Dismiss Notice
THÔNG BÁO: Phiên bản tháng Giêng 2018 cho Đũa Thần Điện Toán với nhiều thay đổi lớn đã được phát hành. ĐẶC BIỆT: Đũa Thần Điện Toán 64 Gig Duo phiên bản 2018 sẽ tự động cập nhật hóa, không cần phải gửi về Thư Viện Việt Nam Toàn Cầu!
Color
Background color
Background image
Border Color
Font Type
Font Size
  1. Câu đầu tiên mà tôi muốn viết trong truyện này chính là câu: '' Tôi là đứa con bất hiếu…''. Những gì tôi viết đều có hình ảnh của bất cứ ai như bạn bè, bằng hữu, người tình, người yêu, người vợ; song lại thiếu vắng hình ảnh của mẹ tôi; '' người-tình-diễm- tuyệt '' mà tôi thường hay gọi đùa mỗi khi đi xa trở về thăm nhà để được nằm gối đầu vào lòng bà và kể cho bà nghe chuyện tình yêu và chuyện đời lính. Lúc nào tôi cũng băn khoăn, thắc mắc tự hỏi tại sao mình lại không viết về mẹ của mình. Câu hỏi đó theo tôi mấy chục năm, ở hoài trong ý nghĩ của tôi và sau cùng tôi mới tìm ra câu trả lời. Hình ảnh của mẹ tôi, không hiểu tại sao rất nhạt mờ trong trí nhớ của tôi. Đã nhiều lần, nằm trong bóng tối, tôi cố gắng hình dung ra khuôn mặt của mẹ tôi và thú thật; tôi, dường như không có chữ nào để diễn tả khuôn mặt của người đã sinh ra mình. Nhìn-hình-thấy-ảnh thì tôi biết đó là mẹ tôi, mà bảo diễn tả mặt mũi, vóc dáng thì tôi không có chữ để viết. Dường như mẹ tôi đã vỡ vụn rồi tan biến vào không-thời gian và hòa quyện trong tâm hồn do đó không có chữ để nói. Mẹ tôi, như khí trời, như nước uống, như miếng ăn, như nụ cười, như tiếng khóc, như nỗi buồn dìu dịu nhẹ tan loảng. Mẹ tôi ở trong tôi, mơ hồ lãng đãng như chiếc bóng thì làm sao tôi có thể viết thành chữ để nói về cái bóng của chính mình. Mẹ tôi như kỹ niệm của ngày ấu thơ, tuổi sắp lớn và tuổi đã lớn với những bão-động-cuộc-sống. Mẹ tôi là giọt nước mắt rơi ra của tuổi 30, nằm trong căn phòng tồi tàn nơi xứ sở lạ hoắc của kiếp người tị nạn vào ngày cuối thu hiu hắt lá rơi gọi lên hai tiếng '' mẹ ơi ''. Không có tiếng trả lời, cho tôi biết '' người-tình-diễm-tuyệt '' của tôi không còn ở bên tôi nữa. Tôi sẽ không còn dịp nào ngồi bên cạnh người đàn bà đẹp nhất, thực nhất, thương yêu tôi nhất nơi chiếc băng cây trước nhà, tựa đầu lên vai như tìm một chỗ an nghỉ sau những tháng ngày dài trôi nổi trong chiến chinh. Mẹ tôi là chỗ để cho tôi trở về. Mẹ tôi, có thể không hiểu hết những gì tôi nói, nhưng bằng cái nhìn không có ngôn từ để diễn bày đã mang lại cho tôi sự ấm áp, niềm hi vọng và lòng tự tín để chịu đựng đớn đau, sầu khổ mà lớn cùng với người và đời sống có nhiều xáo trộn của tôi. Mẹ tôi, dù cho tôi đã trưởng thành, vẫn coi tôi như đứa bé thơ dại, âu yếm để tôi gối đầu trong lòng, bàn tay mềm tình thương vuốt ve khuôn mặt đứa con hư mãi rong chơi quên đường trở về nhà, quá nhiều đam mê và mơ mộng nên quên mất cả mẹ già. Tôi nhớ lúc còn nhỏ những đêm mưa dầm lạnh lẽo, chui vào giường ôm lấy mẹ như tìm chút hơi ấm của tình mẫu tử thiêng liêng không có gì đánh đổi được. Tôi nhớ nụ cười bao dung của mẹ tôi khi tôi phạm phải lỗi lầm, bà nhẹ nhàng chỉ dạy bằng câu nói: '' Con hư quá… Mẹ hổng thương đâu…''. Đối với tôi câu nói đó có tác dụng hơn hình phạt hoặc đòn vọt. Tôi là đứa trẻ không có cha ở gần để dạy dỗ, vì vậy mà tình thương của mẹ tôi đối với tôi quí giá vô cùng. Tôi kính phục bà ở chỗ xa vắng chồng vẫn ở vậy nuôi đàn con nhỏ dại dù bà có thừa điều kiện để bước đi bước nữa. Không có cha, tôi dồn hết tình thương của tôi cho mẹ; cũng như vắng xa chồng, mẹ tôi dồn hết tình thương cho con cái mà sau này có lớn khôn thứ tình cảm thiêng liêng đó chỉ tăng thêm chứ không hề sút giảm. Nhiều lần, nhìn mẹ, một người đàn bà trẻ đẹp mà bây giờ tóc đã phai theo màu thời gian, tôi hiểu được nỗi buồn đau trầm lắng mà mẹ tôi phải chịu đựng hai mươi lăm năm. Rời xa đất nước, rời xa người tình yêu dấu, tôi mới thực sự hiểu được nỗi buồn đau vì xa vắng chồng của mẹ tôi. Phải có mất mát tôi mới biết quí trọng cái mình đang có. Nhưng thôi, bây giờ mẹ tôi đã về nơi thiên cổ rồi vì vậy những chữ sau đây dành cho một hình bóng sắp sửa sẽ nhòa nhạt trong trí tưởng của tôi.


    *****

    - Tình hình bết lắm... Ban Mê Thuột đã thất thủ hơn nửa tháng rồi...

    Đặng nói với tôi khi hai đứa ngồi ăn hủ tiếu trong cái quán tạp hoá nằm ngay tại ngã ba của quốc lộ 4 với con đường chạy vào trong phố. Tôi im lặng nhìn cánh đồng cỏ cao bên kia con đường tráng nhựa. Xa thật xa tít trong kia hàng cây cao xanh.

    - Chỗ của mày yên không?

    Đặng hỏi sau khi uống ngụm xây chừng. Đốt điếu thuốc, hít hơi thật dài, ém hơi thật kỹ, rồi nhả khói ra từ từ; tôi trả lời một cách rời rạc và mệt mỏi.

    - Yên thì cũng yên...

    Nghe tôi trả lời nhát gừng, Đặng ngước nhìn tôi với vẻ ngờ vực. Tùng sự ở phòng 3 tiểu khu; dĩ nhiên nó biết rành tin tức chiến sự ở trong tỉnh cũng như trong nước hơn tôi nhiều.

    - Mày cẩn thận... Ráng mà sống qua con trăng này... Tao hổng có muốn nghe tin...

    Đặng cười khà khà sau khi nói. Tôi cũng gật đầu cười.

    - Sống chết có số mà... hơi sức đâu mà lo...

    Đặng gật đầu im lặng nhìn chiếc xe đò từ từ lăn bánh.

    - Mày về Sài Gòn làm chi?

    - Thăm nhà... Tao nhớ má tao...

    Câu nói của tôi khiến cho Đặng cười sặc cà phê. Cố không buông tiếng chửi thề quen thuộc nó nói nhanh. Cái giọng bắc cờ 54 lai nam cờ Sài Gòn của nó nghe thật buồn cười.

    - Mẹ... Tụi nó bảo mày khùng thật đúng. Con gái Sài Gòn đẹp hết biết mà mày hổng nhớ lại đi nhớ má... Đúng là mày mác nặng rồi...

    Dứt lời nó còn đưa tay ra rờ trán tôi xem có ấm đầu, triệu chứng của những thằng lính bị mác dây thần kinh não đâm ra khùng điên. Nó vẫn còn giữ được cử chỉ quen thuộc mà đám bạn trong quân trường hay đùa giỡn và chọc phá với nhau.

    - Mày làm lính ở xa nên thiếu hơi đàn bà con gái... Tuy nhiên cũng chưa tới nỗi nặng lắm mà còn chữa trị được... Tao giới thiệu mày với em gái tao nghen... Nó đang muốn tìm người nâng khăn bịt mắt để lắt túi tiền...

    Nốc một hơi cà phê vợt tôi cười hà hà.

    - Cám ơn... Em mày có mặt rổ, mắt lé, chân đi chữ bát, sứt môi gì hông...

    Đặng lắc đầu quầy quậy.

    - Hổng có đâu… hổng có đâu… Em tao coi được lắm… Nó mà đi thi hoa hậu thì dù hổng được chọn làm hoa hậu song cũng thuộc hạng á... á... á... á... hậu nghen mậy...

    Tôi bật cười vì hàng chục tiếng á rồi mới tới hậu mà tiếng hậu của nó tôi nghe như là khẩu. Liếc thấy mặt trời đứng bóng, tôi ực cạn ly xây chừng rồi đứng lên. Biết ý Đặng nói liền.

    - Đi đi… Để tao trả...

    Thấy tôi dụ dự, Đặng cười hì hì.

    - Cái này là hậu phương ủng hộ tiền tuyến. Mai mốt mày vào tiểu khu tao sẽ bao mày một chầu cơm no bò cỡi...

    Gật đầu, tôi bước ra lề đường. Nắng chói chang trên mặt đường nhựa. Quốc lộ 4 bóng nhẫy như chảy mở vì sức nóng của ánh mặt trời của những ngày cuối tháng 3. Chiếc xe đò chạy đường Mỹ Tho-Sài Gòn trờ tới. Đặng bắt tay tôi thật chặt. Hai đứa đều không ngờ đó là lần bắt tay cuối cùng. Ngoái đầu nhìn lại tôi thấy Đặng đang ngồi im trên chiếc xe gắn máy hiệu Honda. Dáng của nó thật cô đơn và buồn rũ khiến cho tôi chạnh lòng nhũ thầm, nếu lần tới gặp nhau tôi sẽ nhậu xả láng với nó một trận để đời. Chiếc xe mới lăn bánh được chút đã dừng lại nơi đầu cầu Long An vì phải chờ cầu trống mới được qua. Ngồi trong lòng chiếc xe chật hẹp, dơ dáy có mùi thum thủm tôi im lặng nhìn dòng sông nước xanh lơ lờ lửng chảy. Sông Vàm Cỏ Tây. Phát nguyên đâu đó bên kia biên giới Miên Việt, nó chảy qua các vùng như Cao Lãnh, Tuyên Nhơn, Cai Lậy, Long An rồi gặp Vàm Cỏ Đông để thành sông Vàm Cỏ và cuối cùng ra biển bằng cửa Soài Rạp.

    Xe chầm chậm qua cầu rồi chạy nhanh hơn. Được chừng nửa giờ nó phải ngừng lại khi tới dốc cầu Bến Lức. Lại chờ. Quốc lộ 4 là quốc lộ nhộn nhịp vì nối liền Sài Gòn với các tỉnh miền tây đông đúc dân cư. Tuy nhiên hai cây cầu Long An và Bến Lức đã làm nghẽn lượng lưu thông của xe cộ rất nhiều. Chính phủ dường như có quá nhiều việc mà lại ít tiền thành ra cứ để mặc hai cây cầu sắt cũ kỹ được xây từ thời thuộc Pháp trơ gan cùng tuế nguyệt.

    3 giờ chiều. Tôi bước vào cái cổng nhà quen thuộc. Ao nước nhỏ đầy rau muống. Dù ít nó cũng là lợi tức của ba mẹ tôi ở tuổi già. Tất cả đều y nguyên. Mẹ tôi đón tôi bằng ánh mắt sáng ngời hạnh phúc khi thấy tôi trở về nhà không có chút mất mát. Đã có tuổi lại bị tê liệt vì '' stroke '', bà khó mà đứng vững nếu thấy tôi trở về không nguyên vẹn hình hài. Ba tôi thì vẫn mạnh khỏe. Do ở sự bất đồng quan điểm chính trị nên tôi ít khi nói chuyện với ông. Phải nói tôi kính trọng nhiều hơn thương ông. Tôi thương mẹ tôi nhất. Tôi gần gũi mẹ tôi nhất. Có những điều tôi không thể nói với bất cứ ai thời tôi dễ dàng thố lộ cùng bà, một người hiểu tôi bằng trực tính và hơn hết bằng tình thương vô giới hạn.

    Sau bữa cơm chiều tôi với mẹ tôi ra ngồi nơi chiếc băng cây trước nhà. Đó cũng là thói quen và cũng là nơi để cho mẹ con tâm tình. Đúng hơn, mẹ tôi nghe nhiều hơn nói. Bà im lặng nghe, thỉnh thoảng mới nói bằng nụ cười, bằng ánh mắt nhìn như an ủi, khuyến khích và chia xẻ âu lo, nhọc mệt và gian khổ mà tôi đã trải qua. Bà cho tôi biết khá nhiều chi tiết về chiến sự ở cao nguyên mà bà đã đọc báo hoặc nghe tivi. Tôi thấy bà có vẻ buồn và lo dù bà cố giấu kín. Anh trai của tôi đang ở Xuân Lộc, vùng đất mà khi cao nguyên thất thủ thì sẽ là cửa ngỏ để cho quân địch đi vào Sài Gòn. Bà cười vui và bằng lòng khi nghe tôi đề nghị mời '' người-tình-diễm-tuyệt '' bát phố ngày mai trong đó có mục đi xem chiếu bóng và đi ăn ở bất cứ nhà hàng nào bà muốn.

    - Mẹ đừng lo… Con có nguyên ba tháng lương chưa xài…

    Như để cho bà tin tôi mở túi áo lính, lôi ra cọc tiền rồi ấn vào tay bà kèm theo câu nói.

    - Con cho mẹ…

    Mẹ tôi ứa nước mắt trong lúc cầm lấy cọc tiền lương của đứa con trai. Bà biết đó là mồ hôi, nước mắt và đôi khi là máu chảy ra. Nhìn tôi âu yếm, bà cười nói đùa.

    - Con nhất định xài hết tiền cho '' người-tình-diễm-tuyệt '' của con hả…

    Tôi cười một cách vui sướng vì lần đầu tiên tôi nghe bà mẹ của tôi mở miệng nhìn nhận cái vị thế rất đặc biệt trong tình mẫu tử giữa tôi với bà. Từ nào tới giờ bà chỉ cười im lặng khi nghe tôi gọi bà là người-tình-diễm-tuyệt. Cười hắc hắc tôi nhìn bà.

    - Dạ… Con sẽ xài hết không chừa đồng nào…

    Lắc đầu song mẹ tôi lại mỉm cười. Bà biết tính đứa con hư của bà. Tôi giống bà rất nhiều điểm. Đi ra đường thiên hạ nhìn ai cũng biết tôi là con của bà vì hai gương mặt giống nhau như đúc. Bà thích đọc sách thời tôi cũng là con mọt sách. Sinh trưởng trong một gia đình khá giả nên bà có tính xài sang. Tôi chịu ảnh hưởng của bà rất nhiều ở điểm hể có tiền trong túi là phải xài cho hết. Để lâu tiền nó mục… Mỗi khi tôi xin tiền thời bà lại hỏi tiền lương của con đâu và tôi cười trả lời dạ xài hết rồi vì để lâu tiền nó mục. Hình như cũng đồng ý với tôi về điểm này nên bà cười nói đùa: '' Mẹ hết tiền rồi… Tiền để lâu hổng xài nó mục…''.

    Ra tới ngã ba đường Hùng Vương, thấy tôi đứng lại mẹ tôi hỏi nhỏ.

    - Mình đi đâu vậy con?

    - Dạ ra đường Lê Lợi. Mình đứng đây chờ xe. Mẹ muốn đi xe nào… Xích lô hay tắc xi…?

    Hỏi xong tôi thấy mẹ tôi cười. Nhìn bà mặc chiếc áo dài màu nâu sờn bâu đã cũ tôi chạnh lòng. Từ khi đi lính tôi ít khi về nhà. Mỗi khi về nhà tôi lại ít có thời giờ chú tâm tới mẹ già. Thỉnh thoảng khi nào về nhà mà có tiền trong túi tôi mới cho bà đôi khi chục ngàn hoặc đôi khi nhiều hơn. Tiền đó bà không xài mà lại dúi vào tay tôi buổi sáng sớm lúc tôi từ giã bà trở lại đơn vị.

    - Áo của mẹ cũ quá rồi. Hồi nữa con dẫn mẹ đi may áo dài nghen mẹ…

    Nói xong tôi thấy bà ngần ngừ rồi lát sau mới cười thốt.

    - Mắc tiền lắm đó…

    - Mắc bao nhiêu con cũng chịu… Con muốn may cho mẹ chiếc áo dài thật đẹp. Lâu rồi con ham vui nên hổng có thời giờ săn sóc mẹ…

    Mẹ tôi mỉm cười. Đôi mắt đẹp của bà long lanh sáng. Chắc bà cảm động vì câu nói chí tình của đứa con trai cưng.

    - Nếu con muốn…

    Mẹ tôi nói gọn. Tôi gật đầu cười trong lúc nắm lấy bàn tay mềm ấm của bà.

    - Con muốn xài hết tiền của con hôm nay. Hôm nay là ngày con dành hết cho mẹ…

    Mẹ tôi cười quay mặt sang nhìn tôi rồi câu hỏi bật ra.

    - Cô bồ tên Liên của con đâu rồi?

    - Dạ… đi lấy chồng rồi mẹ…

    - Lấy ai?

    - Dạ… con hổng biết nhưng chắc hổng phải con của mẹ…

    Mẹ tôi bật lên tiếng cười vui vì câu trả lời của tôi.

    - Bởi vậy con mới dành hết thời giờ quí báu của con cho bà mẹ già này hả?

    Tôi trả lời bà trong tiếng cười.

    - Với con, mẹ vẫn còn trẻ đẹp như ngày đầu tiên con có được nhận thức về nét diễm tuyệt của mẹ… Con nghĩ hình ảnh của mẹ không bao giờ già trong tâm hồn con…

    Tôi biết bàn tay của mình bị xiết chặt bởi bàn tay của mẹ hiền. Chắc bà cảm động vì câu nói của tôi.

    - Mẹ không ngạc nhiên khi biết con có nhiều người ái mộ…

    Bắt gặp ánh mắt dò hỏi của tôi, bà thong thả giải thích.

    - Con tán đào như đang viết tiểu thuyết tình cảm… Mẹ già hai thứ tóc mà nghe con tán còn phải mũi lòng huống chi mấy cô gái…

    Không nhịn được tôi bật lên tiếng cười vui. Tôi nghĩ mẹ tôi hiểu tôi hơn nhiều người khác.

    - Mẹ nói con được nhiều người ái mộ mà giờ này con vẫn chưa có vợ…

    Mẹ tôi cười nheo mắt nhìn tôi cùng với câu nói bật ra.

    - Bắt phong trần phải phong trần. Cho thanh cao mới được phần thanh cao… con ơi…

    Tôi cười im lặng song ngẫm ra câu nói mà bà mẹ của tôi lấy từ hai câu thơ của ông Nguyễn Du rất chí lý. Thấy bóng chiếc tắc xi ở xa xa tôi giơ tay vẩy. Đợi cho nó ngừng hẳn tôi mới mở cửa giúp cho mẹ tôi bước vào xong mới vòng qua phía bên kia mở cửa cho mình. Xe qua cầu Thị Nghè. Con rạch tuổi học trò của tôi, ngày xưa nước trong xanh thời bây giờ đục màu nước dơ cùng với rác rưởi trôi lềnh bềnh. Tôi thở dài nhè nhẹ như không muốn cho người ngồi bên cạnh nghe song dường như bằng cảm nhận của tâm linh mẹ tôi nghe được tiếng thở dài buồn bã của tôi.

    - Con có gì buồn?

    Tôi cười gượng quay nhìn vào mặt mẹ.

    - Buồn thời con có nhiều chuyện buồn, nhiều lúc buồn lắm… bởi vậy mà con phải cố tập sống với nỗi buồn của chính mình…

    Tôi biết có bàn tay mềm ấm nắm lấy tay mình rồi bóp nhè nhẹ. Đó là cách an ủi và chia xẻ của mẹ tôi.

    - Con tính mời mẹ ăn món gì?

    Mẹ tôi cố ý phá tan bầu không khí buồn bã nên hỏi tôi bằng câu hỏi đó.

    - Dạ… bất cứ món gì mẹ thích…

    - Mình đi ăn khô bò…

    Tôi quay nhìn sang bên cạnh khi nghe câu nói đó. Tôi biết vì răng yếu nên mẹ không nhai được những thứ cứng, dai và khó nuốt như khô bò. Tôi còn nhớ món mà bà thích ăn nhất chính là bún riêu.

    - Con muốn mình đi ăn bún riêu…

    Tôi thấy mắt mẹ sáng lên. Dường như bà cảm động vì tôi còn nhớ tới món ăn mà bà ưa thích và hơn nữa tôi chiều chuộng bà.

    - Con đâu có thích bún riêu…

    - Dạ con hổng thích bún riêu lắm… nhưng hôm nay là ngày của mẹ cho nên con chiều mẹ… con sẽ ăn bún riêu… ăn một tô tổ chảng… có rau muống chẻ, rau sống, chanh thật chua và ớt thật cay…

    - Nghe con tả mẹ thèm chảy nước miếng…

    Tiếng cười của tôi vang lớn át cả tiếng cười của mẹ già. Tắc xi thả tôi với mẹ tại ngã ba Hàm Nghi và Lê Lợi. Vì hai chân còn yếu sau vụ '' stroke '' do đó tôi phải dìu mẹ tôi dạo phố bằng cách cặp tay bà.

    - Bao lâu rồi mẹ không đi bát phố…?

    Vừa ngắm nhìn người qua lại tôi hỏi nhỏ câu trên.

    - Mẹ hổng nhớ… chắc từ ngày con đi lính…

    Lần này tôi cố giấu tiếng thở dài của mình thật kỹ như không muốn cho mẹ tôi biết. Tính tới tháng 3 năm 1975, tôi đã được gần 10 tuổi lính rồi. Trong suốt thời gian dài đó tôi ít khi về nhà và từ khi ba tôi trở lại nhà chung sống thời tôi càng ít về nhà hơn nữa.

    - Mẹ mệt hả mẹ?

    - Chưa... Mình ăn ở đâu vậy con?

    - Dạ trong hẻm Casino...

    Mẹ tôi cười gật đầu.

    - Mẹ còn nhớ chỗ đó. Hồi mới đi lính con có chở mẹ vào đó ăn mấy lần...

    Tôi cười vui vì ít ra mẹ tôi vẫn còn nhớ được quãng thời gian hiếm quí mà tôi có được ở Sài Gòn khi mới đăng lính. Lần đầu tiên lãnh lương, tôi đã rũ bà đi xem chiếu bóng ở rạp Eden rồi vào hẻm Casino ăn chả giò và bún riêu. Mẹ con tôi đã có chung quãng thời gian ngắn ngủi vui chơi với nhau. Rồi chiến chinh kéo tôi ra khỏi vòng tay nâng niu của mẹ hiền. Bà bất lực trước hoàn cảnh, thời cuộc và chính tôi cũng muốn thành con chim có cánh bay xa tổ ấm. Chinh chiến đẩy tôi đi thật xa, tới những địa danh xa lạ của vùng cao nguyên hoặc vùng đồng bằng sông Cửu Long.

    - Đang mơ mộng gì đó hả con?

    Mẹ tôi lên tiếng rồi kéo tôi dừng lại khi tới ngã tư của đường Pasteur và Lê Lợi. Tôi cười dìu bà qua đường. Con hẻm không đổi khác. Cũng đông người ra vào và mùi thức ăn thơm lừng. Trong lúc ăn mẹ tôi hỏi về người tình mới nhất mà tôi đã đưa về giới thiệu với gia đình. Ngần ngừ giây lát tôi mới kể cho bà nghe về những trắc trở của Lan và tôi trong những lúc gần đây. Hoàn cảnh… Tôi nói gọn hai tiếng đó như để phân trần và tìm chút cảm thông mà tôi biết sẽ có nơi bà mẹ của mình. Mẹ tôi gật đầu thở dài. Cuộc đời bà là một thí dụ điển hình nhất. Buổi chuyện trò chấm dứt sau khi hai mẹ con chia nhau ăn hết sáu cuốn chả giò và hai tô bún riêu. Đúng ra thì tôi ăn nhiều hơn. Trả tiền xong ra tới đầu hẻm tôi đề nghị đi xích lô tới tiệm may áo dài. Trong lúc chờ xích lô mẹ tôi hỏi may áo dài ở đâu. Câu hỏi làm tôi lúng túng. Mười năm nay tôi toàn mặc áo lính nên đâu có biết chỗ các tiệm may quần áo ở Sài Gòn. May quá tôi chợt nhớ tới tiệm may Thanh Châu ở miệt Tân Đinh Đa Kao. Vùng này gần nhà nên được tôi đi lại thường xuyên và còn nhớ tiệm may Thanh Châu nằm trên đường Đinh Tiên Hoàng. Định về Thanh Châu may áo dài nên tôi bàn với mẹ đi xem chiếu bóng trước, sau đó sẽ đi ăn kem ở Mai Hương rồi về Tân Định đặt may áo dài và cuối cùng trở lại nhà.


    *****


    - Tôi đã trả tiền trước rồi… Đây là biên lai đặt may áo dài cho mẹ tôi. Nhờ ông chịu khó lấy dùm tôi…

    Nghe tôi dặn đi dặn lại mấy lần, thượng sĩ Tính gật đầu cầm lấy cái biên lai rồi cười lên tiếng.

    - Ông thầy đừng có lo… Tôi sẽ biểu sấp nhỏ lấy liền…

    Đưa Tính ra tới đường lộ chính, tôi còn dặn thêm bằng câu nói giỡn.

    - Ông mà quên áo dài của tôi thời ông ở lại Sài Gòn luôn đi… Nhớ nghen…

    Tính leo lên chiếc xe gắn máy do lính lái đưa ông ta ra quốc lộ 4 để đón xe về Sài Gòn thăm vợ con ba ngày. Tháng 4 song khá oi bức. Hầm… Đó là tiếng đúng nghĩa nhất. Tôi bắt đầu theo dõi tình hình của đất nước bằng cách bớt thời giờ ngồi nhậu với lính để lắng nghe tin chiến sự từ đài phát thanh quân đội và Sài Gòn hoặc gọi máy về tiểu khu hỏi Đặng. Nhờ vậy tôi biết khá rõ về tình hình. Cuộc di tản ở vùng cao nguyên là một sai lầm cố ý về chiến thuật. Rồi tiếp theo cuộc di tản miền trung làm tình hình hết thuốc chữa. Biết thì biết, lo thì lo nhưng tôi cũng chẳng làm gì được. Cũng như triệu người lính khác tôi chỉ làm một điều: chờ lệnh của cấp chỉ huy.

    Tính trở lại đơn vị ngày 10-4-75. Tôi vui vì ông ta giữ lời hứa mang về hai chiếc áo dài của mẹ tôi. Những gì ông ta kể trong thời gian ở lại Sài Gòn không những làm tôi mà toàn thể lính trong đơn vị đều hoang mang và lo âu. Rồi lịnh cấm trại và ứng chiến được ban hành. Không có người lính nào được phép rời đơn vị. Món quà cho mẹ tôi nằm kẹt cứng trong chiếc ba lô. Rồi chuyện gì tới phải tới. Trưa ngày 30-4-75. Đơn vị tôi tháo chạy trong hổn loạn vì không có cấp chỉ huy. Mấy ông xếp lớn đã chuồn êm không một lời dặn dò người lính đang ở lại chặn địch để cho họ có thời giờ ra đi mang theo vợ con và tài sản. Tôi, người lính độc thân chỉ mang được chiếc ba lô, trong đó có chiếc áo dài mà tôi không có dịp đem về đưa cho mẹ tôi để nhìn bà rạng rỡ trong chiếc áo dài mới. Bước chân lên tàu đánh cá ở cửa biển Soài Rạp, tôi buồn, thật buồn vì đã thất hứa với mẹ tôi. Tôi không biết một điều vô cùng đớn đau xảy ra sau này. Tôi, không còn dịp may nào, không bao giờ gặp lại '' người tình diễm tuyệt '' của tôi nữa. Bốn mươi năm lao đao kiếp người tị nạn, thỉnh thoảng nhìn lại chiếc áo dài tôi ứa nước mắt. Màu áo bạc dần theo thời gian cũng giống như màu tóc của mẹ tôi.



    chu sa lan

    24-4-2015
  2. Bình ngồi im trong văn phòng của mình. Hết giờ làm việc đã lâu nên nhân viên cũng đã ra về sớm hơn thường lệ vì không có việc gì làm. Ngay cả cô thư ký thân tín cũng về từ lâu rồi. Bình khe khẽ thở dài. Kinh tế của xứ Mỹ đang ở trong giai đoạn khó khăn. Dù vẫn còn được coi như là cường quốc kinh tế số 1 song xứ này cũng phải chật vật lắm mới giữ vững ngôi vị của mình. Tuy nhiên bằng kiến thức và kinh nghiệm của một thương gia, Bình biết hãng của mình sẽ phải đóng cửa vì đơn đặt hàng của khách càng ngày càng giảm đi. Điều này cũng dễ hiểu vì dân chúng mua xắm tùy theo túi tiền của họ. Có tiền nhiều thì xài nhiều, ít tiền thì phải giảm chi tiêu của mình bằng cách mua hàng với giá rẻ hơn. Sự vươn mình trổi dậy về kinh tế của các nước mới ở Châu Á đã khiến cho hãng của anh gặp nhiều khó khăn. Năm năm trước đây, hãng đang từ 100 người làm phải rút xuống còn 50, rồi 30 và bây giờ chỉ còn lại 25, mức tối thiểu để duy trì mọi hoạt động cần thiết. Anh biết trong vòng 6 tháng nữa, nếu không có '' orders '' của khách hàng, hãng bắt buộc phải sa thải thêm nhân viên. Anh không muốn thấy tình trạng đó xảy ra song có lẽ anh cũng chẳng làm được gì khác hơn nếu muốn cứu cái hãng chuyên môn làm các món hàng gia dụng bằng plastic của mình.

    Đang suy nghĩ Bình nghe chuông điện thoại vang lên. Anh hờ hửng nhấc lấy điện thoại vì nghĩ chắc vợ hoặc con cái gọi.

    - Hello...

    Bình lên tiếng. Anh hơi nhíu mày khi nghe giọng nói đàn ông vang lên khá lớn trong ống nghe.

    - A...nô... Có phải nà USA Plastic Company không ạ...

    Bình có một thoáng suy nghĩ vì cách phát âm hơi lạ của người bên kia. Tuy nhiên USA Plastic Company thì đúng tên hãng của anh rồi.

    - Dạ thưa đúng. Tôi tên Bình, chủ hãng USA Plastic...

    - A... như thế thì tốt quá... Tôi nà đệ tam tham dụ của toà đại sứ của nước Việt Nam Dân Chủ Cộng Trừ Xã Hội Chủ Nghĩa ở Oanh Sinh Tơn Đi Xin...

    Bình hơi đớ người khi nghe câu nói dài và lạ tai của người ở bên kia đầu dây điện thoại. Nhất là những chữ như đệ tam tham dụ, Việt Nam Dân Chủ Cộng Trừ Xã Hội Chủ Nghĩa hoặc Oanh Sinh Tơn Đi Xin. Cha mẹ tị nạn sang Mỹ năm 75, lúc anh mới ba tuổi, vì vậy mà vốn liếng tiếng Việt của anh rất nghèo nàn.

    - Dạ... Dạ thưa tôi giúp gì được ông?

    Bình nói một câu xã giao thông thường. Anh nghe có tiếng cười vang lên bên kia.

    - Sau thời gian ngâm cú nhiều tư niệu, chúng tôi biết USA Plastic có thể đáp ứng nhu cầu về chất nượng của món hàng mà chúng tôi định thiết trí. Do đó chúng tôi sẽ cử một đại biểu tới tham quan công ty của ông rồi sau đó chúng tôi sẽ đặt nàm một món hàng đặc biệt. Thứ ba tuần tới đúng 10 giờ sáng, chúng tôi sẽ có mặt tại công ty của ông...

    Khách hàng đã ngưng nói mà Bình vẫn còn ngồi im trên ghế. Ngơ ngẩn giây lát rồi anh cảm thấy vui mừng dù chưa biết khách hàng đặt làm món gì và số lượng bao nhiêu. Miễn có khách thăm viếng và đặt hàng là được rồi. Sáng thứ hai vào làm việc, nhân viên của USA Plastic rất vui vẻ và phấn khởi khi được tin ông chủ báo sẽ có khách viếng thăm. Tất cả không ai bảo ai cặm cụi làm việc đồng thời quét dọn hãng cho sạch sẽ và ngăn nắp để đón tiếp khách quí. Bình diện bộ côm lê đẹp nhất mà anh có được. Đúng 10 giờ sáng, chiếc Mercedes màu đen mới cáo cạnh ngừng trước cửa. Hai người mặc âu phục bước ra. Tay người nào cũng xách cặp da sang trọng và đắt tiền. Bình xum xoe bắt tay chào đón khách quí. Hai người khách tự xưng danh tánh và chức vụ. Người thứ nhất tên Phùng, đệ tam tham dụ của toà đại sứ của nước Việt Nam Cộng Trừ Xã Hội Chủ Nghĩa. Người thứ nhì là thượng tá Lê Dận, sĩ quan tuỳ viên hải lục không quân chuyên trách tình báo. Bình không chú ý tới chức vụ của hai người khách. Đối với anh chuyện đó hổng cần thiết. Sau khi khách tham quan một vòng hãng xưởng xong ba người vào phòng làm việc để bàn chuyện làm ăn. Không muốn mất thời giờ Phùng mở lời trước.

    - Nhà nước chúng tôi biết hãng của ông tuy nhỏ song lại có uy tín nên mới đặt ông nàm cho một món hàng đặc biệt...

    Ngừng lại một chút như để gây sự chú ý nơi Bình xong xuôi Phùng mới tiếp.

    - … và phải đầy đủ chất nượng…

    Thấy chủ hãng nhíu mày có lẽ vì không hiểu Phùng nói cái gì, thượng tá Lê Dận nhanh nhẩu giải nghĩa.

    - Ông Phùng nói chưa được rõ nghĩa lắm. Hàng chúng tôi đặt ông làm là món hàng đặc biệt dành cho các đồng chí cao cấp của đảng và nhà nước, do đó đòi hỏi phải đạt '' quality ''…

    Có lẽ biết Bình thạo Anh ngữ hơn tiếng Việt nên Lê Dận phải chêm vào bằng tiếng Anh. Bình gật đầu cười nhìn Lê Dận như tỏ vẻ hiểu.

    - Cám ơn ông đã giải thích cho tôi hiểu. Hãng của tôi tuy nhỏ song tôi bao đảm là sẽ đạt quality đúng theo ý của khách hàng. Chúng tôi bảo đảm hàng sẽ không bị hư hao trong vòng 1 năm… Nếu bị hư hao trong thời gian bảo đảm thì các ngài cứ việc gởi trả lại và chúng tôi sẽ bồi thường cái mới cho quí vị…

    Nghe chủ hãng nói như vậy thì Phùng và Lê Dận rất hài lòng. Như muốn cho khách hàng thêm tin tưởng Bình cười tiếp lời.

    - Tôi sẽ làm hàng mẫu xong gởi cho hai ông xem. Nếu quý vị ưng ý thì sau đó tôi mới làm. Bây giờ quý vị vui lòng cho tôi biết quý vị muốn làm món hàng gì…

    Liếc nhanh Lê Dận, vị đệ tam tham vụ của sứ quán nước Việt Nam Cộng Trừ Xã Hội Chủ Nghĩa thong thả cất tiếng.

    - Chúng tôi muốn đặt hãng của ông nàm cái Knee Pads…

    Nghe nói như vậy Bình cười gật đầu. Gì chứ cái knee pads thì dễ ợt và nhân viên của hãng cũng không lạ lùng về món hàng này. Nó là thứ dụng cụ không thể thiếu của dân chúng trong việc xây dựng và bảo trì nhà cửa hoặc chơi thể thao nữa. Bây giờ nó còn được người ta xài nhiều hơn trong thời kỳ Do It Yourself đang phát triển. Tuy hơi chậm so với nước Mỹ song Việt Nam cũng tiến bộ và mở mang vì vậy mà thiên hạ xây đường xá và dựng nhà cửa cùng sửa chữa thành ra nhà nước mới phải đặt làm cái Knee Pads cho dân chúng xài.

    Lê Dận cười góp lời.

    - Tôi sang Mỹ chưa đầy năm, chỉ nghe người ta nói mà thực sự cũng chưa nhìn thấy cũng như biết rõ cái công dụng của nó. Xin ông vui lòng giải thích hộ…

    Biết ý khách hàng, Bình gọi nhân viên đem cho mình cái mẫu Knee Pads cho khách xem trong lúc anh giảng nghĩa thêm.

    - Knee Pads của hãng chúng tôi được nhìn nhận tốt nhất trên thế giới, đạt tiêu chuẩn ISO. Nó được chia làm ba hạng khác nhau là hạng thường, hạng Pro và hạng Super Pro

    Thấy hai khách quí đưa mắt nhìn mình như dò hỏi, Bình cười giải thích tiếp.

    - Hạng thường thì dành cho người thường xài. Thí dụ như quí vị có cái nhà cần lót gạch, tráng xi măng chút chút, tức nhiên hổng có xài nhiều và xài hoài thì nên mua hạng thường thôi. Còn hạng Pro dành cho các nhân viên của hãng xây cất nhà cửa, đường xá cần phải quì gối mỗi ngày nên bị đau đầu gối và cái Knee Pads cũng bị hư hao nhanh hơn, vì vậy mà họ phải mua loại Pro. Riêng hạng Super Pro thì được chế tạo đặc biệt lắm nên mới được gọi là Super. Nó được gắn vào trong đó một chất gọi là Memory Foam. Chất này được chia ra làm 2 loại là higher densitylower density, có tác dụng làm giảm đau nhức cơ thể và mỏi đầu gối khi người ta quì lâu trên các vật cứng như đất đá hay xi măng. Người nào mà quì lâu hơn tám tiếng một ngày thì mới cần xài loại này bởi vì giá tiền của nó mắc lắm…

    Trong lúc nói Bình nhận thấy hai người khách có vẻ thích thú và chăm chú lắng nghe mình giải thích về công dụng và sự khác biệt của cái Knee Pads. Anh chưa dứt lời thì vị đệ tam tham vụ của sứ quán Việt Nam ngắt lời bằng câu hỏi.

    - Ông nói mắc mà giá bao nhiêu vậy ông?

    - Cái Knee Pads hạng Super Pro này mắc gấp trăm lần giá cái thường. Chúng tôi ít khi có được đơn đặt hàng loại này lắm. Giá của nó là 999 đô la 1 cái… Sở dĩ nó mắc là vì tốn công nhiều lắm. Kỹ sư của chúng tôi phải gặp mặt người nào xài nó để cân đo trọng lượng, xem xét hai cái đầu gối của họ rồi sau đó trở lại hãng để thiết kế cái Memory Foam sao cho vừa vặn và khít khao với đầu gối của người sử dụng vì như vậy thì mới đạt tới hiệu năng giảm đau nhức cơ thể cũng như mỏi gối chồn chân. Các người tuổi càng cao thì đầu gối lỏng, lưng yếu, do đó không thể quì lâu được nếu không quì trên cái Super Pro Knee Pads…

    Liếc thấy Phùng nháy mắt ra hiệu cho mình, Lê Dận cười hắng giọng.

    - Mấy người muốn đặt mua cái Knee Pads đều ngoài 60 nên tôi nghĩ họ rất cần cái super pro. Chỉ có điều hơi khó khăn là những người muốn mua nó đều ở tại Hà Nội. Đợt đầu tiên chúng tôi sẽ đặt làm 1000 cái Super Pro xong rồi đợt thứ nhì sẽ là 100 ngàn cái Pro. Để cho món hàng đạt chỉ tiêu sản xuất, tôi đề nghị ông và kỹ sư của ông đáp máy bay về Hà Nội đo đạc gì đó xong trở lại Mỹ để làm. Mọi chi phí cho chuyến đi của ông và nhân viên sẽ do nhà nước Việt Nam đài thọ…

    Trong lúc Lê Dận nói thì Bình làm con toán trong đầu. 1000 cái Super Pro là 1 triệu đồng, 100 ngàn cái Pro cũng 1 triệu đồng; như vậy anh cũng có được hai triệu. Số tiền quá lớn vả lại trong thời buổi khó khăn này thì anh khó mà từ chối lời mời về thăm Hà Nội của nhà nước Việt Nam được. Không do dự Bình ưng thuận liền vì sợ để lâu khách sẽ đổi ý. Phùng rút bút ký ngay cái chi phiếu 100 ngàn đô la cho Bình gọi là tiền đặt cọc trước. Khi nào giao hàng xong sẽ trả hết. Mừng còn hơn cha chết mới vừa sống lại, Bình cám ơn rối rít và thân tiễn khách ra tới xe.

    Chiếc phi cơ của Air Việt Nam chạm bánh xuống mặt '' đường băng '' của phi trường Nội Bài mang theo hai người khách đặc biệt là Bình với Mực, kỹ sư kiêm phụ tá kỹ thuật của Bình. Họ được nhân viên nhà nước Việt Nam tiếp đón niềm nở và cung cấp nơi ăn chốn ở một cách chu đáo. Sáng hôm sau họ ngồi xe hơi có tài xế lái vào một biệt thư xinh xắn và tráng lệ nằm trong một khu vực có lính canh gác hẵn hòi. Để ý Bình thấy bên phải chiếc cổng có gắn tấm bảng với dòng chữ mạ vàng " Dinh Thờ Cúng Tổ Tiên ". Khi vào tới cửa dinh họ được một người đàn ông mặc âu phục tiếp đón. Bắt tay xong người đàn ông mới cười tự giới thiệu tên và chức vụ là Nguyễn Hản, Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ. Hản thân đưa hai người vào một căn phòng nhỏ ngồi chờ. Ngồi chờ chừng một lát, Bình thấy một tốp người lục tục kéo tới. Thầm đếm anh thấy có 36 người. Tất cả đều ăn mặc sang trọng và chải chuốt. Qua lời của Hản, Vụ trưởng vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ, Bình và Mực được biết đó là các nhân vật đang cầm quyền tại Việt Nam, gồm có 16 uỷ viên của bộ chính trị và 20 vị bộ trưởng trong đó đáng kể nhất là Tổng Bí Thư Đảng, Chủ Tịch Nước, Chủ Tịch Quốc Hội và Thủ Tướng Chính Phủ. Bình và Mực được Hản dẫn vào một phòng rộng và kín đáo để đo đầu gối từ ngài tổng bí thư dài xuống tới vị bộ trưởng thứ 20 là ông bộ trưởng kiêm chủ nhiệm văn phòng chính phủ. Phải mất hơn một ngày Bình và phụ tá của mình mới lấy đủ những chi tiết cần thiết để làm cái Knee Pads thuộc hạng Super Pro cho 36 nhân vật cao cấp nhất đang cầm quyền tại nước Việt. Để tỏ ra nhà nước quyết tâm trong vụ việc cung cấp cho các đảng viên gộc mỗi người một cái Super Pro Knee Pads, ngay sau khi chuyện đo đầu gối xong xuôi, với chức vụ Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ, Hản đã ký một cái chi phiếu 400 ngàn đô la đặt làm 1000 cái Super Pro Knee Pads. Tối hôm đó ông ta còn có nhã ý mời Bình và Mực dự tiệc nhỏ vì sáng mai hai người sẽ đáp phi cơ đi Hương Cảng rồi đổi chuyến máy bay để về Hoa Kỳ. Trong lúc ăn uống, Bình vì không dằn được tính tò mò bèn hỏi ông Hản.

    - Xin lỗi ngài Vụ Trưởng… Tôi biết câu hỏi này không thuộc vào phạm vi nghề nghiệp nhưng tôi có một thắc mắc xin ông thấy tiện thì trả lời mà không tiện thì thôi…

    Nghe Bình rào trước đón sau ông Hản cười lên tiếng.

    - Ông muốn hỏi gì cứ tự nhiên đi. Nếu trả lời được tôi sẵn sàng…

    - Lý do gì mà nhà nước VN lại chi ra hàng triệu đồng để mướn làm hàng ngàn cái Knee Pads phát không cho nhân viên cao cấp…

    Dù liếc thấy không có ai ngồi ở gần bàn của mình song ông Hản cũng thấp giọng trả lời.

    - Hai ông là người ở ngoài nước nên tôi mới dám nói cho biết vài bí mật nho nhỏ. Đây là ý kiến của đồng chí Tổng Bí Thư của tôi… Đồng chí Tổng Bí Thư ra lịnh cho tôi mướn hãng ông làm hàng ngàn cái Knee Pads để phát cho các đảng viên trung thành với đảng và nhà nước để họ thực tập quì gối và vái lạy…

    - Thưa ông… họ làm gì mà phải tập vái lạy và quì gối?

    Mực xen vào chuyện bằng câu hỏi. Hản cười nhẹ.

    - Ngài Tổng bí Thư của tôi là một người thông minh, học giỏi lại có bằng cắp đàng hoàng nên có nhiều sáng kiến chính trị rất độc đáo thuộc vào dạng đỉnh cao trí tuệ của người tiền sử. Ngay khi vừa nhậm chức, ngài liền thực hành sáng kiến độc đáo thứ nhất của mình. Số là khi được nước đàn anh Trung Cộng vỉ đại bồng bế đặt ngồi vào cái ghế tổng bí thư, ngài bèn dẫn đoàn tùy tùng sang chầu thiên triều trước là tỏ lòng biết ơn sau là để nghe lời dạy bảo. Thay vì đứng nghe ông tổng bí thư Trung Quốc phán dạy về thuật giữ Đảng và Bán Nước, ngài tổng bí thư của tôi đã quì xuống để kính cẩn nghe lời phán dạy. Hành động tỏ lòng hiếu thảo và trung thành của ngài làm cho ông tổng bí thư Trung Cộng rất hài lòng và hứa sẽ để cho ngài làm quan nước tôi cho đến khi chết. Sau chuyến đi đó trở về nước, ngài ra lệnh cho đàn em lập bàn hương án để tối tối ngài đốt nhang, quì gối vái lạy để tỏ lòng tôn kính và nhớ ơn thiên triều…

    Ngừng lại như ngẫm nghĩ giây lát Hản mới cười nhìn hai người khách.

    - Ngài tổng bí thư rất hài lòng về sự làm việc chăm chỉ và cần mẩn của hai ông. Ngài có bảo với tôi là nếu hai ông muốn '' cần vụ '' đêm nay thì ngài sẽ cho hai ông mỗi người một em cẳng dài. Cái này nằm trong chính sách bồi dưỡng cán bộ của đảng và nhà nước mà…

    Bình với Mực nhìn nhau ngơ ngác vì không hiểu ông Hản nói gì. Cuối cùng Mực gượng cười hỏi với giọng rất ngoại giao.

    - Cần vụ là gì vậy thưa ông vụ trưởng?

    Hản cười khà khà.

    - Cần vụ là các nữ nhân viên của Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ chỉ dành riêng cho cán bộ cao cấp khi mà các vị này cần cái vụ đó đó…

    Thấy hai ông khách Việt Kiều ngơ ngơ ngác ngác, Hản bèn kề tai nói nhỏ. Bình gật đầu cười.

    - À… thì ra là vậy… Cái vụ này thì tôi hổng cần đâu. Trước khi tôi đi về Việt Nam thì vợ tôi đã làm cho tôi hết muốn và hết cần cái vụ đó rồi…

    Thấy ông vụ trưởng nhìn mình, Mực cười trả lời một cách lễ độ.

    - Tuy chưa lập gia đình song tôi cũng có bạn gái thành ra cũng hổng cần các cô cần vụ cẳng dài. Chúng tôi rất cám ơn sự hiếu khách của nhà nước Việt Nam…

    Đôi bên ăn uống chuyện trò rất vui vẻ. Không biết nghĩ sao mà ông Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ rút bút viết thêm số điện thoại di động vào cái danh thiếp của mình xong cười nói với Bình.

    - Tôi là người trực tiếp lo về Cái Knee Pads cho ngài tổng bí thư và các quan chức nhà nước. Nếu có gì thắc mắc cần hỏi ông có thể gọi cho tôi bất cứ lúc nào…

    Bình vui vẻ nhận danh thiếp. 11 giờ đêm xe đưa họ về khách sạn để sáng mai đáp máy bay về Mỹ. Một tháng, nhân viên của USA Plastic Company, từ ông chủ trở xuống đều '' làm ô '' mút chỉ để giao hàng đúng kỳ hạn cho nhà nước VIỆT NAM. 1000 cái Super Pro Knee Pads, được đóng thùng cẩn thận sau khi đã đạt tiêu chuẩn '' đầy đủ chất nượng '' do Quality Control Department của hãng kiểm soát ba lần. Hàng sẽ được gởi cho toà đại sứ Việt Nam tại DC, sau đó Bình với Mực cũng sẽ bay qua Hà Nội để giúp đỡ cho khách hàng thông thạo cách thức xử dụng và bảo trì món hàng đặc biệt này. Giống như lần trước hai người được xe đưa tới cái dinh Thờ Cúng Tổ Tiên huy hoàng và tráng lệ. Cũng ông Hản, Vụ trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ đón tiếp họ rồi đưa vào trong. Lần này họ được đưa vào một phòng rộng thênh thang song không có bàn ghế gì hết. Trong phòng chỉ đặt một bàn thờ lớn đốt nhang thơm lừng và khói bay nghi ngút.

    - Bàn đó là cái gì vậy ông?

    Bình hỏi nhỏ ông Hản. Cười chúm chiếm ông ta nói nhỏ.

    - Trong lúc chờ đợi mọi người trong Ban Chấp Hành Trung Ương tới tôi mời hai ông tham quan cái bàn thờ tổ tiên cho biết…

    Theo chân ông Vụ Trưởng, Bình và Mực tới trước cái bàn cao được gọi là Bàn Thờ Tổ Tiên. Nơi góc tường cuối phòng Bình thấy có bức hình được lộng kiến, trông mặt thì quen quen song nhất thời anh không nhớ là ai. Chỉ vào bức hình của một ông già mặt thỏn, mắt liếc như láo liên, cười mà như hổng cười, lại để thêm hàm râu dê, Mực hỏi nhỏ.

    - Hình ông đó tôi thấy quen quá mà hổng nhớ là ai…

    Ông Hản quay nhìn Mực lom lom, rồi lát sau lắc đầu cười.

    - Tôi không trách hai ông vì hai ông là Việt Kiều, sống ở nước ngoài nên không biết đó là bác Hồ… Hồ chủ tịch của chúng tôi…

    Hiểu ý Bình cười phân bua như sợ phật lòng khách.

    - Xin lỗi ông Vụ Trưởng… Hai đứa tôi sinh ra trong thời hậu chiến, sống ở nước ngoài lại lo làm ăn mà không dính líu tới chuyện chính trị nên không biết bác Hồ là ai. Còn hình mấy ông kia là ai vậy ông Vụ Trưởng?

    Liếc quanh căn phòng trống ông Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ tươi cười giải thích.

    - Cái ông có cái mặt phương phi và hói đầu đó chính là Mao Trạch Đông mà chúng tôi cung kính gọi là Mao Chủ Tịch. Còn ông bên trái của Mao chủ tịch là ngài Đặng Tiểu Bình, tiếp theo là ngài Hồ Cẩm Đào chủ tịch rồi cuối cùng là ngài Tập Cận Bình, đương kim hoàng đế của thiên triều…

    Bình hơi lấy làm lạ song cũng không dám nói ra mà nghĩ thầm trong lòng. Đợi lúc ông Vụ Trưởng bước ra ngoài hành lang anh mới nghe Mực thì thầm vào tai mình.

    - Mấy ông sếp lớn của nhà nước Việt Nam mà sao lại lộng hình của mấy ông Tàu trên bàn thờ tổ tiên. Sao kỳ vậy anh?

    Dù chưa hiểu lý do song Bình cũng trả lời nước đôi.

    - Chắc phải có lý do gì đặc biệt… Mình chờ xem…

    Không biết nghĩ gì mà Bình thì thầm vào tai nhân viên của mình.

    - Mình làm thương mại chứ hổng có làm chính chị chính em gì hết... Vậy chú thấy cái gì lạ và chướng tai gai mắt thì cứ để bụng. Hãng của mình cần loại khách hàng như vầy lắm... Hổng vớt được món hàng này thì hãng mình sẽ đóng cửa...

    Mực gật đầu tỏ ý hiểu ông chủ của mình nói cái gì. Cũng giống như lần trước, Bình với Mực vui vẻ chỉ dẫn rành mạch cách sử dụng những cái Super Pro Pads cho 16 vị trong Bộ Chính Trị và 20 vị Bộ Trưởng của Nhà Nước. Ngài Tổng Bí Thư được Bình giúp đỡ mang hai cái Super Pro vào hai đầu gối xong anh và Mực được ông Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ đưa về ngồi trong góc phòng. Bây giờ Bình và Mực mới có dịp nhìn ngắm bằng mắt buổi lễ thờ cúng tổ tiên của ba mươi sáu chức sắc cao cấp nhất của đảng và nhà nước Việt Nam. Từ đó anh mới hiểu cái lý do mà nhà nước của cái nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam đã không ngần ngại chi tiền triệu cho những cái Super Pro Knee Pads. Mỗi ngày ba bận sáng trưa và chiều, đúng giờ giấc ấn định ba mươi sáu ông quan nhớn nhất nước phải có mặt để quì lạy trước bàn thờ tổ tiên của họ. Bốn vị quan nhớn nhất nước đại diện cho đảng và nhà nước là ngài tổng bí thư, ngài chủ tịch nước, ngài chủ tịch quốc hội và ngài thủ tướng xếp hàng dài song song với nhau xì xụp lạy trước cái bàn thờ ngói hương nghi ngút có lộng hình của Mao chủ tịch và Chủ Tịch Tập, vị quan nhớn nhất nước Cộng Hòa Nhân Dân Trung Cộng. Điều khiến cho Bình và Mực lấy làm lạ mà hổng dám nói ra là họ lại không thấy hình Bác Hồ trên bàn thờ tổ tiên này. Ba mươi sáu ông quan nhớn nhất nước cùng lúc quì lạy một cách trang trọng và thành kính vì bốn góc phòng đều có đặt ống kính thu lại quang cảnh buổi hành lễ vào cái dvd rồi cứ ba tháng sẽ được gởi sang Bắc Kinh để trình với thiên triều về sự tôn thờ và kính trọng của các quan chức tiểu quốc. Ai mà lạy nhiều, quì lâu và tâu bẩm công trạng của mình thì sẽ được thiên triều để mắt tới để cất nhắc lên chức vị mới hoặc ngồi yên ở chức vụ cũ. Nói về chuyện quan sát thì Mực hơn ông chủ của mình bội phần. Anh nhận thấy hai ông quan nhớn, một ông đại diện cho đảng là tổng bí thư và ông kia đại diện cho nhà nước là thủ tướng; cả hai lại lạy nhiều hơn tất cả. Dường như hai ông có ý tranh nhau lạy và lạy đủ kiểu. Cử chỉ lạy của họ cũng khác nhau và khác hẳn mọi người. Ngài tổng bí thư thì lạy theo cách mà người ta gọi là nhất bộ nhất bái. Đang nằm mọp trên sàn gỗ bóng láng, ngài bèn đứng dậy bước tới một bước rồi hai chân quì xuống, hai tay chấp lại xá ba xá trước bức hình của chủ tịch Tập xong mới quì mọp xuống tới độ cái trán đập xuống sàn gỗ kêu cái bốp. Làm đủ ba lần móp trán ngài mới chịu nằm yên giây lát rồi tiếp tục lạy nữa. Liếc qua bên phải cách chỗ ngài tổng bí thư chừng ba bước,, Mực phải chắt lưỡi khen cho cách lạy móp trán của ngài thủ tướng. Chắc cũng nhờ cách lạy '' pro '' này mà ngài thủ tướng mới giữ vững được ngôi vị của mình mặc dù thiên hạ ồn ào nói ngài bao che cho tham nhũng, ngài ăn hối lộ một cây. Ngài bỏ ngoài tai lời chê bai của bàn dân vì ăn thì ai hổng ăn. Còn chuyện ăn hối lộ thì cả đảng và nhà nước cũng đều ăn chứ đâu phải riêng ngài. Dù ai nói ngã nói nghiêng, thì ta vẫn vững như kiềng ba chân. Hai chân của ngài đứng thì vững lắm rồi, bây giờ có thêm một chân của chủ tịch Tập thì đố thằng nào lật ngài nổi. Đó là tuyệt chiêu ôm ông tập và '' ôm ba má '' của ngài thủ tướng và hành động này đủ tỏ sự đỉnh cao trí tuệ của hai ông quan lớn nhất nước.

    Phải mất đúng một tiếng đồng hồ cuộc lễ lạy của các quan mới xong. Bình với Mực được ngài tổng bí thư bắt tay khen với câu nói " gút dốp ''. Sau đó ngài nói nhỏ với Bình.

    - Anh làm cái super Pro Knee Pads này thật tuyệt. Nó giúp đỡ tôi nhiều lắm. Tuy nhiên tôi có ý kiến…

    - Dạ tôi xin kính cẩn được nghe ngài tổng bí thư góp ý ạ…

    - Cái Knee Pads thì tốt lắm, nhưng tôi muốn đặt anh làm thêm cái đệm trán…

    Thấy Bình ngơ ngác chưa hiểu ngài tổng bí thư bèn giải thích cặn kẽ.

    - Cứ mỗi lần lạy là tôi bị đau đầu… Mỗi lần lạy tôi phải dập đầu sát đất nên cái trán nó bị ê ẩm. Anh nghĩ anh có thể phát minh ra cái đệm trán không?

    Bình nhìn sững ngài tổng bí thư với cái nhìn khâm phục. Anh nghĩ ngài đúng là có đỉnh cao trí tuệ nên mới có ý kiến sáng tạo ra cái '' fore-head Pads ''. Lãnh được '' orders '' này thì hãng sẽ lên liền.

    - Dạ được chứ thưa ngài tổng bí thư. Tôi sẽ nghiên cứu và trình bày cái mẫu để giúp cho quí ngài tha hồ quì lạy mà không lo sợ bị móp trán…

    Mừng rỡ ngài tổng bí thư quay qua dặn ông Vụ Trưởng Vụ Đào Tạo và Bồi Dưỡng Cán Bộ ký chi phiếu đặt cọc một triệu cái Pro Fore-Head Pads. Sau khi lãnh chi phiếu Bình với Mực tức tốc trở lại Hoa Kỳ nghiên cứu rồi sau đó làm cái mẫu Pro Fore-Head Pads để giúp cho nhân viên của đảng và nhà nước cộng sản Việt Nam quì lạy thiên triều mà không sợ bị móp trán.

    chu sa lan

    2015
  3. http://chusalan.netTiểu Thuyết




    GIẤC MỘNG

    VIỆT-NAM







    chu sa lan

    Lời của người viết truyện

    Bộ tiểu thuyết giả tưởng này được chia ra làm bốn quyển: quyển 1 tên Phú Quốc For Sale; quyển 2: Tất Cả Cho Hoàng-Trường Sa; quyển 3: Hẹn Nhau ở Sài Gòn và quyển 4: Ngóng Về Hà Nội.
    Mặc dù dựa vào tin tức thời sự, các sự kiện có thật đã và đang xảy ra cũng như nhiều tài liệu và sách vở; truyện, đơn thuần chỉ là một tưởng tượng của người viết. Nếu tên tuổi hoặc các tình tiết trong truyện có trùng hợp với bất cứ ai thời đó chỉ là sự tình cờ và không cố ý của người viết truyện.
    Ngoài ra tất cả tin tức, tài liệu và sự kiện được người viết sưu tập và lưu trữ mà theo thời gian lâu dài vì vậy không còn nhớ được nguồn gốc hoặc xuất xứ của các trang, blog trên Internet. Chân thành cảm tạ tác giả các bài vở, tài liệu, tin tức đăng trên các trang mạng mà người viết đã sử dụng.
    Cũng cần nói thêm, có những danh từ chuyên môn bằng Anh ngữ được giữ nguyên nhưng có giải thích hoặc tạm dịch ra tiếng Việt nhưng có phụ chú bằng Anh ngữ vì tiếng Việt không được xác nghĩa lắm, ví dụ như sonar được dịch ra tiếng Việt là máy thủy âm định vị; C4 là tiếng viết tắt của command, control, communication, computer được dịch sang tiếng Việt thành ra chỉ huy, kiểm soát, liên lạc, điện toán, là hệ thống chỉ huy hàng dọc và hàng ngang tinh vi và phức tạp được áp dụng trong dây chuyền chỉ huy (chain command) của quân đội Hoa Kỳ và của thế giới. Knot là danh từ riêng để đo tốc độ của tàu, tương đương với một hải lý hay 1.852 mét. MOAS là chữ viết tắt của Mine & Obstacle Avoidance System, một hệ thống máy móc chuyên dò tìm ra mìn, đá ngầm, san hô hay bất cứ chướng ngại vật nào ở dưới nước nằm trên đường đi của tàu ngầm. MK-15 Block 1 Phalanx CIWS (Closed-in Weapons Sys-tem) là đại bác sáu nòng bắn bằng loại đạn 20 ly được dùng chống lại máy bay hay hỏa tiển của địch nhờ một giàn ra đa gắn trên ụ súng để định vị trí của hỏa tiển hay máy bay và luôn cả đạn của súng bắn ra nữa. Tất cả những danh từ, tên riêng bằng Anh ngữ sẽ được chú thích đầy đủ tùy thuộc vào sự hiểu biết và tìm kiếm của người viết truyện.
    Cuối cùng người viết cám ơn quý độc giả đã nhín chút thời giờ để đọc bộ tiểu thuyết dã sử hiện đại này. Bây giờ Phú Quốc For Sale bắt đầu.








    Quyển 1

    PHÚ QUỐC
    '' FOR SALE ''








    TẬP 1

    1 ĐÔ LA
    CHO
    PHÚ QUỐC



    1.

    2025. Tết Dương Lịch.
    Washington DC.
    0:30 sáng. Giờ Miền Đông Hoa Kỳ.
    Đang đánh răng để sửa soạn đi ngủ, Đan Nguyễn nghe chuông điện thoại reo. Anh hơi ngưng tay nhưng sau đó lại tiếp tục vì biết Thùy Tâm, vợ của mình đang đọc sách sẽ bắt điện thoại.
    - Hello...
    Không biết ai ở đầu dây bên kia và nói cái gì mà chỉ nghe Thùy Tâm bật cười hắc hắc kèm theo giọng nói cợt đùa.
    - Dạ... Gần 1 giờ sáng rồi đó anh. Bộ anh nhớ ảnh lắm sao mà không chờ tới mai được...
    Không biết người bên kia nói gì mà Thùy Tâm lại cười hắc hắc rồi ló đầu vào phòng tắm, đưa điện thoại cho chồng cùng với hai tiếng thật gọn.
    - Minh Út…
    Đan cười gật đầu khi nghe vợ nói tới cái tên Minh Út. Tên Minh mà là con út trong nhà nên được các anh chị hiến cho cái tên Minh Út. Cầm lấy điện thoại Đan '' hello ''. Không biết ở đầu dây bên kia Minh Út nói cái gì mà đang nằm trên giường đọc sách, Thùy Tâm hơi cau mày khi nghe giọng nói của ông chồng thân yêu cao lên.
    - What… What do you say…? Anh nói gì nói lại đi chứ em nghe anh không lọt…
    Thùy Tâm mỉm cười lắc đầu. Do ở thói quen và cũng do nói thông thạo hai ngôn ngữ Anh và Việt, Đan có cái tật nói chuyện với người quen thân bằng sự pha trộn hai thứ ngôn ngữ lại với nhau. Không biết Minh Út nói gì mà Thùy Tâm chỉ nghe chồng của mình nói lớn.
    - Anh nói gì… Giới cầm quyền ở Hà Nội định bán đảo Phú Quốc… Mà bán cho ai...?
    Buông quyển sách đang đọc xuống giường, Thùy Tâm ngồi bật dậy khi nghe chồng nói hết câu cuối cùng. Rón rén tới đứng cạnh cửa phòng tắm, nàng ra dấu với chồng cho mình nghe ké. Hiểu ý vợ tò mò muốn nghe câu chuyện, Đan nhẹ bấm nút '' speaker phone ''. Giọng nói trầm và hơi khàn của Minh Út vang lên rõ mồn một.
    - Tôi nói cho chú biết là Hà Nội định bán đảo Phú Quốc. Tin này tôi lượm từ trong nước…
    Liếc nhanh chồng, Thùy Tâm bắt gặp đức phu quân cũng đang nhìn mình.
    - Ai nói cho anh biết?
    Đan hỏi gọn và Thùy Tâm nghe bên kia đầu dây vang lên giọng cười khặc khặc của Minh Út.
    - Chú biết mà...
    Dù Minh Út không nói ra danh tánh song Đan lại gật đầu như biết rõ tên tuổi kẻ nặc danh. Cười nháy mắt với vợ, anh hỏi tiếp.
    - Tại sao họ lại muốn bán hả anh?
    - Chưa biết rõ lý do nhưng chắc là tiền...
    Thùy Tâm nghe ông anh bà con chú bác với chồng của mình nói gọn một câu. Im lặng giây lát giọng nói của Minh Út lại vang lên.
    - Ngày mai mấy giờ chú có mặt ở nhà?
    - Dạ mười hai giờ sáng em phải vào văn phòng có chút chuyện... Chừng 2 giờ chiều em có mặt ở nhà...
    - Còn nhỏ Tâm?
    Cười với chồng, Thùy Tâm khom người sát vào điện thoại.
    - Năm mới mà anh. Em ở nhà suốt ngày. Anh tới sơm sớm để anh em mình nói chuyện. Em sẽ làm nem nướng đãi anh...
    Nói xong Thùy Tâm cười hắc hắc. Hiểu ý vợ muốn nghe cái bí mật trước mình, Đan la nhỏ trong điện thoại.
    - Hổng được đâu anh ơi... Anh phải đợi em về mới bật mí vụ này nghe anh...
    Hai vợ chồng nghe Minh Út cười khặc khặc trong điện thoại kèm theo câu nói đùa.
    - Ok... Tôi đợi chú về... Nhỏ Tâm làm nem nướng còn chú mua chai Remi Martell. Rượu vào lời ra chú biết hông... Chú với nhỏ Tâm '' keep secret '' nghe chưa...
    - Anh an tâm... Tụi này học được thói không nghe, không biết và không nói mà anh...
    - Ok... Gặp hai đứa sau...
    Minh Út cúp máy. Đưa điện thoại cho vợ, Đan tiếp tục đánh răng cho xong rồi chậm chạp leo lên giường. Thùy Tâm tắt đèn.
    - Ủa em không đọc sách à?
    Đan hỏi vì ngạc nhiên khi thấy vợ bỏ thói quen đọc sách trước khi đi ngủ.
    - Hông... 1 giờ sáng rồi... Anh nghĩ sao?
    - Nghĩ gì?
    - Chuyện anh Minh Út nói...
    Im lặng giây lát Đan xoay người nằm nghiêng. Vòng tay ôm ngang hông vợ, anh mỉm cười trong bóng tối mờ mờ.
    - Chuyện này có thể thật...
    Thùy Tâm ngắt lời chồng. Có lẽ nàng nóng lòng muốn biết ý kiến của chồng về cái tin sốt dẻo do Minh Út nói ra.
    - Em không hỏi anh chuyện đó thật hay giả mà em hỏi anh nghĩ gì?
    Đan cười cười im lặng. Thùy Tâm hỏi gọn.
    - Sao anh hổng trả lời em?
    - Tại vì anh chưa có câu trả lời...
    Đan trả lời cũng gọn. Thùy Tâm luồn năm ngón tay của mình dưới làn áo ngủ của chồng. Biết vợ sắp sửa cù lét mình, anh la nho nhỏ.
    - Ê đừng có cù lét... Anh chưa có câu trả lời dứt khoát. Em nói cho anh nghe em nghĩ gì?
    - Ngu sao mà nói cho anh nghe...
    Thùy Tâm cười hắc hắc như muốn chọc quê ông chồng của mình. Đan cũng cười rồi buông gọn một câu.
    - Anh cũng đâu có ngu...
    Nói xong anh xoay người quay mặt ra ngoài cười một mình khi hình dung tới nét mặt tiu nghỉu của vợ.
    - Anh hổng nói cho em nghe thiệt hả?
    Thùy Tâm hỏi nhỏ trong lúc nằm đâu lưng lại với chồng. Cười lặng lẽ trong bóng tối Đan quay qua ôm lấy vợ.
    - Anh nói rồi em thưởng anh cái gì đây?
    Xoay người lại, hôn phớt vào má chồng, Thùy Tâm bật cười.
    - Anh mà hổng nói là em khỏi cho anh ngủ đêm nay...
    Cười hì hì Đan nghiêm giọng.
    - Anh nghĩ chuyện Phú Quốc For Sale không phải là tin vịt...
    - Lý do?
    Thùy Tâm vặn. Đan giải thích chậm và cặn kẽ.
    - Thứ nhất anh Minh Út không phải là người hay loan tin vịt. Thứ nhì ảnh là nhân viên có cấp bậc trong bộ ngoại giao. Là nhân viên của Phòng Đông Á và Thái Bình Dương Sự Vụ ( Bureau of East Asian and Pacific Affairs ) cho nên ảnh có thể biết và kiểm chứng tin này có thực hay thuộc loại tin vịt cồ. Thứ ba thời em cũng biết rồi mà. Gia đình bên vợ của ảnh có bà con rất gần với một nhân viên cao cấp nằm trong cổ máy lãnh đạo ở Hà Nội. Dù bất đồng chánh kiến nhưng hai bên đều cố gắng giữ hòa khí với nhau. Nhất là từ khi anh Minh trở thành phụ tá trưởng phòng thời đôi khi ảnh là người đại diện cho bộ ngoại giao để trực tiếp liên lạc với người đó mà không qua trung gian của tòa đại sứ. Theo như anh biết thì ảnh cũng chơi thân với vị đại sứ nước Cộng Hoà Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam...
    Ngừng lại một chút, Đan hôn lên má vợ xong cười nói tiếp.
    - Có thể một nhân vật nặng ký cỡ ủy viên trung ương đảng đã được phép của bộ chính trị tiết lộ tin này ra để thăm dò dư luận... Nếu điều đó đúng thời tin này có thực...
    - Tại sao giới cầm quyền Hà Nội lại muốn bán đảo Phú Quốc?
    - Có thể là tiền... Có thể là lý do chính trị... Có thể cả hai lý do...
    Đan nói nước đôi. Anh ngần ngừ như muốn nói thêm nhưng nghĩ sao lại im lặng. Lát sau anh mới thong thả lên tiếng.
    - Trong những năm gần đây có nhiều dấu hiệu cho ta thấy chế độ cộng sản ở Việt Nam đang trên đường có thể sẽ bị giải thể tức là sự chuyển biến từ chế độ cộng sản sang tự do dân chủ một cách không đổ máu như ta đã thấy trong trường hợp của Liên Bang Xô Viết và các nước Đông Âu. Hoặc có thể là một sự xụp đổ toàn diện bắt đầu bởi một cuộc nội chiến như trường hợp của Lybia, Tunisia phát khởi từ phe chống đối đại diện của dân chúng trong nước với sự giúp đỡ của các ‘’ thế lực thù địch ‘’ bên ngoài…
    Thùy Tâm lẩm bẩm.
    - Em nghĩ phải có lý do nào khác hơn chứ lý do tiền chưa đủ mạnh để họ bán nước...
    Nghe được lời của vợ, Đan cười trong bóng tối mờ mờ.
    - Em nói không sai sự thật lắm. Anh nghĩ các nhân vật cao cấp trong bộ chính trị đoán được là đảng của họ sẽ bị xụp đổ một ngày gần đây do đó họ kiếm cách làm tiền để chuẩn bị chạy ra nước ngoài. Phú Quốc là hòn đảo lớn nhất của nước mình lại nằm trong Vịnh Thái Lan nên bán có giá hơn...
    Thùy Tâm rúc vào lòng của chồng như tìm chút hơi ấm áp trong đêm đông lạnh lẽo.
    - Mình phải làm gì nếu Hà Nội bán đảo Phú Quốc?
    Lên tiếng hỏi giây lát mà nghe chồng lặng thinh không trả lời, Thùy Tâm lại hỏi.
    - Anh ngủ hả?
    - Chưa...
    - Sao anh không trả lời em?
    - Tại vì anh chưa có câu trả lời...
    Thùy Tâm nghiêm giọng.
    - Anh phải nghĩ ra câu trả lời bởi vì một vị đại diện dân như anh sẽ phải có câu trả lời khi bị dân chúng hoặc báo chí cật vấn...
    Đan cười thành tiếng ngắn trong bóng tối. Giọng nói của anh vang lên có chút đùa giỡn.
    - Dân chúng là ai... Em hả?
    Thùy Tâm ứng tiếng liền.
    - Đúng đó. Em là một người dân, một cử tri. Chính em là một người trong tổng số cử tri của quận Cam ở Cali đã bỏ phiếu cho anh trở thành dân biểu liên bang...
    Đan cười mân mê khuôn mặt của vợ.
    - Để ngày mai nói chuyện với Minh Út xong rồi anh mới có câu trả lời dứt khoát cho em...
    Ngừng lại giây lát anh khe khẽ thở dài.
    - Chuyện này chắc còn nhiều bí mật và phức tạp lắm...

    *****

    Minh Út ngồi đối diện với Đan qua chiếc bàn ăn hình chữ nhật bốn chỗ ngồi. Trong đám anh chị em ruột và họ hàng sinh sống ở DC và các tiểu bang lân cận như Virginia, West Virginia, Maryland, Pen-sylvania thời Minh Út thân với cặp Thùy Tâm và Đan nhất bởi nhiều lý do như hợp tánh tình và sở thích với tuổi tác cũng không cách biệt nhiều lắm. Minh Út hơn Thùy Tâm tám tuổi và hơn Đan sáu tuổi do đó họ coi nhau như bạn đồng trang lứa. Rổi rảnh hẹn nhau đi ăn trưa hoặc Minh Út tới nhà vợ chồng trẻ không con ăn uống trò chuyện cả ngày.
    Thùy Tâm ngồi cạnh chồng. Trước mặt nàng cái lò nướng nhỏ bằng điện đang cháy đỏ. Mấy viên nem nướng chín vàng thơm mùi tỏi. Mỡ chảy xuống gặp lửa bốc thành khói bay lên xông vào mũi làm cho Minh Út phải hít hà. Hơi mỉm cười khi thấy cử chỉ của người anh bà con chú bác, Đan đứng lên bước tới tủ rượu pha ba ly Remi Martell.
    - Thơm quá...
    Nhìn Thùy Tâm, Minh Út cười cười lên tiếng.
    - Ở đây không có ai làm nem nướng ngon bằng em kể cả hai bà chị của anh...
    Gắp mấy viên nem nướng ra bỏ lên dĩa, Thùy Tâm cười nói đùa.
    - Vậy thì anh phải nói vụ Phú Quốc For Sale cho em nghe trước nghen...
    Đang lúi húi pha rượu, Đan la nho nhỏ.
    - Không được đâu nghen. Tuy công làm nem nướng của em lớn nhưng công mua rượu và pha rượu của anh cũng không nhỏ đâu...
    Đón lấy ly rượu từ tay Đan, Minh Út cười giảng hòa.
    - Được rồi anh sẽ nói cho hai em nghe cùng một lúc vụ Phú Quốc For Sale...
    Đặt ly rượu ngay trước mặt vợ, Đan cười nịnh.
    - Anh pha cho cưng một ly nhẹ thôi...
    Thùy Tâm cám ơn chồng bằng nụ cười. Đan đưa ly rượu lên tỏ dấu mời khách. Hiểu ý Minh cũng nâng ly nhấp ngụm nhỏ, chép chép miệng như để thưởng thức mùi thơm và vị ngọt của rượu xong mới cầm đũa. Mặc dù nóng lòng nghe câu chuyện, hai vợ chồng cũng phải để cho ông anh bà con ăn uống no bụng xong mới bắt đầu bàn chuyện. Thấy Minh Út bỏ đũa xuống, Thùy Tâm cười hỏi.
    - Anh no rồi à?
    Hơi lắc lắc đầu uống ngụm rượu, Minh mới trả lời.
    - Chưa no. Nhưng biết hai đứa em nóng nghe nên anh tạm ngưng...
    Nhìn Thùy Tâm, anh hỏi tiếp.
    - Em muốn nghe chuyện Phú Quốc For Sale mà em biết Phú Quốc ở đâu không?
    Xì tiếng dài, Thùy Tâm trề môi.
    - Anh làm như em là kẻ mất gốc. Mặc dù sinh ra ở Mỹ song em biết về Việt Nam còn nhiều hơn anh và anh Đan nữa. Phú Quốc là một hòn đảo nằm trong vịnh Thái Lan. Đúng không?
    Thùy Tâm hỏi Minh Út và bắt gặp cái gật đầu. Liếc nhanh chồng đang tủm tỉm cười, nàng cất giọng.
    - Với chiều dài hơn 40 cây số, diện tích gần 700 cây số vuông, quần đảo Phú Quốc hiện nay là trung tâm du lịch nổi tiếng. Tuy nhiên trên phương diện chiến thuật, hòn đảo này còn là một căn cứ hải quân...
    Hớp ngụm rượu, Đan cười hì hì.
    - Đủ rồi... Với mớ kiến thức đó em được phép ngồi nghe anh Minh Út nói về vụ Phú Quốc For Sale của bộ chính trị Hà Nội...
    Nuốt xong miếng cuối cùng của cuốn nem nướng chấm nước mắm, Minh Út gật gù.
    - Chuyện bên vợ của anh có người bà con làm phó thủ tướng trong chính phủ cũng như chuyện anh giao du với tòa đại sứ cộng sản Việt Nam thời bộ ngoại giao và tòa nhà trắng đều biết...
    - Có nghĩa là anh bán chính thức được phép của bộ ngoại giao nói riêng và chính phủ nói chung để nói chuyện với Hà Nội?
    Thùy Tâm hỏi và Minh Út gật đầu. Hớp tiếp ngụm rượu, anh cười nói nhỏ.
    - Họ xem anh như đầu cầu để liên lạc thẳng với Hà Nội...
    - Có nghĩa họ không cần nhờ trung gian của tòa đại sứ cộng sản Việt Nam tại DC...?
    Thùy Tâm lại hỏi. Im lặng ăn uống Đan nghe Thùy Tâm với Minh Út đối đáp với nhau.
    - Đôi khi anh cũng nhờ ông đại sứ... Đôi khi anh cứ liên lạc thẳng... Bên nào tiện thời làm...
    - Như vậy anh xác nhận tin Phú Quốc For Sale hổng phải tin vịt?
    Minh Út nhìn Đan cười trước khi trả lời.
    - Dĩ nhiên đây là tin có thực... Tuy nhiên...
    Thùy Tâm cau mày. Riêng Đan lại mỉm cười. Minh Út nói bằng giọng nước đôi.
    - … Đôi khi tin có thực lại là tin không thực. Đôi khi đó chỉ là tin đồn mà người xì ra nhắm vào một mục đích nào đó, như thăm dò phản ứng của người khác, hoặc chuẩn bị dư luận trước khi tin tức được bạch hóa thành hành động...
    - Anh nghĩ sao?
    Thùy Tâm hỏi chồng. Hơi nhún vai, Đan cười với Minh Út trước khi trả lời câu hỏi của vợ.
    - Anh cũng nghĩ như anh Minh Út. Đây có thể là quả bóng thăm dò dư luận của Hà Nội. Điều đó có nghĩa họ chuẩn bị cho việc bán đảo Phú Quốc để đổi lấy một cái gì hay mục đích gì...
    Thùy Tâm nhìn chồng và Minh Út với cái nhìn ra chiều tư lự.
    - Lý do nào khiến họ bán Phú Quốc? Em muốn nói nguyên nhân chính và quan trọng nhất...
    Nhìn Minh Út, Thùy Tâm hỏi câu trên. Minh Út nhìn sang Đan rồi lại nhìn Thùy Tâm.
    - Chưa biết chắc chắn lý do. Có thể là tiền hoặc có thể là lý do nào khác hơn. Có thể tiền là diện mà lý do ngầm nào đó mới chính là điểm...
    - Em nghĩ nguyên nhân hoặc động cơ nào thúc đẩy Hà Nội bán đảo Phú Quốc không quan trọng bằng chuyện khác...
    Đan bỏ lửng câu nói của mình ở đó. Thùy Tâm quay sang nhìn chồng.
    - Chuyện gì hả anh?
    Không trả lời vợ, Đan nhìn Minh Út. Thùy Tâm nghe giọng nói của chồng chậm rãi và nghiêm nghị.
    - Chúng ta phải làm gì? Chúng ta phải có hành động nào thích hợp để đối phó lại chuyện nhóm người cầm quyền ở Hà Nội cứ bán dần đất đai cho ngoại bang...?
    Câu hỏi của Đan rơi vào im lặng vì không ai lên tiếng. Có lẽ ba người trong phòng đều bận suy nghĩ về câu hỏi thoạt nghe giản dị song không dễ trả lời vì nó chứa đựng nhiều vấn đề phức tạp và nan giải nhiều khi vượt quá sức của họ. Thùy Tâm chợt lên tiếng và câu nói của cô không phải là câu trả lời.
    - Họ bán thì mình mua...
    Đan quay nhìn vợ đăm đăm.
    - Mua... Em...
    Thật ra anh định nói '' Em điên à... '' song cảm thấy ba tiếng này bất nhã nên dừng lại rồi sau đó đổi thành câu nói khác.
    - Em tiền đâu mà mua...
    Mỉm cười nhìn chồng, Thùy Tâm quay qua nói với Minh Út.
    - Em hổng có tiền nhưng người Việt ở hải ngoại có tiền...
    Cười gật gù Minh Út nhìn Thùy Tâm. Dường như anh cũng đã nghĩ ra chuyện đó từ lâu.
    - Nhỏ Tâm nói nghe cũng được. Nếu mấy triệu người Việt sống ở hải ngoại, mỗi người bỏ ra chút ít tiền thì mình cũng có thể mua được...
    Được ông anh bà con chú bác của chồng về phe với mình, Thùy Tâm thích chí lên tiếng liền.
    - Em có ý kiến...
    Bỏ lửng câu nói ở đó, Thùy Tâm nhìn chồng và ông anh bà con với chồng. Bắt gặp nụ cười hóm hỉnh của vợ, Đan cau mày suy nghĩ. Riêng Minh Út cũng lặng thinh. Cả hai vị đàn ông, một vị là dân biểu liên bang, một vị là phụ tá trưởng phòng của bộ ngoại giao đều biết, người đàn bà trẻ đẹp đang ngồi trước mặt họ là một kẻ không những có học và có bằng cấp thật chứ không phải giả mà còn thêm thông minh, sáng dạ và chịu khó suy luận. Bởi vậy mới vừa ra trường cô ta được một công ty lớn mời làm cố vấn về pháp luật.
    - Ý kiến gì em nói đi?
    Cuối cùng Đan cũng phải lên tiếng. Thùy Tâm cười nhẹ nhìn hai người đàn ông.
    - Trước khi em nói ra ý kiến của em thì em muốn biết nếu bán đảo Phú Quốc, bộ chính trị của đảng cộng sản Việt Nam định bán với giá bao nhiêu...
    Gật gù cái đầu lưa thưa tóc muối tiêu của mình, Minh Út chậm chạp lên tiếng.
    - Nhỏ Tâm hỏi một câu chí lý. Dù chưa biết giá cả song anh đoán chắc phải cao lắm. Họ tung tin ra để coi có người mua không rồi sau mới cho biết giá...
    Đan xen vào.
    - Có thể họ muốn bán đấu giá... Auction được nhiều tiền hơn...
    Thuỳ Tâm phụ hoạ bằng câu nói.
    - Em cũng nghĩ như vậy... Em nhớ cách đây không lâu có đọc một tin trên mạng, không biết thật hay giả là bộ chính trị Hà Nội đã bán rẻ một phần vịnh Bắc Việt cho Trung Cộng với giá 2 tỉ đô la...
    - Anh cũng có đọc tin đó...
    Đan lên tiếng. Tợp ngụm rượu, Minh Út gật gù cười nhẹ.
    - 2 tỉ thì rẻ mạt... Họ mà bán Phú Quốc với giá 2 tỉ thì mình cũng nên hùn tiền mua rồi bán lại kiếm lời...
    Thùy Tâm bật cười hắc hắc khi nghe Minh Út nói đùa. Nhìn ông anh họ của chồng, cô ta tiếp.
    - Vậy thì anh cứ thư thả dò la về chuyện Phú Quốc For Sale đi... Chủ nhật anh tới đây em có chạo tôm cho anh ăn...




    2.

    - Em bận chuyện trong sở lắm mà em cũng ráng làm chạo tôm cho anh ăn đó...
    Minh Út cười khà khi nghe Thùy Tâm kể công. Đưa tay đón lấy ly rượu do Đan trao cho, anh lên tiếng.
    - Cám ơn em chịu cực... Ăn no xong anh sẽ nói cho em và Đan nghe vài tin tức nóng bỏng tay về vụ Phú Quốc For Sale...
    Ngưng tay cuốn bánh tráng, Minh Út nâng ly rượu lên nhấp ngụm nhỏ xong tằng hắng.
    - Anh đã nói chuyện nhiều lần với ông Nguyễn...
    Đan và Thùy Tâm đều hiểu hai tiếng '' ông Nguyễn " ám chỉ tới người bà con của Minh Út, nhân vật nằm trong trung ương đảng cộng sản Việt Nam và đang giữ chức vụ phó thủ tướng.
    - Người này xác nhận với anh tin họ muốn bán đảo Phú Quốc là thực chứ không phải tin vịt. Anh hỏi nguyên cớ thì họ bảo cần tiền để chi tiêu. Hai em cũng biết kinh tế của Việt Nam đang tụt dốc thê thảm. Tham nhũng, biển thủ công quỷ và chính sách kinh tế thị trường định hướng xã hội chủ nghĩa đã làm trật hướng đi của kinh tế nước Việt mình. Hai em cũng biết kinh tế mà xụp đổ thì sẽ kéo đảng cắm đầu vào cái hố diệt vong liền. Bởi vậy mà họ phải tìm cách cứu vãn...
    - Bằng cách bán nước hả anh?
    Thuỳ Tâm vặn hỏi bằng giọng mỉa mai. Minh Út cười hì hì.
    - Chắc là vậy. Họ theo gương bác của họ. Năm 1958, Hồ Chí Minh bảo Phạm Văn Đồng ký giấy bán Hoàng Sa cho Trung Cộng. Cũng vì cái giấy ký bởi Phạm Văn Đồng mà năm 1974, Trung Cộng mới xua quân đánh chiếm Hoàng Sa rồi sau đó đánh Trường Sa và bây giờ thì lăm le muốn chiếm hết biển Đông...
    Đan liếc nhanh vợ ngồi bên cạnh và bắt gặp cô nàng cũng đang nhìn mình tủm tỉm cười. Nhìn hai người đối diện với mình, Minh Út cũng cười nhẹ đưa ly rượu lên nhấp ngụm nhỏ đoạn hắng giọng.
    - Họ muốn bán đấu giá vì hi vọng sẽ bán được giá cao hơn giá 1 tỉ đô mà họ muốn; tuy nhiên bán đấu giá cũng có cái hại là có thể không có người mua cao hơn giá mà họ muốn...
    Thùy Tâm lắc đầu cười nói với Minh Út.
    - Cái đó còn tùy theo cách thức mà họ bán đấu giá anh ạ. Bán đấu giá ở nước khác thì em không biết nhưng ở Mỹ thì có nhiều cách bán cũng như tuỳ theo món hàng mà người ta muốn bán. Loại bán đấu giá phổ thông nhất gọi là ‘’ English auction ‘’. Đây là loại bán đấu giá mà tất cả người tham dự công khai đấu giá với nhau và người nào trả giá cao nhất sẽ mua được món hàng. Có nhiều cách thức để bán đấu giá công khai nhưng có hai cách mà người ta thường áp dụng là reserve auction và no reserve auction. Với cách reserve auction thì người bán có quyền không bán nếu người mua trả giá thấp hơn giá mà họ muốn bán. Còn với cách no reserve auction thì người bán bị bắt buộc phải bán dù giá của người mua trả thấp hơn giá họ muốn...
    Đan cười gật đầu nói gọn.
    - Khó nghen anh...
    Hiểu ý của người em họ, Minh Út gật đầu cười nhìn Thùy Tâm.
    - Họ đủ khôn ngoan để biết cách bán đấu giá có lợi nhiều hơn. Dường như họ được kẻ nào bắn tiếng là sẽ mua với giá cao hơn 1 tỉ đô...
    Tới phiên Đan gật gù.
    - Đúng... Muốn 1 tỉ nhưng họ có thể kiếm được hai ba tỉ vì sẽ có khối người muốn mua với giá cao hơn...
    Dù có thể đoán lờ mờ ra song Thùy Tâm cũng vọt miệng hỏi.
    - Anh biết nước nào muốn mua?
    - Nhiều lắm... Mười nước trong khối ASEAN, nhất là các nước có liên hệ vào vụ tranh giành biển Đông đều muốn mua. Ngay cả Hoa Kỳ, dù không có tranh chấp về biển Đông cũng có thể mua rồi bán lại kiếm lời...
    - Nước muốn mua đảo Phú Quốc nhất em nghĩ là Trung Cộng...
    Đan gật đầu như đồng ý với vợ về ý nghĩ này. Minh Út cũng cười gật gù.
    - Anh cũng nghĩ như hai em... Ở phía bắc họ đã chiếm được phân nửa Vịnh Bắc Việt rồi bây giờ lại mua được quần đảo Phú Quốc thì họ có thể khống chế luôn cả phía nam của vùng Đông Hải và Vịnh Thái Lan. Không ai không biết biển Đông hầu như trở thành cái hồ nước của Bắc Kinh rồi. Tuy không lọt vào đường lưỡi bò đã vẽ ra song nếu làm chủ được Phú Quốc thì Trung Cộng sẽ có thêm một vị trí chiến lược ở vùng phía nam của biển Đông.
    Trong lúc Minh Út nói chuyện thì Đan lại im lìm như suy nghĩ chuyện gì lung lắm.
    - Anh nghĩ sao?
    Thuỳ Tâm hỏi nhỏ chồng. Đan mỉm cười nhìn người anh bà con với mình xong mới trả lời câu hỏi của vợ.
    - Mua theo cách đấu giá thì khó cho mình vì phải trả cao mới mua được...
    Thuỳ Tâm lẩm bẩm song hai người ngồi cùng bàn đều nghe.
    - 500,000 đô la 1 cây số vuông. Hổng mắc...
    Cười hè hè, Minh Út phụ họa lời của Thùy Tâm.
    - Mà cũng hổng rẻ...
    Đan hỏi sau khi uống hớp rượu.
    - Bộ anh và Thuỳ Tâm tính mua thực à...
    Câu hỏi này được trả lời bằng tiếng cười hì hì của Minh Ốm và hắc hắc của Thuỳ Tâm.
    - Hi vọng hổng có ai trả giá cao. 1 tỉ thì mình có thể chạy, vay mượn được...
    Minh Út chầm chậm lên tiếng. Thuỳ Tâm lặng thinh. Lát sau cô ta thong thả nói.
    - Trưa mai em sẽ đi Richmond để hỏi ý của ba má em...
    Minh Út gật đầu lia lịa.
    - Phải đó em... Bác Khiêm già dặn và kinh nghiệm cho nên bác sẽ có nhiều ý kiến về chuyện này...

    *****

    Tuy có hơi ngạc nhiên khi thấy đứa con gái út của mình xuất hiện một cách đột ngột, song ông Khiêm cũng không nói gì. Mở cửa bước ra hàng hiên, ông ta tươi cười lên tiếng nói đùa.
    - Không biết cơn gió lạ nào đưa con về thăm ba mẹ vậy…
    - Dạ gió nồm Phú Quốc thưa ba...
    Trả lời xong Thuỳ Tâm bật lên tiếng cười trong trẻo. Không hiểu vô tình hay cố ý mà hai tiếng Phú Quốc cứ lởn vởn trong đầu của cô. Cũng vì phần đất nhỏ hẹp của quê hương mà cô phải bỏ việc làm về gặp cha mẹ để hỏi ý kiến. Dù đã lớn và có chồng, cô vẫn còn nguyên cử chỉ như hồi con nít. Bước ba bước tới chỗ cha già đang đứng đợi, vòng tay ôm lấy cổ ông, cô nũng nịu lên tiếng.
    - Ba mạnh hông ba?
    Thùy Tâm hỏi thăm sức khỏe của đấng sinh thành dù mới nói chuyện cùng ông hôm thứ bảy.
    - Cũng bình thường... Con về nhà có chuyện gì vậy?
    Khiêm lên tiếng hỏi. Ông biết phải có chuyện quan trọng cần có sự giúp đỡ ý kiến của ba mẹ thời đứa con gái cưng của ông mới phải bỏ làm, lái xe từ DC về thăm nhà.
    - Dạ cũng có chuyện nhỏ.. Con với anh Đan cần sự cố vấn của ba mẹ. Mẹ đâu rồi ba?
    - Mẹ con đang ở ngoài sân sau...
    Lần lượt trước sau hai cha con vào nhà. Bộ sa lông bằng da cũ mà ba mẹ vẫn không chịu bỏ dù mấy đứa con hùn tiền nhau sắm cho một bộ mới tinh. Lý do mà ba mẹ không chịu bỏ nói ra nghe buồn cười nhưng ngẫm đi ngẫm lại thời có lý. Ông bà giữ những vật dụng cũ là vì cái tình. Ông bà không chịu '' có mới nới cũ ''. Cũng giống như quê hương cũ vậy. Dù đã lìa xa gần năm chục năm ông bà vẫn không quên, vẫn hướng vọng về quê hương nghèo khổ và đợi chờ một ngày về khi đất nước được tự do và dân chủ. Dù đang sống trên quê hương thứ nhì có đầy đủ mọi thứ nhưng ông bà vẫn không quên nơi chôn nhau cắt rún của mình, không lúc nào thôi ngừng nhớ thương mảnh đất hình chữ S đang oại oằn trong cùm gông cộng sản và kẻ xâm lăng đến từ phương bắc.
    - Mẹ...
    Thuỳ Tâm kêu nhỏ. Bà Hậu quay lại cười nói với con gái út.
    - Ủa... Sao con không gọi trước để mẹ làm cơm...
    Thuỳ Tâm xà vào lòng mẹ như ngày xưa cô đã làm mỗi khi đi học về.
    - Dạ tại con hổng muốn mẹ cực... Con chỉ ở qua đêm rồi sáng mai phải về đi làm... Mẹ trồng cây gì vậy mẹ...
    Tháo đôi găng tay ra bà Hậu cười với con gái.
    - Mấy chậu phong lan đó mà... Thôi vào nhà để mẹ lo cơm...
    - Dạ mẹ nấu nhiều nhiều nghen mẹ... Con có hẹn với anh hai và anh ba...
    - Vậy à... Vậy để mẹ nấu cơm nhiều hơn...
    Tuy có chút ngạc nhiên song bà Hậu cũng không hỏi gì thêm mà đi vào bếp nấu cơm. Thuỳ Tâm cũng theo sau để phụ như cô đã làm từ lúc nhỏ. 6 giờ chiều. Đang phụ mẹ dọn thức ăn ra phòng ăn, Thuỳ Tâm nghe có tiếng xe rồi sau đó tiếng cửa mở cùng giọng nói oang oang vang lên. Cô biết người có giọng nói như tiếng chuông đồng đó chính là Hải, anh hai của mình.
    - Nhỏ Tâm đâu rồi ba?
    - Nó ở trong nhà bếp... Nó hẹn con tới đây à?
    - Dạ... Nó gọi con trong sở hẹn tới nhà ăn cơm và nó sẽ kể cho con nghe một chuyện hay lắm... Hổng biết chuyện gì mà nó làm ra vẻ bí mật quốc phòng...
    - Vậy à... Ba cũng nghĩ phải có chuyện gì quan trọng nó mới chịu về nhà ở một đêm rồi sáng mai lại đi...
    Tay cầm dĩa rau muống xào tỏi, Thuỳ Tâm bước vào phòng ăn cùng với câu hỏi.
    - Anh ba tới chưa anh hai?
    - Chắc cũng sắp tới rồi. Hồi lúc anh rời sở thì nó cũng lên xe...
    Thức ăn được dọn lên song bốn người ngồi chờ Duy, anh thứ ba của Thuỳ Tâm tới.
    - Anh hai biết người ta bán bao nhiêu tiền một mẫu đất không anh hai?
    Hải nhìn cô em gái chăm bẳm vì câu hỏi có hơi lạ và kỳ hoặc. Anh sinh ra và lớn lên ở Sài Gòn; còn khi sang Mỹ thì cũng chưa khi nào làm nghề địa ốc thì đâu có biết gì về giá đất hay giá nhà cửa.
    - Anh hổng biết. Ủa mà em hỏi chi vậy?
    Thuỳ Tâm cười cười.
    - Em hỏi cho biết vậy mà...
    Tiếng xe dừng rồi tiếng cửa mở và Duy bước vào. Kéo ghế ngồi cạnh cô em gái, anh vui vẻ chào hỏi ba má, anh hai xong mới quay qua cười nói.
    - Có chuyện gì vậy nhỏ?
    Thuỳ Tâm lắc đầu cười chưa chịu trả lời mà lại thốt.
    - Em sẽ nói cho ba má và hai anh nghe trong lúc mình ăn cơm. Chuyện này quan trọng lắm...
    Biết tính em gái nên Duy cười không hỏi thêm. Nhà có đạo công giáo vì vậy trước khi ăn uống mọi người đều im lặng nghe ba đọc kinh. Đợi cho ba má và hai anh cầm đũa xong xuôi, Thuỳ Tâm mới nhìn ba hỏi.
    - Ngày xưa ba đi lính thuỷ phải không ba?
    Dù hơi ngạc nhiên về câu hỏi của con gái song Khiêm cũng cười trả lời.
    - Nhờ đi lính hải quân mà ba mới gặp mẹ... Lúc đó mẹ mết lính thuỷ lắm...
    Cười sung sướng, Hậu nói đùa với chồng.
    - Tôi mết ông mà ông cứ đi tò tò sau lưng tôi hoài...
    - Ba có biết Phú Quốc hông ba?
    - Biết chứ... Ba ở Phú Quốc hơn hai năm từ năm 1969 cho tới năm 1971. Phú Quốc là tên 1 hòn đảo lớn nhất của nước ta. Nó có diện tích hơn 500 cây số vuông. Về mặt biển thì Phú Quốc có vị trí quan trọng trong vùng vịnh Thái Lan...
    Đợi cho ba dứt lời, Thuỳ Tâm mới nhìn ông.
    - Con nghe tin bộ chính trị đảng cộng sản Việt Nam đang rao bán đảo Phú Quốc đó ba...
    Tuổi đã ngoài bảy mươi lại trải qua nhiều sóng gió của cuộc đời, nhờ vậy mà ông Khiêm vẫn có cử chỉ bình tĩnh khi nghe con gái tiết lộ tin động trời này. Riêng Hải và Duy trợn mắt nhìn em gái lom lom. Phần bà Hậu cũng nhìn chồng với ánh mắt kinh nghi rồi sau đó mới quay qua nhìn con gái rồi nhẹ hỏi.
    - Thiệt à...
    - Dạ thiệt thưa mẹ...
    - Con nghe ai nói?
    Khiêm lên tiếng hỏi. Thuỳ Tâm mỉm cười nhìn hai anh trai rồi sau đó mới trả lời câu hỏi của cha già.
    - Dạ... Anh Minh Út nói cho anh Đan và con nghe tuần trước...
    Khiêm nhè nhẹ gật cái đầu tóc bạc của mình. Dĩ nhiên ông biết Minh Út. Nếu biết Minh Út là ai, tất nhiên ông cũng biết tin tức phát ra từ một phụ tá của vị trưởng phòng thuộc Phòng Đông Á và Thái Bình Dương Sự Vụ của Bộ Ngoại Giao Hoa Kỳ lại có liên hệ mật thiết với phe nhóm đang cầm quyền ở Hà Nội, là thứ tin tức có độ khả tín rất cao.
    - Nếu tin đó do Minh Út nói thì ba tin chuyện đó có thể xảy ra...
    Tuổi sàng sàng đồng thời đã nhiều lần gặp gỡ và trò chuyện với Minh Út nên Hải cũng phụ hoạ.
    - Nếu Minh Út nói thì anh tin...
    Duy nhìn cô em gái.
    - Đâu em kể đầu đuôi cho ba má và hai anh nghe coi...
    Thùy Tâm thong thả thuật tỉ mỉ câu chuyện cho ba má và hai anh nghe. Trầm ngâm giây lát Khiêm mới chậm rãi lên tiếng.
    - Nếu nói tới các căn cứ quân sự có tầm quan trọng về mặt chiến lược của nước ta thì miền bắc có Hải Phòng, trung có Đà Nẳng và Cam Ranh, còn miền nam có Phú Quốc. Tuy nằm trong vịnh Thái Lan, song Phú Quốc cũng không cách xa mấy vùng biển đang có nhiều tranh chấp chủ quyền giữa Trung Cộng, Việt Nam, Phi Luật Tân, Brunei, Mã Lai và Nam Dương. Đặt một đài ra đa trên đảo Thổ Châu, ta có thể kiểm soát được tàu bè từ Ấn Độ Dương về vùng biển Đông, biển Hoa Đông, biển Nhật Bản, Hoàng Hải và ngược lại. Theo ba, nếu giới cầm quyền Hà Nội bán Phú Quốc thì sẽ có nhiều nước sẵn sàng bỏ tiền tỉ ra mua...
    Ngừng nói, đưa ly nước đá lạnh lên uống một ngụm xong ông Khiêm tằng hắng tiếng nhỏ. Ba người con đều cười với nhau vì biết đó là dấu hiệu quen thuộc của ba trước khi cất lời.
    - Theo ba, hai nước muốn mua đảo Phú Quốc là Hoa Kỳ và Trung Cộng. So với Cam Ranh thì Phú Quốc không bằng được vì nằm sâu trong vịnh Thái Lan. Tuy nhiên Phú Quốc có được lợi điểm là các tàu thuyền từ Ấn Độ Dương về Trung Cộng, Đài Loan, Nhật Bản, Cao Ly và Việt Nam đều phải qua Phú Quốc trước rồi mới tới Cam Ranh. Hoa Kỳ hiện tại không có một căn cứ nào ở Biển Đông cả. Do đó họ có thể mua Phú Quốc rồi sau đó thiết lập một căn cứ hải quân. Ba có nghe đồn về tin Hoa Kỳ sẽ trở lại Subic Bay cũng như Cam Ranh. Nếu có ba căn cứ ở Cam Ranh, Subic Bay và Phú Quốc thì tàu chiến của họ sẽ có mặt ở Biển Đông thường trực hơn hầu có thể giám sát cũng như tham dự trực tiếp hoặc gián tiếp vào các xung đột bằng quân sự giữa các nước đang tranh giành quyền kiểm soát Đông Hải…
    - Con nghĩ hải quân Hoa Kỳ có nhiều hàng không mẫu hạm thì đâu cần căn cứ trên đất liền thưa ba…
    Duy góp chuyện. Ông Khiêm cười nhìn vợ và ba đứa con.
    - Có căn cứ trên đất liền dù sao vẫn hơn vì có thể sửa chữa tàu bè, dự trữ nhiên liệu và cho lính nghỉ ngơi sau thời gian dài trên biển. Ở trên hàng không mẫu hạm họ đâu có tiếp xúc với dân chúng được...
    Vừa nói Khiêm vừa nhìn vợ rồi tủm tỉm cười. Câu nói cuối cùng và cử chỉ của ông làm cho ba đứa con bật cười hắc hắc. Thong thả uống ngụm nước lạnh, tằng hắng tiếng nhỏ, người lính thuỷ già cất giọng.
    - Hải quân Mỹ có căn cứ Guam song không nằm trong vùng Biển Đông ( South China Sea ) như Cam Ranh hay Subic Bay. Khoảng cách từ đảo Guam tới Sài Gòn chừng ba ngàn cây số. Do đó tàu chiến của hạm đội số 7 đang ở biển Đông phải vượt quãng đường khá xa mới về tới Guam được để sửa chữa rồi sau đó cũng mất thời giờ trở lại vùng trách nhiệm. Hiện nay biển Đông và Hoa Đông là điểm nóng có thể tạo ra xung đột bất cứ lúc nào. Đó là lý do khiến cho Hoa Kỳ muốn có mặt ở Cam Ranh. Bây giờ nếu có thêm một căn cứ ở Phú Quốc thì càng tiện lợi cho họ...
    - Bán mà bán bao nhiêu?
    Bà Hậu chợt lên tiếng hỏi con gái. Ngay cả ông Khiêm với Hải và Duy đều nhìn Thuỳ Tâm để chờ nghe câu trả lời. Uống hớp nước đá lạnh rồi Thuỳ Tâm mới chậm chạp trả lời.
    - Họ sẽ bán đấu giá nên có thể sẽ nhiều hơn cái giá 1 tỉ mà họ nói với anh Minh Út...
    Ông Khiêm gật gật cái đầu tóc bạc phơ. Nhìn vợ, ông cười hỏi.
    - Diện tích của nguyên quần đảo Phú Quốc gần 700 cây số vuông. Như vậy theo bà rẻ hay mắc?
    Không trả lời thẳng câu hỏi của chồng, bà Hậu thốt bằng giọng buồn buồn.
    - Đất của tổ tiên mình phải đổ xương máu mới gầy dựng được thì không nên bán chứ đừng nói bán mắc hay rẻ…
    Hơi cúi mặt xuống Thuỳ Tâm nhìn hai anh của mình và bắt gặp họ cũng mỉm cười. Nhìn ba mẹ, cô ta lên tiếng.
    - Con đã tính rồi thưa ba mẹ. Giá chừng 150 ngàn đô la 1 cây số vuông. Anh Minh Út nói hổng mắc mà cũng hổng rẻ…
    Ông Khiêm cười nhẹ.
    - Đối với các nước đang tranh chấp nhau vì quyền lợi to lớn ở Đông Hải thì 1 hoặc 2 tỉ chẳng đáng bao nhiêu. Ba nghĩ mình nên mua…
    - Mình là ai?
    Bà Hậu ngắt lời chồng. Ông Khiêm tủm tỉm cười nhìn vợ rồi trả lời không những cho vợ mà luôn cả ba con nghe nữa.
    - Mình là người Việt hải ngoại của mình đó…
    - Họ làm gì có tiền ba… Con muốn nói tiền tỉ…
    Duy lên tiếng. Ông Khiêm nhẹ cười trả lời con trai.
    - Người Việt Hải Ngoại có độ 4 triệu người đang sống rải rác khắp nơi trên thế giới mà đông nhất ở Mỹ, Canada, Âu Châu và Úc Châu. Ba giả dụ nếu Hà Nội bán quần đảo Phú Quốc với giá 1 tỉ đô la thì mỗi người chỉ cần có có 250 đô la. Hổng lẽ bà hổng có số tiền nhỏ đó để mua lại một tấc đất của ông cha...
    Bà Hậu cười nhìn chồng khi nghe câu nói này. Nhìn ba mẹ rồi nhìn hai em, Hải nói với giọng nghiêm nghị.
    - Thưa ba mẹ... Con nghĩ mình phải mua lại đảo Phú Quốc bằng bất cứ giá nào. Con muốn nói là đừng để nó lọt vào tay của nước nào. Dù là ở hải ngoại thì mình cũng là người Việt, mà người Việt làm chủ đảo Phú Quốc vẫn tốt hơn. Mai mốt, khi nào chế độ cộng sản xụp đổ thì mình sẽ hoàn trả lại cho nước mình và dân mình. Chứ để nước khác mua thì sẽ mất tiêu luôn...
    Mọi người đều tỏ dấu đồng ý với lời nói của Hải. Nhìn con gái, ông Khiêm cất giọng chậm rãi.
    - Chuyện mua Phú Quốc không giản dị và dễ dàng đâu. Tuần tới hoặc khi nào tùy ý con xếp đặt, hai vợ chồng con với Minh Út xuống đây gặp ba mẹ và hai anh của con để bàn bạc nhiều hơn. Tiền không phải yếu tố quyết định để ta có thể mua được quần đảo Phú Quốc mà còn có nhiều điều khác như ngoại giao, chính trị và quân sự. Mua đất xong rồi mình còn phải lo giữ đất nữa bởi vì mua mà không giữ được thì chẳng thà không mua. Nói rằng có quốc tế công pháp song cái luật của kẻ mạnh vẫn thắng bằng chứng là Trung Cộng và Nga Sô đó…
    Mọi người làm thinh. Theo dõi chặt chẽ tin tức về Biển Đông nên ai cũng biết về các hành vi ăn cướp trắng trợn bất chấp luật lệ của Trung Cộng. Im lặng giây lát Thùy Tâm mới lên tiếng.
    - Con cũng nghĩ như ba vậy. Để con bàn bạc với chồng con và anh Minh Út. Con đồng ý với ba là mình cần phải có sự can thiệp và giúp đỡ của chính phủ…
    Quay sang hai người con trai, ông Khiêm cười tiếp.
    - Chuyện mua đảo Phú Quốc là việc hệ trọng vì vậy cần có sự tiếp tay của toàn thể người Việt ở hải ngoại. Đó là sự đóng góp của nhiều thế hệ: thế hệ những người già như ba mẹ; thế hệ của những người trẻ như hai đứa con và vợ chồng của Thuỳ Tâm và thế hệ của lớp mới lớn như các học sinh và sinh viên của các trường đại học...
    - Ba thằng Hải nói có lý…
    Bà Hậu lên tiếng. Trái với chồng, Hậu ít nói, mà khi nói thì chồng con đều lắng nghe. Họ biết lời nói của bà phát từ sự suy nghĩ chính chắn nên thường ít khi sai trật. Thấy chồng con nhìn mình mỉm cười như khuyến khích mà cũng chờ nghe tiếp, Hậu nói với đứa con gái út mà như nói với mọi người.
    - Con cố gắng mua cho được đảo Phú Quốc để mẹ về đó dưỡng già. Chết trên mảnh đất của quê hương mình dù sao vẫn hơn nằm xuống trên xứ người…
    Thùy Tâm rơm rớm nước mắt vì hiểu được ước vọng hồi hương của mẹ già.
    - Dạ con sẽ cố gắng. Ba mẹ về Phú Quốc ở thì tụi con sẽ về thăm ba mẹ…
    Cả nhà vừa ăn uống vừa bàn bạc cho tới hơn 8 giờ tối, Hải và Duy mới ra về. Khiêm dặn dò hai con trai đừng có tiết lộ cho bất cứ ai biết vì sợ dư luận sẽ hoang mang và xôn xao bàn tán không có lợi cho việc vận động người Việt mua đảo Phú Quốc.
    Sáng hôm sau, Thùy Tâm rời Richmond sớm. Đưa con gái ra tận xe, ông Khiêm còn đứng nói chuyện khá lâu. Bà Hậu nghe loáng thoáng mấy tiếng gì đó như là 1 đồng cho Phú Quốc.

    *****

    Buổi họp mặt tại nhà Khiêm trưa chủ nhật có thêm hai người là Minh Út và Đan. Cũng là chỗ quen biết và gặp gỡ vài lần nên cuộc nói chuyện rất dễ dàng song không kém sôi nổi và hào hứng. Uống xong hớp nước ngọt, Minh Út lễ độ nói với ông Khiêm và bà Hậu.
    - Thưa hai bác… Cháu đã trực tiếp nói chuyện với '' ông Nguyễn '' và được ông ta xác nhận lần nữa là chuyện bán quần đảo Phú Quốc có thật với giá ít nhất cũng phải 1 tỉ…
    - Họ vẫn bán đấu giá hả anh Minh?
    Duy xen vào bằng câu hỏi. Minh Út cười gật đầu.
    - Vẫn bán đấu giá… Ai trả giá cao nhất họ sẽ bán...
    Hải chép miệng.
    - Như vậy thì hơi khó cho mình...
    Hải lên tiếng.
    - Khó cách mấy mình cũng phải mua cho bằng được…
    Minh Út nhìn Đan và Thùy Tâm. Thấy hai đứa cười gật đầu ra dấu, anh lên tiếng.
    - Mình có cách để mua Phú Quốc với giá 1 tỉ hoặc cao hơn chút đỉnh. Theo chỗ tôi dò hỏi thì các nước trong khối ASEAN sẽ không mua…
    - Tại sao họ không mua hả anh?
    Hải hỏi liền. Thong thả uống hớp bia xong Minh Út mới chậm chạp trả lời.
    - Lý do là tình hình biển Đông đang có nhiều tranh chấp phức tạp mà chủ quyền chưa ngã ngũ về ai hết. Nếu bỏ tiền ra mua rồi lại bị Trung Cộng chiếm lấy thì họ đâu có chịu. Mua mà chưa chắc giữ được thì nhất định họ không chịu mua trừ khi nào có lời cam kết của Hoa Kỳ…
    Khiêm ngắt lời Minh Út một cách nhẹ nhàng song cũng có chút nghiêm nghị.
    - Ngay cả có lời cam kết cũng đừng tin…
    Minh Út cười cười.
    - Bác nói đúng… Sau vụ chiến tranh VN thì nhiều nước hoài nghi về thái độ và lập trường chính trị của Mỹ. Tuy nhiên dù hoài nghi, ít nhiều gì thì họ cũng cần có sự ủng hộ của Mỹ trong ván cờ Châu Á. Trở lại chuyện mua Phú Quốc; nếu các nước trong khối ASEAN không mua thì mình chỉ còn phải tranh giành với Trung Cộng thôi. Cháu đặt giả thuyết là nếu Trung Cộng không mua thì Hà Nội sẽ bán cho mình với giá 1 tỉ hoặc có thể ít hơn…
    Làm thinh suy nghĩ giây lát mọi người đều nhận thấy lời phân giải của Minh Út có lý. Nếu không có ai mua, hoặc chỉ có một người mua thì giá bán sẽ không tăng mà còn có cơ sụt giảm. Nếu bằng cách nào đó Trung Cộng không mua thì chỉ còn lại một người mua là người Việt Hải Ngoại. Như vậy họ có cơ mặc cả để giảm giá bán.
    - Làm cách nào để Trung Cộng không mua?
    Tới phiên Hải tham gia vào câu chuyện. Đan trả lời thay cho Minh Út.
    - Dạ mình có hai cách thưa ba má và hai anh. Cách đầu tiên là mình làm cho Trung Cộng bỏ ý định mua Phú Quốc…
    - Cách này hơi khó nghen Đan…
    Hải cười nói với em rể. Đan cũng gật đầu cười như nhìn nhận.
    - Bởi vậy mà cô em gái thông minh của anh mới nghĩ ra cách thứ nhì…
    Đan ngừng lời khi nghe tiếng cười hăng hắc của vợ. Hậu nhìn con rễ.
    - Chà mèo khen mèo dài đuôi hả con… Cách thứ nhì là làm sao?
    Đan cũng bật cười vì câu nói đùa của bà mẹ vợ.
    - Dạ thưa mẹ… Cách thứ nhì là mình phải áp lực để Hà Nội chỉ bán cho cộng đồng người Việt hải ngoại thôi chứ hổng có bán cho nước nào khác kể cả Trung Cộng. Có thể mình sẽ mua với giá cao hơn cộng thêm chút quà cáp cho mấy ông lớn trong bộ chính trị…
    Bà Hậu cười tỏ vẻ hiểu ý con rể rồi mới hỏi một câu mà khi nghe xong mọi người đều mỉm cười.
    - Con nói mình là ai?
    Bị bà mẹ vợ hỏi khó một câu, Đan có vẻ hơi lúng túng giây lát mới trả lời.
    - Dạ… Mình là '' Khối Người Việt Hải Ngoại '' thưa mẹ…
    - Làm sao một khối người đang chia rẻ, không có thực lực về chính trị, quân sự và tiền bạc lại có thể áp lực được các đảng viên cao cấp của cộng sản. Họa may…
    Đan nói tiếp sau khi được bà mẹ vợ của mình mớm lời chút chút.
    - Dạ thưa mẹ… Muốn mua được Phú Quốc chúng ta cần phải có sự trợ giúp của chính phủ xuyên qua các cuộc vận động với Bộ Ngoại Giao và Quốc Hội. Phần quốc hội thì con sẽ lo, riêng phần chánh phủ thì anh Minh Út sẽ đảm trách…
    Khiêm nhẹ ngắt lời con rể bằng câu hỏi.
    - Về số tiền 1 tỉ thì con tính sao?
    Liếc nhanh Thuỳ Tâm đang ngồi bên cạnh, Đan tủm tỉm cười nói với cha vợ đang ngồi đối diện với mình.
    - Thưa ba… Con nghe vợ con kể chút chút về chuyện '' 1 đô la cho Phú Quốc ''…
    Bắt gặp nụ cười hóm hỉnh của đứa con rể, ông Khiêm hắng giọng.
    - 1 đô la cho Phú Quốc là ý kiến của ba nhằm mục đích kiếm được số tiền ‘’ dow payment ‘’ mà nhà băng đòi hỏi để ta có thể mượn được số tiền 1 tỉ mua lại đảo Phú Quốc. Cách thức thì dễ dàng song làm được cũng khó khăn lắm vì nó đòi hỏi sự tham gia và hổ trợ của toàn thể khối người Việt tại hải ngoại…
    Ngừng lại đưa ly nước trà lên nhấp ngụm nhỏ cho thấm giọng, Khiêm cười nhìn Minh Út.
    - 10 % tiền dow payment của 1 tỉ là 100 triệu. Tổng số dân mình nơi hải ngoại độ 4 triệu người…
    Khiêm bỏ lửng câu nói của mình ở đó song tất cả người có mặt đều thấy ra những con số. Chỉ cần mỗi người ủng hộ 25 đô la thôi là họ sẽ có 100 triệu tiền '' dow payment ''. 25 đô la thì không mấy khó khăn.
    Hải lên tiếng trước nhất.
    - 25 đồng thì chắc ai ai cũng có được. Còn 50 đồng thì sao ba?
    Nhìn đứa con trai đầu lòng của mình, Khiêm cười vui vẻ.
    - Dĩ nhiên 50 đồng sẽ tốt hơn 25 đồng. Ngoài số tiền dow payment mình còn cần tiền để xài cho những thứ khác nữa...
    Hậu ứng tiếng trong lúc nhìn chồng.
    - Mình ráng kiếm 1 tỉ để trả quách cho rồi… Nợ thì phải trả tiền lời… Có nợ mệt…
    Khiêm lắc nhẹ đầu nhìn vợ.
    - Mua chịu tốt hơn... Tuy mình phải trả tiền lời song lại đâm ra có lợi hơn trả hết một lần bằng tiền mặt. Khi mình còn thiếu nợ thì người chủ nợ phải lo lắng cho mình, phải săn sóc mình và bằng cách này hay bằng cách khác họ phải giúp đỡ mình giữ gìn miếng đất bởi nếu đất bị mất thì họ cũng sẽ mất toi số tiền cho mình mượn. Vả lại nhà băng họ thích mình thiếu nợ hơn là không thiếu nợ vì mình phải trả tiền lời. Huống chi mình còn nhiều chuyện phải chi tiêu lắm chứ hổng phải mua đảo Phú Quốc đâu...
    Tất cả, từ Hậu tới Hải, Duy, Thuỳ Tâm, Đan và Minh Út đều nhận ra lời giải thích hữu lý của ông Khiêm. Mua được đảo Phú Quốc là một chuyện khó mà quản lý và điều hành còn khó khăn và phức tạp hơn. Mua xong họ còn cần một số tiền mặt khá lớn để chi dùng vào những việc quan trọng và cần thiết như thành lập một quân đội có vũ trang đầy đủ để bảo vệ đất đai và an ninh trật tự cho dân chúng sinh sống trên đảo. Nói tới việc thành lập quân đội là phải nói tới khí giới tức là phải bỏ tiền ra mua các loại mới và tối tân hoặc xin đồ xưa cũ các nước giàu như Mỹ, Anh, Pháp... Ngoài ra còn phải trả lương cho cho binh sĩ, nhân viên cảnh sát và nhân viên chánh phủ nữa.
    Liếc nhanh Đan, Minh Út ứng tiếng.
    - Bác trai nói có lý... Chuyện 1 đô la cho Phú Quốc thì tụi cháu để hai bác và Hải với Duy lo. Còn phần ngoại giao thì cháu với Đan sẽ chịu trách nhiệm. Riêng thủ tục giấy tờ và liên lạc với nhà băng thì Thuỳ Tâm sẽ đảm trách...
    Mọi người đều đồng ý về chuyện phân chia công việc của Minh Út. Ông bà Khiêm thì lo vận động trong giới già còn Hải và Duy sẽ kêu gọi sự đóng góp của giới trẻ. Sau khi ăn uống và bàn luận chi tiết, Minh Út với hai vợ chồng Đan trở lại nhà.


    3.

    '' Phú Quốc For Sale '' trở thành cái tin nóng hổi trên mạng, sau đó tới các tờ báo Việt ngữ ở DC, Cali, Texas rồi lan dần dần ra khắp mọi nơi trên thế giới. Không biết do cá nhân, đoàn thể hay tổ chức nào tung ra mà nguồn tin nhà nước Việt Nam sẽ bán quần đảo Phú Quốc cho bất cứ quốc gia hoặc tổ chức hay cá nhân nào muốn mua với số tiền 1 tỉ đô la được đăng tải trên Internet. Với thời đại thông tin của mạng, bốn tiếng Phú Quốc For Sale được lan ra thật nhanh khắp nơi trên thế giới. Người Việt ở hải ngoại bàn ra tán vào, phát biểu ý kiến trên báo, đài truyền hình và dĩ nhiên ồn ào và sôi nổi chính là trên mạng. Có người xưng mình có quan hệ với trong nước nên huênh hoang tuyên bố tin này phát xuất từ bộ chính trị của đảng cộng sản Việt Nam. Có người cãi lại nói đây là tin từ bộ ngoại giao Hoa Kỳ. Có người cho Phú Quốc For Sale là một tin đồn vô căn cứ của một cá nhân hay tổ chức nào đó tung ra với mục đích nào đó mà người ta chưa biết. Tựu trung thì thực giả cũng không ai biết được nhưng bàn cãi, tranh luận để tìm hiểu cái gì ẩn chứa bên trong chuyện Phú Quốc For Sale của đảng cộng sản Việt Nam thì mọi người cứ tiếp tục. Điều đó càng khiến cho Phú Quốc For Sale trở thành cái tin lúc nào cũng nóng và thu hút người đọc. Chỉ trong vòng 1 tuần lễ đã có triệu triệu người đọc tin Phú Quốc For Sale trên báo in, trên đài truyền hình và truyền thanh và nhiều nhất trên các trang mạng bằng tiếng Việt rải rác khắp thế giới. Tưởng rằng cái tin Phú Quốc For Sale sẽ dịu lắng đi theo thời gian, thì nó lại trở nên nóng phỏng tay khi có một người tự xưng là nhân viên của Phòng Đông Á và Thái Bình Dương Sự Vụ thuộc Bộ Ngoại Giao Hoa Kỳ xác nhận nguồn tin nhà nước Việt Nam đang rao bán quần đảo Phú Quốc là có thực chứ không phải giả. Người Việt, ở trong nước lẫn ngoài nước lại có dịp xôn xao lên vì sự xác nhận này. Ngay sau khi sự xác nhận này được đăng trên mạng thì vài ngày sau, hệ thống truyền thông của Hoa Kỳ cũng đều đồng loạt đăng tải tin đó. Chính phát ngôn viên của bộ ngoại giao Hoa Kỳ cũng xác nhận tin này khi được báo chí phỏng vấn. Điều đó chứng tỏ tin Phú Quốc For Sale là thật. Ba ngày sau khi bộ ngoại giao Hoa Kỳ xác nhận, thiên hạ lại ồn ào bàn tán vì có một tổ chức với cái tên PHÚ QUỐC.ORG, tự xưng được sự ủng hộ của khối người Việt quốc gia tại hải ngoại, ra tuyên cáo với toàn thể Người Việt Hải Ngoại là họ đang xin phép với chính quyền hợp thức hoá PHÚ QUỐC.ORG nhằm mục tiêu gây quỹ để mua lại quần đảo Phú Quốc trước khi mảnh đất thân yêu của đất nước bị bán cho một trong các quốc gia thuộc Châu Á như Cam Bốt, Thái Lan, Mã Lai Á, Trung Cộng, Tân Gia Ba, Nam Dương. Một tháng sau bản tuyên cáo đầu tiên, PHÚ QUỐC.ORG đã trình với đồng bào trong cũng như ngoài nước giấy phép do chính phủ của tiểu bang California cung cấp. Ngoài ra họ cũng trình ra một Ủy Ban Quản Trị & Điều Hành.ORG tạm thời gồm những người thuộc ba thành phần chính trị, văn hoá và thương mại của cộng đồng người Việt trên nước Mỹ. Uỷ ban sẽ phát động phong trào có tên '' 1 đô la cho Phú Quốc '' kêu gọi sự đóng góp của mọi người để lấy tiền mua quần đảo Phú Quốc đã được nhà nước cộng sản Việt Nam rao bán với giá $1 tỉ. Để chứng tỏ quyết tâm của mình, Ban Quản Trị & Điều Hành PHÚ QUỐC FOR SALE.ORG đã công khai mở cuộc họp báo với sự có mặt của giới truyền thông Việt Nam tại hải ngoại để trình với dân chúng về mục đích, đường lối hoạt động và nhân sự của Ban Quản Trị & Điều Hành cũng như phong trào gây quỷ '' 1 đô la cho Phú Quốc '' của PHÚ QUỐC.ORG. Họ còn trình ra tờ giấy phép của tổ chức do tiểu bang cấp phát và một chương mục của Bank of America dành riêng cho quỷ 1 đô la cho Phú Quốc. Những điều đó khiến cho mọi người tin tưởng vào việc làm của ban quản trị của Phú Quốc.Org. Có nhiều người lập tức ủng hộ bằng hiện kim hay chi phiếu. Chỉ riêng trong buổi họp báo này, ban quản trị đã quyên góp được hơn 1 triệu đô la. Sau cuộc họp báo, giới truyền thông của cộng đồng Việt kiều tại hải ngoại đã có những lời khen ngợi cho việc làm đầy ý nghĩa của ban quản trị và điều hành của PHÚ QUỐC.ORG. Tất cả báo chí đồng tích cực hổ trợ bằng cách kêu gọi, vận động người Việt trong cũng như ngoài nước hãy cùng nhau hùn tiền mua quần đảo Phú Quốc để cho mảnh đất mến yêu của tổ quốc khỏi lọt vào tay của nước ngoài.

    *****
    Buổi họp mặt được tổ chức tại nhà của Khiêm nơi sân sau vì có khá đông người tham dự. Đây là buổi họp mặt đầu tiên của PHÚ QUỐC.ORG kể từ ngày thành lập và ra mắt công chúng mấy tháng trước. Trời vào độ tháng 5 ấm áp dù có nhiều người trọng tuổi vẫn còn mặc áo choàng mỏng. Phía người già có Khiêm, Kha, Đống, Vui và Biên mà con cháu hay những người quen biết thường gọi đùa là năm ông già. Đám trẻ thì có Minh Út, Đan, Thùy Tâm, Hải, Duy. Ngoài ra còn có 8 vị đại biểu của 8 vùng. Khiêm đứng lên nói vài câu theo lời yêu cầu ban tổ chức buổi tiệc ngày hôm nay.
    - Gần nửa năm trước đây, Thuỳ Tâm trở về nhà thăm tôi với cái tin Phú Quốc For Sale. Đó là món quà xuân vô cùng quí báu mà đứa con gái của tôi đã mang lại cho riêng cá nhân tôi mà còn cho tất cả mọi người Việt nơi hải ngoại đang sống tản mác khắp nơi trên thế giới ngày đêm mong đợi toàn thể dân tộc được sống tự do, dân chủ và no ấm. Phú Quốc For Sale là bước khởi đầu trong giai đoạn sơ khởi của cuộc đấu tranh đem lại tự do, dân chủ và ấm no cho đồng bào. Có được một đảo Phú Quốc, ít nhất chúng ta cũng có một mảnh đất hay nói rõ hơn là một căn cứ quân sự đủ tầm vóc trong cuộc tranh giành quyền lợi ở biển Đông cũng như kiểm soát con đường hàng hải của các nước như Trung Hoa cộng sản, Nhật Bản, Đài Loan và Nam Hàn...
    Ngừng lại giây lát uống ngụm nước trà cho thấm giọng, Khiêm cười nói tiếp trong lúc hướng cái nhìn của mình về nơi nhóm người trẻ đang ngồi tụm nhau ở đầu bàn.
    - Từ chuyện Phú Quốc For Sale tới chuyện thành lập Phú Quốc.Org thì mọi người đều biết. Mục đích của buổi họp mặt hôm nay là để giới thiệu cơ cấu và nhân sự của tổ chức. Sau đây tôi xin nhường lời lại cho một người. Nếu không có người này thì cũng không có chuyện Phú Quốc For Sale... Đó là anh Minh...
    Mọi người đồng vỗ tay hoan hô khi Minh Út đứng dậy. Nhìn nét mặt hơi có chút không được bình thuờng của Minh Út, Khiêm đoán chắc phải có điều gì vừa xảy ra.
    - Dạ... Tôi xin kính chào các bác, chú, cô dì cậu mợ... Trước hết tôi xin báo cho mọi người biết một tin không vui. Chính phủ Hoa Kỳ xuyên qua đại diện là bộ ngoại giao, vì lý do riêng sẽ không trực tiếp và chính thức nhúng tay vào chuyện Phú Quốc For Sale của chúng ta...
    Mấy người trẻ tuổi ở trong bàn đều kêu ồ lên vì thất vọng. Còn mấy người già cũng lộ nét ưu tư. Họ biết nếu chính phủ Hoa Kỳ mà không nhận giúp thì mọi việc sẽ trở nên khó khăn và lâu lắc hơn. Với thế lực của một siêu cường số 1 về kinh tế và quân sự, thì những chuyện lớn lao khác chính quyền còn làm được huống hồ gì chuyện làm trung gian hay kẻ đỡ đầu mua lại quần đảo Phú Quốc từ giới lãnh đạo Hà Nội. Bây giờ chính phủ đứng ngoài vòng thương lượng thì Phú Quốc For Sale. Org sẽ mất đi cái thế mạnh để thương lượng với người bán.
    - Tại sao chính phủ lại không giúp mình hả anh Minh?
    Minh Út cười cười vì câu hỏi của Duy.
    - Theo chỗ tôi được biết thì đang có những thương lượng và mặc cả ngầm ở bên trong vụ Phú Quốc For Sale. Giới cầm quyền Hà Nội đang bị áp lực mạnh của ba siêu cường Mỹ, Nga và Tàu trong vụ bán buôn này. Trung Cộng thì đang ép Hà Nội nếu bán Phú Quốc thì chỉ bán cho họ mà thôi. Hai bên đã có những cuộc đi đêm với nhau rồi. Phần chính phủ Hoa Kỳ cũng đã lên tiếng xét lại về chuyện có mua hoặc không mua. Phần Nga Sô cũng vậy. Họ bảo họ cũng đang xét lại. Thực ra thì chính phủ không có ý định mua song vì lý do chính trị nên cũng dính dáng vào vụ việc này. Muốn lấy lòng nước Việt Nam nên Hoa Kỳ đã nhắn với bộ chính trị là bán đấu giá họ sẽ bán được giá cao hơn cái giá mà Trung Cộng mua...
    Duy lại hỏi câu nữa.
    - Rồi mình phải làm sao hả anh Minh?
    Nhìn Khiêm, Minh Út cười gượng trả lời câu hỏi của Duy.
    - Thì mình vẫn tiếp tục việc mình làm. Tuy nói là không nhúng tay vào nhưng bộ ngoại giao vẫn ngấm ngầm giúp mình làm các thủ tục cần thiết trong việc mua bán với các nước khác. Tôi đã được sự xác nhận của ông trưởng phòng Bureau of East Asian & Pacific Affairs, cơ quan chuyên trách về các dịch vụ của vùng Đông Á và Thái Bình Dương. Ngoài ra mình phải tìm một văn phòng địa ốc đủ uy tín phụ trách về các vụ mua bán đất đai đặc biệt...
    Minh Út ngừng nói. Nhìn mọi người giây lát anh hắng giọng tiếp.
    - Không có sự giúp đỡ trực tiếp của chính phủ thì mình sẽ gặp nhiều khó khăn và có thể sẽ phải tốn tiền hơn để mua cho được đảo Phú Quốc. Tuy nhiên mình không thể bỏ cuộc...
    Kha lên tiếng bằng giọng nghiêm nghị và chắc nịch.
    - Cháu Minh nói đúng. Mình không thể bỏ cuộc được. Bằng bất cứ giá nào mình cũng phải mua cho được Phú Quốc. Nếu không có sự nhúng tay của chính phủ thì mình có cách nào khác hơn không?
    Minh Út trả lời liền sau khi nghe câu hỏi của Kha.
    - Dạ có... Trong một cuộc điện đàm với '' Ông Nguyễn '' thì ông ta có gợi ý về số tiền 50 triệu biếu xén cho mấy ông lớn trong bộ chính trị để họ hủy đi chuyện bán đấu giá, tức là họ chỉ bán cho mình với giá 1 tỉ mà không bán cho ai hết...
    Mọi người đều biết Ông Nguyễn mà Minh Út nhắc tới là một nhân vật trong ủy viên trung ương đảng. Nếu ông ta đã gợi ý như vậy thì muốn mua được Phú Quốc họ phải tốn thêm 50 triệu nữa.
    - Xin mọi người cho biết về số tiền hối lộ này?
    Minh Út hỏi nhỏ. Kha nhìn Khiêm, Đống, Biên và Vui như có ý hỏi ý kiến.
    - Tôi đồng ý của chuyện hối lộ... Nếu không có sự giúp đỡ của chính phủ thì đem ra bán đấu giá đảo Phú Quốc mình không mua được đâu. Tụi Trung Cộng có ngàn tỉ đô la thì bỏ 1 tỉ hoặc 1 tỉ để mua Phú Quốc đối với họ nhằm nhò gì. Chẳng thà mình chịu mất 50 triệu hối lộ cho mấy ông ở Hà Nội còn hơn là để họ đem ra bán đấu giá mà cuối cùng mình phải tốn 3, 4 tỉ mới mua được...
    Vui lên tiếng trước nhất. Kế đó Đống và Biên với Khiêm đều chấp thuận. Năm ông già mỗi người một câu đều nhất trí bằng lòng chịu mất tiền hối lộ 50 triệu.
    - Mấy cha nội trong bộ chính trị đúng là hạm... Ăn dữ quá...
    Hải thốt. Thuỳ Tâm cất giọng nói với anh hai của mình.
    - Coi vậy chứ còn ít hơn là để họ bán đấu giá. Em nghe tin đồn là Trung Cộng bằng lòng mua với giá 2 tỉ...
    Hải làm thinh. Bà Hậu nhìn Minh Út trong lúc nói.
    - Bác bằng lòng giải pháp đút lót hơn là để họ bán đấu giá. Đút cho mấy ông của bộ chính trị thì mình khỏi mất thời giờ và lo lắng có kẻ nào trả giá cao hơn 1 tỉ...
    - Dạ cháu cũng nghĩ như bác vậy...
    Minh cười nói với Hậu. Tới phiên Thành, đại diện cho Phú Quốc For Sale.Org vùng tây có trụ sở đặt tại Orange County thuộc tiểu bang California xen vào câu bằng câu nói.
    - 50 triệu cũng nhiều thật song cũng đáng cái giá của nó là mình chắc chắn sẽ mua được đảo Phú Quốc chứ không sợ bị hỏng giò...
    Được người đồng ý với mình, Minh Út cười.
    - Tôi cũng thấy cách đó tiện lợi nhất nên đã bắn tiếng với Ông Nguyễn là bằng lòng với điều kiện mà họ đưa ra. Thuỳ Tâm cũng cho tôi biết mình chưa có đủ 100 triệu tiền đặt cọc cho Bank of America chứ chưa nói tới 50 triệu đô cho bộ chính trị. Bây giờ tôi xin nhường lời lại cho Thùy Tâm để giới thiệu những vị đại biểu của Phú Quốc.Org...
    Ngồi chứ không đứng lên, Thùy Tâm cười nói bằng giọng vui vẻ.
    - Sau đây tôi xin trân trọng giới thiệu với mọi người tám vị đại biểu của Phú Quốc.Org trên toàn quốc. Đầu tiên là chú Hạnh, vị đại diện của vùng tây bắc bao gồm các tiểu bang Washington State, Oregon, Montana, Idaho và Wyoming. Kính mời chú Hạnh đứng lên cho mọi người chiêm ngưỡng dung nhan...
    Hạnh thong thả đứng lên để đón nhận tràng pháo tay của mọi người. Đợi cho pháo tay dứt, anh mới đặt tờ chi phiếu lên bàn xong trịnh trọng nói với mọi người vòng quanh chiếc bàn.
    - Đây là chi phiếu 100 ngàn đô la do một vị đại diện của các dịch vụ thương mại của người Việt ở Seatle và trong tiểu bang Washington ủng hộ cho tổ chức mà tôi mới nhận được ngày hôm kia. Vì một lý do riêng nên vị đại diện này yêu cầu tôi giấu tên của ông ta...
    Nhìn Thuỳ Tâm, Hạnh cười cười tiếp liền.
    - Còn đây là chi phiếu 75 ngàn đô la do tôi và các tình nguyện viên quyên góp được. Nói nào ngay, đây là công sức của các anh chị em sinh viên và học sinh. Họ tuy nghèo về tiền bạc song lòng yêu nước thì rất giàu. Bằng những phương tiện riêng họ đã tự động đứng nơi các khu thương mại của người Việt để xin tiền ủng hộ. Họ còn mở nguyên cả trang mạng để giải thích cho đồng bào trong cũng như ngoài nước về mục đích và việc làm cao cả của Phú Quốc.Org...
    - Tôi có đọc trang mạng đó anh Hạnh...
    Duy lên tiếng. Hạnh cười gật đầu đẩy hai tờ chi phiếu tới trước mặt của Thuỳ Tâm kèm theo câu nói đùa.
    - Của ít lòng nhiều, cháu Tâm nhận cho...
    Cầm lấy hai chi phiếu, Thùy Tâm cười nói với Hạnh.
    - Dạ cám ơn chú. Cái này thì đúng là của nhiều mà lòng cũng nhiều nữa... Sau đây cháu xin giới thiệu, chú Vũng Liêm, đại biểu của Phú Quốc.Org thuộc miền nam gồm có các tiểu bang như Texas, Oklahoma, New Mexico, Louisana và Arkansas. Kính mời chú Liêm...
    Mọi người nhìn về chỗ Liêm, vị đại diện của miền nam Hoa Kỳ. Tất cả đều biết, tiểu bang Texas nói riêng mà miền nam của nước Mỹ bao gồm các tiểu bang như Texas, Oklahoma, New Mexico, Louisana và Arkansas có đông dân Việt đứng hàng thứ nhì trên xứ Hoa Kỳ.
    - Chú xin gởi cháu Tâm một chi phiếu...
    Đẩy tờ chi phiếu tới trước mặt Thuỳ Tâm, Liêm thong thả hắng giọng.
    - Đây chỉ là đợt đầu thôi vì còn nhiều chỗ chưa gởi về kịp mà tôi lại không có đi tới tận nơi để nhận tiền...
    - Sao chậm vậy anh?
    Hạnh đùa với người bạn của mình. Cả hai đều là cựu quân nhân đã phục vụ nhiều năm trong bộ binh. Gõ gõ vào cái chân của mình, Liêm cười nói với mọi người trong lúc nhìn Hạnh.
    - Tại tiểu bang Texas rộng quá mà tôi chỉ có một giò nên cà ạch cà đụi đi hoài hổng hết. Cũng may là tôi mới nghỉ hưu nên cứ tà tà mà đi...
    Tất cả đều cười ồ vì câu nói đùa của Liêm, dân lục tỉnh, sinh quán ở Vũng Liêm. Chỉ có những người thân cận mới biết tên cúng cơm của Liêm chính là Lê Vũng Liêm. Nhìn đôi mắt mở lớn của con gái, Hậu biết tờ chi phiếu của Liêm chắc phải chứa nhiều con số 0 lắm.
    - Cháu cám ơn chú Liêm nhiều lắm. Chú mà còn đủ hai giò thì chắc con số còn lớn và dài hơn nữa...
    Liêm cười hì hì. Hướng về một người đàn ông trọng tuổi có lẽ gần 50, Thùy Tâm cười thánh thót.
    - Dạ bây giờ tới phiên chú Chính, đại biểu miền Bắc gồm các tiểu bang North& South Dakota, Wisconsin, Minnesota, Michigan và Alaska... Xin mọi người cho chú Chính một tràng pháo tay...
    Lồng trong tiếng cười thanh thoát của Thùy Tâm là tiếng vỗ tay dòn chào mừng vị đại biểu của miền tây bắc kèm theo giọng nói trầm khàn.
    - Vì con cháu níu kéo và tham gia vào Phú Quốc.Org có hơi chậm nên tôi chỉ gom góp được chút tiền ủng hộ để mua đảo Phú Quốc. Tôi và anh em cộng tác sẽ cố gắng và tiếp tục cổ động mọi người ủng hộ nhiều hơn. Đây là số tiền nhỏ để cho cháu Tâm tiêu vặt...
    Thùy Tâm bật cười vì câu nói đùa của Chính khi đưa tay đón cái chi phiếu. Bỏ vào chiếc phong bì lớn màu vàng, cô hướng ánh thu ba về chỗ ngồi của Vĩnh, đại biểu vùng Midwest với các tiểu bang nổi tiếng như Colorado, Kansas, Missouri, Iowa, Illinois, Ohio, Indiana và Kentucky.
    - Đây nè cháu... Lần này chỉ có ba trăm thôi... Mai mốt mà có nữa thì bác sẽ gởi tiếp cho cháu...
    Vĩnh trao cho Thuỳ Tâm cái chi phiếu viết $300,550.
    - Sau đây là chú Tánh, đại biểu của vùng đông bắc gồm các tiểu bang như New York, New Hampshire, Vermont, Rhode Island, Connecticut, Pensylvania, Massachusetts và Maine...
    Thuỳ Tâm mở đôi mắt long lanh của mình khi Tánh, đại diện vùng Đông Bắc trao cho cô cái chi phiếu. Có lẽ cười vì cử chỉ của cô nên Tánh nói nhanh.
    - Mấy ông nhà giàu cho phân nửa trong đó đó. Nghe tôi trình bày về vụ mua đảo Phú Quốc mấy ổng ới nhau rồi ký liền cái chi phiếu mà đọc xong tôi mới giật mình. Mấy ổng còn bảo tôi nếu hổng đủ thì cho biết. Đụng chuyện thì mình mới biết được lòng thương nước của đồng bào ra sao. Đó là chưa kể các cơ sở thương mại khác ở các tiểu bang lân cận. Thiên hạ cho tiền lẻ đếm mỏi tay luôn...
    Trong lúc bỏ cái chi phiếu của Tánh vào phong bì, Thùy Tâm cất giọng thanh tao.
    - Sau đây cháu xin giới thiệu bác cùng mọi người chú Kính, vị đại biểu của vùng trung đông với các tiểu bang Virgina, West Virgina, Delaware, New Jersy, Maryland và DC. Kính mời chú Kính đứng dậy cho mọi người nhìn rõ mặt mày...
    Tất cả đều cười ồ khi nghe lời nói đùa của Thùy Tâm. Thong thả đứng lên, Kính nhìn Khiêm và Hậu đang ngồi đối diện với mình.
    - Anh chị thật là có phước có đứa con gái thông minh, xinh xắn mà ăn nói có duyên nữa...
    Khom người đưa tờ chi phiếu cho Thùy Tâm, Kính tiếp.
    - Cháu nhìn cho rõ những con số 0 ở trong đó nghen...
    Cười hắc hắc, Thùy Tâm liếc nhanh tờ chi phiếu đoạn ngước lên cười với Kính.
    - Dạ cháu nhìn rõ mặt mày 5 con số 0 rồi chú Cám ơn chú nhiều... Bây giờ tới phiên chú Chấn, đại biểu của miền đông nam gồm các tiểu bang North và South Carolina, Tennessee, Alabama, Mississipi, Georgia...
    Chậm chạp đứng dậy Chấn nói gọn.
    - Vùng của tôi không có cộng đồng lớn nhưng gộp lại cũng khá bộn...
    Dứt lời Chấn trao tận tay Thuỳ Tâm tờ chi phiếu mà khi xem xong cô mới cười nói với Chấn.
    - Dạ cám ơn chú nhiều...
    Mọi người chú ý tới Thành, vị đại diện cho miền tây nam nơi có người Việt sinh sống đông nhất trên thế giới dù chỉ có California, Nevada, Utah, Arizona và Hawaii.
    - Sau đây là vị đại biểu của The Little of Sài Gòn và các vùng lận cận. Kính mời quý vị cho tràng pháo tay thật lớn để chào mừng chú Thành...
    Mọi người ai cũng vỗ tay lớn để chào mừng Thành vì họ biết vị đại biểu của miền tây nam sẽ trình làng số tiền ủng hộ lớn cho ngân quỷ của tổ chức. Thong thả đọc tờ chi phiếu của Thành xong xuôi Thùy Tâm mới cười lên tiếng.
    - Tính đến ngày hôm qua thì quỷ của chúng ta đã thu được 78 triệu 8 trăm ngàn và 700 đô la. Như vậy cũng chưa đủ số tiền cần thiết để mua được đảo Phú Quốc...
    Kha lên tiếng hỏi Minh Út.
    - Họ có ấn định ngày giờ để mình giao tiền cho Hà Nội không cháu Minh?
    Ngần ngừ giây lát Minh Út mới trả lời câu hỏi của Kha.
    - Dạ chưa ấn định... Tòa đại sứ của ta ở Hà Nội đã nhận được chỉ thị của bộ ngoại giao và đang xúc tiến thủ tục. Chắc cũng phải mất hai ba tháng nếu không có gì trục trặc. Bác cũng biết nhân viên chánh phủ làm việc mà...
    Vui xen vào câu chuyện.
    - Tôi biết... Vì ngày xưa tôi cũng là công chức của bộ quốc phòng. Mỗi ông công chức đều có đeo con rùa sau lưng...
    Kha cười hà hà.
    - Như vậy cũng tốt... Mình còn thời giờ kiếm thêm tiền...
    Đống phụ hoạ thêm.
    - Đúng rồi đó... Mình phải ráng kiếm thật nhiều. Con người ta lúc nào cũng cần tiền. Nội cái vụ mua đảo Phú Quốc với giá 1 tỉ thì tiền payment hàng tháng cũng bộn à nghen...
    Đống ngưng nói. Thùy Tâm liếc về phía cửa cái khi thấy bóng chiếc xe màu xanh.
    - Chắc mấy người bạn của con tới...
    Đan cười gật đầu đứng lên đi vào trong nhà đón khách. Lát sau mọi người nghe có tiếng cười nói của con gái rồi ba cô bước ra sau vườn. Mỗi người một vẻ mười phân vẹn mười. Thoáng nhìn xấp xỉ tuổi với nhau dù cao thấp bất đồng. Hậu lên tiếng trước nhất.
    - Con nhà ai mà đẹp gái và duyên dáng quá...
    Thùy Tâm mỉm cười khi mẹ lên tiếng khen bạn của mình. Giọng của cô vang lên thánh thót.
    - Kính thưa ba mẹ, các bác chú và anh... Con xin được giới thiệu ba người bạn của con. Đó là Minh Châu, Quế Hương và Hồng Ngọc. Minh Châu được con mời tham gia vào Phú Quốc.Org với chức vụ Trưởng Ban Điều Hành và Quản Trị. Kiến thức và kinh nghiệm của chị Châu rất dồi dào cho nên sẽ điều hành và quản trị tổ chức một cách hiệu quả hơn. Riêng chị Hồng Ngọc sẽ giữ chức vụ Trưởng Ban Ngân Sách và Tài Chính. Chị Ngọc rất giỏi về cách kiếm tiền và quản lý tiền mà chúng ta thì đang cần tiền. Còn chị Quế Hương sẽ đảm trách chức vụ trưởng ban giao tế. Với chức vụ này Quế Hương sẽ tiếp xúc với anh Minh để theo sát nội vụ chuyện Phú Quốc For Sale...
    Mọi người lần lượt bắt tay và xưng tên họ với nhau cho biết ai là ai. Dù chẳng nói ra song ai ai cũng nhận thấy ba ban cột trụ của Phú Quốc.Org đều do phái yếu mà mạnh nắm giữ. Chỉ có ban cố vấn thì phái mạnh mà yếu trông coi. Nói phái mạnh mà yếu vì bảy người trong ban cố vấn thì chỉ có Minh Út và Đan là trẻ tuổi, còn năm người kia người nào cũng già yếu như Khiêm, Kha, Vui, Đống và Biên, ai cũng ngoài bảy mươi.
    - Chà... Tôi coi bộ Phú Quốc.Org âm thịnh dương suy cho nên mấy cháu gái nắm quyền...
    Biên lên tiếng nói giỡn. Hướng về chỗ Minh Châu ngồi, ông ta hỏi.
    - Bác thấy cháu quen quen... Cháu ở đâu và ba cháu tên gì vậy cháu?
    Liếc nhanh Thùy Tâm, Minh Châu cười lễ độ trả lời.
    - Dạ thưa bác... Cháu ở Virgina... Ba của cháu tên Hùng...
    - Hùng nào... Có phải Hùng này không?
    Biên lên tiếng gấp gáp rồi móc bóp chìa ra tấm hình đã cũ.
    - Cháu nhìn coi người nào trong hình là ba của cháu...
    Nhìn vào tấm hình cũ giây lát rồi Minh Châu cười hắc hắc.
    - Dạ... Cái ông cao cao và mập mạp đó là ba của cháu...
    Biên cười khà khà nói với Vui.
    - Anh nhớ Hùng Mập chứ gì?
    Vui gật đầu cười.
    - Nếu đúng là Hùng Mập thì tôi phải điện thoại chửi cho nó một trận...
    - Sao bác lại chửi ba cháu hả bác?
    Minh Châu tò mò hỏi. Vui cười hà hà.
    - Chửi ba cháu vì ba cháu có cô con gái xinh đẹp, học cao, giỏi dang như vầy mà ba cháu lại hổng chịu làm xuôi gia với bác...
    Hiểu ý câu nói giỡn của Vui, Minh Châu hơi đỏ mặt cười ngượng ngập. Để đỡ cho bạn, Thùy Tâm cất giọng lảnh lót.
    - Dạ kính thưa ba mẹ và các bác chú cô dì... Sau đây chị Hồng Ngọc sẽ trình bày cho mọi người cách thức để kiếm ra tiền cho Phú Quốc.Org... Với chức vụ Trưởng Ban Ngân Sách và Tài Chánh, chị Ngọc sẽ điều hành mọi hoạt động của tổ chức liên quan tới tiền...
    Tiếng vỗ tay rào rào. Mỉm cười Hồng Ngọc thong thả đi ngay vào chính đề.
    - Theo như lời của Thùy Tâm nói thì Phú Quốc. Org cần cả tỉ đô la mà ngân quỷ thì mới có được 80 triệu. Mặc dù báo chí, đài truyền hình và truyền thanh đã tích cực kêu gọi, song sự giúp đỡ bằng cách ủng hộ tiền của đồng bào hải ngoại vẫn còn chậm chạp trong khi chúng ta lại cần tiền thật nhiều và thật gấp. Bởi vậy cháu nghĩ ra ba cách gây quỹ sau đây. Đầu tiên chúng ta phải mở 1 trang mạng với tên PHÚ QUỐC.ORG. Nó sẽ là tiếng nói chính thức của tổ chức, trong đó sẽ có những phần trình bày về mục đích, nhân sự, mọi hoạt động và cơ cấu tổ chức. Ngoài ra nó cũng có một phần giới thiệu về đảo Phú Quốc cho mọi người biết để kêu gọi họ ủng hộ tiền bạc. Thứ nhì chúng ta phải vận động giới sinh viên học sinh đi xin tiền ở các cơ sở thương mại của người Việt. Thứ ba chúng ta phải phát động phong trào '' 1 đô la cho Phú Quốc '' một cách sâu rộng hơn xuyên qua các cuộc gây quỹ như hội chợ và trình diễn âm nhạc. Tết Nguyên Đán sắp tới là dịp tốt cho chúng ta quyên tiền đồng bào bằng chợ tết. Ngoài ra chúng ta cũng nên kêu gọi các quốc gia thân hữu giúp đỡ nữa...
    Nói tới đó Hồng Ngọc quay nhìn vào Hạnh, đại biểu của vùng tây bắc.
    - Chúng ta sẽ mở các trang mạng cho các vùng như chú Hạnh đã làm. Các trang này trực thuộc vào trang mạng chính nhưng vẫn được quyền hoạt động riêng tư miễn là đừng đi ra ngoài đường lối và tôn chỉ của PHÚ QUỐC.ORG. Tôi sẽ có một chuyên viên về Web bàn chuyện với các đại biểu vùng sau khi cuộc họp chấm dứt...
    Nhìn mấy ông bác già ở trong ban cố vấn, Hồng Ngọc cười kính cẩn thốt.
    - Cháu không mong kiếm được tiền tỉ trong thời gian ngắn cho các bác mà chỉ hi vọng kiếm đủ 10% số tiền down payment cộng thêm tiền hối lộ 50 triệu rồi có thêm nữa thì tốt mà không có thêm thì từ từ chúng ta sẽ tính sau. Bây giờ thời buổi kinh tế khó khăn nên ai ai cũng thắt chặt cái túi tiền của họ...
    Hồng Ngọc nói tới đó bèn ngừng lại như để cho mấy ông bác già có thời giờ suy nghĩ về lời nói của mình. Quế Hương đưa tay lên như ra dấu muốn được phép nói. Thấy Khiêm cười gật đầu, cô mỉm cười cất giọng thanh tao.
    - Dạ cháu xin hỏi mấy bác mua đảo Phú Quốc để làm gì ạ?
    Liếc thấy đồng hồ treo tường chỉ hơn 12 giờ trưa, Khiêm cười lên tiếng.
    - Đã tới giờ ăn trưa rồi... Mời mọi người dùng bữa ăn đạm bạc với gia đình chúng tôi. Sau khi ăn xong tôi sẽ trình bày mục đích chính của việc mua lại đảo Phú Quốc...
    Nhìn Quế Hương, ông ta tủm tỉm cười thốt.
    - Có thực mới vực được đạo phải hông cháu?
    Quế Hương cười hắc hắc. Cô biết ba của bạn mình tìm cách hoãn binh để có thời giờ suy nghĩ trước khi nói ra một đề tài phức tạp. Theo chân Thùy Tâm, cô đi vào phòng ăn để lấy thức ăn được bày đầy trên chiếc bàn dài.


    4.

    Chờ cho người cuối cùng ngồi vào bàn họp xong Khiêm mới thong thả hắng giọng nói với Quế Hương mà cũng nói với mấy người trẻ tuổi.
    - Lý do khiến cho bác cùng mọi người muốn mua lại đảo Phú Quốc chính là, dù sống nơi hải ngoại chúng ta vẫn còn là người dân Việt, mà bất cứ người dân Việt nào cũng không muốn thấy đất đai của tổ tiên lọt vào tay nước ngoài. Hoàng Sa, Trường Sa đã bị xâm chiếm, giành giật bởi các nước láng giềng như Trung Cộng, Đài Loan, Phi. Bác cũng như cháu và mọi người đều không biết bao nhiêu tấc đất của vùng rừng núi giáp giới với Tàu đã bị bán, cho mướn hay bị chiếm đóng. Bây giờ tới phiên quần đảo Phú Quốc. Nếu chúng ta cứ làm ngơ không ngó ngàng gì tới thì có thể nay mai nước Việt ta sẽ biến mất trên bản đồ thế giới...
    Biên cắt ngang lời của Khiêm bằng câu.
    - Gần đây tôi có đọc một cái tin đồn gọi nôm na là Thỏa Hiệp Ngầm giữa giới lãnh đạo cộng sản Việt Nam và các lãnh tụ của Trung Cộng về sự sát nhập nước ta vào Trung Cộng theo một tiến trình '' hoà bình, hữu nghị, chầm chậm, êm ả, kín đáo, không ai có quyền biết đến " với thời gian 60 năm, phân ra làm 3 giai đoạn, mỗi giai đoạn 20 năm.
    Giai đoạn 1: Ngày 05-07-2020: Quốc gia tự trị
    Giai đoạn 2: Ngày 05-07-2040: Quốc gia thuộc trị
    Giai đoạn 3: Ngày 05-07-2060 : Tỉnh lỵ Âu Lạc.
    Tỉnh trưởng vẫn là người Việt, đặt dưới quyền lãnh đạo của Tổng Đốc Quảng Châu.
    - Chuyện này có thật không bác?
    Minh Châu rụt rè hỏi. Biên cười lắc đầu.
    - Thật giả thì bác không biết nhưng nhìn vào thủ đoạn xâm lấn của Trung Cộng với Tây Tạng, Tân Cương, Mông Cổ và Mãn Châu thì ta có thể nói chuyện Việt Nam biến thành tỉnh của Tàu cũng có thể xảy ra lắm. Hồ Chí Minh đã nói với Chu Ân Lai một câu như thế này: '' Việt Nam và Trung Quốc tuy hai mà một. Một dân tộc. Một nền văn hóa. Một phong tục. Một tổ quốc. Nếu giúp chúng tôi thắng Pháp, thắng Nhật, thắng tất cả bọn tư bản vùng Đông Nam Á, nắm được chính quyền, thì nợ viện trợ sẽ hoàn trả dưới mọi hình thức, kể cả cắt đất, cắt đảo, lùi biên giới nhượng lại cho Trung Quốc, chúng tôi cũng làm, để đền ơn đáp nghĩa....". Hồi còn giữ chức Tổng Bí Thư, Nguyễn văn Linh đã đi qua Trùng Khánh gặp giới lãnh đạo Bắc Kinh để bàn thảo về chuyện sát nhập nước Việt vào nước Tàu...
    - Tôi cũng có đọc tin đó trên mạng mà tin đồn, tin ngụy tạo hay tin có thực thì chẳng ai biết...
    Thành lên tiếng phụ họa cho lời nói của Biên. Khiêm hắng giọng nói tiếp về chuyện Phú Quốc.
    - Mình mua lại đảo Phú Quốc để sau này đất nước được tự do dân chủ thì mình sẽ trả lại cho một chính phủ hợp hiến và hợp lòng dân. Chứ để nước ngoài mua là mất luôn... Có được miếng đất như đảo Phú Quốc thì mấy người già như bác hay ba má các cháu sẽ tụ về đó để đùm bọc với nhau mà sống. Chết trên quê hương mình vẫn hơn là làm ma xa xứ...
    Thùy Tâm rưng rưng nước mắt. Cô hiểu được lòng hoài hương của hai đấng sinh thành của mình. Được sống và chết trên mảnh đất quê hương là ước vọng sau cùng của những người vì nạn nước phải làm người xa xứ mấy chục năm mỏi mòn chờ hoài một ngày về dù chỉ về để sống những ngày còn lại với già yếu, bệnh tật và một cái chết không tránh được. Thương cha thương mẹ, cô quyết tâm bằng mọi cách, bằng mọi giá phải mua cho được đảo Phú Quốc để thực hiện giấc mơ hồi hương của cha mẹ cũng như những người Việt đang mỏi mòn chờ một ngày về.
    Im lặng giây lát Quế Hương mới nói với Khiêm bằng giọng bùi ngùi.
    - Bác nói giống hệt như má cháu. Má cháu cứ đòi về quê mà ba cháu hổng chịu. Ổng nói hể còn cộng sản thì ổng không bao giờ về lại quê hương... Bây giờ mà có Phú Quốc thì ba cháu chắc thích lắm... Cháu sẽ cố gắng cùng với Thùy Tâm, Hồng Ngọc và Minh Châu thực hiện được giấc mơ Phú Quốc của mấy bác...
    Được lời hứa hẹn của bốn nhân viên nồng cốt của Phú Quốc.Org, Khiêm và mấy bạn già hớn hở tiếp tục bàn luận cho tới xế chiều mới giải tán buổi họp. Riêng Thùy Tâm và ba cô bạn còn ngồi lại họp bàn với tám đại biểu của tám vùng tới tối mới từ giã.
    *****
    Đang ngồi đọc báo, Khiêm với tay nhưng chưa vội nhắc điện thoại mà đợi tới hồi chuông thứ ba mới bốc lên. Không biết đầu dây bên kia nói gì mà chỉ thấy ông ta im lặng rồi sau đó lên tiếng.
    - Con cứ làm những gì cần thiết. Ba tin con...
    Đợi cho chồng gác điện thoại Hậu mới lên tiếng hỏi.
    - Chuyện gì vậy ông?
    Bỏ tờ báo lên đùi, Khiêm trả lời chậm và nhỏ.
    - Con Tâm nó nói là mấy ông quan lớn ở Hà Nội đổi ý không chịu nhận 50 triệu của mình. Họ sẽ đem đảo Phú Quốc ra bán đấu giá vì sẽ được nhiều tiền hơn.
    - Rồi mình phải làm sao hả ông?
    Khiêm có vẻ trầm ngâm trước câu hỏi của vợ. Lát sau ông ta mới lên tiếng.
    - Tôi đã ủy quyền cho hai vợ chồng con Tâm có toàn quyền định đoạt miễn sao mua được đảo Phú Quốc. Con Tâm nói bạn bè của nó sẽ phác họa một kế hoạch để phá buổi bán đấu giá của Hà Nội...
    - Ông nghĩ mấy đứa nhỏ làm được không ông?
    Cười nhẹ Khiêm từ từ trả lời câu hỏi của vợ.
    - Chúng ta không còn có chọn lựa nào hơn. Xấp nhỏ nhiều khi sáng dạ và quyền biến hơn mình nên sẽ nghĩ ra cách... Tôi đoán xấp nhỏ làm không những cho mình mà còn vì sĩ diện của chúng nó nữa. Ý chí ganh đua và cầu thắng sẽ khiến cho mấy đứa nhỏ đem hết khả năng ra thi thố để chiếm lấy thắng lợi...
    Không hỏi nữa khi thấy chồng im lặng như có vẻ nghĩ ngợi, Hậu đi vào bếp sửa soạn bữa tiệc cho ngày thứ bảy với các bạn già để bàn tính về chuyện kiếm tiền giúp vào quỹ của Phú Quốc.Org. Dù già yếu bà cũng muốn chính mình và các bà bạn già làm cái gì cho đất nước.
    Buổi họp của ban quản trị của Phú Quốc.Org diễn ra tại nhà của Thuỳ Tâm chỉ có 6 người tham dự. Nó giống như buổi họp mặt để ăn uống chuyện trò của mấy cô gái hơn là họp hành để bàn luận việc quan trọng. Hôm nay có thêm hai khuôn mặt mới. Đó là Kim Anh, phó trưởng phòng của văn phòng nghiên cứu và tình báo thuộc bộ ngoại giao. Học thức, trẻ đẹp, duyên dáng, bặt thiệp và kinh nghiệm; Kim Anh là ngôi sao sáng giá để trở thành trưởng phòng của Bureau of Intelligence and Research khi mà vị trưởng phòng đang tại chức sẽ về hưu. Là chị bà con chú bác với Hồng Ngọc, Kim Anh, sau khi biết được mục tiêu và hoạt động của Phú Quốc.Org đã tình nguyện gia nhập. Phần Hải Âu thì khác hơn. 35 tuổi, có bằng cao học về khoa học chính trị, cô là nhân viên thuộc phòng phản gián của FBI. Cách đây hai năm, cô xin thôi việc ở FBI để ra mở văn phòng trinh thám tư riêng của mình. Dù vậy mối giao tình của cô ta với các đồng sự ở sở cũ vẫn không nhạt mà còn mặn mòi thêm. Điều đó chứng tỏ sự khôn ngoan và tinh tế của cô vì nhờ sự hợp tác chặt chẽ với cơ quan FBI mà văn phòng trinh thám tư của cô hoạt động rất hiệu quả nên càng ngày càng đông khách. Một hôm tình cờ gặp Kim Anh là bạn học cũ ở đại học, cô mới biết về Phú Quốc.Org. Sinh ra và lớn lên ở Hoa Kỳ, song Hải Âu rất thích quê hương cũ của mình vì vậy khi được Kim Anh rủ rê cô ta nhận lời không chút đắn đo. So với Thùy Tâm, Minh Châu, Hồng Ngọc và Quế Hương thì Kim Anh và Hải Âu lớn hơn vài tuổi nên được gọi là chị.
    Đợi cho mọi người ăn uống no bụng xong xuôi, Thùy Tâm mới lên tiếng hỏi Kim Anh và Hải Âu.
    - Hai chị có đi xem bán đấu giá lần nào chưa?
    Hải Âu trả lời liền.
    - Có... Vì nghề nghiệp nên chị đã đi dự bán đấu giá cũng như tìm hiểu về cách thức mua bán của nó...
    - Phú Quốc được bán theo cách đấu giá...
    Thùy Tâm nhìn Kim Anh và Hải Âu sau khi nói câu trên. Hải Âu mỉm cười.
    - Vậy hả... Bán đấu giá thì cũng tốt cho mình. Nếu biết cách mình có thể mua rẻ hơn, đôi khi dưới cái giá mà người bán muốn. Họ muốn bán bao nhiêu?
    - Dạ... 1 tỉ...
    Hải Âu hơi cau mày khi nghe con số 1 tỉ. Liếc nhanh Kim Anh đang ngồi bên cạnh, cô hỏi tiếp.
    - Có ai muốn mua?
    Hồng Ngọc trả lời thay cho Thùy Tâm.
    - Trung Cộng và một vài nước thuộc khối ASEAN. Các nước muốn mua được em xếp theo thứ tự sau đây. Thứ nhất là Trung Cộng. Nhì là Cam Bốt. Ba là Thái Lan. Hoa Kỳ cũng có thể mua nếu thấy có lợi. Đó là chưa kể các ngân hàng hoặc các tỉ phú trên thế giới cũng có thể mua rồi bán lại kiếm lời...
    Hớp ngụm nước đá lạnh, Hải Âu cười nói với giọng bình thường.
    - Càng đông người mua thì càng khó cho mình hơn vì sẽ phải trả giá cao nhất mới mua được. Nhiều khi người bán vì muốn bán được giá nên họ có thể cho '' cò mồi '' giả vờ trả giá cao để cho thiên hạ ai muốn mua phải trả giá cao hơn...
    Mọi người trong bàn đều hiểu được cái ý của Hải Âu. Cái chuyện cò mồi thì ở đâu cũng có nhất là ở nơi nào có dính líu tới mua bán và đổi chác. Cầm ly nước đá lạnh lên nhưng chưa vội uống, Hải Âu tiếp.
    - Tuy nhiên mình cũng có thể mua rẻ nếu biết cách...
    - Cách gì chị?
    Quế Hương hỏi. Hải Âu bật cười hắc hắc.
    - Cách tốt nhất là làm cho ít người mua hoặc hổng có ai mua như bịt miệng không cho họ lên tiếng trong cuộc bán đấu giá hoặc làm cho họ biến mất trước khi cuộc mua bán xảy ra...
    Bốn nhân viên nồng cốt của PHÚ QUỐC.ORG bật cười vì câu nói của Hải Âu. Nhìn Thùy Tâm, Hải Âu nghiêm giọng tiếp.
    - Chừng nào mới bán đấu giá và bán ở đâu, Tâm biết chưa?
    - Dạ chưa... Anh Minh Út nói sẽ cho em biết tất cả chi tiết về cuộc bán đấu giá khi nào ảnh nhận được từ toà đại sứ của Việt Nam...
    Gật đầu Hải Âu vui vẻ thốt.
    - Khi nào có tin tức đầy đủ thì em gọi cho chị biết rồi mình sẽ gặp nhau để bàn soạn. Chị cần biết các tin tức quan trọng để chuẩn bị như ngày giờ và địa điểm cuộc bán đấu giá. Lý lịch cá nhân của các đại diện các quốc gia sẽ dự cuộc mua bán. Cách thức mà họ bán đấu giá. Chị đã nghĩ ra cách...
    Nghe tới đó Thùy Tâm sáng mắt lên hấp tấp hỏi.
    - Cách gì vậy chị?
    Hải Âu cười cười.
    - Thiên cơ bất khả lậu...
    Năm người đều cười hắc hắc khi nghe Hải Âu úp mở. Cười cười Kim Anh lên tiếng nói với Hải Âu.
    - Chuyện lý lịch cá nhân của các đại diện các nước tham dự cuộc mua bán đấu giá của toà đại sứ Việt Nam để tôi lo cho. Tôi có sẵn...
    Cười cười Hải Âu nói với bạn.
    - Ta quên bồ là nhân viên của Bureau of Intelligence and Research. Chiều nay bồ thư cho tôi đi để tôi có thời giờ thảo kế hoạch...
    14 ngày trước ngày bán đấu giá.
    8 giờ sáng chủ nhật.
    Ngồi nơi bàn ăn trước tách cà phê phin đang nhễu từng giọt đen sánh, Hải Âu thong thả đọc tập hồ sơ Kim Anh và Thùy Tâm đã gởi ngày hôm qua mà vì bận bịu làm việc nên cô chưa có dịp đọc. Tay nhấc cái phin cà phê mắt cô lướt nhanh hàng chữ ghi rõ ràng lý lịch cá nhân của Lâm Chấn Anh, đặc phái viên của bộ ngoại giao của nước Cộng Hòa Nhân Dân Trung Hoa mà người Việt quốc gia gọi tắt là Trung Cộng. Cô mỉm cười khi đọc tới hàng chữ nói về sở thích của họ Lâm: thích uống rượu, và mê gái... Đọc tới đó Hải Âu nhếch mép cười hớp ngụm cà phê rồi lẩm bẩm:
    - Đàn ông mà hổng thích gái thì chỉ có liệt hay '' gay ''. Ngươi thích gái hả... Chị sẽ làm cho em thân bại danh liệt để chừa cái tật mê gái...
    Trong óc của cô gái nhiều tính toán hiện ra các chi tiết, tin tức và sự kiện lộn xộn song từ từ được kết nối lại với nhau thành kế hoạch đưa vị đặc phái viên thuộc bộ ngoại giao của nước có đông dân số nhất thế giới vào cái bẫy. Muốn thực hiện chuyện này cô cần sự giúp sức của Su, cô bạn thân hiện đang phục vụ ở phòng phản gián của FBI. Miệng uống cà phê, mắt dán vào tập hồ sơ Phú Quốc For Sale mà Thùy Tâm đưa chiều hôm qua, Hải Âu mở điện thoại lấy cái hẹn ăn trưa với Su.
    Người ta, ở thời đại văn minh tân tiến bây giờ và kể cả luôn mấy chục ngàn năm nữa, có thể chế tạo đủ thứ vượt ngoài sức tưởng tượng, nhưng không thể nào đẻ ra được một người mà bạn bè hay gọi là Su. Tên mang âm hưởng của người Hoa hay Cao Ly. Ngược thời gian mấy trăm năm về trước ở xứ Triều Tiên hay Cao Ly có một nhóm người Việt mang họ Lý tới tạm dung. Rồi thời gian số người Việt họ Lý này sinh sôi nẩy nở và biến thành dân bản xứ. Họ kết hôn với dân bản xứ và đẻ ra tổ tiên gần nhất của Su. Ông nội của Su là người mang hai dòng máu Việt-Cao Ly. Thời cuộc đẩy đưa, sau thế chiến thứ hai, ông nội của Su lại tị nạn cộng sản sang Hoa Kỳ. Người con trưởng của ông tức cha của Su lại kết hôn với 1 cô gái tóc vàng mắt xanh để sau này Su thành ra cô gái không phải hai dòng máu mà có tới ba dòng máu Việt, Cao Ly và Mỹ chảy trong người. Ba dòng máu đó hoà trộn tạo nên một cô gái không giống ai và cũng không ai giống, đẹp thì không đẹp song đủ cho đàn ông gặp mặt rồi phải mơ tưởng và vấn vương.
    Su cười tươi khi thấy Hải Âu băng qua đường. Không đợi cho cô bạn thân lên tiếng cô cười hắc hắc.
    - Lâu hổng gặp, ta coi bộ bạn phát dữ a...
    Ngồi vào ghế Hải Âu cười.
    - Phát cái gì?
    - Thì người ta có cái gì phát đâu ngoài phát tài, phát tướng và phát tình. Tài thì dĩ nhiên bạn phát rồi. Làm chủ một văn phòng trinh thám tư thì thu khối tiền. Tướng thì bạn cũng giống như xưa nghĩa là 3 vòng đều không tăng. Vậy thì chỉ còn có mỗi phát tình. Sao có ông nào vô phước té vào mắt bạn chưa? Nói thiệt đi cho ta mừng...
    Hải Âu bật cười hăng hắc vì câu nói đùa của Su. Như không muốn mất thời giờ, cô lên tiếng.
    - Mình nhờ bạn giúp một chuyện...
    - Chuyện gì nói nghe coi?
    Vừa định mở miệng Hải Âu phải ngưng lại khi người bồi bàn tới. Chọn thức ăn xong, trong lúc chờ đợi Hải Âu từ từ thuật kể cho Su nghe về Phú Quốc.Org. Im lặng nghe hết đầu đuôi câu chuyện xong Su mới cười lên tiếng.
    - Gì chứ mấy vụ có dính tới anh láng giềng khổng lồ của bạn và của tôi thì tôi không từ chối. Dù gì thì xứ Cao Ly của tôi và Việt Nam của bạn cũng bị anh Hoa Kiều ăn hiếp hoài. Huống chi tôi cũng có chút máu Việt chảy trong người...
    Ngừng lại uống ngụm nước xong Su cười hỏi.
    - Bạn cần tôi làm gì?
    - Chơi game với một người...
    - Ai?
    Hải Âu đẩy xấp hồ sơ tới ngay trước mặt bạn. Su quét ánh thu ba lên hình của một gã đàn ông mặc âu phục. Lâm Chấn Bình, tuổi 40, tốt nghiệp đại học, đặc phái viên thương mại và kinh tế của bộ ngoại giao. Cô hơi mỉm cười khi đọc tới phần sở thích: xe hơi, rượu và con gái.
    - Hắn coi cũng sạch nước cản hả...
    Hải Âu buông gọn. Su cười gật đầu.
    - Cũng được... Hắn dính dáng tới công chuyện của bạn hả?
    Vắn tắt và đầy đủ, Hải Âu kể sơ cho Su nghe vụ Phú Quốc For Sale. Su gật gù cười tỏ ý hiểu. Hải Âu tiếp.
    - Mình nhờ bạn làm cách nào để cho tên Lâm không mở miệng được trong giây phút quyết định của buổi bán đấu giá...
    Su cười hắc hắc ngắt lời bạn.
    - Hơi khó à nghen... Hổng lẽ mình đưa tay bịt miệng hắn lại...
    Cười vì lời nói đùa của bạn, Hải Âu tiếp liền.
    - Đưa tay bịt miệng thì hơi khó song bạn có thể dùng miệng bịt miệng hắn...
    Hải Âu cười hăng hắc khi dứt câu nói đùa với bạn. Su gật đầu tỏ ý hiểu. Đột nhiên cô sáng mắt lên rồi khom người thì thầm với bạn. Nghe tới đâu Hải Âu cười rũ ra tới đó.



    5

    5 ngày trước ngày bán đấu giá.
    Lâm Chấn Bình mà người quen hay gọi là Lâm, mở cửa sau bước ra ngoài lan can. Trời cuối thu lành lạnh song hắn cảm thấy sảng khoái vì không khí trong lành có mùi hương gì là lạ. Xứ tư bản có khác. Đường phố sạch sẽ. Dân chúng lịch sự và thân thiện. Chả bù với Bắc Kinh. Mang tiếng là cường quốc thứ nhì về kinh tế trên thế giới mà cái thủ đô hoa lệ thì... Hắn lắc lắc đầu như không muốn nghĩ tới cái không gian ảm đạm mù khói nhà máy, nồng nặc mùi xăng nhớt và hơi người. Chiều nay là ngày thứ nhì hắn có mặt ở Virginia để dự cuộc bán đấu giá đảo Phú Quốc của nước láng giềng. Hắn chỉ biết một cách mù mờ về hòn đảo vô danh xa tít đâu đó trong Vịnh Thái Lan. Hắn không cần tìm hiểu làm chi cho mệt, cũng không cần biết chuyện mua bán gì hết. Lệnh trên bảo hắn có mặt ở đây với mục đích giúp mấy thằng cha thuộc bộ chính trị của Hà Nội bán cái đảo Phú Quốc với giá cao nhất mà hắn có thể làm được. Gì chứ cái đó dễ ợt. Hai mươi năm trong nghề mua gian bán dối, hắn từng dự hàng trăm cuộc bán đấu giá thuộc hàng quốc tế bằng cách dùng tiền tỉ của nhà nước khuynh đảo, chèn ép, bắt chẹt các đối thủ thua kém đủ mọi mặt. Cũng vì kinh nghiệm và thủ đoạn ma giáo thần sầu quỷ khóc mà hắn trở thành đặc phái viên đặc biệt cho nhiệm vụ hổ trợ cho nhà nước đàn em bán đấu giá mảnh đất nhỏ bằng bàn tay và nghèo xơ xác với cái giá hai tỉ đô la. Phải 2 tỉ... Sếp của hắn đã dặn đi dặn lại như vậy. Hắn cười gật đầu vì biết nếu hắn thành công trong nhiệm vụ được giao phó thì nhà nước Giao Chỉ sẽ '' đền ơn '' thiên triều ít nhất cũng trăm triệu còn không thì cũng phải ngoan ngoản nghe lời dạy bảo của thiên triều. Nghĩ tới những tờ trăm đô la mới tinh và thơm phức nằm trong túi của mình hắn chép miệng. Tự nhiên hắn thèm rượu. Thèm ngửi cái mùi hăng nồng, ngắm màu vàng óng ánh của Jack Daniel. Rượu của bản quốc thì cũng ngon mà rượu của tư bản Mỹ cũng không sút chút nào. Hắn thèm cái không khí ấm cúng của các hộp đêm sang trọng, kín đáo có rượu ngon và một thứ khác cũng hấp dẫn không kém chi rượu: gái Mỹ, thứ phụ nữ có cặp mắt xanh màu trùng dương mà tóc vàng mềm như sóng cồn. Nghĩ tới lúc ngà ngà say ôm gọn thân hình của cô gái có nước da mềm trắng như ngà voi hắn cảm thấy người nóng lên. Đưa tay xem đồng hồ thấy chỉ 7 giờ tối, hắn bước vào trong sửa soạn cho đêm thứ nhì trên đất Mỹ.
    Đèn mờ mờ. Nhạc êm êm. Không khí ấm dù ngoài trời 40 độ F. Lâm bước vào cửa sau khi dúi vào tay anh gác cổng tờ giấy có số 20. Điều đó đủ khiến cho anh ta tươi cười và kính cẩn mở cửa kèm theo câu nói Thank You Sir. Họ Lâm xài sang, không phải vì hắn giàu hay có tật mà vì tiền này là tiền của nhà nước hay đúng hơn tiền của dân thì tội gì hắn không xài sang. Hổng xài để thằng khác xài cũng vậy. Đi theo hành lang trải thảm đỏ hắn bước vào căn phòng rộng lác đác người ngồi. Liếc mắt quan sát hắn chọn một bàn trong góc tối kế bên chiếc bàn tuy không có người ngồi song lại có ly rượu còn phân nửa và gói thuốc lá. Điều đó chứng tỏ đã có người ngồi rồi. Hắn vừa ngồi xuống cô hầu rượu bước tới với nụ cười kèm theo câu hỏi xem hắn muốn gì. Năm phút sau cô ta trở lại với ly rượu màu hổ phách. Jack Daniel nguyên chất có màu vàng óng ánh và trong suốt. Đây là loại hộp đêm sang trọng và kín đáo dành riêng cho khách vào đây uống rượu và kiếm đàn bà mà không sợ bị bà xã hay báo chí biết. Ở lâu trong ngành ngoại giao vì vậy mà họ Lâm rành các nơi vui chơi lắm. Muốn uống rượu ngon, nơi yên tịnh và đàn bà đẹp, sang, lịch sự hắn phải vào đây với đảm bảo an ninh là không ai biết được lý lịch của mình. Đúng ra thì người ta cũng chẳng cần biết hắn là ai. Họ chỉ cần hắn chi tiền xộp là mọi sự sẽ nằm trong bóng tối. Nhâm nhi từng chút ly JD, hắn nhìn vơ vẩn. Đột nhiên một bóng người lọt vào đôi mắt của hắn và khi lọt vào rồi thì ở trong đó luôn. Người đẹp đang thong thả đi tới chỗ hắn ngồi. Vòng 1, 2 quá chuẩn còn vòng 3 miễn bàn; người đẹp có một thân hình tuy không bốc lửa song đủ nóng để đốt cháy vị đặc phái viên thương mại thuộc bộ ngoại giao nước Trung Cộng. Chiếc áo đầm dài màu đen làm nổi bật làn da trắng hồng. Mái tóc hơi dài quăn từng lọn nhỏ. Gò ngực thon mà gọn. Hắn không thích đàn bà có ngực to. Có nhiều bà bơm, độn, thổi, nâng hay làm bất cứ điều gì để cho ngực của mình to hơn. Họ cho như thế mới quyến rũ hay khêu gợi đàn ông. Họ lầm. Có thể có đàn ông thích ngực thật to nhưng đó là thích nhìn. Chuyện khác chưa chắc. Riêng hắn thì lại khác. Hắn thích đàn bà có bộ ngực vừa đủ. Người đẹp này có điều đó. Dáng đi của người đẹp thì khỏi nói. Đi mà như đang vũ ba lê hay múa các điệu cổ truyền. Tới thật gần, người đẹp cười với hắn. Dân bản địa ở đây rất thân thiện và lịch sự mà nụ cười là cái mà họ dành cho mọi người bất kể thân sơ. Tới đây thì Lâm chắc mẩm là người đẹp ngồi ở bàn cạnh mình. Điều đó làm hắn cười nghĩ mình hên quá.
    - Xin lỗi ông... Ông có diêm quẹt không?
    Người đẹp đưa điếu thuốc lá đang cầm trong tay lên.
    - Tôi không hút thuốc song nếu bà không ngại tôi tình nguyện đi lấy diêm quẹt cho bà...
    Người đẹp cười nhẹ.
    - Cô chứ không phải bà thưa ông...
    Họ Lâm cười gượng.
    - Xin bà thứ lỗi vì sự bất nhã của tôi...
    - Không có chi thưa ông...
    Người đẹp ngồi nhìn theo Lâm đang đi tới quầy rượu để lấy diêm quẹt cho mình. Lát sau Lâm trở lại. Rất điệu hắn quẹt diêm đốt thuốc cho người đẹp.
    - Cám ơn ông. Su là tên của tôi...
    - Thưa cô Su... Tôi tên Lâm...
    Hít hơi thuốc nhả khói ra từ từ, Su cười nhẹ.
    - Ông cứ gọi Su... Tôi hổng thích ai gọi Cô Su... Nó làm cho tôi già đi...
    - Su mà già thì thế gian này phụ nữ thành bà lão miệng móm xọm và răng rụng hết trơn...
    Su bật cười hắc hắc vì lời khen có chút tếu của người đàn ông mới quen. Thấy ly rượu của Su cạn, Lâm không hỏi ý bảo hầu rượu mang lại ly khác. Rượu vào lời ra, hai kẻ cô đơn trở thành bạn nhanh như những ly rượu họ uống. Họ kể cho nhau nghe về đời tư, tính tốt tật xấu, cha mẹ họ hàng, nhà cửa và nghề nghiệp. Su cho Lâm biết mình là con một trong gia đình giàu có nên chẳng cần làm cũng sống sung sướng. Lâm tin lời Su nói. Người đẹp thì phải giàu có. Cái chuyện Cinderella chỉ có trong tiểu thuyết thôi. Là dân ngoại giao hắn có mắt nhìn để biết quần áo, giày vớ và những gì lặt vặt mà người đẹp dùng đều là hàng hiệu đắt tiền. Ngoài ra có một điểm mà chỉ có dân nhà nghề mới nhìn ra để định được nơi xuất thân của người khác. Đó là cốt cách. Nghèo rớt mồng tơi hay ăn xin đầu đường xó chợ không thể nào có cái cốt cách như Su. Cách đi đứng, mỉm cười, liếc mắt, nói năng, ngôn ngữ dùng đủ tỏ người đẹp tên Su phải xuất thân từ nơi giàu có hay quyền quí cao sang. Từ đó hắn không dám có cử chỉ xàm xở, lời nói bất nhã nào với Su. Hắn cũng tỏ ra thành thật khi nói cho Su biết mình là nhân viên có cấp bậc của bộ ngoại giao nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa đi công cán ở Hoa Kỳ. Nheo mắt nhìn gã đàn ông đang ngồi trước mặt mình, Su cười duyên dáng hỏi một câu mà khi nghe xong Lâm cũng phải bật lên tiếng cười vui vẻ.
    - Làm nhân viên ngoại giao sướng thật. Ăn nhậu có người trả tiền. Đi uống rượu ở đây cũng là công tác của ông phải hông?
    Đưa ly rượu lên nhấp ngụm nhỏ Lâm thản nhiên gật đầu.
    - Nhờ vậy mà tôi mới hân hạnh được quen biết Su, một mỹ nhân...
    - Cám ơn ông...
    Su kéo dài tiếng cám ơn thành ra nghĩa hài hước.
    - Ông nghĩ thế nào khi khen tôi là mỹ nhân. Tôi đâu có sắc nước hương trời...
    Đưa ly JD lên uống một hơi cạn, đặt ly xuống bàn, vẫy cô hầu bàn rót thêm rượu, Lâm nhìn sâu vào đôi mắt màu lục thuỷ của cô gái đang ngồi đối diện với mình. Câu nói của hắn buông ra với chút nghiêm nghị và thành thật.
    - Nói Su không sắc nước hương trời thì tôi nhìn nhận, nhưng nói Su không phải là mỹ nhân cũng không được đúng lắm. Đàn bà có nhan sắc không chưa đủ. Muốn trở thành một mỹ nhân theo đúng nghĩa họ còn phải có cái cốt cách. Đồng ý?
    Su gật đầu liền. Dù biết Lâm thuộc phe đối nghịch song nàng bắt đầu có chút nể nang và thiện cảm sau khi nghe câu nói trên. Hít hơi thuốc lá, uống ngụm rượu, Su cười thánh thót.
    - Ông là một kẻ '' chơi '' được...
    Lâm phá ra cười khi nghe câu nói chứa nhiều ẩn ý của người đàn bà mới quen.
    - Cám ơn Su... Tôi có thể nói dối, nói xạo, gian ngoa xảo trá nhưng cũng có lúc tôi rất thành thật... như lúc này...
    Su cười cười im lặng đưa ly rượu lên uống ngụm nhỏ. Không biết nghĩ gì mà Lâm chợt ứng tiếng hỏi.
    - Su có đi dự bán đấu giá lần nào chưa?
    Lắc mái tóc vàng của mình Su nói chậm.
    - Chưa... Đàn bà mà vào đó làm gì...
    - Tôi muốn mời Su đi dự cho biết... Có thể...
    Lâm buông câu dò đường. Su nhìn thẳng vào mặt của Lâm.
    - Ông có công tác ở đó à?
    - Gọi là công vụ cũng đúng mà gọi là mua bán cũng được. Tôi được cấp trên bảo phải có mặt trong vụ mua bán đất đai...
    Bằng giọng vắn tắt mà đầy đủ, vị đặc phái viên thương mại của Bắc Kinh kể cho người đẹp biết chuyện của mình. Su làm thinh chưa trả lời vì biết Lâm sẽ nài nỉ mình.
    - Tôi cần một người bạn cho lên tinh thần. Sau khi cuộc bán đấu giá chấm dứt mình sẽ đi ăn trưa để ăn mừng chiến thắng. Đi nghen Su...
    Lâm năn nỉ lần thứ nhì mà Su chưa chịu trả lời dứt khoát. Uống thêm ngụm rượu nàng hỏi.
    - Rủi mình hổng thắng thì sao?
    Lâm cười gật đầu.
    - Mình sẽ thắng. Nhà nước của tôi đã điều tra kỹ về những kẻ sẽ tham dự cuộc bán đấu giá. Mình chỉ cần nâng giá cực cao là sẽ mua được...
    Thong thả gật đầu Su phán một câu nước đôi.
    - Chuyện đó tính sau...
    Nâng ly rượu còn hơn phân nửa nàng đụng nhẹ vào ly của Lâm cùng với hai tiếng.
    - Mời ông...
    Cười nhẹ Lâm quất một hơi cạn ly JD. Su cũng cạn ly rượu của mình xong đứng lên. Rất lịch sự Lâm cũng đứng lên khoác áo choàng cho người đẹp rồi hộ tống nàng ra cửa.
    - Tôi xin phép gặp lại Su đêm mai?
    Lâm hỏi câu trên khi hai người đứng trên lề đường đón tắc xi. Su mỉm cười quay nhìn Lâm. Ánh mắt của nàng thật dịu dàng và giọng nói nhu ái.
    - Đúng ra thì không nhưng vì ông khác hơn những người đàn ông khác nên tôi phá lệ. 8 giờ tối mai. Đồng ý?
    Lâm cười gật đầu đẩy đưa.
    - Cám ơn Su... Dù không lưu lại đây lâu song tôi rất hân hạnh quen biết một người như Su...
    - Cám ơn ông đã nói với tôi câu đó... Tối mai mình gặp lại...
    Lâm gật đầu nhìn theo chiếc tắc xi chạy vụt đi. Ngồi trong xe tắc xi Su gọi điện thoại báo cáo cho Hải Âu đồng thời cũng được bạn cho biết chi tiết về cuộc bán đấu giá bắt đầu 9 giờ sáng thứ bẩy như tên tuổi của các đại diện các nước tham dự, cách thức bán đấu giá với no reverse, giá mở đầu 100 triệu đô la, mỗi cái '' bid '' là 50 ngàn...
    Đang quàng cái cà vạt vào cổ, Lâm nghe điện thoại di động của mình reo. Cầm lên hắn biết là Su. Rất lịch sự, Su tỏ ý mời hắn đi ăn sáng rồi sau đó sẽ tháp tùng hắn tham dự cuộc bán đấu giá. Lâm nhận lời không do dự. Buổi ăn sáng diễn ra thân mật giữa hai người trừ một chuyện lạ là khi Lâm đi vào phòng vệ sinh thì Su mở bóp lấy ra viên thuốc màu trắng. Liếc không thấy ai nàng bỏ viên thuốc vào tách trà của Lâm. Viên thuốc tan thật nhanh. Lát sau Lâm trở lại bàn. Su im lặng nhìn hắn uống cạn tách trà nóng. Trả tiền xong hai người lên tắc xi tới phòng bán đấu giá. Khi họ bước vào phòng thì chỉ còn mười lăm phút tới giờ bắt đầu bán đấu giá. Vì là buổi bán đấu giá công cộng nên khá đông người tham dự. Thiên hạ ngồi gần hết ba hàng ghế. An vị xong xuôi Su thấy Hải Âu ngồi ở hàng ghế của dãy ghế chính giữa mà cùng hàng với mình. Bên cạnh cô ta có mấy cô gái tóc đen. Lâm giải thích vắn tắt cho Su nghe về cách thức của buổi bán đấu giá đặc biệt này. Giá mở đầu là 100 triệu đô la. Mỗi lần trả tối thiểu phải là 50 ngàn.
    - Anh nghĩ có nhiều người muốn mua không?
    Lâm trả lời không do dự.
    - Nhiều lắm... Các nước láng giềng của Việt Nam đều muốn mua vì vùng biển đảo Phú Quốc có nhiều mỏ dầu hỏa, khí đốt và hải sản nữa. Ngoài ra Phú Quốc còn là nơi du lịch lý tưởng nếu biết khai thác...
    - Chính phủ của anh cũng định mua hả?
    Lâm lắc đầu.
    - Phú Quốc ở tuốt dưới miền nam của nước Việt Nam mà lại nằm sâu trong Vịnh Thái Lan. Còn nước của ở tuốt trên miền bắc. Đôi bên xa nhau hơn hai ngàn cây số thì chính phủ của anh mua để làm gì. Nước anh rộng mênh mông thì mua làm gì cái đảo nhỏ xíu...
    Lâm đã nói dối Su. Đêm đầu tiên quen nhau hắn có nói cho Su biết là hắn sang Mỹ với nhiệm vụ giúp đỡ cho nhà nước Việt Nam bán đảo Phú Quốc bằng cách trả giá thật cao để bắt kẻ nào hay nước nào ma được phải chịu bỏ ra số tiền lớn hơn 1 tỉ đô la. Nhưng sáng hôm nay hắn nhận được mật lệnh từ Bắc Kinh do tòa đại sứ chuyển tới là bằng mọi cách và mọi giá hắn phải mua cho được đảo Phú Quốc. Dĩ nhiên là hắn giấu biệt không cho Su biết được điều này. Dù bị người đẹp chinh phục nhưng hắn không ngu tới độ tự động khai ra cái bí mật đó.
    Thiên hạ im lặng khi thấy người điều khiển chương trình bước tới chỗ làm việc có gắn hệ thống khuếch đại âm thanh.
    - Kính thưa quý vị... Thay mặt ban tổ chức tôi xin kính chào đồng thời cũng cám ơn quý vị đã tới dự buổi bán đấu giá đặc biệt của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam. Tôi nghĩ là quý vị đã có thời giờ tham khảo cách thức và thể lệ nên tôi xin bắt đầu ngay cuộc bán đấu giá. Giá mở đầu là 100 triệu. Ai muốn mua hơn 100.
    - 101 triệu...
    Thiên hạ nhìn thấy người vừa lên tiếng là vị đại diện cho xứ Cao Miên, nước láng giềng của Việt Nam. Phú Quốc là đất của Miên từ hồi xa xưa vì nó nằm sâu trong vùng biển của xứ này. Tuy nhiên mạnh đươc yếu thua đã làm cho nó trở thành đất của Việt Nam
    - Cao Miên trả 101. Ai trả hơn 101... Ai trả hơn 101...
    - 110...
    Tới phiên vị đại diện của xứ Thái lên tiếng.
    - 115...
    Cao Miên lại nâng giá 115.
    - 130... 130...
    Từ hàng ghế cuối vang lên câu nói gọn. Đó là vị đại diện của xứ Brunei.
    - 150...
    Vị đại diện của xứ Chùa Tháp nâng thành 150. Su hơi thắc mắc khi thấy Lâm vẫn im lìm.
    - Anh chưa trả giá hả?
    Lâm cười cười lắc đầu. Là dân trong nghề hắn thừa biết có nhiều cao thủ đang ẩn mặt chưa chịu lên tiếng. Nói Phú Quốc là hòn đảo vô danh và nhỏ bé song trước khi lên đường sang nước Mỹ, hắn đã dự buổi họp để cho các chuyên gia trình bày về vị trí quan trọng của Phú Quốc trên ba mặt quân sự chính trị và kinh tế. Bởi vậy mà nó không thể bán với giá rẻ mạt được. Tệ lắm cũng phải nửa tỉ. Các tay gộc như Mỹ, Anh, Pháp, Nhật, Ấn chưa lên tiếng thì tại sao hắn phải vội vã nhập cuộc chơi cho nhẹ thể giá của mình.
    - 200...
    Ngoái đầu nhìn về sau Lâm thấy một khuôn mặt quen thuộc. Đó là một trong nhiều đối thủ đáng gờm của hắn. Đại diện của xứ nổi tiếng về phó mát, nước hoa và rượu congac. Nói gì thì nói nước Phú Lang Sa vẫn còn nhiều liên hệ với thuộc địa của mình, vẫn muốn quay trở lại mảnh đất mầu mỡ mà họ đã làm chủ hơn trăm năm.
    - 250...
    Lâm mỉm cười khoái trá. Không lạ gì về giọng nói của vị đại diện của xứ Ăng Lê, hắn biết thế nào đối thủ đáng nể này cũng vào cuộc chơi, đôi khi vì thể diện hơn là thực sự vì quyền lợi cốt lõi. Ở một cuộc mua bán hay đổi chác có tầm vóc quốc tế như vầy, Phú Quốc trở thành con cờ trong ván cờ để cho các quốc gia tỏ lộ ra sự giàu có, sự quan tâm và ảnh hưởng của họ vào vùng đất đang trỗi dậy. Bây giờ là thời của Châu Á. Lãnh tụ của hắn đã nói như vậy. Họ còn đi xa bằng cách lập đi lập lại nhiều lần bây giờ là thời của Châu Á, mà Châu Á sẽ thuộc về nước Cộng Hòa Nhân Dân Trung Quốc của chúng ta, có nghĩa là chúng ta sẽ làm chủ Á Châu trước khi thống trị thế giới.
    Tiếng của người điều khiển cuộc bán đấu giá vang lên.
    -250... Có vị nào cao hơn... 250... có vị nào cao hơn...
    Theo thủ tục thì khi người này lập lại ba lần mà không có ai trả giá cao hơn thì ông ta sẽ gõ búa ba lần và tuyên bố món hàng được bán cho người trả giá cuối cùng và đó cũng là giá cao nhất.
    - 255...
    Đại diện xứ Ấn nhập cuộc chơi làm cho Lâm xoa tay khoái trá. Phải như vậy chứ. Càng có nhiều đối thủ can dự thì cuộc chơi mới hào hứng và cũng là dịp để cho hắn khoe tài và khoe giàu.
    - 260...
    Tới phiên đại diện xứ Phù Tang Tam Đảo ứng tiếng. Lâm vẫn im. Hắn chờ và chờ. Hắn biết còn một nữa.
    - 270...
    Giọng tiếng Anh là lạ cho Lâm biết người vừa trả giá không ai khác hơn đại diện của nước Nga. Sau khi Liên Bang Xô Viết xụp, tuy vẫn còn được coi là siêu cường về quân sự song kinh tế của Nga đi xuống dốc vì lãnh tụ thiếu khả năng điều hành guồng máy phức tạp về kinh tế mà lại gặp sự cạnh tranh ráo riết của Nhật Bản, Hoa Kỳ hay các quốc gia đang vươn mình lên như Trung Cộng, Đài Loan, Nam Hàn, Ấn Độ và những nước trong khối ASEAN. Nếu không nhờ lãnh thổ rộng lớn chứa nhiều tài nguyên thiên nhiên và nền kỹ nghệ quốc phòng thì Nga còn tụt dốc thê thảm hơn nữa. Cứ nhìn vào tổng sản lượng quốc gia của Nga những năm gần đây thì đủ biết. Được đọc các bài nghiên cứu về Nga, Lâm biết người láng giềng phương bắc của mình muốn đổi trục sang vùng đông nam Á Châu và Thái Bình Dương. Phú Quốc là một địa điểm tốt để xây dựng một căn cứ quân sự có tầm vóc chiến thuật và chiến lược '' arm race '' của siêu cường đứng thứ nhì về quân sự.
    Biết đối thủ đáng gờm nhất là Hoa Kỳ vẫn chưa lên tiếng nên Lâm chờ và chờ. Hắn biết thế nào đại diện nước Ấn cũng phải nâng giá lên vì hai lý do. Được gọi là cường quốc của Châu Á, Ấn làm đủ mọi cách để thách thức và bắt kịp nước láng giềng khổng lồ về mọi mặt quân sự, kinh tế và chính trị. Đây là dịp cho Ấn có một nơi để bành trướng ảnh hưởng ở vùng Đông Nam Á Châu nói chung và Viễn Đông nói riêng.
    - 275...
    Đại diện của Ấn nâng giá.
    - 280...
    Xứ hoa anh đào nâng thành 280.
    - 285...
    Nước Nga lại lên tiếng. Giọng của người điều khiển vang vang.
    - 285... Ai hơn 285... Ai hơn 285...
    Lâm vừa định mở miệng thì một giọng nói sang sảng cất lên kèm theo con số.
    - 350...
    Su nhìn thấy nụ cười khoái trá nở trên môi cùng với câu lẩm bẩm.
    - Biết mà... Anh không mua thì ai mua đây...
    Phòng chứa hơn trăm người im thinh thích khi vị đại diện của siêu cường số 1 về kinh tế và quân sự nhập cuộc chơi tiền bạc. Ai ai cũng đều biết nước Mỹ dù thiếu nợ song vẫn còn giàu có hơn các xứ khác, bởi vậy họ không lạ gì chuyện siêu cường lấy đô la đè người.
    - 350... 350... Có vị nào trả hơn 350...
    - 400...
    Su thấy hàng trăm cặp mắt nhìn về chỗ mình ngồi. Dĩ nhiên họ không phải nhìn nàng mà nhìn vị đại diện của nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa đang ngồi rung đùi sau khi ném cái '' bid '' 400 triệu đô la ra để mua đảo Phú Quốc. Hắn còn đoán xa hơn là vị đại diện của Hoa Kỳ sẽ nâng giá lên cao hơn vì hai lý do. Thứ nhất là thể diện của một siêu cường không cho phép họ bỏ cuộc khi chỉ mới quăng có một bid. Như thế là mất mặt. Thứ nhì, Phú Quốc có thể trở thành một cứ điểm quân sự quan trọng trong chiến lược xoay trục, chuyển hướng gì gì đó của siêu cường số 1 này.
    - 425...
    - 450...
    Lâm nâng thành 450. Nhìn sang hàng ghế chính giữa, Su thấy Hải Âu nhìn mình mỉm cười và nàng cũng cười khe khẽ gật đầu như hiểu được cái ý của bạn.
    - 500...
    Vị đại diện xứ Mỹ nói lớn con số 500. Tới lúc này thì ai ai cũng biết là cuộc bán đấu giá đã trở thành cuộc so tài giữa hai anh số 1 và số 2 mà anh nào cũng thừa tiền lắm bạc và giàu tự ái cũng như coi trọng tiếng tăm của mình.
    - 550...
    Giọng của Lâm cao lên như thách thức đối thủ. Căn phòng im lặng trong khi người điều khiển lập lại hai lần. Điều này khiến cho Lâm thắc mắc. Nhưng sự thắc mắc của hắn không kéo dài lâu khi ba tiếng vang lên.
    - 600...
    Lần nữa Lâm quẳng cái bid của mình vào cuộc chơi bằng con số 700.
    - 700... Ai trả hơn 700... Tôi lập lại có ai muốn hơn 700...
    Căn phong im phăng phắc. Không có ai lên tiếng kể cả giọng nói sang sảng của vị đại diện siêu cường số 1.
    - 700... Ai trả hơn 700...
    Người điều khiển buổi bán đấu giá lập lại lần thứ ba xong giơ chiếc búa lên cao. Nếu ông ta gõ búa ba lần mà không có ai lên tiếng thì cuộc bán sẽ chấm dứt với phần thắng về người có giá cao nhất. Bum... Tiếng búa vang lên. Mọi người hồi hộp chờ. Ngay lúc ông ta giơ cao chiếc búa lên để gõ lần thứ nhì, một giọng nói trong trẻo cất lên mà khi nghe ai cũng biết là giọng của phụ nữ.
    - 705...
    Vị đại diện của nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa dựng đôi mày chổi xể. Ai? Ai? Sau khi siêu cường số 1 đã chạy thì ai, cá nhân, tổ chức hay nước nào dám nhập cuộc chơi với con số 705 triệu đô la.
    - Quý khách nào vừa trả giá, xin vui lòng cho biết quý danh?
    Người điều khiển cuộc bán đấu giá lên tiếng hỏi. Đúng ra theo nguyên tắc thì ông ta không cần biết tên tuổi, quý danh của người mua. Chỉ vì ngạc nhiên nên ông ta thuận miệng hỏi mà thôi. Ai ai cũng đều chú mục vào vóc dáng mảnh mai, mái tóc đen dài buông xuống vai chiếc áo màu trắng. Điểm mà mọi người ưa và thích nhìn nhất là đôi mắt màu nâu long lanh sáng và nụ cười xinh xắn.
    - Kính thưa quý vị. Tôi tên là Thùy Tâm, đại diện cho Phú Quốc.Org, tổ chức của Người Việt Hải Ngoại trên khắp thế giới...
    Lâm nhíu mày lẩm bẩm. Phú Quốc.Org? Dù có đọc danh sách niêm yết tên các nước hay tổ chức sẽ tham dự cuộc bán đấu giá, tuy nhiên hắn đâu có thèm để ý tới cái tên của nhóm người Việt lưu vong, tị nạn cộng sản hổng có miếng đất cặm dùi này. Bây giờ cái tổ chức quái quỉ này lại dám chơi nổi, chơi trội với nước của hắn. Đâu có được... Đàn anh vĩ đại, siêu cường số 2 về kinh tế đâu có để cho ai khinh nhờn được. Vừa định mở miệng quẳng cái bid để đánh bại đối thủ, Lâm buột miệng kêu '' ui da '' tiếng lớn rồi đứng bật dậy và tất tả bước về phía nhà vệ sinh vọng lại câu nói.
    - 710...
    Lâm lao vào phòng vệ sinh như cơn gió cuộn vì chỉ cần chậm một chút nữa thôi hắn sẽ bị rắc rối lớn. Hắn không hiểu tại sao dạ dày của mình tự nhiên đau quặn lên, kêu ùng ục và cái chất lỏng màu vàng sẽ tuôn ra trong quần nếu hắn không để cho nó tự do thoát đi. Hắn không ngờ và không biết là mình đã uống tách trà nóng trong đó có viên thuốc xổ cực mạnh của Su bỏ vào hồi sáng. Loại thuốc xổ được đặc chế từ phòng nghiên cứu và bào chế của FBI sẽ làm cho hắn phải ngồi lì trong phòng vệ sinh nửa giờ đồng hồ. Mấy ngày quen biết Lâm, Su nhận thấy khó mà mồi chài, quyến rũ cho Lâm lơ là và bỏ ý định tham dự cuộc bán đấu giá. Lâm, bề ngoài thì tỏ ra si mê Su song hắn lại quỷ quái như chồn cáo và tinh ranh hơn ma quỷ. Năn nỉ hắn không được. Phục rượu hắn cũng không xong. Túng cùng quá cô phải giở thủ đoạn ma giáo bỏ viên thuốc xổ vào tách trà của hắn với hi vọng bắt hắn ngồi lì trong phòng vệ sinh cho tới khi cuộc bán đấu giá xong xuôi.
    - 710... Ai có giá hơn 710...
    - 715...
    Thùy Tâm lên tiếng. Nhờ có hệ thống khuếch đại âm thanh được mắc khắp nơi nên dù ngồi trong phòng vệ sinh Lâm cũng nghe được cái giọng thanh thanh của cô gái đại diện cho Phú Quốc.Org. Không kịp nghĩ ngợi, kéo vội cái quần lên, tay nắm lưng quần, tay xô cửa, sải ba bước ra phòng đấu giá, hắn hối hả lên tiếng.
    - 720...
    Nói xong Lâm lại quày quả trở vào phòng vệ sinh. Diễn biến đó khiến cho ai ai cũng ngơ ngác không hiểu chuyện gì xảy ra trừ Su. Hướng ánh mắt nhìn ngay chỗ Hải Âu ngồi, cô cười gật đầu nhè nhẹ. Hiểu ý Hải Âu cũng gật đầu cười rồi thì thầm vào tai của Thùy Tâm. Mỉm cười cô gái đại diện cho Phú Quốc.Org ứng tiếng.
    - 725...
    Nghe được tiếng nói mang con số 725, dù đang ngồi '' relax '' trong phòng vệ sinh, Lâm phải kéo quần bước ra. Không chần chờ vì chất lỏng đang sắp chảy ra quần, hắn nói liền.
    - 730...
    Thật ra thì hắn muốn quẳng ra cái bid 1 tỉ để làm câm họng đối thủ; nhưng không hiểu tại sao, có lẽ đang bị cơn tiêu chảy hành hạ nên hắn không còn sáng suốt hoặc chủ tâm muốn kéo dài thời gian để cho cơn tiêu chảy tạm ngưng xong sẽ tính cách khác. Vì thế mà hắn chỉ đưa ra cái bid nhiều hơn đối thủ có 5 triệu thôi.
    - 730... Ai trả giá cao hơn... 730... Ai trả giá cao hơn...
    Trong lúc người điều khiển cuộc bán đấu giá rao lần thứ nhất thì Su rời chỗ ngồi đi về phía phòng vệ sinh. Đang ngồi relax, nghe 730 rao lên hai lần, Lâm vội tay kéo quần lên, tay xô cửa bước ra đúng lúc Su vừa trờ tới. Giọng của người điều khiển vang vang.
    - 730... Ai cho giá cao hơn...
    Nói dứt lần thứ ba, ông ta giơ cao chiếc búa gõ xuống bàn. Bum... Bum... Nghe tiếng bum lần thứ nhì Lâm biết mình phải hành động. Tay giữ lưng quần, hắn há miệng định quẳng ra cái bid 1 tỉ hầu đánh gục đối thủ. Ngay lúc đó, Su bỗng dưng vòng tay ôm ghì lấy hắn và đôi môi son mọng ướt của nàng vồ lấy cái miệng sắp sửa phát ra cái bid 1 tỉ. Vị đặc phái viên thương mại thuộc bộ ngoại giao của nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa ú ớ nói không thành tiếng vì bị người đẹp ghì cứng bằng cái hôn tàn nhẫn dùi dập không cho hắn nói được lời nào. Không ai có đủ bản lĩnh để cưỡng chống lại cái hôn của '' kiều nữ Su '' kể cả Lâm. Hắn định đưa tay lên làm dấu cũng không được vì vòng tay của Su tựa như chiếc còng số 8 của nhân viên FBI khoá cứng mọi cử động của người đang ở trong vòng tay mình.
    - 730... Bum... Bum... Bum... Bán...
    Tiếng '' bán '' của người điều khiển vừa dứt, Su buông Lâm ra. Còn thở dốc vì cái hôn trấn nước của kiều nữ Su, hắn nhìn nàng trân trân. Thấy nụ cười nở trên đôi môi son của người vừa hôn mình, hắn biết mình thua, thua đau vì sự xếp đặt của cô gái đẹp thì có đẹp mà độc thì độc còn hơn nọc độc của rắn mai gầm.




    6.

    Buổi họp mặt, đúng ra là buổi tiệc ăn mừng mà các vị đại diện cho Phú Quốc.Org làm ra để tỏ lòng cám ơn công lao của ban quản trị, nhất là để cám ơn hai thượng khách đã giúp đỡ trong vụ bán đấu giá. Thành quả mua quần đảo Phú Quốc với giá 730 triệu được công bố trên mạng khiến cho dân chúng vui mừng và tới tấp ủng hộ tiền bạc cho việc kiến tạo một mảnh đất cắm dùi của người Việt quốc gia đang ở hải ngoại. Không ai mà không cười khi nghe Su kể chuyện cô ta cho vị đặc phái viên thương mại của nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa uống thuốc xổ phải xách quần chạy ra chạy vào nhà vệ sinh. Nhất là tới đoạn kiều nữ Su trổ mánh khoé ôm hôn Lâm để cho hắn không lên tiếng trả giá được thì mọi người cười ra nước mắt. Tiệc kéo dài tới chiều mới tan. Mọi người lục tục ra về trừ những nhân viên gạo cội như Hải, Duy, Minh Út, Đan, Thùy Tâm, Hồng Ngọc, Minh Châu và Quế Hương. Đợi cho mọi người ngồi vào chỗ ngồi xong xuôi, Minh Châu mới cất tiếng.
    - Thứ hai tuần tới là ngày mà cháu, đại diện cho Phú Quốc.Org sẽ ký giấy tờ với Bank of America để nhận chìa khoá chính thức làm chủ quần đảo Phú Quốc... Tiền 10% down payment thì chúng ta đã có đủ rồi... Vì số tiền quá lớn nên cháu đã thương lượng với họ là ta sẽ trả hàng năm thay vì hàng tháng và trong thời hạn 30 năm với lãi xuất 0.5%...
    - Bao nhiêu vậy cháu?
    Hậu lên tiếng hỏi. Đàn bà lúc nào cũng băn khoăn về tiền bạc hơn đàn ông.
    - Dạ hơn 3 triệu đô la một năm thưa bác...
    Khiêm gật đầu nhè nhẹ. Vui cười hỏi Hồng Ngọc, trưởng ban Ngân sách và Tài chính.
    - Sau khi ký giấy tờ mình còn lại bao nhiêu tiền trong nhà băng hả cháu?
    - Dạ 350 triệu thưa bác... Sau khi cháu đăng tin mình đã mua được Phú Quốc thì dân chúng rất vui mừng và tin tưởng nên ủng hộ rất đông đảo...
    Tằng hắng tiếng nhỏ, Minh Út xen vào câu chuyện.
    - Mình phải có cách khác kiếm ra tiền chứ không thể trông cậy mãi vào tiền đóng góp của dân chúng được...
    Kha gật đầu lên tiếng.
    - Cháu Minh nói đúng... Việc đầu tiên và cần thiết của chúng ta là nhờ bộ ngoại giao dàn xếp để mình có thể trở về tiếp nhận và quản trị Phú Quốc. Muốn quản trị mình phải có lực lượng cảnh sát giữ an ninh trật tự. Rồi mình cũng phải có quân đội để bảo vệ. Các cháu cũng biết là Phú Quốc nằm sâu trong đất Miên. Nó đã nhiều lần bị nước này đánh phá và tàn sát dân chúng. Bây giờ, Phú Quốc bị bán cho tư nhân, tất nhiên không còn sự bảo vệ của nước Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam thì quân đội của Miên có thể tấn công và chiếm đóng...
    - Ba nói đúng... Nước Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam mà nhả mình ra là Cao Miên lủm mình liền...
    Hải xen vào. Khiêm cười nói tiếp.
    - Muốn chống lại sự chiếm đóng của các nước láng giềng thì mình phải có lực lượng mạnh...
    - Ba muốn nói mình cần phải có quân đội?
    Đan cười hỏi vì hình như anh đã nhìn ra cái ý của cha vợ. Khiêm cũng cười khi đứa con rể nhìn xa thấy rộng.
    - Phú Quốc bao quanh toàn biển, do đó mình cần phải có tàu chiến để tuần tra và ngăn chận sự xâm nhập của kẻ địch. Ngoài ra trên bộ mình cũng cần có bộ binh nữa. Nói tóm lại mình phải có quân đội bao gồm không, hải và bộ binh. Mà nói tới quân đội là phải nói tới tàu chiến cho hải quân, máy bay cho không quân và súng đạn cho bộ binh...
    - Ba để con lo chuyện này cho. Con nằm trong Uỷ Ban Quốc Phòng Hạ Viện, vì thế con có dịp gặp gỡ và tiếp xúc với các giới chức cao cấp của bộ quốc phòng. Con sẽ kiếm cho ba tàu chiến, máy bay và súng đạn. Mà đồ cũ nghen ba... Đồ mới khó xin lắm...
    Khiêm cười lớn vì mừng rỡ. Nhìn con rể cưng ông nói liền.
    - Cũ người mới ta mà con... Cách đây mấy chục năm ba có sang Mỹ lãnh tàu nên biết tàu từ thời đệ nhị thế chiến còn nhiều lắm. Đó là chưa kể thời chiến tranh lạnh với Liên Bang Xô Viết...
    - Vậy hả ba... Để con liên lạc rồi con sẽ cho ba biết...
    Hài lòng về lời hứa của con rể, Khiêm quay sang hỏi Hồng Ngọc.
    - Cháu biết gì về đảo Phú Quốc?
    - Dạ biết chút chút thôi thưa bác. Nói đúng ra thì cháu chỉ biết trên sách vở...
    Trả lời xong Hồng Ngọc cười hắc hắc tiếp.
    - Cháu lên mạng tìm hiểu thì biết đó là hòn đảo lớn nhất của Việt Nam nằm trong Vịnh Thái Lan. Nó còn là địa điểm du lịch nổi tiếng của nước ta... À quên... nước mắm... Phú Quốc làm nước mắm ngon phải hông bác?
    Khẽ gật đầu cười, Khiêm thong thả giảng giải cho xấp nhỏ nghe.
    - Phú Quốc là hòn đảo lớn nhất của Việt Nam ta. Ngoài nguồn lợi sản xuất nước mắm, nó còn là nơi du lịch tốt nhờ có nhiều bãi biển đẹp, thêm có núi dù không cao lắm. Muốn kiếm tiền để trả nợ thì chúng ta phải làm sao phát triển được ba lợi điểm của Phú Quốc là du lịch, nước mắm, tiêu hột và đánh cá... Ngoài ra...
    Ngừng lại nhìn mọi người giây lát Khiêm mới lên tiếng nói tiếp.
    - Phú Quốc còn có một nguồn lợi to lớn khác...
    Ý nghĩ như tia điện nẹt ra trong đầu khiến cho Thùy Tâm bật tiếng reo trong trẻo.
    - Dầu hỏa... Phải dầu hỏa hông ba?
    Mỉm cười sung sướng nhìn đứa con gái sáng dạ của mình, Khiêm nói với mọi người trong buổi họp.
    - Hổm rày mất ngủ vì sự lo lắng thời cuộc nên tôi tìm hiểu Phú Quốc cặn kẽ hơn và cuối cùng tìm ra một điều lý thú là thềm lục địa của Phú Quốc có mỏ dầu hỏa, nhiều hay ít thì tôi không biết chắc được. Chúng ta cần kiếm ra một chuyên viên về dầu hỏa hay địa chất học gì gì đó để họ giải thích cho chúng ta biết rõ ràng hơn. Nếu có dầu hỏa thì Phú Quốc của chúng ta sẽ không lo lắng nhiều về tiền...
    Không đợi cho Khiêm nói dứt câu, Quế Hương lên tiếng liền.
    - Dạ cháu biết một người...
    Đang định nói tiếp, Khiêm vội ngưng lại khi nghe Quế Hương nói.
    - Ai... Ai vậy cháu?
    Khiêm hỏi. Hậu nghe giọng nói của chồng không được bình thường. Nhìn mọi người, Quế Hương nhỏ nhẹ trả lời.
    - Dạ người đó là bác ba của cháu. Bác ba từng làm cho hãng Shell... Bây giờ bác về hưu rồi. Ngày mai khi về tới nhà cháu sẽ nói chuyện với bác ba của cháu rồi cháu sẽ liên lạc với Thùy Tâm...
    Khiêm gật đầu cười thốt.
    - Vậy cũng được. Mình còn nhiều thời giờ mà...
    Nhìn Khiêm, Kha, Đống, Vui và Biên, Minh Út cười xen vào câu chuyện.
    - Cái này là họ hứa miệng thôi nhưng cũng có thể làm cho chúng ta an tâm. Chính phủ hứa sẽ can thiệp bằng quân sự nếu có bất cứ nước nào đánh chiếm Phú Quốc...
    - Cháu làm cho bác đỡ lo. Mấy hôm rày cứ lo ngay ngáy là lỡ mình mới vừa mua xong chưa kịp làm gì hết mà có nước nào xua quân đánh chiếm thì mất toi tiền...
    Cười hắc hắc Thùy Tâm nói với cha.
    - Chính phủ phải bảo vệ tài sản của dân mà ba vì hiện thời Phú Quốc vẫn còn là tài sản của Bank of America...
    Mọi người, mỗi người nêu ra ý kiến, đề tài để bàn bạc cho tới khuya mới giải tán.



    Tập 2

    XÂY LẠI CƠ ĐỒ








    7.

    Tình hình trên đảo Phú Quốc rộn rịp hẵn lên vì hàng ngàn Người Việt Hải Ngoại từ khắp nơi trên thế giới đổ về hòn đảo này. Họ tới từ Âu, Á, Úc Châu, và nhiều nhất là Bắc Mỹ Châu. Tất cả đều có chung hai lý do: chính là chứng kiến lễ bàn giao và tiếp nhận đảo Phú Quốc từ nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam cho PHÚ QUỐC.ORG đồng thời cũng giúp đỡ việc kiểm kê trên hai mặt quân sự và dân sự. Lý do phụ là du lịch và tìm hiểu để tính chuyện định cư và sinh sống. Khách sạn chật ních khách du lịch. Quán ăn, nhà hàng, chợ búa lúc nào cũng đông người. Bãi biển đầy người tắm. Tàu thuyền chở khách đi câu cá ra vào bến mỗi ngày. Số lượng du khách tới đã đem lại cho dân trên đảo nguồn thu nhập lớn vì vậy mà họ vui mừng đón nhận sự thay đổi từ một nhà nước độc tài sang một thể chế cai trị tự do dân chủ đầy cởi mở mà các thành viên của PHÚ QUỐC.ORG đã giảng giải cho họ nghe từ hai ba tháng trước.
    30- 4- 2026.
    9 giờ sáng.
    Hàng chục ngàn người kiên nhẫn đứng chật nơi sân quận đường của quận Dương Đông chờ tới giờ khai mạc lễ bàn giao quyền quản trị của nhà nước cũ cho Phú Quốc.Org. Trên khán đài danh dự người ta thấy có sự hiện diện của nhân viên của sứ quán Hoa Kỳ và nhân viên của bộ ngoại giao của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam. Ngoài ra sự có mặt không chính thức của Đan, dân biểu quốc hội liên bang và Minh Út đại diện cho Bộ Ngoại Giao khiến cho người ta đoán, dù không ra mặt chính phủ Hoa Kỳ đã ngầm yểm trợ cho Phú Quốc.Org trong việc tiếp nhận và quản trị quần đảo Phú Quốc. Thiên hạ reo hò vỗ tay hoan hô ầm ỉ khi thấy hai toán lính đi ra. Lá cờ vàng sao đỏ từ từ hạ xuống rồi lá cờ vàng ba sọc đỏ kéo lên cùng với quốc thiều và quốc ca được toàn dân hát vang. Sau khi lễ thượng kỳ xong xuôi tới phiên hai đại diện của nhà nước của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam và Phú Quốc.Org ký tên vào bản khế ước trao và nhận quyền chỉ huy quần đảo Phú Quốc. Sau khi ký giấy tờ xong vị đại diện cho Phú Quốc.Org sẽ đọc diễn văn chào mừng ngày trọng đại này.
    - Kính thưa đồng bào... Tên của tôi là Lê Quốc Việt. Ngày hôm qua tôi được 99 thành viên nồng cốt của tổ chức Phú Quốc.Org chỉ định vào chức vụ Thủ Tướng để điều hành guồng máy sơ khai của đảo Phú Quốc. Nhân danh thủ tướng, tôi trân trọng thông báo với đồng bào là kể từ giây phút này đảo Phú Quốc và các đất đai liên hệ đã được cải danh thành một quốc gia mang tên Việt Nam...
    Thiên hạ vỗ tay hoan hô ầm ầm rồi không biết do ai chủ xướng mà tất cả mọi người đồng cất tiếng la vang '' Việt Nam muôn năm... Việt Nam muôn năm...''. Đợi cho tiếng la dứt xong vị thủ tướng của nước Việt Nam mới thong thả nói tiếp.
    - Nước Việt ta và dân tộc ta vốn yêu chuộng hoà bình, tự do, độc lập tự ngàn xưa, nay dù chưa chính thức trở thành hội viên của tổ chức Liên Hiệp Quốc, nước ta cũng sẽ tuân thủ và thực thi những điều khoản được ghi trong hiến chương Liên Hiệp Quốc mà chính phủ đã đúc kết thành một hiến chương tạm thời làm nền tảng cho luật pháp của nước ta sau này. Hiến chương bao gồm 10 điều khoản chính yếu sau đây:
    1- Tôn trọng quyền tư hữu của dân chúng trong nước.
    2- Tôn trọng quyền tự do đi lại và sinh sống của dân chúng.
    3- Tôn trọng quyền tự do trí tuệ của dân chúng gồm có các quyền như tự do báo chí, tự do ngôn luận, tự do phát biểu tư tưởng, tự do sinh hoạt chính trị dưới các hình thức như hội họp, tụ tập và biểu tình bất bạo động.
    4- Quân đội và lực lượng cảnh sát có nhiệm vụ bảo vệ tài sản và tính mạng của dân chúng cũng như duy trì an ninh và trật tự trong nước.
    5- Bất cứ ai phạm pháp sẽ bị truy tố và xét xử bởi một tòa án được thiết lập theo định chế dân chủ và công bằng gồm có chánh án, biện lý, bồi thẫm đoàn và luật sư biện hộ...
    6- Trong tinh thần tôn trọng hòa bình, tự do và dân chủ, chính phủ của nước Việt Nam sẽ tuần tự thiết lập bang giao với các quốc gia láng giềng trong tình hữu nghị, tương thân tương ái, công bằng và bình đẳng.
    7- Quốc kỳ của nước Việt Nam sẽ là lá cờ vàng ba sọc đỏ và quốc ca sẽ là bản quốc ca của cựu quốc gia Việt Nam Cộng Hòa. Nếu muốn thay đổi hoặc sửa chữa, chính phủ phải đạt được sự chấp thuận của đa số hai viện của quốc hội
    8- Chính phủ cũng như toàn thể các cơ quan công quyền bao gồm hành pháp, lập pháp và tư pháp sẽ được bầu cử bằng một cuộc phổ thông đầu phiếu.
    9- Nội các tạm thời sẽ phải tổ chức cuộc bầu cử để thành lập ba viện lập pháp, hành pháp và tư pháp chậm nhất là 1 năm sau ngày thành lập.
    10- Mọi luật lệ, qui định, nguyên tắc và điều khoản về sau không thể trái ngược với các điều đã ghi trong hiến chương này. Nếu muốn thay đổi, sửa chữa, cần phải được sự biểu quyết chấp thuận của quốc hội.
    Sau khi đọc xong 10 điều khoản ghi trong hiến chương tạm thời, thủ tướng Lê Quốc Việt nói tiếp.
    - Kính thưa đồng bào. Tính từ tháng 4 năm 1975 cho đến hôm nay là 51 năm, người Việt Hải Ngoại của chúng ta mới có được một mảnh đất tuy nhỏ nhoi song cũng là đất đai của tổ tiên để lại. Kiến tạo đảo Phú Quốc nói riêng và nước Việt Nam nói chung trở thành một quốc gia dân giàu nước mạnh là một điều khó khăn nhất mà chúng ta phải đối mặt trong tương lai. Tuy nhiên tôi tin tưởng vào ý chí sắt đá, nghị lực kiên cường và sức chịu đựng của mọi người dân trong nước. Biết đâu mai sau này tình thế đổi thay, chúng ta...
    Ngừng lại, đưa tay chỉ về hướng bờ biển của tỉnh Rạch Giá vị thủ tướng của nước Việt Nam cao giọng thốt.
    - ... Chúng ta, trong đó có tôi sát cánh với đồng bào đặt chân lên đất liền, làm một cuộc giải phóng dân tộc đang phải sống lầm than trong sự cai trị độc tài và ươn hèn của đảng cộng sản Việt Nam. Dẫu biết rằng '' mưu sự tại nhân mà thành sự tại thiên ''; tuy nhiên ngẫm ra '' nhân định thắng thiên cũng nhiều...''; vì vậy trong lúc chờ đợi thời thế đổi thay chúng ta hãy đoàn kết kiến tạo một quốc gia hùng cường, tự chủ và độc lập để mai này trở lại đất liền giải phóng Sài Gòn và Hà Nội khỏi sự cai trị độc tài của đảng cộng sản Việt Nam...
    Ngừng lại giây lát vị thủ tướng của nước Việt Nam mới cao giọng tiếp.
    - Thay mặt tất cả các thành viên của Phú Quốc.Org, tôi xin gởi lời tri ân tới tất cả mọi người dân trong nước và ngoài nước. Xin cám ơn đồng bào...
    Ngay sau khi buổi lễ bàn giao và tiếp nhận chấm dứt, ban quản trị và điều hành của Phú Quốc.Org liền bắt tay vào việc kiểm kê và tiếp nhận những gì được ghi trong danh sách mà hai bên đã soạn thảo trước. Về phần quân sự thì do mấy ông cựu chiến binh lo. Phần dân sự sẽ do mấy cô trong ban điều hành, ngân sách và tài chính, giao dịch và kinh tế. Tất cả đều chịu sự chỉ huy của Ủy Ban Kiểm Kê và Lượng Định mà Hồng Ngọc được cử làm trưởng ban. Sau khi kiểm kê và tiếp nhận xong thì những người có trách nhiệm phải lập danh sách, dù thiếu xót hay đầy đủ để trình lên Ủy Ban Kiểm Kê và Lượng Định. Sau ba ngày kiểm kê và tiếp nhận, với sự có mặt của 99 thành viên chính thức; ủy ban đã đệ trình bản đúc kết chi tiết về đảo Phú Quốc bao gồm mọi lãnh vực như diện tích, địa lý, dân số, nghề nghiệp, sinh hoạt chính trị, tài sản của đảo do chính quyền cũ để lại. Căn cứ vào bản kiểm kê và lượng định, ban quản trị của Phú Quốc.Org với sự cố vấn của thủ tướng Lê Quốc Việt đã đề nghị một chính phủ tạm thời cho đảo Phú Quốc gồm có 7 bộ là Quốc Phòng, Ngoại Giao, Kinh Tế, Tài Chánh, Nội An, Giáo Dục và Tư Pháp. Sau khi duyệt xét, 99 thành viên chính thức đã chấp thuận nội các này. Bản hiến chương và nội các được cáo thị khắp nơi trong đảo cho dân chúng biết cũng như được thông báo trên trang mạng chính thức của Phú Quốc.Org. Sau khi hiến chương được công bố và nội các được thành lập, 99 thành viên chính thức lại bận rộn trong việc biểu quyết chấp thuận các vị bộ trưởng trong nội các của thủ tướng Lê Quốc Việt.
    Thủ tướng: Lê Quốc Việt.
    Đệ nhất PTT: Lý Văn Anh
    Đệ nhị PTT: Trần Kim Đông
    Quốc Phòng: Phạm Nguyên Kha
    Ngoại Giao: Quế Hương
    Kinh Tế: Minh Châu
    Tài Chánh: Hồng Ngọc
    Nội An: Hải Âu
    Giáo Dục: Lê Hiền Hậu
    Tư Pháp: Nguyễn Luật
    Với quyền hạn của mình, các vị bộ trưởng sẽ tự chọn lựa nhân sự và hệ thống tổ chức tùy theo nhiệm vụ và hoạt động của từng bộ. Riêng ba bộ ngoại giao, kinh tế và tài chính tạm thời do Quế Hương, Minh Châu và Hồng Ngọc đảm nhiệm cho tới khi tìm được người khác thay thế vì ba cô phải trở về Mỹ để điều hành Phú Quốc.Org kiếm tiền giúp đỡ đảo Phú Quốc cho tới khi chính phủ mới có thể tự túc và tự cường được. Hiện thời thì ngân sách của đảo vẫn dựa vào quỹ của Phú Quốc.Org.
    Gọi là nghỉ xả hơi một ngày song Kha lại bận rộn trong việc thành lập bộ quốc phòng của mình. Đã tính toán trước, Kha chọn Vui và Đống làm đệ nhất và đệ nhị phó bộ trưởng. Còn Khiêm được chọn làm tham mưu trưởng liên quân, trong lúc Biên và Tiến lãnh làm hai ông phó phụ tá cho Khiêm. Bộ quốc phòng của Kha có ba binh chủng. Hãn là tư lệnh bộ binh, có Khải làm tư lệnh phó. Không quân có Điền làm tư lệnh và Kim làm phó. Hải quân do Quốc làm tư lệnh và Bính là tư lệnh phó.
    Đợi cho Kha phân chia chức vụ xong Bính mới vọt miệng hỏi và câu hỏi của anh làm mọi người bật cười.
    - Rồi lính đâu?
    Nhìn mọi người xong Kha mới trả lời câu hỏi của Bính.
    - Hổng có lính. Mấy ông tư lệnh và tư lệnh phó ráng tuyển mộ và huấn luyện lính mới để chỉ huy. Ai làm được thì người đó hưởng...
    Quốc chắt lưỡi.
    - Cái điệu này quan nhiều hơn lính rồi...
    Cười hắc hắc Kim nói thêm làm mọi người lại cười ồ lên.
    - Cái này là quan không chứ có lính đâu mà ít với nhiều. Anh Quốc và anh Bính còn có được mấy ông lính cũ của nhà nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam để lại...
    Không muốn mất thời giờ Kha hắng giọng.
    - Sau đây tôi mời ông tham mưu trưởng liên quân trình bày vài điều...
    Nhìn mọi người đang ngồi quanh, Khiêm cười nói đùa.
    - Mấy ông quan lớn và quan nhỏ đã biết Phú Quốc rồi thì bây giờ tới phiên mình làm cái việc bảo vệ nó. Đó là tạm thời thành lập một quân đội không lớn lắm nhưng có đủ ba binh chủng hải, lục và không quân. Hải quân để tuần phòng hải phận cũng như bảo vệ cho ngư dân của mình đánh cá ngoài biển khơi. Bộ binh được huấn luyện để can thiệp vào các việc mà khi lực lượng cảnh sát tỏ ra bất lực trong bổn phân gìn giữ trật tự. Còn không quân được huấn luyện để chờ đợi...
    Mọi người đều chăm chú nhìn Khiêm khi nghe ông ta nói tới hai tiếng '' chờ đợi ''.
    - Quí vị đều biết tình hình vùng Đông Nam Á Châu đã biến chuyển dường như không có nhiều thuận lợi cho mảnh đất hình cong chữ S của chúng ta. Biển Đông và Hoa Đông sớm muộn gì cũng phải xảy ra cuộc xung đột giữa các thế lực Nhật Mỹ Nga Tàu. Cuộc xung đột đó có thể lan rộng ra trên bộ mà nước ta sẽ chịu ảnh hưởng nhiều nhất. Ở trong thế kẹt nào đó, giả sử như bị liên minh Nga Mỹ, hoặc liên minh Nhật-Mỹ-ASEAN- Ấn chận bít đường giao thông hàng hải, Tàu có thể xua quân đánh chiếm Đông Dương, Thái Lan để mở con đường tiếp liệu không đi qua eo biển Malacca và vùng biển đông. Nếu có chiến tranh trên biển hay trên bộ thì Phú Quốc cũng bị ảnh hưởng...
    Hãn góp lời.
    - Bác Khiêm nói đúng. Tôi cũng nghĩ như vậy. Khó mà thoát ra khỏi ảnh hưởng của thế lực của các cường quốc...
    Là lính bộ binh với cấp bực trung tá, sau khi rút khỏi chiến trường A Phú Hãn thời gian, Hãn đã ra khỏi lính trở về đời sống dân sự. Độc thân lại có máu giang hồ nên khi biết tin Phú Quốc.Org cần tuyển mộ cựu chiến binh, anh đã tình nguyện gia nhập dù không được trả đồng lương nào hết.
    Nhìn mọi người giây lát anh cười tiếp câu nói dở dang.
    - Ba ngày qua tôi với anh Khải đã lội khắp nơi trên đảo để nghiên cứu địa hình địa vật. Có thể nói khó mà giữ được vị trí của mình nếu địch quân đổ bộ lên đảo...
    Trải tấm bản đồ ra trên bàn, Hãn cười nói với mọi người.
    - Địa hình của toàn thể đảo Phú Quốc không phải là nơi để cho ta phòng thủ hoặc chống trả lại cuộc tấn công của địch quân. Phía bắc tuy phình ra và rộng hơn phía nam, song lại không có núi cao và rừng rậm để trú quân và phục binh. Nó cũng không có những hiểm địa để cho ta đóng giữ và ngăn chận đường tiến quân của địch. Phía nam hẹp, tuy có núi mà chỉ cao chừng 200 mét thôi. Rừng thưa trống trải quá không có chỗ kín đáo cho binh sĩ trú nấp, thành ra dễ bị địch quân định vị trí rồi tập trung hoả lực bắn tê liệt hệ thống phòng thủ của ta. Nói tóm lại muốn giữ Phú Quốc, chúng ta phải nghĩ tới chuyện đánh giặc trước khi giặc tới nhà. Đó là chuyện của hải quân và không quân...
    Nói tới đó Hãn nhìn Quốc và Bính.
    - Cháu có ý kiến gì không?
    Kha hỏi Quốc, cháu gọi ông ta bằng cậu. Là nhân viên dân sự của bộ hải quân, Quốc có nhiều hiểu biết và kinh nghiệm về sự tổ chức và điều hành. Trong một lần về thăm nhà, anh gặp cậu ruột là Kha. Hai bên nói chuyện gì đó mà Quốc xin nghỉ việc rồi theo cậu ruột về Phú Quốc với cao vọng thành lập một lực lượng hải quân và anh sẽ là tư lệnh. Bởi vậy anh mới lôi kéo rủ rê Bính, nhân viên dưới quyền đi theo anh về Phú Quốc.
    Bính lên tiếng khi thấy Quốc ra hiệu cho mình nói.
    - Anh nói trước đi...
    Mỉm cười, Quốc nhìn mọi người trong phòng rồi cười nói với Khiêm.
    - Trước khi về Phú Quốc, cháu có gặp anh Đan và được ảnh cho biết, bộ quốc phòng Hoa Kỳ đã thuận bán rẻ và bán trả góp cho chúng ta 10 chiếc tàu gồm có hai khu trục hạm, hai tuần dương hạm, hai hộ tống hạm, một hải vận hạm và ba tuần duyên đỉnh...
    Là dân bộ binh, không biết nhiều về hải quân nên Khải lên tiếng hỏi.
    - Bao nhiêu đó đủ không anh Quốc?
    - Nếu tuần tiểu và giữ an ninh cho vùng biển của Phú Quốc thì đủ nhưng đánh nhau với nước khác thì không đủ. Tuy nhiên tôi tạm bằng lòng với những gì mà chánh phủ Hoa Kỳ giúp ta. Ngoài một số tàu cũ được đóng từ thời chiến tranh lạnh với Liên Bang Xô Viết thì họ cũng bán cho ta một số chiến hạm vừa phế thải hoặc sắp được phế thải trong vòng vài năm nữa. Khi nào có tiền thì ta sẽ mua thêm. Tôi nghĩ trong tương lai gần cũng như xa, ta không chỉ tính chuyện chỉ giữ có Phú Quốc mà còn phải tiến ra biển Đông nữa. Phải có mặt ở biển Đông ta mới có thể tranh hùng với thiên hạ...
    Nghe tới đó Kha liếc nhìn Khiêm cười. Hai cựu lính thủy già đã từng đem nguyện vọng của mình nói cho Quốc biết và anh cũng đồng ý về điều đó. Phú Quốc chỉ là bước đầu tiên để thực hiện những dự tính lớn lao hơn. Nói xong năm tiếng '' tranh hùng với thiên hạ '' thấy hai ông cựu thủy thủ mỉm cười nhìn nhau, anh thong thả nói tiếp.
    - Vùng biển trải dài từ biển Nhật Bản (Japan Sea), Hoàng Hải (Yellow Sea), Hoa Đông (East China Sea) và biển Đông (South China Sea) là khu vực cực kỳ quan trọng trong chiến lược biển của Trung Cộng. Ngoài thủy lộ hàng hải xung yếu, vùng biển này còn chứa đựng nhiều tài nguyên thiên nhiên như dầu hỏa, khí đốt và hải sản nữa. Trung Cộng hiện đang là một quốc gia đang lên về kinh tế. Khi nói tới kinh tế là người ta phải nói tới mua và bán, sản xuất và tiêu thụ. Biển Đông là hành lang tiếp vận của xuất và nhập cảng hàng hóa và tiếp liệu của Trung Cộng. Tàu chở dầu từ Trung Đông, tàu chở hàng hóa từ Trung Cộng đi Mỹ Châu, Âu Châu, Phi Châu đều phải đi qua biển Đông và ngược lại. Bởi vậy mà Trung Cộng mới tuyên bố biển Đông là khu quyền lợi cốt lõi của họ. Cũng từ ý niệm đó họ vẽ lại bản đồ mà chúng ta thường hay gọi là '' đường lưỡi bò 9 đoạn '' chiếm trọn biển Đông làm của riêng mình thay vì chia chác với các nước khác rồi hợp tác khai thác để hưởng lợi. Lòng tham lam biến Biển Đông trở thành khu vực tranh chấp giữa họ với các nước láng giềng như Nhật Bản, Việt Nam, Phi luật Tân, Đài Loan, Brunei... và có cơ đưa tới xung đột về quân sự mà nếu không biết kiềm chế đôi bên sẽ biến vùng Đông Nam Á Châu thành lò thuốc súng nổ bùng có thể dẫn tới chiến tranh đa quốc gia...
    Dừng lại uống ngụm nước lạnh Quốc cười cười tiếp.
    - Muốn độc chiếm biển Đông cũng như bảo vệ cho đội thương thuyền của mình, Trung Cộng cần có một hải quân mạnh với nhiều tàu chiến tối tân. Họ đã đổ tiền tỉ vào chương trình hiện đại và tối tân quân đội nhất là hải quân và không quân. Nội hạm đội tàu ngầm không thôi họ cũng đã có gần trăm chiếc với các tàu ngầm nguyên tử và mấy chục chiếc tàu ngầm chạy bằng dầu cặn-điện. So với họ thì mình chẳng nhằm nhò gì. Nếu chính phủ Hoa Kỳ cho mình tàu chiến dù cũ thì vẫn còn hơn là không có. Chiến hạm của Mỹ được đóng vào thời chiến tranh lạnh cũng tốt và tối tân lắm. Mình đang trắng tay mà chính phủ Hoa Kỳ hay bất cứ ai có lòng tốt thì mình nên nhận xong đem về tân trang lại. Trong tương lai, nếu kiếm được nhiều tiền mình sẽ mua thêm vũ khí mới. Chiến hạm có sẵn rồi mà mình lại thiếu thủy thủ để đem về đây. Các chiến hạm đó đều đã cũ, có chiếc chạy được có chiếc không, có chiếc hư cái này hư cái kia, nghĩa là mình phải có đầy đủ lính thủy để sửa chữa rồi lái chiến hạm vượt qua Thái Bình Dương để về tới đây. Đó là cả một công trình khó nhọc. Nói tới lính thủy là phải nói tới các chuyên viên kỹ thuật và kinh nghiệm đi biển. Phải mất thời gian mới đào tạo được...
    Kha chợt lên tiếng ngắt lời Quốc.
    - Cậu có thể giải quyết khó khăn đó cho cháu...
    Quốc nhìn người cậu ruột của mình giây lát mới cười hỏi.
    - Cậu làm sao?
    Liếc Khiêm, Kha hắng giọng.
    - Cựu lính thủy ngày xưa trong Quân Lực Việt Nam Cộng Hoà đang ở Mỹ nhiều lắm. Họ là bạn lính của cậu với bác Khiêm. Cậu sẽ trở lại Mỹ để kêu gọi sự giúp đỡ của họ. Tất cả đều về hưu rồi nên sẽ vui vẻ tình nguyện làm không lương cho mình...
    Quốc tươi nét mặt khi nghe cậu ruột nói. Khiêm góp lời.
    - Tôi sẽ trở về với anh... Có hai người vẫn hơn...
    Kha lắc đầu cười.
    - Anh nên ở lại đây vì tôi thấy có nhiều chuyện anh với mấy ông tư lệnh cần phải làm lắm như tuyển mộ và huấn luyện lính trẻ để thay thế cho đám già của tụi mình...
    Ai cũng công nhận lời nói của Kha rất hợp lý nhất là phe không quân vì cũng như hải quân, họ cần lính chuyên môn về kỹ thuật nhiều hơn lính tác chiến kiểu bộ binh. Tự nãy giờ im lặng nghe mọi người bàn luận tới bây giờ Điền mới chịu khai khẩu. Dù quen biết chưa lâu song ai cũng biết anh là người ít nói, khiêm cung và nhã nhặn. Là sĩ quan trẻ tuổi với cấp bậc thiếu tá, anh đã thôi tái ngũ để gia nhập Phú Quốc.Org rồi sau đó trở về đảo để tổ chức lực lượng không quân. Trước khi về đảo bạn bè đều gọi đùa anh là tư lệnh không quân cũng như Quốc là tư lệnh hải quân và Hãn là tư lệnh bộ binh.
    - Tôi cũng đã nhắm một chỗ có thể làm trung tâm huấn luyện không quân. Đó là miếng đất nằm gần phi trường Dương Đông. Bây giờ thì tạm thời mình dùng chung phi trường với nhau, nếu sau này có đông máy bay mình sẽ mở một căn cứ không quân có đủ trường huấn luyện, bộ tư lệnh không quân và phi trường quân sự riêng. Thanh niên ở đây cũng khoái đi lính lắm nhất là đi lính tàu bay...
    Tới phiên Khải xen vào câu chuyện.
    - Mấy anh khoẻ hơn tôi với anh Hãn vì hải quân thì đã có sẵn căn cứ ở An Thới rồi. Phòng ốc, tiếp liệu, lính tráng và tàu bè có sẵn hết trơn. Anh Quốc với anh Bính chỉ có việc dọn vào...
    - Sao anh biết tụi này có sẵn tàu bè...
    Quốc hỏi Điền. Vị tư lệnh bộ binh của Phú Quốc đảo cười mím chi.
    - Tôi nghe hai bác Kha và Khiêm xầm xì với nhau là hối lộ cho mấy ông sĩ quan cao cấp của vùng 5 hải quân có căn cứ tại An Thới để họ khai với cấp trên là tàu hư, tàu phế thải gì đó không vận chuyển được nên bán rẻ lại cho mình...
    Vui cười hà hà nói với Điền.
    - Cháu nghe lén giỏi quá... Cháu phải làm trong ngành tình báo mới đúng...
    Nghe tới đó Kim kêu lên.
    - Đúng rồi... Mình cần phải có phòng tình báo. Quân đội mà không có phòng tình báo và an ninh thì đâu hoạt động hiệu quả được... Phải không mấy bác?
    Khiêm gật đầu cười.
    - Tôi có mời mà họ chưa trả lời...
    - Ai vậy bác?
    Khiêm cười nhẹ.
    - Cô này tên Hải Âu, cựu nhân viên của phòng phản gián FBI...
    - Con gái hả bác? Cô ta bao nhiêu tuổi? Coi được hông bác?
    Bính hỏi dồn mấy câu liên tiếp. Khiêm chưa kịp lên tiếng, Quốc đã vọt miệng.
    - Tôi biết Hải Âu... Đang làm cho FBI, cô ta xin nghỉ việc để lập văn phòng trinh thám tư ở DC. Mình có mặt ở đây ngày hôm nay cũng nhờ vào sự giúp đỡ của cô ta phần nào...
    - Coi bộ cháu rành Hải Âu lắm?
    Đống lên tiếng. Quốc gật đầu cười.
    - Dạ... Cháu biết Hải Âu vì cô ta học cùng trường với cháu mà dưới cháu hai lớp. Cháu chơi với anh của Hải Âu. Cô ta là một học sinh ưu tú. Lên đại học cũng vậy. Sau khi tốt nghiệp đại học cô ta đầu quân vào FBI. Những gì sau này thì mọi người biết rồi...
    Chắc muốn trở lại chuyện chính nên Kha cười lên tiếng.
    - Tự nãy giờ chưa nghe mấy cậu lính đi bộ nói năng gì hết vậy...
    Hãn liếc mắt ra hiệu cho Khải, sĩ quan phụ tá của mình trình bày về sự thành lập một lực lượng quân bộ thích hợp với địa hình địa vật của Phú Quốc. Không dài dòng, không khách sáo, Khải đi thẳng vào chính đề.
    - Với diện tích gần 700 cây số vuông, tôi nghĩ Phú Quốc không cần lực lượng bộ binh đông để giữ an ninh và trật tự cũng như chống trả lại sự xâm chiếm của các nước trong vùng. Thứ nhất do quân phí của ta chưa đủ để đài thọ cho một lực lượng đông đảo cỡ sư đoàn. Thứ nhì nếu đất hẹp mà quân đông thì chỉ làm bia cho vũ khí tối tân của địch mà thôi. Binh quí ở chỗ thiện chiến và vũ khí tối tân chứ không dựa vào quân số đông. Bởi vậy mà tôi với sự góp ý của anh Hãn, đề nghị ta chỉ tuyển mộ, huấn luyện và trang bị vũ khí cho một chiến đoàn đông chừng hai ngàn năm trăm binh sĩ được phân thành 3 tiểu đoàn, gồm có hai tiểu đoàn bộ chiến và 1 tiểu đoàn tác chiến điện tử. Tiểu đoàn tác chiến điện tử này có 4 đại đội là trọng pháo, viễn thám, cơ giới và kỹ thuật...
    Mọi người ai cũng biết Hãn và Khải là cựu chiến binh Hoa Kỳ, từng có mặt ở chiến trường A Phú Hãn. Do đó lực lượng quân bộ mà họ thành lập dĩ nhiên rập khuôn theo những gì họ đã được huấn luyện trong bộ binh của Hoa Kỳ.
    - Thưa các bác, chúng ta định dùng bao nhiêu tiền cho bộ binh?
    Khải lên tiếng hỏi. Biên ứng tiếng trả lời liền.
    - 10 triệu bao gồm lương lính, tiền mua vũ khí và tiếp liệu và xây cất trại lính và trường huấn luyện. Nó có thể nhiều hơn nếu ta xin được vũ khí của các nước bạn...
    Gật đầu cười Khải nói với Hãn.
    - Mình nhà nghèo nên có gì mình xài cái nấy hả anh?
    Hãn cười cười.
    - Chắc là vậy... Anh với em chắc là hổng có lương rồi. Cũng may là mấy bác có cơm ăn và nhà ở cho mình...
    Nhìn đồng hồ thấy đã hơn 1 giờ trưa, Kha đứng lên cười nói với mọi người.
    - Thôi đi ăn cơm... Mấy bả nấu rồi mà mình hổng ăn mấy bả rầy...
    Mọi người cười lớn đi về phía cái lều lớn dùng làm nhà bếp và phòng ăn cho các thành viên của Phú Quốc.Org. Mới về chưa có lâu và chắc cũng không muốn tốn hao ngân quỹ của tổ chức nên họ phải tự túc ăn uống. Việc nấu nướng do mấy bà đảm trách.



    7.

    Đứng trong phòng đợi, Quốc mỉm cười khi thấy Hải Âu xuất hiện với chiếc áo dài màu xanh. Bên cạnh cô còn có một cô gái khác mặc quần jean và áo thun trắng. Điều đó làm cho anh ngạc nhiên vì trong lần nói chuyện cuối cùng cô bạn cùng trường nói sẽ về một mình để nhận chức vụ bộ trưởng nội an.
    - Hi anh..
    Hải Âu '' hug '' Quốc, người bạn học cùng trường khác lớp ở trung học mà nàng rất quí mến. Xô nhẹ anh ra sau khi hug xong cô cười hắc hắc.
    - Xời ơi... anh thành lính đảo rồi. Đen mun và xấu hoắc em hổng thương đâu...
    Cười ha hả Quốc bắt tay cô bạn của Hải Âu.
    - Welcome to Phú Quốc... Tôi tên là Quốc...
    - Dạ chào anh... Tôi là Su, bạn của Hải Âu...
    Quốc la lên với giọng mừng rỡ và ngạc nhiên.
    - Phải cô là điệp viên trong vụ Phú Quốc For Sale, cho thằng cha đặc phái viên thương mại xách quần chạy...
    Nghe Quốc nói tới đó Su và Hải Âu bật cười hăng hắc. Thành tích của Su lâu ngày thành ra câu chuyện cười cho tất cả thành viên chính thức và hội viên của Phú Quốc.Org. Để cho hai cô gái tự lấy hành lý, Quốc đi lấy xe. Hai kiều nữ tròn con mắt khi thấy chiếc Jeep bám đầy bụi đỏ và có năm bảy cái ăng ten cao thấp thắng gấp ngay cửa và Quốc ngồi chễm chệ nơi ghế lái. Cười hắc hắc Su vòi vĩnh.
    - Mèng ơi... Xe ngầu quá... Anh Quốc cho Su lái thử nghen...
    Gật đầu Quốc leo ra băng sau nhường tay lái cho Su. Ngồi băng trước, Hải Âu ngoái đầu lại hỏi.
    - Tình hình ra sao hả anh?
    - Bận... Tụi này làm ca 12/24... 6 ngày 1 tuần. Hôm nay vì đi đón em mà anh mới được nghỉ nửa ngày...
    Chỉ cho Su quẹo xe vào con đường tráng nhựa, Quốc nói nhanh.
    - Su cứ theo đường này để về An Thới...
    Vì Su không nói được Việt nên anh phải dùng tiếng Anh khiến cho Su lên tiếng.
    - Anh ở đâu mà nói tiếng Mỹ giỏi quá...
    Hải Âu xì tiếng dài.
    - Ở Virginia chứ ở đâu... Ảnh sinh ở Mỹ mà... Ảnh học cùng trường với mình mà…
    Không nhịn được Su quay lại nhìn Quốc đăm đăm.
    - Nhìn gì dữ vậy... Coi chừng lọt xuống biển. Ảnh bi giờ là tư lệnh hải quân đó... Bảnh chưa...
    Quay đầu lại để lái xe, Su nói trong tiếng cười.
    - Su khoái anh rồi đó nghen anh Quốc... Nhìn anh '' cute '' dễ sợ...
    Lời nói đùa của Su làm cho Hải Âu bật cười. Quay đầu lại cô thấy Quốc đỏ mặt vì ngượng. Điều đó làm cho Hải Âu bật cười nói với Su.
    - Ảnh mắc cỡ... Bạn mà tán hồi nữa là ảnh khóc thét lên...
    Tự nhiên như người Mỹ, Su quay đầu lại cười nói với Quốc.
    - Hổng sao đâu... Anh khóc thì Su dỗ cho... Su có sữa nhiều lắm...
    Hải Âu phá ra cười vì câu nói đùa của cô bạn thân. Không biết làm cách nào tránh né sự trêu chọc của hai cô gái, Quốc cười nói lãng.
    - Su thấy biển ở đây đẹp không?
    Xe chạy theo con đường sát biển nên hai cô gái đã thấy biển tự nãy giờ. Su trầm trồ.
    - Đẹp quá... Cát vàng nước xanh mênh mông... Mà sao hổng có ai tắm hết vậy anh?
    - Thiên hạ tắm chán rồi... Với lại mấy ngày nay biển động mưa gió hoài nên ít người tắm...
    Nhìn thấy nắng vàng hực trên bãi biển, Su chép miệng cười nháy mắt với Hải Âu.
    - Mình bắt đầu thích Phú Quốc rồi đó. Có ai năn nỉ chắc mình ở lại đây luôn...
    Hiểu ý bạn, Hải Âu cười nói với Quốc.
    - Anh có nghe người ta nói không... Ráng mà năn nỉ đi...
    Quốc không nói gì mà chỉ cười im lặng. Lát sau anh thở hơi dài nói với giọng buồn.
    - Ở đây buồn mà cũng thiếu thốn nhiều thứ nữa. Tối ngày cắm đầu làm có khi tới khuya mới về phòng rồi mệt quá lăn ra ngủ. Tụi này chỉ được nghỉ xả hơi ngày chủ nhật thôi...
    Nghe nói như vậy hai cô gái cũng im lặng ngắm cảnh.
    - Có thêm hai cô thì tôi vui lắm vì có người quen cùng trang lứa nói chuyện hạp hơn...
    Su liếc Hải Âu cười khi nghe câu nói của Quốc. Quẹo mặt vào con đường tráng nhựa lớn hơn cô chép miệng.
    - Dân ở đây hơi nghèo hả anh Quốc...
    Su lên tiếng khi ngắm nhà cửa của dân chúng cất dọc theo đường. Nhà lá, nhà tôn cũ kỹ và lụp xụp. Thỉnh thoảng mới có ngôi nhà gạch mái ngói lớn và khang trang. Nhẹ gật đầu, Quốc cười nói.
    - Nghèo rớt mồng tơi ra chứ hơi nghèo gì. Dân thì nghèo, đói và dốt nát. Con nít thất học vì phải ở nhà phụ giúp cha mẹ kiếm ăn...
    Ngừng lại giây lát Quốc tiếp mà như nói riêng với Hải Âu.
    - Mọi người mừng lắm khi được Hải Âu nhận lời về đây giữ chức bộ trưởng bộ nội an...
    Ré lên cười hắc hắc, Su đùa với bạn.
    - Oai chưa... Cô bộ trưởng cho em xin chức trưởng phòng nghen...
    Hải Âu cũng đùa lại một câu trong lúc nhìn Quốc.
    - Ta chia cho bạn phân nửa chức bộ trưởng nội an đó. Mà nhớ là làm hổng có lương à nghen mà cũng hổng có nhân viên để rót nước và sai vặt đâu...
    Cười hắc hắc, Su quay nhìn Quốc ngồi đằng sau.
    - Thỉnh thoảng khát nước nhờ anh Quốc dẫn đi uống coke được hông?
    Quốc mỉm cười trả lời Su trong lúc nhìn Hải Âu.
    - Được... mà Su trả tiền nghen... Tôi cháy túi rồi...
    Hai cô gái bật cười vì câu trả lời của Quốc trong lúc anh trầm ngâm như có vẻ suy nghĩ điều gì rồi lát sau mới ngập ngừng lên tiếng.
    - Ở đây có một chức vụ mà tôi nghĩ rất thích hợp với khả năng của Su...
    - Việc gì hả anh?
    Liếc nhanh bạn, Su cười hỏi và Quốc trả lời nhanh.
    - Giám đốc phòng nghiên cứu chiến thuật chiến lược và an ninh tình báo bộ quốc phòng...
    - Xời ơi... mấy ông lính đảo đặt tên nghe '' cute '' ớn luôn...
    Quốc cười hà hà chưa kịp nói gì hết thì Hải Âu đã lên tiếng trước.
    - Bạn nhận hông?
    Su thở dài mà lại cười mím chi.
    - Chắc là phải nhận rồi. Mình lỡ lọt vào vòng tay tình ái của ông lính đảo rồi thì chỉ có nước vâng dạ thôi...
    Hải Âu bật cười thánh thót vì câu nói đùa của cô bạn gái.
    - OK Su nhận... mà có lính chưa?
    Quốc cười cười.
    - Chẳng có ai hết. Ở đây có cái lệ là sếp phải tự mình tuyển chọn nhân viên. Chọn không được là sếp phải làm một mình...
    Thở cái khì, Su đạp thắng cho chiếc xe Jeep dừng lại trước cổng có tấm bảng ghi Bộ Quốc Phòng. Một người lính giơ tay chào khi thấy Quốc. Xe chạy trên con đường nhựa cũ. Theo tay chỉ của Quốc, Su rẽ tay mặt. Cuối đường là khu nhà ngói nằm dưới rừng dương liễu xanh um. Xe chưa tới nơi mà hai cô đã thấy mấy người đứng lố nhố như chờ đón khách. Quốc nói nhanh.
    - Phe Phú Quốc.Org đó. Hồng Ngọc, Thùy Tâm, Quế Hương và Minh Châu sẽ trở lại Mỹ đầu tháng tới để tiếp tục điều hành Phú Quốc Org. đặng kiếm tiền trả nợ và yểm trợ cho tụi này.
    - Ai lo ở đây hả anh?
    Hải Âu hỏi Quốc.
    - Họ tuyển mộ được mấy cô trẻ trẻ vừa mới tốt nghiệp đại học về làm phụ tá. Em muốn bớt cực thì dụ mấy cô cậu trẻ tình nguyện làm hổng lương về giúp. Giống như em dụ anh gia nhập Phú Quốc.Org và xúi anh về Phú Quốc vậy...
    Hải Âu cười hắc hắc giơ tay vẫy vẫy mấy cô đang đứng đón mình. Xe dừng lại. Hồng Ngọc lên tiếng trước nhất.
    - Ui... Có chị Su nữa vui quá... Điệu này chắc sáng mai mình phải đi tắm biển ở bên Hòn Thơm để cho mấy ông lính chiêm ngưỡng dung nhan chim rớt cá nổi của chị...
    Quốc bật cười khi nghe Hồng Ngọc nói bốn tiếng chim rớt cá nổi thay vì chim sa cá lặn, mà lại nói bằng tiếng Việt nên Su ngơ ngác chẳng hiểu tại sao anh cười. Quốc phải nói lại bằng tiếng Mỹ cho Su nghe xong cô cũng bật cười.
    - Tôi muốn ông tư lệnh hải quân '' escort '' tôi đi lặn bắt con tôm tích về nướng chấm muối tiêu chanh ăn cho biết...
    Quốc tròn mắt nhìn Su với vẻ ngạc nhiên.
    - Sao Su biết hay vậy?
    Hỏi xong Quốc mới bật cười.
    - Tôi quên Su là nhân viên FBI... cái gì cũng biết mà khi biết thì biết tận tường...
    Được Quốc khen, Su khoái chí cười hăng hắc đưa trả chìa khóa xe cho anh. Ngồi vào tay lái, anh cười nói với Hải Âu và Su câu hẹn gặp lại sáng mai.



    8.

    30-4-2027
    Toàn thể nhân viên lớn nhỏ của chính phủ mới cùng với dân chúng trên đảo Phú Quốc đứng chật trong căn cứ hải quân và lan ra tận bến tàu dân sự chào đón đoàn chiến hạm mà nước Mỹ đã viện trợ cho nước Việt Nam để thiết lập một hạm đội riêng dùng bảo vệ và tuần tiễu hải phận. Các cựu lính thủy của hải quân Việt Nam Cộng Hòa ngày xưa đã làm việc ròng rả ngày đêm mới sửa chữa xong vận hành đoàn chiến hạm vượt đại dương về tới Phú Quốc. Thiên hạ reo hò khi thấy chiếc khu trục hạm dẫn đầu với lá hải kỳ bay phất phới trong gió mạnh. Đó là chiếc VNK1 Ngô Quyền, tên của vị anh hùng có công đánh bại quân Nam Hán mở đầu kỹ nguyên tự chủ của nước ta. Tiếp theo là khu trục hạm VNK2, Trần Hưng Đạo, vị anh hùng đã hai lần đánh bại quân Nguyên bảo vệ nền độc lập và tự do của dân tộc. Tiếp theo 2 tuần dương hạm VNT1 tên Bạch Đằng và VNT2 tên Chi Lăng rồi ba hộ tống hạm VNH1 Phú Quốc, VNH2 An Thới, VNH3 Dương Đông; hải vận hạm VNV1 Hàm Ninh và cuối cùng là tuần duyên đỉnh VND1 và hai khinh tốc đỉnh VN701 và VN702. Mười chiến hạm xếp thành hàng ngang trong Vịnh An Thới đối diện với bộ tư lệnh. Quốc thiều được trổi lên và mọi người đồng cất tiếng hát bản quốc ca trong lúc lá cờ vàng ba sọc đỏ được kéo lên và súng thần công nổ rền.
    Kha và Khiêm đứng cạnh nhau nơi bãi biển. Nhìn là cờ vàng ba sọc đỏ bay phất phới Kha cười lên tiếng.
    - Giấc mơ của mình đã thành sự thực. Tôi cảm thấy hãnh diện vô cùng. Bây giờ có chết tôi cũng ưng...
    Đứng bên cạnh Khiêm cười nói nhỏ.
    - Chưa chết được anh ơi. Đây chỉ là thời mài nanh dũa vuốt của mình thôi. Mình còn phải tiến ra biển Đông tranh hùng với thiên hạ mà...
    Kha cười im lặng mắt mơ màng nhìn đoàn chiến hạm đang bỏ neo. Giọng nói của Quốc vang lên chậm và rõ.
    - Bác Khiêm nói đúng đó cậu. Ngày xưa người ta nói chiến sĩ da ngựa bọc thây thì hôm nay chúng ta, nếu hy sinh vì tổ quốc thì mình phải được thủy táng mới xứng...
    Ba người như không hẹn cùng đi dài theo bãi biển để trò chuyện.
    - Cháu đã suy nghĩ chuyện này lâu rồi. Muốn ra biển Đông tranh hùng cùng thiên hạ, ngoài các loại tàu nổi và máy bay thì chúng ta phải có một thứ vũ khí không thể thiếu được...
    - Cái gì vậy cháu?
    Khiêm ứng tiếng liền. Quốc cười quay nhìn hai ông lính thủy già.
    - Dạ… Tàu ngầm thưa cậu và bác. Đó là thứ vũ khí nguy hiểm và bí mật để ta có thể răn đe và tấn công tàu địch bất cứ lúc nào. Lặn sâu hai ba trăm thước dưới nước, nó hầu như vô hình trước con mắt của địch quân. Ta cần có ít nhất một chiếc...
    Khiêm liếc nhìn Kha ra hiệu. Hiểu ý Kha hắng giọng.
    - Cậu với bác Khiêm không biết chút nào về tàu ngầm vì ngày xưa lúc cậu đi lính hải quân nước ta chưa có. Cháu thử bàn với Đan và các bạn của cháu làm ở bộ hải quân xem họ có giúp cháu được gì không...
    Trầm ngâm giây lát Quốc mới lên tiếng.
    - Đầu tháng tới cháu sẽ về lại Mỹ để bàn với Đan về chuyện tàu ngầm. Ta có thể mua vài chiếc cũ được đóng từ hồi thế chiến thứ hai chạy bằng dầu cặn cũng được. Chuyện tuyển lính mới để huấn luyện xong thay thế các lính cũ trên chiến hạm thì Bính lo cũng được. Cháu phải về Mỹ để liên lạc với vài người quen cũ ở hải quân và ở trong hạm đội tàu ngầm của Mỹ. Chỉ huy tàu ngầm khó hơn tàu nổi...
    - Như vậy là cháu đi sau ngày cắt băng khánh thành công ty Hàm Ninh hả?
    - Dạ... Cháu cũng muốn xem coi công ty của chúng ta hoạt động ra sao. Hi vọng ý kiến mới mẻ của cô Hồng Ngọc sẽ đem lại công ăn việc làm cho đồng bào và đem chút tiền về cho chính phủ...
    Kha cười lên tiếng.
    - Cậu thì hổng biết gì về kinh tế hay làm ăn buôn bán gì hết, nhưng nghe nói thì mọi người đều vui mừng. Công ty ngư nghiệp Hàm Ninh này tối tân và đồ sộ lắm do nước Nhật xây cho mình...
    Quốc có vẻ nghĩ ngợi gì đó sau câu nói của cậu ruột. Lát sau anh mới chầm chậm lên tiếng.
    - Lúc còn làm ở bộ hải quân cháu có quen biết vài người trong lực lượng hải quân của nước Nhật. Sẵn chuyến trở về Mỹ cháu sẽ ghé Tokyo để gặp lại mấy người quen này. Theo cháu, nếu muốn tìm đồng minh để chống lại Trung Cộng thì Nhật Bản là một đồng minh tốt nhất sau Hoa Kỳ. Hiện thời thì hai nước Trung-Nhật đang có tranh chấp về các hải đảo, do đó họ có thể giúp ta lớn mạnh hơn để sát cánh với họ chống lại Trung Cộng. Cháu nghĩ viện trợ cho ta vài chiếc tàu cũ không phải là việc khó khăn với họ...
    Kha gật đầu phụ thêm lời của cháu.
    - Cháu nên thử biết đâu... Với lại mình cũng chẳng mất mát cái gì hết...
    Thủ tướng Lê Quốc Việt và nội các của ông ta đều có mặt trong buổi lễ cắt băng khánh thành Công Ty Ngư Nghiệp Hàm Ninh vừa được xây cất xong. Tọa lạc trên miếng đất 50 mẫu tây, công ty Hàm Ninh sẽ thu dụng chừng một trăm nhân công để làm việc đóng hộp cá, đóng chai nước mắm và đông lạnh cá rồi xuất cảng sang các nước khác như Nhật Bản, Hoa Kỳ, Pháp và các nước của Châu Âu. Nhờ tài ngoại giao của Quế Hương cũng như uy tín cá nhân mà một đại lý về hải sản của nước Nhật đã ký khế ước dài hạn với công ty Hàm Ninh để cung cấp cá biển cho dân chúng của họ. Từ xưa tới giờ Thái Lan mua nước mắm của Phú Quốc rồi về đóng chai xong bán đi khắp thế giới. Bây giờ công ty Hàm Ninh sẽ thầu hết nước mắm nguyên chất của các lò nước mắm trên đảo xong đem về pha chế và vô chai và xuất cảng sang các nước khác. Để bảo đảm cho dịch vụ đóng hộp, công ty Hàm Ninh mà vốn do chính phủ bỏ ra đã mua năm chiếc tàu đánh cá của Nhật đem về sửa chữa và tân trang dụng cụ để đánh cá trong mùa sắp tới. Mỗi tàu đánh cá sẽ tuyển dụng từ ba mươi tới năm mươi nhân viên. Vịnh Thái Lan nhất là trong vùng biển Việt Nam có rất nhiều tôm cá mà đa số thuyền đánh cá của tư nhân nhỏ và kỹ thuật thô sơ nên không thể cạnh tranh với các tàu đánh cá khổng lồ của Thái Lan, Trung Cộng, Đài Loan, Hàn Quốc, Mã Lai Á... Bởi vậy chính phủ Phú Quốc mới nghĩ tới chuyện kinh doanh bằng cách đầu tư vào hải sản vốn là nguồn tài nguyên dồi dào của biển cả bao la. Kinh tế, hay đúng hơn lợi tức của Phú Quốc dựa vào ba nguồn lợi chính là du lịch, ngư nghiệp và trồng tiêu hột.
    Vừa mới bước vào phòng Bính thấy Khiêm, và Kha đang đứng chuyện trò với một người đàn ông mặc âu phục. Thấy Bính, Khiêm đưa tay vẫy. Không biết chuyện gì mà Khiêm vẫy tay gọi mình song anh cũng đi tới nơi. Vừa thấy anh, Kha đã lên tiếng trước.
    - Phú Quốc của ta đúng là được quới nhân phù hộ nên bác Thời mới có mặt ở đây ngày hôm nay. Ổng là chuyên viên dầu hoả của hãng Shell...
    Ngập ngừng giây lát Bính mới lên tiếng.
    - Dạ bác có phải là bác của cô Quế Hương không ạ?
    Mỉm cười, người được Kha gọi tên là Thời hắng giọng.
    - Chính tôi đó cháu. Tôi là anh ruột của ba Quế Hương. Mấy tháng trước nghe con Hương nói về chuyện của đảo Phú Quốc mà tôi đang bịnh nên chẳng phụ giúp gì được...
    Thấy mọi người đã có mặt đầy đủ, Hồng Ngọc mới bước tới chỗ đã gắn sẵn máy thu âm.
    - Dạ... Cháu kính chào các bác chú và anh chị. Cháu mời các bác và các anh chị tới đây một cách gấp rút vì muốn cho mọi người nghe bác ba của Quế Hương nói về chuyện dầu hoả... Kính mời bác ba diễn giảng cho mọi người nghe...
    Ai cũng đều chăm chú vào một ông già tóc bạc trắng, thân hình gầy cao, ăn mặc giản dị và bước đi có phần nào chậm chạp và run rẩy. Giọng nói trầm, khàn cất lên trong căn phòng im lặng.
    - Kính thưa quý vị... Xuyên qua những gì mà cháu Quế Hương cũng như hai anh Kha và Khiêm đã trình bày, tôi hiểu là nước Việt Nam Cộng Hoà cần tiền và cần rất gấp mà nguồn cung cấp tiền bạc của Phú Quốc chỉ trông nhờ vào ba điều là du lịch, canh nông và hải sản. Bao nhiêu đó không đủ chi dùng việc vận hành một chính phủ có hơn trăm ngàn dân với một quân đội đủ sức bảo vệ lãnh thổ. Chúng ta có một nguồn tài nguyên to lớn có thể đem lại bạc tỉ là các mỏ dầu hoả nằm sâu dưới lòng biển Đông và Vịnh Thái Lan. Tiếc thay Biển Đông bây giờ và trong tương lai là nơi xảy ra các tranh chấp chủ quyền của các quốc gia trong vùng như Trung Cộng, Việt Nam, Phi Luật Tân, Mã Lai Á, Nam Dương và Brunei. Cũng vì vấn đề chủ quyền không minh bạch mà các hãng dầu hoả còn e dè và do dự khi bỏ tiền tỉ đầu tư vào để khai thác dầu hoả...
    Nói tới đó ông Thời nhìn Quế Hương. Hiểu ý cô bấm cái nút màu xanh và bức tường từ từ sáng lên với bản đồ của quần đảo Phú Quốc và các vùng biển lân cận.
    - Tôi đoán chắc tất cả quý vị ở đây đều biết thế nào là thềm lục địa, lãnh hải, nội thuỷ, vùng nước quần đảo, vùng tiếp giáp lãnh hải và vùng đặc quyền kinh tế rồi nên tôi xin đi ngay vào chi tiết...
    Khải đưa tay lên cười nói lớn.
    - Dạ tôi biết thì cũng gọi là biết chút chút. Tuy nhiên xin bác vui lòng giải nghĩa cho chắc ăn...
    Khẽ gật đầu mỉm cười ông Thời lên tiếng giải thích một cách rõ ràng.
    - Nội thủy: Bao phủ tất cả vùng biển và đường thủy ở bên trong đường cơ sở (phía đất liền). Tại đây, quốc gia ven biển được tự do áp đặt luật lệ, kiểm soát việc sử dụng và sử dụng mọi tài nguyên. Các tàu thuyền nước ngoài không có quyền đi lại tự do trong các vùng nội thủy.
    - Lãnh hải: Vùng nằm ngoài đường cơ sở có chiều rộng 12 hải lý. Tại đây, quốc gia ven biển được quyền tự do đặt luật lệ, kiểm soát việc sử dụng và sử dụng mọi tài nguyên. Các tàu thuyền nước ngoài được quyền " qua lại không gây hại " mà không cần xin phép nước chủ. Đánh cá, làm ô nhiễm, dùng vũ khí, và do thám không được xếp vào dạng " không gây hại ". Nước chủ cũng có thể tạm thời cấm việc " qua lại không gây hại " này tại một số vùng trong lãnh hải của mình khi cần bảo vệ an ninh.
    - Vùng nước quần đảo: Công ước đưa ra định nghĩa về các quốc gia quần đảo, cũng như định nghĩa về việc các quốc gia này có thể vẽ đường biên giới lãnh thổ của mình như thế nào. Đường cơ sở được vẽ giữa các điểm ngoài cùng nhất của các đảo ở ngoài cùng nhất, đảm bảo rằng các điểm này phải đủ gần nhau một cách thích đáng. Mọi vùng nước bên trong đường cơ sở này sẽ là vùng nước quần đảo và được coi như là một phần của lãnh hải quốc gia đó.
    - Vùng tiếp giáp lãnh hải: Bên ngoài giới hạn 12 hải lý của lãnh hải là một vành đai có bề rộng 12 hải lý, đó là vùng tiếp giáp lãnh hải. Tại đây, nước chủ có thể vẫn thực thi luật pháp của mình đối với các hoạt động như buôn lậu hoặc nhập cư bất hợp pháp.
    - Vùng đặc quyền kinh tế: Rộng 200 hải lý tính từ đường cơ sở. Trong vùng này, quốc gia ven biển được hưởng độc quyền trong việc khai thác đối với tất cả các tài nguyên thiên nhiên. Trong vùng đặc quyền kinh tế, nước ngoài có quyền tự do đi lại bằng đường thủy và đường không, tuân theo sự kiểm soát của quốc gia ven biển. Nước ngoài cũng có thể đặt các đường ống ngầm và cáp ngầm.
    - Thềm lục địa: là vành đai mở rộng của lãnh thổ đất cho tới mép lục địa, hoặc 200 hải lý tính từ đường cơ sở, chọn lấy giá trị lớn hơn. Thềm lục địa của một quốc gia có thể kéo ra ngoài 200 hải lý cho đến mép tự nhiên của lục địa, nhưng không được vượt quá 350 hải lý, không được vượt ra ngoài đường đẳng sâu 2500m một khoảng cách quá 100 hải lý. Tại đây, nước chủ có độc quyền khai thác khoáng sản và các nguyên liệu không phải sinh vật sống. Có vị nào chưa hiểu hay có thắc mắc gì không ạ?
    Mọi người đều im lặng kể cả Khải. Mỉm cười ông Thời nói tiếp.
    - Đây là đảo Phú Quốc...
    Ông Thời chỉ vào hòn đảo lớn nhất nằm trong Vịnh Thái Lan.
    - Nếu áp dụng các điều mà tôi vừa giải thích ở trên thì nước Việt Nam có lãnh hải 12 hải lý, vùng đặc quyền kinh tế rộng 200 hải lý nghĩa là vượt qua khỏi quần đảo Thổ Chu vì quần đảo này nằm cách Phú Quốc vào khoảng 55 hải lý...
    Nghe ông Thời nói tới đây Kha nhìn Khiêm với cái nhìn mà chỉ có họ hiểu với nhau mà thôi. Cả hai là lính thuỷ nên cái nhìn của họ khác với người thường.
    - Vịnh Thái Lan là một vụng biển nửa kín nửa hở thông với Biển Đông bằng cửa vịnh mà chiều ngang độ 400 cây số tính từ chót mũi Cà Mau qua tới chót mũi Trenggranu của Mã Lai; diện tích khoảng 300 ngàn cây số vuông có đường ranh giới của các nước Thái Lan, nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam, nước Cao Miên và Mã Lai. Thái Lan có bờ biển dài nhất với 1560 cây số, kế đó Cao Miên được 460 cây số, nước Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam được 230 cây số và Mã Lai Á được 150 cây số. Riêng Phú Quốc lại ở vào trường hợp đặc biệt vì là một hòn đảo. Điều 121 trong Luật Biển được Liên Hiệp Quốc công bố năm 1982, định nghĩa đảo là một vùng đất tự nhiên có nước bao bọc và khi thủy triều lên thì vùng đất này vẫn ở trên mặt nước. Đảo cũng có lãnh hải, vùng tiếp giáp lãnh hải, vùng đặc quyền kinh tế và thềm lục địa như đất liền. Nếu căn cứ vào các điều luật đã được qui định trong Luật Biển của Liên Hiệp Quốc thì nước Việt Nam ta có vùng đặc quyền kinh tế và thềm lục địa chồng lấn lên các nước láng giềng trong vùng. Đó cũng là điều phiền phức đồng thời cũng là lý do cho sự tranh chấp giữa các nước trong vùng. Đã có những thoả thuận bằng giấy trắng mực đen giữa nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam và các nước lân cận về thềm lục địa và vùng đặc quyền kinh tế. Tuy nhiên lúc các hiệp ước đó được ký kết thì Phú Quốc vẫn còn là đất của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam. Bây giờ Phú Quốc là đất của nước Việt Nam thì tình thế lại thay đổi...
    Nói tới đó ông Thời ngừng lại khi thấy Bính đưa tay lên như muốn hỏi điều gì. Lấy miếng giấy lau lau cặp kính trắng ông ta cười hỏi.
    - Chú em muốn hỏi điều gì vậy?
    - Thưa bác... Theo như lời bác nói thì Phú Quốc có một lãnh hải 12 hải lý tính từ bờ biển. Như vậy thì nước Việt Nam ta hiện thời có một lãnh hải rộng 12 hải lý bao gồm cả bốn hướng đông tây nam bắc. Phải như vậy không thưa bác?
    Ông Thời do dự giây lát mới cười gật đầu thay cho câu trả lời. Được thể Bính lại hỏi tiếp.
    - Như vậy thì nước Việt Nam ta có một lãnh hải 12 hải lý, vùng tiếp cận lãnh hải rộng thêm 12 hải lý nữa rồi sau đó có vùng đặc quyền kinh tế rộng 200 hải lý. Nước ta hiện thời bắc thì giáp với Cao Miên, Tây giáp với Thái Lan, nam giáp với Mã Lai Á, còn hướng đông lại giáp với Biển Đông. Nếu căn cứ vào luật biển của Liên Hiệp Quốc thì bốn bề đông tây nam bắc nước ta sẽ có vùng đặc quyền kinh tế rộng 200 hải lý nghĩa là sẽ lấn vào vùng đặc quyền kinh tế của các nước kia. Ngay cả quần đảo Thổ Chu chỉ cách Phú Quốc có 55 hải lý, như vậy cũng nằm trong vùng đặc quyền kinh tế của nước ta...
    Ai ai cũng gật gù khi nghe câu nói của Bính. Ngay cả ông Thời cũng mỉm cười vì hiểu được cái ẩn ý của Bính khi nêu ra vấn đề trên.
    - Tính ra thì như vậy song bờ biển của Phú Quốc cộng lại chỉ dài hơn trăm cây số thành ra vùng đặc quyền kinh tế cũng không có bao nhiêu...
    - Giả sử như quần đảo Thổ Chu, quần đảo Nam Du, Hòn Khoai, đảo Poulo Wai của nước Cam Bốt đều thuộc về ta thì hải phận và vùng đặc quyền kinh tế của nước Việt Nam chắc sẽ lớn hơn nhiều...
    Nghe giọng nói chững chạc đó ai cũng biết là Hãn vừa lên tiếng. Khiêm quay qua nhìn Kha. Cả hai cũng có cùng ý nghĩ với Hãn nhưng vì lý do riêng nên họ chưa chịu đặt ra câu hỏi.
    - Dĩ nhiên là với ngần ấy quần đảo thì vùng đặc quyền kinh tế của ta sẽ rộng ra gấp mấy lần. Tuy nhiên...
    Hồng Ngọc chợt xen vào câu chuyện.
    - Dạ con có câu hỏi như thế này. Nếu theo hiện trạng như bây giờ thì làm thế nào để mình có thể mời hãng Shell của bác hay các hãng dầu hỏa khác dò tìm và khai thác dầu hoả?
    - Nhìn trên bản đồ thì chúng ta sẽ thấy là đảo Phú Quốc hay là nước Việt Nam chỉ có chủ quyền thực sự trong khu vực này...
    Ông Thời chỉ vào một khu vực nhỏ có 4 cạnh nối liền đảo Thổ Châu tới đảo Poulo Wai của Cao Miên và sau đó chạy tới đảo Phú Quốc.
    - Khu vực này rất nhỏ nên các hãng dầu hoả lớn không quan tâm lắm. Ngoài ra vì chưa có cuộc khảo cứu và dò tìm nào nên không ai biết chắc chắn là nó có mỏ dầu hoả và khí đốt hay không. Quý vị cũng biết là nếu chưa chắc thì các hãng dầu hoả không có chịu bỏ tiền ra để đầu tư. Theo chỗ tôi được biết thì hồi năm 1971, nước cựu Việt Nam Cộng Hoà, lúc đó còn có chủ quyền của quần đảo Thổ Chu đã tuyên bố là thềm lục địa của nước này xa 200 hải lý tính từ đảo Thổ Chu...
    Vừa nói ông Thời vừa chỉ vào một khu vực có đường vạch đậm trên bản đồ. Ai ai cũng nhận thấy khu vực mà nước Việt Nam Cộng Hoà ngày xưa tuyên bố có chủ quyền rộng gấp chục lần khu vực của đảo Phú Quốc đang có. Tới đây thì mọi người có mặt trong phòng hội đều cùng chung ý nghĩ là muốn nới rộng chủ quyền trên biển thì họ phải làm một việc không thể không làm là bằng cách này hay cách khác phải làm chủ các hải đảo trong Vịnh Thái Lan mà điển hình là đảo Poulo Wai, quần đảo Nam Du, quần đảo Thổ Chu và quần đảo Poulo Obi hay Hòn Khoai.
    - Theo như tôi biết thì ngày xưa đảo Poulo Wai thuộc về nước Việt Nam Cộng Hoà... Nó có tên là Hòn Vây hay Hòn Bà...
    Kha ứng tiếng trong lúc nhìn lên chỗ ông Thời đang đứng. Đưa tay chỉ vào hai hòn đảo nhỏ, ông Thời cười nói chậm.
    - Anh Kha nói đúng. Theo lịch sử và pháp lý thì Hòn Vây thuộc Việt Nam măc dù nó nằm sâu trong lãnh thổ của nước Miên. Đảo này chỉ cách hải cảng Kompsong tức Shianoukville 95 cây số và cách Phú Quốc 110 cây số. Ngày xưa nó là đảo hoang song bây giờ đã có ít dân chúng cư ngụ và là trung tâm du lịch của nước Miên...
    - Theo anh thì chúng ta phải làm thế nào để có thể mời các hãng dầu hoả chịu bỏ tiền khai thác trong vùng thuộc chủ quyền của nước Việt Nam?
    Khiêm lên tiếng hỏi ông Thời. Do dự hồi lâu ông bác già của Quế Hương mới thủng thẳng trả lời.
    - Câu hỏi của anh Khiêm rất rộng và hơi phức tạp. Tuy nhiên tôi có thể trả lời một cách đơn giản như sau. Thứ nhất phải chứng tỏ cho hãng dầu hoả mình là chủ của vùng đất mà anh muốn họ khai thác; tức là anh có chủ quyền trên thực tế hoặc trên pháp lý. Lý do thứ nhì quan trọng hơn hết. Đó là chúng ta phải chứng tỏ cho họ thấy rằng ta có khả năng bảo vệ an ninh cho họ, làm cho họ tin tưởng là sẽ không bị các nước khác quấy rầy. Quý vị thừa biết tình trạng ổn định an ninh và trật tự rất được các công ty ngoại quốc quan tâm vì họ không muốn bỏ tiền tỉ ra đầu tư vào một nơi nào có tình hình chính trị bất ổn định. Thí dụ như trong cuộc tranh giành chủ quyền của hai vùng Hoàng Sa và Trường Sa, mặc dù Trung Cộng chưa hẵn có chủ quyền thực sự song các hãng dầu hoả vẫn vào khai thác vì họ tin rằng Trung Cộng có khả năng bảo vệ họ. Đó là lý do để cho ta thấy Trung Cộng bỏ tiền tỉ vào việc tối tân hoá và tăng cường hải quân của họ chỉ vì mục đích muốn phô trương sức mạnh với các hãng dầu hoả và răn đe các nước láng giềng không nên đụng chạm vào quyền lợi biển của họ. Lý do thứ ba cũng quan trọng không kém. Đó là vùng đặc quyền kinh tế của chúng ta có đủ rộng về diện tích để cho họ bỏ tiền tỉ vào việc dò tìm và khai thác. Thường thường mỗi lô thăm dò phải rộng ít nhất ngàn cây số vuông...
    - Theo bác thì vùng đặc quyền kinh tế của nước Việt Nam ở trong Vịnh Thái Lan có dầu hỏa không thưa bác?
    Tới phiên Điền lên tiếng hỏi. Ông Thời trả lời ngay.
    - Có nhiều lắm... Năm 1974 đã có cuộc tranh chấp giữa nước Miên và nước Việt Nam Cộng Hòa cũ về chuyện dầu hỏa ở Hòn Vây vì nước Miên đã cho phép dàn khoan Glomar IV do tổ hợp Elf (Pháp)-Exxon (Mỹ) thuê để thực hiện công tác tìm dầu trong thềm lục địa của Việt Nam. Mấy chục năm nay đã có nhiều hãng dầu hỏa đã dò tìm và khai thác dầu rồi. Theo thống kê gần đây nhất thì nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam đã thu gần 10 tỉ đô la mỗi năm trong vụ khai thác hoặc liên doanh khai thác với các công ty dầu ngoại quốc...
    Mọi người trong phòng đều lộ vẻ hân hoan khi nghe nói tới số tiền lớn đó. Nghe nói tới tiền tỉ thì ai cũng ham song họ cũng biết phải đổ mồ hôi, nước mắt và đôi khi cả xương máu của dân chúng mới giành được ngần ấy tiền. Trong lúc mọi người đang suy nghĩ thì giọng nói trầm và khàn của ông Thời lại vang lên.
    - Từ năm 1967 đến năm 1970, 4 cuộc thăm dò, khảo sát theo địa chấn, trọng trường, từ trường đã xác nhận được 3 bồn trầm tích có khả năng chứa dầu lửa quan trọng là bồn Cửu Long, bồn Sài Gòn-Brunei (sau này được đặt tên lại là bồn Nam Côn Sơn) vì nghiên cứu chi tiết cho thấy không phải chỉ có một mỏ mà là hai mỏ cách biệt nhau là Brunei và Nam Côn Sơn). Tháng sáu năm 1971, chánh phủ Việt Nam Cộng Hòa công bố chánh thức cấp quyền đặc nhượng khai thác dầu lữa. Nhưng mãi đến cuối tháng 8 năm 1974 , mới có tin vui lớn là giếng Hồng 1-X, giếng dầu đầu tiên khoan ở thềm lục địa Việt Nam cho thấy Việt Nam thực sự có dầu và có những mỏ dầu đủ lớn để đem lại lợi ích kinh tế lâu dài trong tương lai.
    Cho đến đầu năm 1975, khi giếng Bạch Hổ 1 thử nghiệm sản xuất, đốt dầu thô và khí thiên nhiên thì người ta mới tin thềm lục địa Việt Nam có nhiều mỏ dầu có thể khai thác thương mãi được. Vùng Vịnh Thái Lan có các reservoirs mà người ta hay gọi là bồn trũng nằm ở thềm lục địa thuộc quần đảo Thổ Chu chồng lấn với thềm lục địa của Mã Lai. Ngoài ra còn có các bồn trũng ở lưu vực Cửu Long và Nam Côn Sơn nữa. Hiện có 9 mỏ dầu đã khai thác. Mỏ lớn nhất là Bạch Hổ, do công ty Vietsov Petro (VSP), thuộc tổng công ty quốc doanh dầu khí Petro Việt Nam khai thác cùng chung với công ty Nga Zarubezhneft và đôi chút cổ phần của BP(British Petroleum), Conoco Phillips, Korean National Oil Corporation–KNOC, Petronas (Malaysia), Nippon Oil Company và Talisman Energy. Các mỏ quan trọng khác như Rạng Đông, Hồng Ngọc A, Đại Hùng, Thanh Long, Hồng Ngọc B… Các mỏ Sư Tử Đen(lô 15-1 ở bồn Cửu Long) sản xuất năm 2003, đã đạt 80 ngàn thùng mỗi ngày và sẽ đạt mức 200 ngàn thùng mỗi ngày. Sư tử Trắng ở lô 15-1, hoạt động năm 2004 và hoàn thành năm 2008. Nhất là Sư Tử Vàng , cuối năm 2007 có năng xuất 100 ngàn thùng mỗi ngày, do tổ hợp gồm PetroVietnam, ConocoPhilips, KNOC, SK Corporation và GeoPetrol của Pháp khai thác.
    Năm 2008 đã khai thác mỏ Phương Đông có cổ phần với Nhật là công ty hợp doanh Japan Viet Nam Petroleum Company (JVPC). Ở vùng Nam Côn Sơn mỏ Cá Ngừ Vàng, dầu-khí song hành, đã sản xuất 200 ngàn thùng mỗi ngày. Cũng theo tạp chí Dầu Hỏa và Khí Đốt (Oil & Gas Journal) thì Việt Nam, vào tháng giêng 2007 đã có trữ lượng chứng minh là 6.8 nghìn tỉ bộ khối (trillion cubic feet) khí đốt thiên nhiên (natural gas). Năm 1995 đã sản xuất 25 tỉ bộ khối ( 25 billion cubic feet), nhưng năm 1997 đã giảm xuống chỉ còn 8 tỉ bộ khối. Năm 2005, đã sản xuất 141 tỉ bộ khối, tăng 33 % so với năm 2004 , và hơn 3 lần rưỡi mức sản xuất năm 2000, đạt 41 tỉ khối. Năm 2006 sản xuất 162 tỉ bộ khối. Cũng như dầu hỏa, khí thiên nhiên do công ty quốc doanh Petro ViệtNam chủ trì, nhưng có sự đóng góp của các công ty ngọai quốc như BP, Chevron, Conoco Philips, KNOC, Petronas Malaysia, PTTEP của Thái Lan, Talisman Energy …
    Ngoài dầu khí song hành của các mỏ Bạch Hổ, Sư tử Đen và Rạng Đông, hai mỏ khí dầu đáng ghi là Lan Tây và Lan Đỏ có trử lượng 2000 tỉ bộ khối ở Nam Côn Sơn, sản xuất 193 tỉ bộ khối mỗi năm do công ty hợp doanh khai thác gồm PetroVN 51 %, BP 32.67 %, Conoco Philips 16, 33%. Khí dầu đưa vào khu kỹ nghệ Phú Mỹ-Bà Rịa, nhờ hoàn thành 230 dặm Anh ống dẫn hai công ty BP và Conoco Philips đầu tư. Tháng 11 năm 2006, cũng ở bồn Nam Côn Sơn, hai mỏ Rồng Đôi và Rồng Đôi Tây, đạt 47.5 tỉ bộ khối mỗi năm, với trử lượng là 856 tỉ bộ khối, lô 11-2 là do công ty Hàn Quốc KNOC khai thác. Đường ống dẫn từ lô 11, cũng do KNOC, thực hiện đã hoàn thành đưa khí dầu vào lục địa năm 2006. Bồn Cửu Long ở các lô 9- 2 và 162 sẽ sản xuất 165 tỉ bộ khối mỗi năm. Tôi đưa ra các con số để cho quý vị thấy dầu hỏa là nguồn tài chánh quan trọng của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam. Nếu nước Việt Nam của ta mà mời được các công ty ngoại quốc đấu thầu và khai thác thì sẽ có nguồn tiền bạc đáng kể và lâu dài...
    Ngay khi ông Thời vừa dứt câu, Kha đứng lên tuyên bố chấm dứt buổi họp để mọi người đi ăn trưa. Qua ngày hôm sau Kha hướng dẫn ông Thời với phái đoàn kinh tế và thương mại lên tàu đi thăm vùng biển Phú Quốc và quần đảo Thổ Chu.
    Buổi họp được mở ra hai ngày sau khi Quốc từ Mỹ trở lại Phú Quốc với sự tham dự của Khiêm và tư lệnh của ba quân chủng. Sau khi nghe Khiêm tóm tắt những điều mà ông Thời đã trình bày, Quốc lên tiếng hỏi liền.
    - Bác với anh Điền và anh Hãn nghĩ sao?
    Thấy hai ông tư lệnh nhìn như có ý để cho mình nói trước, Khiêm hắng giọng.
    - Mình có ba cách mà tôi gọi là văn, vừa văn vừa võ và cuối cùng là võ. Cách văn là cách hòa bình. Trước nhất mình dùng thủ tục ngoại giao, gởi công hàm cho các quốc gia có thềm lục địa chồng lấn với mình để đòi họ phải chia cho mình số phần trăm tiền mà họ kiếm được trong vụ khai thác dầu hỏa trong các thềm lục địa chồng lấn với nước mình. Mình cho họ thời gian ba tháng kể từ ngày gởi công hàm để buộc họ phải trả lời. Sau thời hạn ấn định, nếu họ không trả lời hoặc không thỏa mãn yêu cầu của ta thì ta sẽ dùng tới cách nửa văn nửa võ. Ta sẽ phái chiến hạm tới các vùng có dàn khoan dầu để '' quấy rầy ''...
    Quốc, Điền và Hãn đồng bật cười khi nghe hai tiếng quấy rầy của Khiêm.
    - Các hãng dầu hỏa không thích bị quấy rầy trong lúc làm ăn. Họ càng không thích khi an ninh trong vùng không được ổn định. Sau thời gian quấy rầy ba tháng, ta sẽ gởi giấy cho các hãng dầu thông báo cho họ biết là họ đã khai thác bất hợp pháp trong vùng đặc quyền kinh tế của ta. Ta sẽ cho họ hai chọn lựa. Nếu muốn khoan dầu họ phải chia tiền lời cho ta. Nhược bằng không chịu họ phải ngưng hoạt động. Khi bị ta đưa ra điều kiện như vậy, các công ty dầu hỏa bắt buộc phải áp lực lên chính phủ đã cho họ khai thác để từ đó chánh phủ này phải thương lượng với ta. Riêng cách dùng võ lực chỉ áp dụng khi nào hai cách kia không đạt được kết quả như ta mong muốn...
    Sau khi nghe Khiêm trình bày ba tư lệnh đều đồng ý. Riêng Quốc cũng nói cho Khiêm với Điền và Kim biết là hải quân Hoa Kỳ bằng lòng bán cho nước Việt Nam ba chiếc khu trục hạm USS Arleigh Burke (DDG 51), USS Barry (DDG 52) và USS John Paul Jones (DDG 53); ba chiếc tuần dương hạm USS Bunker Hill (CG 52), USS Mobile Bay (CG 53) và USS Antietam (CG 54) và ba chiếc hộ tống hạm USS Underwood (FFG 36), USS Crommelin (FFG 37), USS Curts (FFG 38) với giá 1 tỉ đô la trả trong vòng 15 năm.
    Nghe Quốc nói tới đó Khiêm cười thốt.
    - Cháu vận động giỏi lắm. Có 9 chiến hạm này thì hải quân của mình ăn trùm các nước láng giềng rồi. Mà chừng nào thì họ giao tàu cho mình...
    Quốc cười hể hả.
    - Dạ khi nào mình trả tiền đặt cọc 10% tức 100 triệu thì họ giao tàu. Nói như vậy chứ sớm lắm cũng nửa năm vì thủy thủ đoàn cũng phải được huấn luyện thì mới đủ sức vận hành các chiến hạm có nhiều dụng cụ điện tử tối tân này...
    Ngừng lại giây lát Quốc cười cười tiếp.
    - Cũng nhờ cháu có người quen ở trong bộ hải quân và bộ quốc phòng với lại cũng nhờ anh Đan nói phụ thêm. Bộ quốc phòng và bộ hải quân cũng cần Ủy Ban Quốc Phòng và Ủy Ban Ngân Sách của hạ viện thông qua ngân sách để họ có đủ tiền đóng thêm tàu mới. Những chiến hạm này đều nằm trong danh sách tàu phế thải của hải quân Hoa Kỳ từ năm 2025 tới 2030...
    Khiêm gật đầu cười tiếp.
    - Bây giờ mình cần thêm vài chiếc tàu ngầm nữa là xong phần của hải quân...
    Quay qua Điền, Khiêm vừa cười vừa nói một cách vui vẻ.
    - Cái này là tôi nghe lén trong cuộc nói chuyện giữa ông Việt và anh Kha là Ủy Ban Ngân Sách của chính phủ đã chịu chi thêm cho không quân năm trăm triệu đô la để mua thêm máy bay trực thăng săn tàu ngầm và tàu nổi. Phần bộ binh cũng được ngần ấy tiền bổ xung cho đại đội tác chiến điện tử để mua hỏa tiển phòng thủ đảo Phú Quốc và đài ra đa được thiết trí trên đỉnh núi Chùa...
    Ngừng lại giây lát Khiêm mới thong thả nói tiếp.
    - Hi vọng là chuyện dầu hỏa được xuôi buồm thuận gió để mình có tiền làm chuyện này chuyện nọ...




    8.

    Dân chúng trên đảo xôn xao bàn tán về một thông cáo của chính phủ mới. Đó là việc đổi tiền. Ba tháng qua kể từ ngày có chính phủ mới, dân vẫn xài tiền cũ tức là đồng tiền của nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam. Bây giờ chính phủ mới ban hành lệnh đổi từ đồng tiền cũ sang đồng tiền mới mà lại là đồng đô la của Mỹ. Có lý do để người ta xì xầm và dị nghị. Tại sao lại là tiền Mỹ? Điều đó được nhân viên chính phủ giải thích là tiền Mỹ là đồng tiền có giá trị hơn. Dùng đô la thì chính phủ mới không phải tốn công quỹ để mướn nước ngoài in tiền. Dĩ nhiên là việc tiêu dùng đồng đô la phải được sự chấp thuận của chính phủ Mỹ. Dân chúng có một tháng để đổi tiền. Sau thời hạn đó ai mà còn giữ tiền cũ sẽ bị mất. Sống dưới chế độ cũ đã mấy chục năm nên dân chúng quen nghi ngờ và không tin tưởng vào lời nói của chính phủ vốn nói một đàng làm một nẽo nên hơn tuần lễ trôi qua mà chẳng có ai mang tiền đi đổi.
    Chị hai Mền là một người đàn bà hiền lành, thực thà và chịu khó làm ăn. Chồng chết đã ba năm mà chị cứ ở vậy làm lụng nuôi ba đứa con còn nhỏ. Chị có cái quán bán đủ các thứ thức ăn bình dân như cơm dĩa, cơm phần, cháo, xôi... cho dân lao động nghèo. Nghe lệnh đổi tiền của chính phủ chị cũng tính đem đi đổi song mấy người khách khuyên chị hãy chờ xem coi chính phủ mới này có giống như chính phủ cũ ra lệnh đổi tiền cũ lấy tiền mới để ăn cướp tiền của dân. Nghe người này người kia bàn ra tán vào chị nửa tin nửa ngờ chưa biết làm sao. Một bữa đi chợ về ngang qua văn phòng đổi tiền, nghĩ là trong túi áo có năm chục ngàn nên chị tính đem đổi thử nếu có bị chính phủ mới lột thì cũng chỉ bị lột mất bao nhiêu đó thôi.
    - Dạ thưa cô tôi muốn đổi tiền...
    Chị hai Mền rụt rè nói với cô gái đang ngồi chăm chú nhìn vào màn ảnh của máy điện toán. Cô gái ngước lên cười với chị xong vồn vả nói.
    - Dạ mời chị ngồi... Chị muốn uống nước gì em lấy cho chị...
    Chị hai Mền lúng túng không biết trả lời ra sao. Từ nào tới giờ ở dưới chế độ cũ vào các nơi làm việc của chính phủ chị phải đứng chứ đâu có được mời ngồi và còn được nhân viên nhà nước vui vẻ hỏi mình uống cái gì họ sẽ rót nước cho chị. Từ nào tới giờ chị chuyên hầu nhân viên nhà nước chứ đâu có đặng họ hầu hạ.
    - Dạ... dạ...
    Thấy điệu bộ lúng túng và cử chỉ bối rối của người đàn bà nhà quê, Yến Vi, trưởng ban tiền tệ thuộc bộ tài chánh của chính phủ cười rót ly nước lạnh đặt trước mặt rồi cười hỏi.
    - Em tên là Yến Vi. Em xin phép hỏi chị muốn đổi bao nhiêu tiền ạ?
    Chị hai Mến ngẩn người vì cách ăn nói lịch sự của cô gái xưng tên Yến Vi. Mấy chục năm qua người của nhà nước có bao giờ xin phép chị đâu. Họ muốn làm là làm hổng có xin phép mà cũng hổng có giải thích gì hết.
    - Dạ... dạ... thưa cô... Tôi có năm chục ngàn... Hổng biết năm chục ngàn tiền cũ này đổi được bao nhiêu tiền đô hả cô...
    Yến Vi cười vì sự thật thà của người đàn bà quê mùa và nghèo khổ.
    - Dạ... Theo thời giá hiện tại thì năm chục ngàn của chị chỉ đổi được hai đô la thôi... Tuy nhiên em có cách giúp chị...
    - Dạ cách gì vậy cô?
    Lấy hai tờ giấy đánh máy chi chít chữ, Yến Vi cười nói.
    - Chị điền vào tờ giấy này tên họ, ngày và nơi sinh, gia cảnh như chồng chị tên gì, chị có mấy con...
    - Cô ơi tôi đâu có biết viết mà điền...
    Bắt gặp vẻ ngượng ngùng vì mù chữ của người đàn bà nhà quê, Yến Vi càng thêm thương hại và có cảm tình nhiều hơn.
    - Hổng sao hết... Để em giúp cho chị. Em hỏi tới đâu chị trả lời tới đó rồi em ghi vào cho chị... Chị cần khai sự thực vì như thế chị sẽ được chính phủ giúp đỡ. Khai gian thì hổng được cho tiền mà còn bị ở tù nữa...
    Nghe nói như vậy chị hai Mền thành thật khai hết về gia cảnh, tiền bạc, nghề nghiệp của mình. Sau khi điền xong, Yến Vi cười nói.
    - Chị uống nước ngồi chờ em chút nhen... Em sẽ tính coi chị được bao nhiêu tiền...
    Lát sau trở lại cô cười nói với chị hai Mền.
    - Xong rồi chị... Năm chục ngàn đồng tiền cũ của chị đổi được 2 đô la. Nhưng xét tới phần gia cảnh của chị thì lợi tức, tức là tiền chị buôn bán làm ăn trong một năm quá ít không đủ nuôi bốn miệng ăn nên chính phủ sẽ giúp cho chị số tiền đủ nuôi ba đứa con nhỏ của chị...
    Nghe nói như vậy chị hai Mền nửa tin nửa ngờ. Chính phủ nào mà tốt như vậy cà. Hay là họ gạt mình đây. Tuy nhiên nghĩ thì nghĩ chứ chị để bụng hổng dám nói ra mà rán ngồi chờ. Yến Vi trở lại đưa cho chị một bao thư dài và nặng rồi cười nói.
    - Đây là 150 đô la mà chánh phủ giúp chị. Nó gồm có 10 tờ giấy 10 đồng và năm chục đồng tiền lẻ 25 xu, 10 xu, 5 xu và 1 xu để chị thối cho khách hàng của chị...
    Đã quen buôn bán, chị hai Mền cũng biết chút chút về giá trị của đồng đô la vì thỉnh thoảng mấy người khách Việt Kiều cũng trả tiền ăn cho chị bằng đồng đô la của Mỹ; nhưng chưa bao giờ chị có một số tiền lớn như vậy. Trong đầu chị tính nhẩm: 150X25.000=375.000 đồng. Tía má ơi... Nhiều hơn số tiền chị đem đổi gấp 7 lần. Mừng chảy nước mắt, chị hai Mền cám ơn Yến Vi rối rít mấy lần mới ra về. Tin chị hai Mến đi đổi tiền mà được chính phủ giúp đỡ nhiều gấp 7 lần số tiền chị có được lan ra nhanh hơn điện làm cho dân trên đảo nườm nượp kéo tới văn phòng của chính phủ để đổi tiền. Chung chung thì chính phủ giúp đỡ tùy theo số tiền mà người dân đem tới đổi. Nghèo thì được chính phủ giúp nhiều hơn còn giàu quá thì không được. Dĩ nhiên Phú Quốc cũng như mọi nơi trên thế giới, người nghèo lúc nào cũng nhiều hơn người nghèo. Có nhiều người, đa số là khách du lịch từ Mỹ về Phú Quốc, nói cho dân chúng biết năm tới chính phủ sẽ căn cứ vào những gì họ khai để bắt họ đóng một thứ thuế gọi là thuế lợi tức giống như ở bên xứ Mỹ vậy đó. Sẽ còn nhiều thứ thuế mà chính phủ sẽ lập ra để bắt dân đóng như thuế bất động sản gồm có nhà cửa và đất đai; thuế mua hàng hóa mà ở xứ Mỹ gọi là sale tax; thuế lưu hành xe cộ... Điều đó thì chị hai Mền hổng có lo vì chị hổng có xe cộ, còn đất đai thì vuông vức mươi thước và cái nhà gần xụp. Dù sao lời đồn của thiên hạ cũng làm chị lo trong bụng nên trở lại phòng thuế vụ để hỏi Yến Vi về vụ thuế má thì cô cười giải thích là nghèo như chị thì chánh phủ chỉ bắt đóng thuế tượng trưng một hai đồng bạc mà họ sẽ cho chị cả trăm đồng. Đó là chương trình '' lấy của người giàu cho người nghèo '' của chính phủ mới. Chị hai Mền tin tưởng vào lời giải thích của Yến Vi vì chính phủ đã làm đúng với lời nói. Không như chính phủ cũ, miệng la oang oang giúp dân nghèo mà làm thì trái ngược lại '' lấy của người nghèo cho người giàu ''.
    Yến Vi ngã người ra ghế. Sau hơn giờ đồng hồ nhìn vào màn ảnh của cái máy điện toán, cô cảm thấy mắt mờ đi không nhìn rõ những con số nữa. Mệt mỏi vì làm việc quá độ cô cũng muốn nghĩ một ngày nhưng việc nhiều mà người ít, do đó cô cứ phải cắm đầu vào làm như điên với đồng lương ít ỏi của một người có tới hai mảnh bằng chuyên môn về thuế vụ và kế toán. Đưa tay lên cô thấy đồng hồ chỉ 5 giờ chiều thứ bảy. Không biết nghĩ gì cô gấp xấp giấy tờ, tắt máy điện toán rồi xô ghế đứng dậy. Tắt đèn, khép cửa lại cô bước ra đường cái. Trời vẫn còn sáng trưng. Lưa thưa người đi bộ. Cô nhớ mài mại gần đây nơi ngã ba có một quán ăn nhỏ, yên tịnh mà thức ăn lại ngon. Cô cần có chỗ nào vắng người, ăn bữa cơm và uống tách trà nóng để đầu óc thanh thản hầu có được giấc ngủ ngon đêm nay. Không nhằm ngày nghỉ nên quán cũng vắng. Gọi một tách trà một dĩa cơm sườn, một dĩa xà lách trộn với giấm xong cô uống trà trong lúc chờ thức ăn. Ở đây cái gì cũng khác lạ hơn ở Mỹ, nơi cô đã sinh ra và lớn lên. Khí hậu nóng ẩm, mưa nắng hai mùa, mà mùa mưa thì mưa rồi chợt nắng, nắng rồi lại mưa. Dân tình ở đây cũng khác. Dù cùng màu da vàng với họ mà lúc mới tới cô cảm thấy xa lạ và lạc loài. Nhưng ở lâu rồi cô lại cảm thấy mến thương người ở đây. Họ nghèo, nghèo hơn cô nghĩ. Mỗi lần nghĩ tới người nghèo là cô lại liên tưởng tới chị hai Mền. Sau vụ đổi tiền, chị Mền trở lại văn phòng thuế vụ để cám ơn sự giúp đỡ của Yến Vi và cũng hỏi thêm về tin đồn thuế má. Chị còn đem tặng cho cô thức ăn chị đã làm song cô không nhận mà còn khuyên chị đừng làm như vậy nữa. Cô giải thích cho chị biết cô giúp đỡ chị là vì bổn phận của một nhân viên chính phủ do đó chị không cần phải biếu xén quà cáp gì hết. Chính phủ có luật rất khắt khe cấm nhân viên của chính phủ nhận thù lao dưới bất cứ hình thức nào như tiền bạc, quà cáp biếu xén, nghĩa là dưới hai hình thức hiện vật và hiện kim. Nếu muốn biếu tặng một cái gì có giá trị hơn 5 đô la thì người cho và người nhận phải làm một đống giấy tờ để trình nạp chính phủ. Ai mà không làm sẽ bị hình phạt rất nặng nề. Lần thứ nhất vi phạm, người cho sẽ bị phạt 100 đồng và 1 tháng tù. Người nhận sẽ bị phạt 500 đồng, bị cho nghỉ việc và bị tù 3 tháng. Cũng vì luật lệ khắt khe như vậy khiến nhân viên chính phủ không dám ăn hối lộ vì sợ mất việc, bị phạt tiền và bị tù. Mới đầu dân chúng còn kêu rêu như vầy: '' Mình mến họ, cám ơn họ, cho họ có trái dừa xiêm mà phải điền giấy tờ mất cả tiếng đồng hồ. Thôi đi... Cám ơn được rồi...''. Nói lời cám ơn thì được vì lời nói không phải là hiện vật hay hiện kim. Từ đó dân quen lệ, đi tới các cơ quan của chính phủ họ không còn cái mặc cảm đi xin xỏ nữa, không còn có thái độ khúm núm và rụt rè nữa. Với lại nhân viên của chính phủ mới lại khác xa. Mấy ông, bà, cô, cậu công chức của chế độ cũ lúc nào cũng mang vẻ đạo mạo, lạnh lùng và hách dịch. Họ không có cười, làm như cười với dân thì sẽ mất đi các cung cách quan quyền của họ. Trong khi nhân viên của chính phủ mới thì cười nói vui vẻ, điệu bộ thân mật và giúp đỡ tận tình. Đi vào bất cứ cơ sở nào cũng đều có tấm bảng lớn treo trên tường với hàng chữ: '' Nếu cảm thấy mình bị đối xử không tử tế, không công bình và không thoả mãn được ý muốn của mình, đồng bào hãy liên lạc với Uỷ Ban Giám Sát và Bài Trừ Tham Nhũng. Chúng tôi sẽ giải quyết lập tức cho đồng bào...''. Phải nói là chính phủ mới đã dạy cho dân bằng cách chính mình làm gương tốt cho họ. Họ dạy cho dân đảo hiểu biết về quyền của người dân, bổn phận của người dân và sau đó là mối tương giao giữa chính quyền và dân chúng phải đặt trên sự thương yêu và tín nhiệm.
    Yến Vi chăm chú nhìn một người khách vừa bước vào quán. Phải nói là anh ta lạ hơn những người dân đảo. Thoạt trông anh ta có màu da không phải trắng mà cũng không phải vàng, mắt phơn phớt màu xanh. Còn tóc thì nửa nâu nửa vàng. Dường như anh ta là người con trai được pha trộn hai dòng máu. Có thể anh ta là Mỹ lai Á Châu hoặc lai Mễ. Anh ta có vẻ bụi đời xuyên qua chiếc quần jean, áo thun cũ nhăn nheo và đôi giày ba ta gần mòn gót. Trên tay anh ta có chiếc packbag mà dân đảo gọi là ba lô. Có một số dân du lịch da trắng, đa phần thì trẻ tuổi đi du lịch khắp nơi trên thế giới. Vì không có nhiều tiền nên họ không mướn khách sạn mà mướn các phòng ngủ nhỏ hay mướn phòng của dân chúng để ở. Lâu dần tình trang đó càng lan rộng ra và dân đảo gọi những người du khách kiểu đó với cái tên: Tây Ba Lô. Cũng nhờ họ mà một số người trên đảo kiếm được tiền bằng cách chia nhà ra thành nhiều phòng cho Tây ba lô mướn. Người khách được Yến Vi ngấm ngầm quan sát chính là thứ Tây ba lô. Có lẽ quá quen mặt với ông tây ba lô nên bà chủ quán bước tới cười nói gọn hai tiếng bằng Anh ngữ.
    - Coffee...?
    - Yes... Please...
    Chỉ cần nghe anh tây ba lô này nói một câu bằng tiếng Anh, Yến Vi biết chắc anh ta là người Mỹ. Ở trên thế giới có nhiều sắc dân nói tiếng Anh. Nhưng vì địa lý mỗi nước khác nhau do đó cái giọng nói của họ cũng khác nhau. Giọng dân Ăng Lê nói khác với Mỹ, Gia Nã Đại, Úc, Ấn. Sinh ra và lớn lên ở Mỹ, chỉ cần nghe cái giọng của anh tây ba lô này cô biết chắc anh ta là người Mỹ. Tự dưng cô chợt nhớ tới bạn bè thân quen đang ở cách xa cô nửa vòng trái đất.
    - Anh là người Mỹ hả?
    Yến Vi bật lên câu hỏi bằng tiếng Anh. Gã Tây ba lô hướng tia nhìn về phía người vừa phát ra câu hỏi đang ngồi cách bàn của mình một bàn. Thấy một cô gái da vàng vóc dáng manh mai đang ngồi đối diện với mình cách chiếc bàn, anh ta cười nhẹ.
    - Dạ tôi là người Mỹ...
    - Anh ở tiểu bang nào?
    - Maryland...
    - Tôi cũng ở Mỹ...
    Gật gật cái đầu tóc dài, anh Mỹ Ba Lô cười.
    - Tiểu bang nào?
    - Texas...
    Anh Mỹ ba lô cười cười buông câu nói đùa.
    - Dân cao bồi hả...
    Đôi bên ngừng lời giây lát rồi Yến Vi cất tiếng.
    - Tôi mời anh ly cà phê. Anh qua đây mình nói chuyện chơi...
    Không ngần ngại anh Mỹ ba lô dời chỗ tới ngồi cùng bàn với Yến Vi. Đợi cho anh ta ngồi xong cô mới đưa tay ra.
    - Hân hạnh được biết anh. Tôi tên Yến Vi...
    Nắm bàn tay của cô gái, anh Mỹ ba lô cười nói gọn.
    - Jack... Hân hạnh được biết Yến Vi...
    Bà chủ quán đem ra cái phin cà phê đặt trên cái tách màu trắng ngà, một cái bình thuỷ đựng nước nóng và hủ đường cát.
    - Cám ơn bà...
    Lát sau bà ta lại trở ra mang thức ăn cho Yến Vi. Nhìn Jack, cô cười thốt.
    - Anh muốn ăn gì cứ tự nhiên... Tôi mời anh mà...
    Jack lắc đầu cười.
    - Tôi chỉ muốn uống cà phê...
    Yến Vi không nài ép thêm.
    - Anh làm gì ở đây?
    Chưa vội trả lời Jack cười móc trong túi ra gói thuốc lá. Nhưng chợt nhớ ra, anh ta cười buông gọn.
    - May I ?
    Yến Vi cười.
    - Anh cứ tự nhiên...
    Đốt thuốc lá hít hơi dài, rồi khi nhả ra vì lịch sự anh ta quay mặt đi chỗ khác để phun khói.
    - Tôi đi thăm quê mẹ của tôi...
    Dường như biết câu nói của mình chưa đủ, Jack cười nói nhát gừng.
    - Mẹ của tôi là người Việt Nam. Đi lính 10 năm... Giải ngũ... Tôi về thăm quê của mẹ cho biết rồi sẽ trở về nước để đi học tiếp...
    - Anh đi lính gì?
    - Hải quân... Trong lúc đi lính tôi dành dụm được số tiền kha khá... Nếu tiện tặn tôi có thể ở lại Việt Nam một năm...
    Vỗ nhè nhẹ lên chiếc ba lô anh ta cười tiếp.
    - Ăn bánh mì uống nước lạnh, chia phòng cũng chẳng tốn bao nhiêu. Nước Việt Nam đẹp lắm, nhất là ở Phú Quốc...
    Yến Vi mỉm cười khi nghe Jack phát âm Phú Quốc với cái giọng của một người ngoại quốc bập bẹ tiếng Việt. Sau khi nghe Jack tự khai cha Mỹ mẹ Việt Nam, cô biết mình đoán không lầm. Anh Mỹ lai Việt ba lô này có nét gì phảng phất giống như mình như có đôi mắt nâu, nét da không hẵn trắng lắm mà ngăm ngăm và tóc có cái màu gì như là màu nâu thật đậm.
    Biết Yến Vi đang ngầm quan sát mình, Jack cười lên tiếng.
    - Yến Vi tìm cái gì vậy?
    Cô gái trẻ bật cười hắc hắc.
    - Tìm cái nét Việt Nam ở anh...
    - Thấy chưa?
    - Thấy rồi... Thoạt đầu tôi cũng ngờ ngờ là anh có chút máu Việt như tôi...
    Bật cười ha hả, Jack nhấc cái phin cà phê lên bỏ ra bàn, múc một muỗng đường đổ vào tách, quậy quậy vài cái rồi đưa lên miệng uống ngụm nhỏ xong mới tặc lưỡi đưa tách cà phê cười nói với cô gái đang ngồi trước mặt.
    - Tôi mê cái này nhất.
    Yến Vi cười hỏi đùa.
    - Anh không thích Star Buck à?
    Jack lắc đầu quầy quậy.
    - Star Buck mà uống gì... Nó dành cho baby... Phải là cà phê phin của Việt Nam mới đã... đậm đặc, đắng, thơm uống mới đã... Yến Vi thích cà phê hông?
    Yến Vi cười. Đợi nuốt xong thức ăn trong miệng cô mới trả lời.
    - Cũng thích nhưng chắc hổng có ghiền như anh...
    Jack bật cười. Hớp thêm ngụm cà phê, hít hơi thuốc, anh cất giọng mà khi nghe Yến Vi cười thầm vì giọng dạy đời của anh ta.
    - Ở đời mình cần phải nghiện một cái hay thứ gì... Nếu không chán chết... Yến Vi làm gì ở đây?
    Yến Vi kể vắn tắt chuyện của mình. Jack cười im lặng giây lát mới lên tiếng.
    - Tuy biết không phải là chuyện của tôi nhưng tôi có nghe người ta nói về chính phủ mới này...
    - Xấu hay tốt?
    Yến Vi hỏi. Jack trả lời một cách khôn ngoan.
    - Khoan vội phê bình chuyện chính phủ mới này xấu hay tốt. Chỉ nội cái điều họ giúp dân nghèo thì tôi thích lắm... Tôi mong họ làm được cái chuyện '' lấy của người giàu chia cho người nghèo ''...
    - Anh nghĩ họ làm được không?
    Jack lắc đầu cười.
    - Tôi không biết... Điều đó lý tưởng lắm mà lý tưởng thì khó nuốt, đối với tôi...
    Uống cạn tách cà phê đen, Jack móc túi lấy tiền. Yến Vi giơ tay ngăn lại.
    - Tôi trả cho anh mà...
    Jack lắc đầu cười nói đùa mà khi nghe xong Yến Vi cũng cười hắc hắc để yên cho anh ta trả tiền ly cà phê.
    - Tôi không muốn bị kết tội hối lộ nhân viên của chính phủ mới...
    Tay xách ba lô, Jack đứng lên.
    - Anh còn ở đây lâu?
    - Không biết... Vui thì ở, buồn thì đi... Tôi tính ra Hà Nội...
    - Mình có thể gặp lại?
    Cười vì câu hỏi của cô gái, Jack buông gọn.
    - Nếu mình có duyên...
    Yến Vi ngồi im nhìn theo bóng gã con trai mang hai dòng máu Việt Mỹ mà cô mới quen. Cô cảm thấy giữa anh ta và mình có chút gì thân thiết.
    Buổi cắm trại ngoài trời được tổ chức trên bãi biển của Hòn Thơm. Đây là dịp để cho nhân viên của chính phủ nghỉ xả hơi và trò chuyện quen biết nhau. Thức ăn thì có gà nướng và tôm cá được nhóm lính thuỷ của hải quân lặn bắt từ hôm qua. Khói bay mùi thơm phức. Tiếng cười nói vang vang. Con trai con gái tha hồ tắm biển mệt xong lên bờ phơi nắng, chơi bóng chuyền và đá banh. Ăn xong Yến Vi đi dài dài trên bãi biển thưa người. Nắng chói chang trên đầu cô. Gió mát rời rợi. Theo lời của Quốc nói thì bãi biển của Hòn Thơm là bãi biển đẹp và sạch của quần đảo so với các bãi biển của đảo Phú Quốc. Tiếng cười nói của mọi người mất dần. Khu rừng dừa cao ngất toả bóng mát rời rợi. Đang đi cô chợt hơi dừng bước khi thấy một người từ dưới nước đi lên. Khoảng cách khá xa lại thêm mặt trời dọi vào làm cô không nhận diện được chỉ biết đó là người đàn ông. Tới gần hơn cô cười vì đã nhận ra đó là Jack, anh chàng Mỹ ba lô.
    - Hi Jack...
    Yến Vi lên tiếng trước. Jack cười hắc hắc.
    - Hi Yến Vi...
    Nhìn cô gái trong bộ bikini, ngoài khoác hờ chiếc áo sơ mi dài tới đầu gối, anh cười tiếp.
    - Tôi nghĩ là mình có duyên nên mới gặp lại ở cái đảo này...
    Yến Vi cũng cười thánh thót.
    - Anh tắm có một mình à...
    Trong lúc hỏi cô làm bộ nhìn quanh quất như kiếm coi có ai tắm chung với Jack.
    - Chẳng có ai đâu... ngoại trừ cô và tôi...
    Nói dứt câu anh nhìn người con gái trước mặt đăm đăm. Dù sinh trưởng ở Mỹ, Yến Vi cũng cảm thấy ngường ngượng vì tia nhìn có chút soi moi, tìm kiếm mà cũng có chút gì khang khác lạ trong đó.
    - Yến Vi biết tại sao tôi còn nán lại ở đây không?
    - Tại sao?
    - Tại vì tôi muốn gặp lại cô...
    - Gặp lại tôi?
    Yến Vi gặn. Jack gật đầu.
    - Tôi rất thành thật khi nói như vậy... Có thể tôi sẽ tìm việc làm...
    - Việc gì?
    Yến Vi hỏi và Jack trả lời một cách lửng lơ.
    - Hổng biết... Cái gì tôi cũng làm được... Dạy tiếng Anh cho trường trung học ở đây...
    Dù hổng tin là Jack có thể tìm được việc làm ở trên đảo song Yến Vi không hỏi thêm. Hai người đi dài theo bờ cát ẩm ướt.
    - Hay là anh đi lính đi?
    Jack quay sang nhìn cô gái trân trân. Chính Yến Vi cũng không hiểu tại sao mình lại buông ra câu nói đó, có lẽ cô chỉ thuận miệng nói ra thôi. Anh ta chán lính nên mới xin giải ngũ bây giờ bảo anh ta đi lính trở lại, điều đó thoáng nghe qua thật buồn cười.
    - Yến Vi giỡn phải hông?
    - Hông... Tôi nói thật mà... Chính phủ mới cần lính lắm... Họ đăng bảng tuyển mộ lính đó... Biết đâu...
    Nói xong cô cười hắc hắc và Jack cũng bật cười. Làm gì họ nhận anh làm lính trong khi anh là công dân Mỹ dù đã ở trong hải quân mười năm. Có lẽ không muốn làm phật lòng Yến Vi, anh cười lên tiếng.
    - Để ngày mai tôi tới xin thử coi... Biết đâu...
    - Đi... Anh đi với tôi lại đằng này để gặp một người...
    Dường như sợ Jack không chịu đi, Yến Vi nắm tay anh kéo tới chỗ bạn bè đang chơi đùa với nhau.
    - Anh Quốc... Anh Quốc...
    Đang nói chuyện với Hải Âu, nghe Yến Vi réo tên mình, Quốc cười nói.
    - Nợ tới rồi đó...
    Yến Vi thua Quốc gần mười tuổi nên được anh coi như em út. Có chuyện gì cô hay tới gặp anh để hỏi ý kiến hay nhờ giúp đỡ. Anh hơi ngạc nhiên khi thấy Yến Vi nắm tay đi với một cậu thanh niên da trắng. Vừa gặp mặt cô đã cười nói.
    - Biết anh đang cần lính nên em dẫn Jack tới giới thiệu với anh. Jack đã ở trong hải quân 10 năm...
    Câu '' đã ở trong hải quân 10 năm '' gây sự chú ý của Quốc vốn là cựu nhân viên của bộ hải quân.
    - Anh ở trong hải quân?
    Quốc hỏi lại trong lúc nhìn Jack như để xem gã thanh niên đang đứng trước mặt mình nói dối hay nói thật.
    - Tôi đã ở trong hải quân hơn 10 năm...
    - Anh làm gì?
    Quốc hỏi gọn và Jack trả lời còn gọn.
    - Lính tàu ngầm...
    Quốc nghe bàn tay thọc trong túi quần của mình run lên vì bị kích thích khi nghe tới hai tiếng '' lính tàu ngầm ''
    - Chiếc nào?
    - SSN 21...
    - Cấp bậc?
    - Warran officer 4...
    Mọi người có vẻ ngơ ngác lẫn thắc mắc khi nghe Quốc với Jack đối đáp với nhau. Dĩ nhiên chỉ có người trong nghề mới biết họ nói cái gì. Họ chỉ thấy Quốc nở nụ cười thoả mãn rồi vỗ lên vai Jack kèm theo câu hỏi.
    - Jack muốn đi lính hả?
    Jack ngập ngừng chưa trả lời, có lẽ vì sự việc xảy ra mau lẹ quá. Vừa định mở miệng nói '' để tôi suy nghĩ lại '' anh bắt gặp Yến Vi đứng bên cạnh nhìn mình với ánh mắt như quan hoài và năn nỉ. Không đành lòng anh gật đầu liền.
    - Tôi muốn...
    Quốc cười nhìn Jack.
    - Nhân danh tư lệnh hải quân, tôi nhận Jack làm sĩ quan của hải quân Phú Quốc với cấp bậc thiếu tá. Jack sẽ là hạm trưởng của chiếc tiềm thuỷ đỉnh đầu tiên của nước Việt Nam mình...
    Cấp trên không nói tới chuyện lương hướng mà cấp dưới cũng không hỏi luôn. Dường như họ quên hoặc cố tình không nhắc tới chuyện đó. Nhìn Yến Vi giây lát, Jack cười nói.
    - Tối nay tôi muốn mời Yến Vi '' going out '' để ăn mừng tôi trở thành lính của nước Việt Nam...
    - Anh có lý do chính đáng thì Yến Vi đâu có thể nói '' No '' được...
    Nói xong cô cười hắc hắc rồi mới nói tiếp.
    - Thật ra thì Yến Vi cũng tính mời anh bữa cơm tối để ăn mừng nhưng mà anh mời trước thì Yến Vi im luôn. Đỡ tốn tiền...
    Jack cười vang vì câu nói đùa đó. Đôi bạn trẻ chậm bước bên nhau trên bãi biển.
    - Anh Jack đăng lính mà anh có hỏi họ trả lương cho anh bao nhiêu không?
    Im lặng giây lát Jack mới cười trả lời.
    - Tôi thấy người ta không nói nên tôi cũng không hỏi. Với lại tôi đi lính của nước của Yến Vi không phải vì tiền...
    Ngập ngừng giây lát Jack mới nhẹ thở ra hơi dài.
    - Tôi nhận làm lính chỉ vì tôi nghĩ tôi có duyên với '' người '' của xứ này. Dù sao thì tôi cũng có nửa phần người Việt...
    Ngừng lại giây lát Jack cười tiếp.
    - Việt Nam là quê mẹ của tôi mà…




    9.

    Quốc, Bính và Jack, đứng trên cầu tàu nhìn ra vịnh An Thới. Cả ba vị sĩ quan của hải quân Phú Quốc đang nhức đầu về một chuyện hầu như nan giải. Làm sao họ có được một số dụng cụ căn bản để huấn luyện lính trước khi xuống tàu ngầm thực tập. Trường huấn luyện không có đã đành mà tàu ngầm cũ loại chạy bằng dầu cặn-điện thời chiến tranh thứ nhì họ cũng chưa có. Dĩ nhiên họ không dám mơ ước được làm chủ chiếc tàu ngầm nguyên tử tối tân mà chỉ có vài nước trên thế giới có thôi là Mỹ, Nga, Tàu, Anh, Pháp và gần đây nhất là Ấn Độ cũng chỉ có được một chiếc.
    - Chắc tôi phải trở lại Mỹ để tìm gặp vài người quen ở trung tâm huấn luyện tàu ngầm. May ra họ giúp mình được...
    Cuối cùng thì Jack cũng phải lên tiếng. Liếc nhanh Bính, Quốc nói nhỏ.
    - Chừng nào em đi?
    - Dạ càng sớm càng tốt. Tôi nóng lòng muốn nước mình có ít nhất một chiếc tàu ngầm. Có tàu ngầm thì các nước láng giềng mới ớn mình...
    Quốc và Bính cười gật đầu. Họ biết tàu ngầm là thứ vũ khí bí mật nhất của các cường quốc bây giờ. Nằm sâu dưới đáy biển sát với biên giới của quốc gia thù địch, nó có thể phóng hoả tiển mang đầu đạn nguyên tử để huỷ diệt mục tiêu mà không có gì ngăn chận được. Bởi vậy nó là thứ vũ khí răn đe bắt buộc kẻ địch phải đắn đo và suy nghĩ cẩn thận trước khi tấn công.
    - Hạm đội của mình nhìn cũng ngầu lắm nhưng...
    Jack bỏ lửng câu nói ở đó song Quốc và Bính hiểu câu nói nửa chừng của anh. Gọi là hạm đội cho nó oai chứ thật ra thì mấy chiếc tàu này đều cũ mèm, súng ống lỗi thời rồi. Muốn đối chọi lại với hạm đội Nam Hải của nước Cộng Hòa Nhân Dân Trung Hoa hay các tàu chiến của các quốc gia trong vùng tranh chấp Biển Đông, họ cần loại tàu trang bị các thứ như hỏa tiển chống máy bay, chống tàu ngầm và tàu nổi trên mặt nước, đại bác tự động bắn nhanh và bắn xa mấy chục cây số. Tàu phải được trang bị loại radar cực mạnh cực xa khỏi đường chân trời để khám phá ra tàu địch trước khi họ thấy mình. Thời bây giờ là thời của vũ khí điện tử, máy bay tàu chiến có thể tàng hình. Muốn có những thứ đó người ta phải có tiền, mà Phú Quốc đảo là nước sinh sau đẻ muộn, tiền không có, người không có mà tài nguyên cũng thiếu thốn. Muốn thứ gì cũng phải đi xin, đi ăn mày cái mà thiên hạ chê hoặc bỏ không thèm xài.
    Có lẽ cũng biết câu nói của mình chạm tới tự ái của hai vị chỉ huy, Jack cười nói chữa.
    - Tàu cũ nhưng nếu mình biết cách thì cũng xài được lắm...
    Móc trong túi ra tấm danh thiếp, Quốc trao cho Jack rồi nghiêm giọng nói.
    - Em về DC thì tới gặp ông Đan. Ông ta là dân biểu nên quen biết nhiều lắm. Nói là anh gởi em tới thì ông ta sẽ giúp em những gì em cần...
    Bỏ tấm danh thiếp vào túi áo, Jack theo chân cấp chỉ huy đi về ngôi nhà dùng làm bộ tư lệnh hải quân. Nhìn nắng vàng rớt trên tàng cây dương tự dưng anh muốn gặp Yến Vi trước khi rời Phú Quốc.
    Yến Vi kông giấu được vui mừng khi chiếc phi cơ của Air VietNam đáp xuống phi trường Dương Đông. Hôm kia, Jack từ Los Angeles đã gọi điện thoại báo cho cô biết, sau gần hai tháng đi công vụ sẽ trở lại Phú Quốc. Anh sẽ đáp chuyến bay từ Los đi Hồng Công, Sài Gòn rồi từ đó sẽ về Phú Quốc. Theo những điều cam kết đã được ký thì đảo Phú Quốc và nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam có trao đổi với nhau về thương mại. Hàng hóa của Phú Quốc sản xuất ra như nước mắm, cá hộp, cá đông lạnh, khô cá thiều và các thức lặt vặt được phép bán vào trong nước. Mỗi ngày đều có chuyến tàu từ Rạch Giá đi Phú Quốc và ngược lại. Đường hàng không thì cách ngày sẽ có một chuyến bay từ Sài Gòn đi tới đảo. Về phần liên lạc với bên ngoài thì chính phủ mới cũng ký thêm một khế ước từng năm nhờ VN tiếp vận đường điện thoại viễn liên và đường Internet.
    Đứng trong phòng đợi Yến Vi mỉm cười khi thấy cái dáng đi lừng khừng của anh Mỹ ba lô. Quần jean, áo thun ngắn tay, giày hiệu Nike là những thứ không thể thiếu của Jack. Cũng chính những thứ đó tạo thành vóc dáng ngang bừa, chút bụi và dễ nhìn của anh. Ai cũng nói người Mỹ thực tế song Jack lại khác. Nếu thực tế thì giờ này anh đã định cư ở Maryland, ngồi trong lớp học của một trường đại học nào đó hai năm để trở thành một kỹ sư điện tử làm cho một công ty lớn trong nước với đồng lương trăm ngàn một năm. Anh sẽ lập gia đình với cô gái Mỹ chứ đâu có chui đầu làm lính cho nước Cộng Hòa Việt Nam có diện tích 700 cây số vuông và dân số chỉ hơn trăm ngàn. Không lý tưởng tại sao anh lại ở đây nhận làm việc bất kể ngày đêm với đồng lương 500 đô la một tháng mà đời sống thiếu thốn đủ thứ.
    - Hi Yến Vi...
    Jack cười lên tiếng trước khi thấy cô bạn gái.
    - Hi anh...
    Jack hơi chớp mắt vì tiếng '' anh '' âu yếm của cô bạn gái người Mỹ gốc Việt.
    - Anh khỏe không?
    - Khỏe mà rêm mình vì ngồi máy bay... Còn Yến Vi?
    - Dạ khỏe... nhất là khi thấy lại cái bản mặt của anh...
    Bật cười hăng hắc vì câu nói đùa của cô bạn gái, Jack bá vai cô thì thầm.
    - I miss you...
    Ngước mặt lên Yến Vi cười mấp máy môi.
    - Me too...
    Nếu ở Mỹ thì chắc họ đã hôn nhau song đây là Phú Quốc đảo nên họ chỉ cười nắm tay nhau đi lấy hành lý rồi bước ra cổng về phía chỗ đậu xe gắn máy. Chính phủ mới đã mua một lô xe gắn máy của nước Nhật để bán lại cho nhân viên bằng cách trả góp mỗi tháng.
    - Yến Vi mới mua xe à?
    - Dạ... Chính phủ cho mua trả góp nên em mua một chiếc để đi làm và đi thăm anh...
    Yến Vi cười nhìn Jack. Anh cũng cười nói trong lúc ngồi vào phía sau.
    - Chắc anh cũng phải mua một chiếc để chở bồ đi chơi...
    - Bồ nào...
    Vòng tay ôm eo ếch của cô tài xế, Jack xiết chặt lại cùng với hai tiếng bật ra.
    - Đây nè...
    Yến Vi cười hắc hắc. Hơi giảm tay ga cô quay đầu lại đùa.
    - Lần đầu mình gặp nhau anh nói '' lý tưởng khó nuốt '' mà bây giờ anh nuốt tuốt luốt...
    Jack cười nói nhỏ.
    - Nhiều khi anh băn khoăn không biết vì lý do nào mà anh lại nhận lời đi lính của đảo Phú Quốc. Ngày mai chủ nhật em có được nghỉ không?
    - Dạ có... Bây giờ công việc đâu vào đấy rồi nên công chức như em được nghỉ hai ngày cuối tuần...
    - Em nghĩ còn chắc anh phải làm 24/7 vì có nhiều việc đang chờ anh...

    *****
    30-4-2028
    Hôm nay là ngày lễ kỹ niệm đệ nhị chu niên kể từ ngày nước Việt Nam thành hình. Không có tiệc tùng gì hết mà chỉ là buổi lễ đơn giản dành cho dân chúng cũng như các thành viên Phú Quốc.Org để chính phủ trình bày các thành quả đã gặt hái được, đồng thời phác hoạ ra những chương trình, sách lược sẽ áp dụng trong tương lai gần cũng như xa. Mở đầu chương trình của buổi lễ, thủ tướng Nguyễn Quốc Việt, nhân danh chính phủ đứng lên đọc diễn văn.
    - Kính thưa đồng bào. Kính thưa các vị đại biểu của Phú Quốc Org. Kính thưa quý vị trong nội các. Như một phép lạ, từ một tổ chức nhỏ, lèo tèo năm bảy người, tiền bạc không có, Phú Quốc.Org đã thành nước Việt Nam rồi sau đó lớn dần lên trên mảnh đất 700 cây số vuông với hơn một trăm ngàn dân. Vạn sự khởi đầu nan. Chúng ta cũng không thể đi ra ngoài thông lệ đó. Tôi nói như là một phép lạ song phép lạ không thể thành hình nếu không có sự tham gia, ủng hộ và tranh đấu của khối Người Việt Hải Ngoại đang sống rải rác khắp nơi trên thế giới. Không có họ, Phú Quốc.Org không có tiền để mua quần đảo Phú Quốc cũng như thi hành mọi hoạt động về chính trị, kinh tế, quân sự, giáo dục, y tế và văn hoá dành cho mảnh đất mới mang tên nước Việt Nam. Phép lạ cũng không thể xảy ra nếu không có mồ hôi, nước mắt, công lao cực khổ của các thành viên thuộc Phú Quốc.Org và nhân viên của chính phủ cũng như dân chúng đang sống trên đảo. Nhân viên chính phủ từ cấp cao nhất xuống cấp thấp nhất đã phải làm việc 12 giờ đồng hồ mỗi ngày và 7 ngày một tuần bằng đồng lương chết đói với hi vọng ngày nào đó; hòn đảo ngọc của chúng ta sẽ trở thành một quốc gia ngạo nghễ dưới ánh mặt trời. Kính thưa quý vị. Ngày đó đã tới. Hôm nay đây, tôi có thể mạnh dạn nói là Phú Quốc đảo đã sống cũng như nước Việt Nam đã trưởng thành và sẽ càng ngày càng lớn mạnh hơn trong vùng Đông Nam Á Châu và thế giới...
    Những người tham dự ngoài các thành viên còn có dân chúng trên đảo đã vỗ tay rần rần khi nghe thủ tướng Nguyễn Quốc Việt nhấn mạnh mấy tiếng '' nước Việt Nam đã trưởng thành ''. Đợi cho tiếng vỗ tay dứt ông ta mới cao giọng tiếp.
    - ... Tuy nhiên con đường mà chúng ta đi còn dài lắm. Gian khổ, hiểm nguy, trở ngại vẫn còn đầy ra đó mà theo tôi nghĩ còn nhiều hơn lúc ban đầu nữa. Trong chiều hướng tiến tới tương lai, tôi và nội các đã phác hoạ 7 mục tiêu cần phải làm sau đây:
    Thứ 1: Thống nhất Phú Quốc.Org vào nước Việt Nam có quốc kỳ là cờ vàng ba sọc đỏ và quốc ca của nước Việt Nam Cộng Hoà ngày xưa.
    Thứ 2: Nộp đơn xin gia nhập khối ASEAN với danh xưng nước Việt Nam.
    Thứ 3: Nộp đơn xin làm hội viên Liên Hiệp Quốc với danh xưng nước Việt Nam. Trong thời gian chờ đợi sự chấp thuận, nước Việt Nam sẽ đi tìm hậu thuẫn và hổ trợ chính trị bằng cách thiết lập bang giao với các nước trên toàn thế giới.
    Thứ 4: Xúc tiến việc thành lập cơ cấu pháp lý cho nền tự do và dân chủ của quốc gia bằng cách soạn thảo bản Hiến Pháp, phân quyền hạn của chính phủ ra ba ngành Lập Pháp, Hành Pháp và Tư Pháp riêng biệt và độc lập với nhau.
    Thứ 5: Cải tổ và bổ túc chương trình giáo dục từ cấp tiểu học và trung học. Ngoài ra, tôi cũng đã bàn thảo với bộ giáo dục thành lập Viện Đại Học Phú Quốc...
    Nghe tới đây ai ai cũng vỗ tay. Nhất là dân chúng có con em đi học thì đứng lên vỗ tay thật nồng nhiệt cho ý kiến mới mẻ của thủ tướng Việt.
    - ... Như quý vị đã biết, chương trình giáo dục của chúng ta ba năm qua đều là chương trình miễn phí cho mọi người dân trên đảo. Chính phủ chỉ kêu gọi lòng hảo tâm của quý đồng bào giàu có giúp đỡ cho tất cả con em chúng ta được học hành tới nơi tới chốn. Theo thống kê của bộ giáo dục thì trong năm qua sỉ số học sinh trên toàn đảo là hai chục ngàn em, với mười một ngàn em bậc tiểu học và chín ngàn ở bậc trung học. Hai chục ngàn học sinh tiểu và trung học này là tương lai của đất nước song vì chúng ta chưa có chương trình giáo dục ở cấp đại học thành ra các em, nghèo thì bỏ học đi làm, còn nếu cha mẹ giàu sẽ phải đi xa như Sài Gòn hoặc các nước lân cận để tiếp tục học. Cũng vì vậy mà tôi với sự gợi ý của bộ giáo dục và y tế ráng tiện tặn trong việc chi tiêu để xây một trường đại học chuyên đào tạo các kỹ sư và chuyên viên về kỹ thuật. Trường đại học sẽ hoạt động vào mùa thu năm nay và sẽ thu nhận sinh viên các lớp kỹ thuật...
    Lời nói của thủ tướng Lê Quốc Việt bị cắt bởi tiếng vỗ tay reo hò của dân chúng. Hớp ngụm nước lạnh, ông ta hắng giọng tiếp.
    - Thứ 6 là chương trình quốc phòng. Ở bất cứ quốc gia nào cũng vậy và thời nào cũng vậy; việc giữ nước cũng là điều khiến cho chính phủ tốn tiền nhiều nhất trong việc duy trì một quân đội tinh nhuệ, thiện chiến sẳn sàng chống trả lại bất cứ cuộc tấn công nào của các nước thù địch. Nước Việt Nam của ta, tuy không lọt vào đường lưỡi bò 9 đoạn mà nước Trung Cộng đã vẽ ra để độc chiếm biển Đông; nhưng biết đâu trong lòng đại dương sâu thẳm thuộc lãnh hải của ta lại chứa vô số tài nguyên thiên nhiên như dầu hoả và khí đốt mà một cường quốc kinh tế như Trung Cộng rất cần do đó họ có thể xua quân chiếm đóng nước ta. Muốn bảo vệ tổ quốc và dân tộc ta phải có quân đội hùng mạnh, vũ khí tối tân, binh sĩ tinh nhuệ hầu cản bước xâm lăng của các quốc gia thù địch đang lăm le chiếm đất và giành đảo của nước ta. Với đề nghị của vị bộ trưởng quốc phòng, tham mưu trưởng liên quân và ba tư lệnh hải lục không quân; tôi đã duyệt xét và chấp thuận sự gia tăng kinh phí quốc phòng để sắm thêm chiến hạm, tiềm thuỷ đỉnh, máy bay và binh sĩ phòng vệ biển đảo trước nguy cơ chiến tranh Biển Đông có thể xảy ra trong tương lai.
    - Thứ 7. Kính thưa quý vị. Trong chương trình 7 điểm của chính phủ, tôi dành chương trình kinh tế để trình bày cuối cùng vì nó cần thiết, quan trọng và cấp bách nhất. Hai năm qua, chính phủ đã có các kế hoạch ngắn hạn để giúp vào ngân sách eo hẹp của nước Việt Nam ta. Chính phủ đã bỏ tiền ra hùn vốn với một số tư nhân xây công ty ngư nghiệp Hàm Ninh với đội tàu đánh cá tối tân. Công ty Hàm Ninh đã thu nhận hơn hai trăm nhân công và vài năm tới sẽ còn bành trướng nhiều hơn nữa. Chính phủ cũng đang tìm cách nâng số vốn đầu tư của tư bản ngoại quốc như các nước Mỹ, Nhật và Nam Hàn lên tới 10 tỉ đô la trong vòng ba năm tới. Điều mà tôi thực sự muốn nói với toàn thể đồng bào là đầu năm nay, sau khi trải qua thời gian dài điều đình, thương lượng; các nước láng giềng như Thái Lan, Cam Bốt, Mã Lai và nhất là nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam đã thỏa mãn yêu cầu của ta về việc chia tiền lời trong dịch vụ khai thác các giếng dầu hỏa nằm trong thềm lục địa của nước Việt Nam. Ngoài ra hãng dầu ConocoPhillips của Hoa Kỳ đã bằng lòng hợp tác với các chuyên viên của Tổng Nha Năng Lượng và Dầu Hỏa của nước ta để xúc tiến việc dò tìm và khai thác các giếng dầu nằm trong lãnh hải, vùng đặc quyền kinh tế và thềm lục địa của nước ta. Hi vọng trong vài năm nữa ta sẽ có thêm tiền...
    Ai ai cũng đồng loạt vỗ tay và reo hò vì tin này. Mọi người đều biết dầu hỏa là nguồn lợi khổng lồ mà một quốc gia son trẻ như nước Việt Nam rất cần để khuếch trương kinh tế, giáo dục và quốc phòng cũng như nhiều thứ khác. Bằng chứng là các xứ khác như vùng Trung Đông trở nên giàu có nhờ vào dầu hỏa. Ngay cả các nước láng giềng như nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam, Cam Bốt, Thái Lan, Mã Lai và Nam Dương đều sống nhờ vào nguồn lợi dầu hỏa.
    Lúc thủ tướng Nguyễn Quốc Việt đọc diễn văn trong buổi lễ kỹ niệm đệ nhị chu niên thì chiếc hải vận hạm HQ 411 của hải quân Phú Quốc ủi bãi ngay tại bộ tư lệnh hải quân. Hai chiếc xe xúc chạy bằng điện thay phiên nhau xúc những kiện hàng cồng kềnh đem đặt ở dãy nhà lợp tôn mới xây dùng để làm phòng huấn luyện cho các thuỷ thủ của tàu ngầm. Đứng nhìn các kiện hàng được đưa lên, Jack cười nói với Đương, phụ tá của mình đang đứng bên cạnh.
    - Tôi đã tuyển mộ được năm mươi thuỷ thủ. Họ đã vượt qua được vòng tuyển chọn đầu tiên về khả năng Anh ngữ, về sức khoẻ và lý lịch cá nhân. Chị Su cho biết là phòng an ninh tình báo của bộ quốc phòng đã tra cứu về lý lịch cá nhân của các thuỷ thủ được chọn để đi học khoá tàu ngầm ở Singapore...
    Đương lên tiếng trong lúc mắt không rời các kiện hàng đang được bốc lên khỏi tàu.
    - Mình mua tàu ngầm của Thuỵ Điển mà lại đi học khoá tàu ngầm ở Singgapore thì anh nghĩ sẽ có trở ngại gì không?
    - Không có đâu Đương… Khoá học ở nước Tân Gia Ba chỉ là khoá căn bản như mưu sinh thoát hiểm khi tàu ngầm bị chìm không nổi lên được, chịu đựng áp suất cao, học đời sống đặc biệt của thuỷ thủ trong tàu ngầm. Có nghĩa khoá học này chỉ là khoá bắt đầu thôi. Sở dĩ tôi chọn cho họ đi học ở Singapore vì ba lý do chính sau đây. Đầu tiên hải quân Singapore nhận dạy miễn phí cho mình. Thứ nhì họ cũng nói tiếng Anh. Thứ ba, hải quân của họ cũng đang sử dụng loại tàu ngầm của Thụy Điển với hai lớp là Västergötland và Archer. Hai loại này đều được chế tạo bởi hãng Kockums và gần giống như lớp Gotland mà mình định mua của Kockums. Theo lời ông Đan nói thì ổng đang vận động ráo riết với bộ quốc phòng Hoa Kỳ cho mình một chiếc tàu ngầm chạy bằng dầu cặn và điện. Tuy nhiên theo tôi biết thì hải quân Mỹ không có chiếc tàu ngầm chạy bằng dầu cặn-điện (diesel-electric) nào còn hoạt động. Họ chỉ có tàu ngầm nguyên tử mà loại đó thì mình không kham nổi đâu. Bảo trì và sửa chữa nó tốn tiền lắm. Hai chiếc tàu ngầm mà Thuỵ Điển bán cho mình tên Gotland và Halland lớp A19 là loại cũng đã cũ rồi. Họ nói họ vừa bán vừa cho mà mình phải trả 100 triệu đô la bao gồm việc huấn luyện thuỷ thủ và sửa chữa cùng bảo trì trong vòng năm năm. Thuỷ thủ nào vượt qua khoá căn bản ở Singapore sẽ được gởi qua bên Thuỵ Điển để học thêm 6 tháng nữa với chương trình huấn luyện chi tiết hơn trong chiếc tàu ngầm thuộc lớp Gotland của hải quân Thuỵ Điển mà mình thương lượng mua lại của họ. Sở dĩ tôi chọn tàu ngầm của Thuỵ Điển vì có một lần hải quân Mỹ mướn một chiếc Gotland của hải quân Thuỵ Điển để thực tập '' anti-submarine warfare '' (chiến tranh chống tàu ngầm) xem các chiến hạm của Mỹ có khám phá ra được các loại tàu ngầm dầu cặn-điện trước khi nó tấn công các tàu nổi như hàng không mẫu hạm hoặc khu trục hạm. Thế mà các chiến hạm từ tàu ngầm nguyên tử, khu trục hạm, tuần dương hạm và cả máy bay săn tàu ngầm đều không khám phá ra chiếc Gotland cho tới khi chiếc hàng không mẫu hạm USS Ronald Reagean lọt vào tầm bắn ngư lôi của nó. Điểm đặc biệt này đã làm cho Gotland nổi tiếng trên thế giới. Tàu ngầm lớp Gotland có hệ thống đặc biệt gọi là Sirling engine air-independent-propulsion gọi tắt là (AIP) khiến cho nó có thể ở lâu dưới nước. Loại máy tàu đặc biệt này sử dụng dưỡng khí lỏng hòa hợp với dầu cặn nên có thể ở lâu dưới nước cả tháng. Ngay cả loại tàu ngầm Kilo lớp 636MK của Trung Cộng cũng không lặn lâu như vậy. Chỉ có loại 636MV mà Nga Sô đã đóng cho nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam là có thể coi như tương đương với Gotland. Nó còn được coi như là loại tàu ngầm ít gây tiếng ồn nhất so với tất cả các loại tàu ngầm thông thường của các nước trên thế giới. Nga Sô là nước chế tàu ngầm nổi tiếng mà loại Kilo của họ cũng không hơn Gotland của Thuỵ Điển. Đương cũng biết muốn săn tìm tàu ngầm thì người ta dò tìm tiếng động do máy tàu chạy và chân vịt của tàu quậy nước phát ra. Bởi vậy nếu tàu ngầm cũ xưa thì tiếng ồn càng lớn và dễ khiến cho máy dò tiếng động dưới nước ghi nhận được vị trí của tàu. Hệ thống máy dò tiếng động của Gotland rất tinh vi và nhạy cảm cực cao nên có thể ghi nhận tiếng ồn của một chiếc tàu ngầm khác cách xa trăm hải lý...
    Ngừng lại giây lát Jack mới từ từ lên tiếng tiếp theo câu nói dở dang.
    - Khi nào khóa học ở Thụy Điển bắt đầu chắc tôi cũng phải có mặt để tham dự phần thực tập việc chỉ huy và điều khiển con tàu. Mình phải học cho biết vì mai mốt mình sẽ mở ra các khóa huấn luyện căn bản và bổ túc tại nhà...
    Đang nói chuyện tới đó, thoáng thấy bóng chiếc xe Mustang mui trần vừa quẹo vào căn cứ, Đương cười nói với Jack.
    - Kiều nữ FBI và ông Quốc tới kiếm anh cà... Coi bộ ông tư lệnh của mình khó mà mở được cái còng số 8 của chị Su...
    Jack cười ha hả đùa lại.
    - Thì cũng như tôi bị Yến Vi bịt mắt móc túi vậy mà...
    Đương lên tiếng trước nhất khi chiếc Mustang vừa thắng lại. Ở đảo cũng có người có xe hơi nhưng duy nhất mình Su có chiếc Mustang mui trần. Bởi vậy mà cô đi tới đâu thì ai ai cũng trầm trồ. Tính Su rất thích con nít nên nhiều khi trong chiếc xe mui trần chở đầy nhóc đám con nít đi tắm biển.
    - Chị Su tới chở tụi này đi uống cà phê hả...
    Không tắt máy Su nói trong tiếng cười thánh thót.
    - Tính tới rủ Jack đi thôi mà sẵn có Đương đây thì mời luôn...
    - Mình đi đâu vậy chị Su?
    Đương hỏi. Su trả lời trong lúc lùi xe lại.
    - Lên núi Chùa... Anh Hãn và anh Khải đang đợi trên đó...
    - Bộ xong rồi hả chị Su?
    Jack cười cười hỏi Su, dường như biết Su định làm gì. Su gật đầu cười trả lời câu hỏi của Jack. Ngồi ở băng sau với Jack, Đương chợt cười hăng hắc.
    - Em biết chị Su định đi đâu rồi?
    Nghe câu nói úp mở của Đương, Su quay đầu lại cười nói.
    - Nhân viên truyền tin vừa hoàn tất công trình xây dựng một đài ra đa trên đỉnh núi Chùa. Với đài ra đa này mình có thể phát giác ra máy bay địch cách xa 500 cây số. Ngoài ra mình còn có thêm đài tiếp vận để thông tin và liên lạc với bên ngoài. Từ đây mình sẽ không còn phải trả tiền mướn nước Cộng Hòa Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam về điện thoại viễn liên và Internet nữa. Mình đã ký khế ước dài hạn với hãng điện thoại AT&T để họ lo cho mình...
    Ra khỏi cổng căn cứ, Su đạp mạnh ga cho xe chạy nhanh hơn. Mấy năm qua, để khuếch trương ngành du lịch cũng như nâng cao đời sống của dân chúng trên đảo, chính phủ đã tốn tiền vào việc sửa chữa và xây thêm đường xá trên đảo thành một hệ thống giao thông trên bộ, biển và sông rạch. Mấy con đường đất lúc trước khi mưa thì lầy lội còn khi nắng thì bụi bay mù trời thì bây giờ được tráng nhựa sạch sẽ và hết có ổ gà nữa. Tuy diện tích có gần 700 cây số vuông mà Phú Quốc lại có tới 99 ngọn núi và đồi cao thấp mà cao nhất là núi Chùa. Đầu tiên là một con đường rộng đủ chỗ cho hai xe chạy ngược chiều với nhau bắt đầu từ mũi Gành Dầu chạy xuống tới Dương Đông để tiếp giáp với con đường đã có sẵn từ Dương Đông đi An Thới rồi men theo ven biển chạy lên Hàm Ninh và sau đó lại chạy song song với dãy núi Hàm Ninh đi qua các khu du lịch như Cây Sao, Bãi Bốn, Mũi Gành Giao, Đá Chòng, Bãi Thơm, Mũi Trâu Nằm, Mũi Đá Bạc, núi Hàm Rồng và dừng lại ở Mũi Gành Dầu. Ngoài ra con đường từ Dương Đông đi Hàm Ninh cũng được mở rộng và tráng nhựa. Tất cả đường đi tới núi trong đảo hay các địa điểm du lịch đều được tráng nhựa hết.
    Xe chạy bon bon trên con đường ven biển lên Hàm Ninh. Gió mát rời rợi. Hồi mới về đây Jack hay phàn nàn về mùi nước mắm trong không khí nhưng ở lâu rồi anh cảm thấy cái mùi đó thật quyến rũ cũng như người dân ở đây thật dễ mến. Nhờ ở biệt lập và hấp thụ văn minh nên họ học hỏi được nhiều cái lạ rồi đem cái hay của mình hoà hợp với cái hay của người thành một sắc thái đặc biệt. Họ biết tuân theo trật tự giao thông, tới đèn đỏ hay bảng '' Ngừng '' thì ngừng lại dù không có xe. Họ biết xếp hàng chờ tới phiên mình. Họ biết rõ quyền lợi và trách nhiệm của mình cũng như ý thức được thế nào là tự do và dân chủ, quyền tự do ngôn luận... Trên đảo có một đài phát thanh của chính phủ và một tờ báo của tư nhân. Trong vòng hai năm tới sẽ có đài truyền hình hoạt động từ 4 giờ chiều tới 10 giờ đêm.
    - Tôi với Hải Âu sẽ trở lại Mỹ tháng tới. Jack với Đương có muốn nhắn gởi gì không?
    Jack quay đầu qua nhìn Đương.
    - Chắc là em không có gì để nhắn và gởi. Đương may ra...
    Cười hà hà Đương nói đùa.
    - Khi trở qua đây hai chị nên dụ thêm vài cô em gái nghen... Ở bên này trai thừa gái thiếu thành ra em chắc ở giá quá...
    Su bật cười hắc hắc.
    - OK... Chị sẽ kiếm cho em một cô gái tóc blonde và mắt em màu trùng dương. Chịu hông?
    Đương cười hà hà.
    - Tóc đen, nâu, vàng trắng xanh đỏ gì cũng được... Em hổng có kén đâu... Mắt đen màu dầu hắc cũng được nữa...
    Câu nói của Đương làm cho Su, Quốc và Jack không nhịn được phá ra cười. Xe theo con đường rẽ đi vào núi Chùa.



    12.

    4-2030.
    Nguồn tin Tổng Nha Năng Lượng thuộc bộ kinh tế đã ký hợp đồng khai thác dầu hỏa với hãng ConocoPhillip của Hoa Kỳ trong vùng đặc quyền kinh tế của nước Việt Nam khiến cho dân chúng xôn xao bàn tán. Viễn ảnh có tiền từ dầu hỏa khiến cho ai ai cũng tràn đầy hi vọng về một đời sống khá giả hơn. Chính thủ tướng Lê Quốc Việt cũng đã họp nội các để hoạch định chương trình và các kế hoạch cho tương lai. Có người thạo tin nói chính phủ đã vay tiền của ngân hàng thế giới và ngân hàng Á Châu để khuếch trương kinh tế và mở mang giáo dục cho dân chúng trên đảo.
    Buổi họp có đông đủ người tham dự. Phe quân sự gồm có Quốc với Bính và Jack bên hải quân; Điền và Kim thuộc không quân và Hãn với Khải của bộ binh. Ngoài ra còn có sự hiện diện của Hải Âu, bộ trưởng bộ nội an và Su, trưởng phòng nghiên cứu chiến thuật chiến lược và an ninh tình báo thuộc bộ quốc phòng. Tất cả đều có mặt trừ một người. Đó là Khiêm, tham mưu trưởng liên quân và cũng là người chủ tọa.
    - Xin lỗi để quý vị chờ. Tôi bận họp với nội các xong rồi lại bận nói chuyện với Đan nên trễ giờ họp...
    Ngồi vào ghế chủ tọa, Khiêm cười nói tiếp.
    - Tôi vừa biết một tin vui nên muốn báo cho mọi người biết để ăn mừng. Sau hơn ba năm điều đình, thương lượng và hối lộ, nước Xã Hội Chủ Nghĩa Việt Nam mới chịu chia cho ta một phần tiền của hợp đồng về dầu hoả mà họ đã ký với công ty Zarubezhneft của Nga Sô khai thác giếng dầu hoả thuộc Lô 42 nằm trong vùng đặc quyền kinh tế của nước Việt Nam và quần đảo Thổ Chu. Theo hợp đồng này thì ta sẽ được chia 25 %. Nha Năng Lượng cho biết còn nhiều mỏ dầu trong vùng đặc quyền kinh tế của đảo Phú Quốc sẽ được được khai thác bởi hãng ConocoPhillip. Họ đã ký hợp đồng khai thác với sự chia lời 60/40. Dù sao với 25% số tiền được chia từ giếng dầu hoả của Lô 42 cũng giúp chính phủ vay được 15 tỉ đô la của Ngân Hàng Thế Giới và Ngân Hàng Á Châu...
    Thấy mọi người nhìn mình như chờ đợi, Khiêm cười thong thả tiếp.
    - Bởi vậy mà tôi mới triệu tập một buổi họp bất thường này. Các ông tư lệnh muốn cái gì thì nên lập danh sách yêu cầu để tôi trình lên bộ quốc phòng...
    Không ai giấu được nét vui mừng hoặc hớn hở về tin này. Dầu hỏa và khí đốt là nguồn tài nguyên thiên nhiên rất quan trọng và cần thiết vì nó đem lại tiền bạc cho công quỹ quốc gia. Nhờ đó chính phủ mới có dư thừa tiền bạc để tăng cường quân đội cũng như nâng cao mức sống của dân chúng.
    Hướng về Su đang ngồi bên cạnh Quốc, Khiêm cười nói đùa.
    - Cái này là tin vui cho cô Su và Quốc...
    Nghe nói tới đó ai ai cũng đều hướng về cặp trai gái mà họ biết sớm muộn gì cũng sẽ nên duyên cầm sắt.
    - Bộ quốc phòng đã chấp thuận ý kiến của tôi là thăng chức cô Su lên làm giám đốc cơ quan nghiên cứu chiến thuật, chiến lược và an ninh tình báo. Chức vụ này ngang hàng với tư lệnh của các binh chủng hải, lục và không quân. Như vậy cô Su sẽ có quỹ riêng của mình. Ngoài ra cơ quan của cô Su còn được phân ra thành hai phòng chính. Đó là phòng nghiên cứu chiến thuật và chiến lược và phòng an ninh tình báo...
    Mọi người đều vỗ tay hoan hô. Quốc cười hỏi Khiêm.
    - Lên chức mà có tăng lương không bác Khiêm?
    Cười cười Khiêm trả lời một cách khéo léo.
    - Chuyện lương hướng thì anh nên liên lạc với phòng quân lương của bộ quốc phòng. Tôi không phụ trách chuyện đó với lại tôi nghĩ cháu Su hổng để ý tới chuyện lương mà...
    Su bật cười hắc hắc vì hiểu ý của Khiêm. Hướng về Hải Âu đang ngồi kế bên Bính, ông ta cười nói tiếp.
    - Trước khi đi vào chi tiết buổi họp tôi mời cô Hải Âu trình bày sơ qua về tình hình an ninh trên đảo...
    Mở chồng hồ sơ ra, cô bộ trưởng phụ trách về an ninh và tình báo của nước Việt Nam cất giọng thanh thanh.
    - Bốn năm kể từ ngày chúng ta lập ra nước Việt Nam cho tới bây giờ, tình hình an ninh trên đảo và trong nội bộ đã có nhiều thay đổi. Năm 2026 thì dân số chỉ hơn trăm ngàn. Bây giờ thì đã vượt qua con số một trăm năm chục ngàn. Sự gia tăng dân số một cách mau lẹ nhờ vào tình hình chính trị và an ninh trật tự được ổn định. Tuy nhiên phần lớn nhờ vào tình hình kinh tế của đảo đã tăng nhanh so với nền kinh tế thế giới dù có dấu hiệu phục hồi song rất chậm chạp. Kỹ nghệ du lịch của đảo phát triển nhờ vào một số người Việt ở hải ngoại. Họ về đảo cư ngụ 6 tháng xong lại trở qua Mỹ và cứ như thế mà tiếp tục. Nhờ vậy dân chúng trên đảo cũng có chút công ăn việc làm. Tuy nhiên sự gia tăng dân số phần lớn do ở dân chúng trong đất liền ra đảo tìm việc làm. Khi có công ăn việc làm vững chắc họ bèn nhập cư lậu, tức là đem vợ hoặc chồng và con cái qua đảo ở luôn. Chính phủ vì lý do nhân đạo với lại cần nhân công nên dễ dãi trong chuyện này. Thành phần người nhập cư lậu rất phức tạp nên tạo ra nhiều vấn đề cho bộ nội an trong việc điều tra lý lịch cá nhân của họ. Tôi biết công ty ngư nghiệp Hàm Ninh có hơn 200 nhân công mà phân nửa là người của tỉnh Rạch Giá. Mỗi tuần họ sang Phú Quốc làm việc năm ngày rồi lại trở về đất liền. Muốn kiểm soát số người này rất khó khăn vì tôi, phần thì thiếu nhân viên, phần thì không có hồ sơ lý lịch của họ. Những gì tôi biết đều do họ khai báo bằng miệng mà thôi. Một điều quan trọng hơn hết là vấn đề các binh chủng hải lục và không quân tuyển mộ lính. Bội nội an không có hồ sơ đầy đủ về các quân nhân đang phục vụ trong quân đội. Người thì ở Mỹ, Anh, Pháp, Úc, Gia Nã Đại. Người thì ở trong đất liền như Rạch Giá, Cà Mau, Cần Thơ, Mỹ Tho, Sài Gòn... Như vậy rất khó cho bộ nội an kiểm kê lý lịch và theo dõi các hoạt động của họ...
    Nói tới đó Hải Âu nhìn Su như ra hiệu. Chắc đã bàn tính trước, Su gật đầu lên tiếng liền.
    - Tôi cũng thấy tình trạng an ninh và tình báo rất lộn xộn đó. Bởi vậy tôi mới bàn với Hải Âu là bộ nội an và phòng an ninh tình báo sẽ tung ra một đợt kiểm tra lý lịch có đầy đủ chi tiết của tất cả mọi người từ quân tới nhân viên chính phủ và dân chúng. Bản kiểm tra lý lịch cá nhân sẽ được chúng tôi gởi cho mọi người và họ phải hoàn tất trong vòng một tháng. Riêng trong quân đội, bất cứ ai phục vụ ở bộ quốc phòng và ba binh chủng, từ cấp bậc sĩ quan trở lên sẽ phải qua một đợt kiểm tra lý lịch chi tiết hơn. Tôi muốn biết, nhất là ông này...
    Vừa nói Su vừa thúc cùi chỏ vào hông của Quốc đang ngồi bên cạnh.
    - Tôi muốn biết ổng có mấy cô bồ, đẹp xấu sang giàu ra sao trước khi tôi nhận lời cầu hôn của ổng...
    Nói tới đó Su bật cười hắc hắc như muốn báo tin vui tới mọi người. Ai nấy lần lượt chúc mừng cho cặp Su-Quốc. Là bạn thân nhất nên Hải Âu cười nói với Su.
    - Thế là bạn toại nguyện rồi nhé...
    Su cười cười hỏi nhỏ.
    - Chừng nào tới phiên bạn đây...
    Jack lên tiếng mà lại bằng cái giọng nói tiếng Việt đặc biệt của anh khiến ai ai cũng phì cười.
    - Rồi... Bị nhân viên FBI còng tay mà bi giờ lại bị thẩm vấn nữa thì anh Quốc chỉ còn nước ú ớ thôi...
    Nghe Jack lên tiếng, Khiêm mới chợt nhớ ra bèn hỏi liền.
    - Tôi nghe Yến Vi nói hứa hôn mà chừng nào mới đám cưới vậy?
    Jack cười lên tiếng.
    - Dạ tháng 5 này...
    Khẽ gật đầu Khiêm nhìn mọi người trong phòng xong cất giọng nghiêm nghị.
    - Vì sự biến chuyển của tình hình nên bộ tham mưu liên quân phải tạm thời đình hoãn chiến dịch Trường Sa cho tới khi có lệnh mới. Cá nhân tôi cũng đồng ý với quyết định của bộ tham mưu. Là giám đốc cơ quan nghiên cứu chiến thuật và chiến lược, cô Su nghĩ sao?
    Liếc nhanh Quốc, Su mỉm cười lên tiếng.
    - Tôi cũng đồng quan điểm với bộ tham mưu liên quân là ta nên tạm thời hoãn lại chiến dịch Trường Sa để chờ thêm hai ba năm nữa. Hải quân của nước ta chưa đủ sức để đối đầu với hạm đội Nam Hải của Trung Cộng. So sánh về thực lực thì quá chênh lệch. Muốn cho chiến dịch Trường Sa đạt được kết quả mỹ mãn, ta phải đánh bại hạm đội Nam Hải rồi sau đó chiếm đóng các vị trí mà chúng đã đồn trú trên đảo. Ngoài ra ta còn cần có một hạm đội đủ mạnh để tuần tra và bảo vệ các vị trí quân sự đó...
    Ngừng lại nhìn mọi người giây lát Su mới thong thả tiếp lời.
    - Đầu tiên tôi xin nói sơ qua về thực lực của hải quân Trung Cộng. Nước Cộng Hoà Nhân Dân Trung Hoa hiện có 11 chiếc tàu ngầm nguyên tử đang hoạt động bao gồm hai loại tàu ngầm tấn công và tàu ngầm được trang bị hoả tiển liên lục địa mang đầu đạn nguyên tử. Về tàu ngầm thông thường thì có 51 chiếc đang hoạt động bao gồm loại cũ được tân trang và một loại mới đóng gần đây. Trong chiến lược độc chiếm biển Đông, hải quân Trung Cộng đã tăng cường tối đa lực lượng tàu nổi của họ đóng ở đảo Hải Nam. Hạm đội Nam Hải có 11 chiếc khu trục hạm, 18 chiếc hộ tống hạm, 8 tàu ngầm, 17 tàu đổ bộ và chuyên chở tiếp liệu. Đó là chưa kể sự hiện diện của chiếc hàng không mẫu hạm Liêu Ninh với một phi đội phản lực cơ chiến đấu... Phần hạm đội của anh Quốc tôi...
    Nói tới đó Su nhìn Quốc cười mím chi. Biết cô bạn gái có ý chọc quê mình nên Quốc chỉ cười im lặng.
    - Hạm đội Phú Quốc của ta chỉ có 6 khu trục hạm, 5 hộ tống hạm, 5 tuần dương hạm, 1 tàu ngầm và hổng có chiếc máy bay nào hết trơn hết trọi...
    Mọi người đều bật cười vì cái giọng của Su.
    - Muốn đánh nhau với hạm đội Nam Hải thì hải quân của chúng ta cần phải có 10 chiếc tiềm thuỷ đỉnh tối tân cỡ chiếc Gotland mà mình đang có; 10 chiếc khu trục hạm, 15 tuần dương hạm, 12 hộ tống hạm trang bị các loại hỏa tiển chống máy bay, chống tàu nổi và tàu ngầm. Tóm lại là muốn lập một hạm đội đủ mạnh để đối đầu với hạm đội Nam Hải, ta phải chi ra ít nhất 10 tỉ đô la. Theo tôi biết thì hiện giờ bộ quốc phòng chỉ có thể cung cấp cho hải quân chừng 5 tỉ thôi. Muốn xắm thêm tàu chiến thì chắc anh Quốc phải đợi hai ba năm nữa khi mà ta có thêm tiền từ dầu hoả...
    Căn phòng họp im lặng khá lâu cho tới khi Quốc lên tiếng.
    - Đan vừa báo cho tôi biết bộ hải quân Hoa Kỳ đồng ý bán rẻ và bán trả góp cho ta một số tàu chiến cũ của họ bao gồm các loại như khu trục hạm lớp Arleigh Burke; tuần dương hạm lớp Ticonderoga; hộ tống hạm lớp Oliver Hazard Perry; một số tuần duyên đỉnh và khinh tốc đỉnh. Mình mà có được vài chiếc khu trục hạm lớp Arleigh Burke là đủ sức cự với với hạm đội Nam Hải rồi. Loại này được trang bị ''Aegis combat system '' và hoả tiễn Tomahawk. Phòng ngân sách và tài chính của bộ quốc phòng cần liên lạc với bộ hải quân Hoa Kỳ để biết thêm chi tiết...
    Quốc ngừng nói. Khiêm buông câu hỏi trong lúc hướng về Bính, tư lệnh phó hải quân, người phụ trách về chuyện xây một công xưởng sửa chữa tàu cho hải quân và cả dân sự nữa.
    - Hải quân công xưởng đã xây tới đâu rồi?
    Bính trả lời không chút do dự.
    - Dạ công xưởng sẽ khánh thành vào đầu tháng 8 năm nay và đi vào hoạt động đầu tháng 9. Công xưởng đã mướn 500 nhân viên dân sự và cộng thêm lính thợ nữa thì sẽ có hơn 1000 nhân công. Nó có thể bảo trì và sửa chữa bất cứ loại tàu nào kể cả tàu ngầm. Năm 2031 thì công xưởng này sẽ có thêm một xưởng mới chuyên đóng loại tàu từ 1000 tấn trở xuống. Ông Thăng nói với tôi như vậy...
    Khiêm cười lên tiếng.
    - Ông Thăng nói thì tôi tin. Ở đây đâu có ai bằng ổng về chuyện đóng và sửa tàu đâu...
    Mọi người đều biết ông Thăng, một thanh niên học thức có tới hai bằng cấp kỹ sư hàng hải và kỹ sư máy móc đã du học ở Nhật. Sau khi ra trường đang làm việc cho công ty Mitsubishi Heavy Indus-tries-Shimonoseki Shipyard & Machinery Works của Nhật, Thăng tình nguyện đầu quân vào hải quân Phú Quốc, phụ trách phần kỹ thuật với số lư-ơng khiêm nhường 700 đô la một tháng. Không những giỏi về kỹ thuật và máy móc, anh còn có tài tổ chức nữa. Nhờ vậy mà chỉ trong vòng hai năm, cơ xưởng sửa chữa và đóng tàu đã thành hình. Cũng nhờ sự giao thiệp khôn khéo cộng với uy tín cá nhân, anh đã '' chiêu hồi '' được nhiều kỹ sư trẻ về làm việc ở Phú Quốc. Thăng còn trẻ chưa được 40 tuổi song vì kính nễ nên ai ai cũng gọi bằng ông Thăng hoặc Thầy Thăng.
    - Nước Nhật có ý giúp ta bằng cách mở khóa huấn luyện sĩ quan hải quân có 250 học viên. Chương trình học hai năm và sau khi tốt nghiệp các học viên sẽ được dịp thực tập trên các chiến hạm của Nhật thời gian sáu tháng nữa. Họ kiếm thêm đồng minh bằng cách giúp ta lớn mạnh để kình chống lại Trung Cộng. Dù sao việc này cũng có lợi cho ta nên tôi đã nhận lời. Phòng nhân viên của hải quân đã tuyển chọn gần đủ số học viên rồi. Tại Phú Quốc, chúng ta cũng có một trường huấn luyện cho thuỷ thủ về quân sự và chuyên môn. Trường này cũng kiêm thêm chương trình huấn luyện cho thuỷ thủ tàu ngầm...
    Bính ngừng lời sau khi trình bày về hoạt động và thành quả của hải quân trong bốn năm. Thấy Khiêm hướng mắt ngay chỗ mình ngồi, Hãn hiểu ý bèn hắng giọng.
    - Hiện thời thì tôi có trong tay một chiến đoàn xung kích gồm có 2 tiểu đoàn bộ chiến và 1 tiểu đoàn tác chiến điện tử. Tiểu đoàn bộ chiến có 4 đại đội, mỗi đại đội có 250 lính, trang bị M16, M60, súng phóng lựu, hoả tiễn cầm tay chống chiến xa, chống máy bay và máy truyền tin. Riêng tiểu đoàn tác chiến điện tử thì chỉ có hai đại đội là viễn thám và kỹ thuật thôi. Nếu sau này có thêm tiền thì tôi sẽ mua súng lớn súng dài để thành lập đại đội trọng pháo. Muốn có đại đội cơ giới ta phải có tiền sắm xe tăng... Mỗi chiếc thiết giáp bây giờ không dưới chục triệu... Dù chỉ là chiến đoàn trừ song tôi nghĩ lực lượng này đủ sức giữ an ninh cho đảo cũng như ngăn chặn được sự tấn công của địch...
    Đợi cho Hãn dứt lời xong Điền cười nhỏ hắng giọng.
    - Tôi nhận được hai chiếc Mirage 2000 từ không lực của nước Pháp. Họ có hứa là sẽ bán rẻ cho mình hai chiếc Rafle F1. Hiện tại thì không quân Phú Quốc chỉ có 4 chiếc F15A, hai chiếc Mirage 2000, 8 trực thăng gồm có 2 chiếc cứu thương, hai chiếc chuyên chở và 4 chiếc võ trang chiến đấu, 1 C130 và hai chiếc máy bay quan sát...
    Không cần nói ai cũng biết là không lực của nước Việt Nam rất nghèo nàn so với hải quân. Điều này không lạ vì Phú Quốc bao quanh là biển nên cần có một lực lượng hải quân mạnh để tuần phòng và chống ngăn tàu chiến của kẻ địch.
    Ngẫm nghĩ giây lát Khiêm mới lên tiếng.
    - Tôi sẽ can thiệp với bộ quốc phòng để họ tăng ngân quỹ cho không quân dùng vào việc huấn luyện phi công. Có tàu bay mà không có phi công thì cũng như không. Hai ông tư lệnh và tư lệnh phó cũng phải tuyển mộ lính để lập một công xưởng bảo trì và sửa chữa máy bay...
    Kim cười cất tiếng.
    - Chúng tôi đang có một khoá huấn luyện gần 200 học viên về căn bản quân sự xong mới bắt đầu học khoá chuyên môn. Học viên có mà lại thiếu thầy dạy...
    Khiêm gật đầu cười nói với Điền và Kim.
    - Tôi biết mấy ông già về đây ở có nhiều ông ngày xưa là dân không quân trước năm 75. Hai cháu cố tìm xem rồi nhờ họ làm huấn luyện viên...
    Hải Âu chợt xen lời.
    - Anh Điền tới gặp tôi ngày mai đi. Tôi sẽ cung cấp lý lịch tất cả những cựu chiến binh của không quân trước năm 1975...
    Điền gật đầu cười vui vẻ nói với Hải Âu.
    - Cám ơn cô Hải Âu trước. Mai tôi sẽ tới làm phiền cô...
  4. Mở truyện:

    Đám tang buồn. Thật buồn. Thật lẻ loi. Theo sau chiếc xe hòm màu đen chỉ có hai người. Vỏn vẹn hai. Tảng, một người bạn ở xa. Chiêm, chồng của người chết. Như thế đủ rồi. Không họ hàng con cái gì hết. Người chết, sống đơn độc mà chết cũng lẻ loi. Tang lễ cũng đơn giản. Ngay cả vòng hoa cũng không có. Người nhắm mắt lại đâu có nhìn thấy hoa. Người nằm trong chiếc quan tài bằng sắt kín mít đâu có ngửi được mùi hương của hoa. Lời chia buồn cũng không. Người chết đâu có nghe được. Còn người sống cũng không cần người đi đưa đám tang phải thốt lên sáo ngữ để chia buồn. Buồn đau là thứ không thể chia xẻ được. Hai người sống đứng cạnh nhau, im lặng nhìn chiếc quan tài đang từ từ được hạ xuống. Tấm bia bằng đá xanh khắc tên người chết. Nguyễn Thị Sầu Đông. Thế thôi. Không có ngày sinh, ngày tử. Người chết đâu màng chuyện sinh tử nữa. Không có tiếng khóc bi ai. Không có nước mắt. Chỉ có ánh mắt đăm chiêu của một người bạn. Chỉ có hai giọt lệ ứa ra từ đôi mắt buồn của người chồng. Thế thôi. Tháng 6 trời thật xanh. Mùa hè lá cây xanh thật xanh. Người ta thường nói màu xanh tượng trưng cho ước vọng. Ước vọng cái gì? Điều gì? Người chết đâu màng. Ngay cả người sống rồi cũng cạn dần ước vọng kia mà. Bỏ lại đằng sau lưng ngôi mộ chưa được đắp đất, hai người đưa đám tang chậm chạp lê bước trên nền cỏ xanh. Bước chân mỏi mòn, rời rạc, nặng chình chịch. Tảng lên tiếng như muốn phá tan sự im lặng.
    - Rồi anh làm gì?
    Chiêm im lặng. Lát sau anh mới trả lời, một câu trả lời nhát gừng, như không có câu trả lời chính xác hoặc mệt mỏi khi phải trả lời.
    - Không biết... Chắc cũng không làm gì...
    Ngước đầu lên nhìn trời xanh, anh thở dài tiếp.
    - Chắc tôi vẫn sống một mình... phải sống một mình... Thế thôi...
    - Anh đủ sống?
    Tảng lại hỏi. Chiêm nhếch môi cười. Hai ngày nay Tảng mới thấy bạn của mình cười lần đầu tiên, dù chỉ cái nhếch môi. Câu trả lời ngắn gọn như hà tiện lời nói.
    - Tri túc, tiện túc...
    Tới phiên Tảng bật cười thành tiếng ngắn. Hai người ngừng lại nơi bãi đậu xe. Chiêm nói nhỏ và gọn. Vẫn giọng nói đứt đoạn, rời rạc.
    - Mời anh ăn cơm tối nay... Còn nửa chai rượu... Đông với tôi... chưa kịp uống hết...
    Tảng gật đầu trong lúc mở cửa xe.
    - Sáng mốt tôi mới về...
    Câu nói có nghĩa họ còn một đêm để bù khú với nhau.
    - Xe của chị sạch quá... Xe mấy bà lúc nào cũng sạch sẽ hơn xe của tụi đàn ông mình...
    Nhìn quanh quất trong lòng chiếc Honda cũ song sạch sẽ và ngăn nắp, Tảng cười lên tiếng. Chiêm vừa lùi xe vừa nói.
    - Đông bị dị ứng nặng... lúc nào xe cũng phải sạch sẽ... thơm tho...
    - Chị bị dị ứng gì vậy anh?
    - Đủ thứ... Cây cỏ, hoa lá, chó mèo, không khí và người ta...
    Tảng đùa một câu.
    - Kể cả anh...
    Chiêm cười lặng lẽ. Tảng nhận thấy không có gì buồn hơn nụ cười của bạn. Khe khẽ gật đầu, Chiêm thốt.
    - Đông dị ứng với chính mình nữa...
    Tảng muốn bật cười song nín lại khi nhìn nét mặt buồn u uẩn của bạn. Mười lăm phút sau xe quẹo vào khu đất nhỏ có độ hai chục căn nhà. Đã tới nhiều lần anh nhận thấy mọi thứ đều giống như cũ trừ hoa mùa hè đang nở rộ. Những chùm hoa bằng lăng màu đỏ, tím đậm, hồng nhạt và màu trắng đung đưa trong cơn gió nhẹ. Một cây hoa màu tím dường như có tên chuỗi ngọc đứng riêng lẻ nơi góc sân trước. Trong lúc bạn mở cửa, anh nhìn khóm hoa huệ vàng úa, lá rủ xuống chắc vì thiếu bàn tay chăm sóc của chủ nhân. Ngày xưa, lúc Đông chưa bị bệnh, vườn hoa nhà nàng bốn mùa xuân hạ thu đông đều có đủ mọi loại hoa nở.
    - Mời anh vào...
    Chiêm lên tiếng trong lúc mở rộng cửa. Khẽ gật đầu Tảng bước vào. Anh nhận thấy ngôi nhà vẫn y nguyên trừ vài thay đổi nhỏ nhặt. Màng nhện bắt đầu đóng trên tường. Chút bụi mờ trên bệ cửa, trên tay vịn của cầu thang và vài mảnh giấy nằm lây lất ở trong góc tường. Ngồi xuống chiếc ghế nệm bằng da cũ, chỗ mà ngày xưa anh hay ngồi mỗi khi tới thăm bạn, Tảng cảm nhận được sự trống vắng và quạnh hiu của thứ không khí thiếu chất người. Đó là thứ tiết ra sự ấm áp tình cảm, điều hòa hơi thở và chan chứa ý nghĩa của sự sống. Đó cũng là điểm đặc biệt nhất của ngôi nhà có người sống đang ở. Người đang ở nhất định phải có hai người, đàn ông và đàn bà. Đàn ông và đàn bà ở chung nhà với nhau thì phải có tình cảm dù ít hay nhiều. Chính tình cảm tạo nên sinh khí cần thiết cho người. Đời sống mà không có tình cảm là một đời sống giãy chết. Vì vậy, cũng mang danh nhà song nhà mồ, nhà xác và nhà thương khác với nhà ở. Không khí trong ngôi nhà này thiếu sự sống. Có lẽ Đông đã mang nó theo xuống nấm mồ của nàng.
    Nhận lấy ly rượu của bạn đưa cho, Tảng nhìn bức ảnh trắng đen lớn treo nơi vách phòng khách đối diện với mình. Đó cũng là vật trang trí duy nhất nơi phòng khách. Thấy bạn chăm chú vào bức ảnh bán thân, Chiêm thở dài.
    - Đông... trước khi bị bịnh...
    Như để giải thích thêm về câu nói chưa tròn nghĩa của mình, anh cười tiếp.
    - Trong thời gian Đông bị bịnh, tôi giết thời giờ bằng cách lôi mấy tấm hình cũ ra dọc phá cho vui. Đó là hình tôi ưng ý nhất. Gọi như kỹ niệm... Đông đi rồi tôi chẳng còn lại gì ngoài kỹ niệm...
    Chiêm nói bằng giọng bình thường. Có lẽ anh cố gắng giữ cho giọng nói của mình bình thường. Dù vậy Tảng cũng cảm thấy thấp thoáng chút ngậm ngùi, tiếc nuối và nằng nặng nước mắt.
    - Tụi mình sống có gì đâu ngoài kỹ niệm... Dù đẹp hay xấu, kỹ niệm cũng đáng được nâng niu và gìn giữ giống như khuôn mặt của người giờ đã xa khuất mờ...
    Tảng phụ họa. Cười nhẹ, Chiêm đưa ly rượu lên tỏ ý mời bạn. Gật đầu hớp ngụm rượu, Tảng hỏi cho có chuyện.
    - Anh có được thư bên nhà?
    - Cũng chẳng có gì quan trọng...
    Tảng không hỏi gì thêm nữa khi nghe câu trả lời nhát gừng của bạn. Có bạn bè, bà con và anh chị em ở lại quê nhà, anh hiểu được điều mà Chiêm muốn ám chỉ xuyên qua câu trả lời '' Cũng chẳng có gì quan trọng...''. Rượu Jack Daniel pha với Sprite có vị ngòn ngọt và thơm thơm. Từ lâu anh vốn không thích rượu pha với nước ngọt vì nghĩ mất đi mùi vị của rượu. Tuy nhiên hôm nay anh cảm thấy ly rượu của bạn đưa cho mình lại ngon và thơm. Anh biết vị giác và khứu giác của mình hơi thay đổi. " Mình bắt đầu già...''. Tảng lẩm bẩm với chính mình. Sự bắt đầu già đó đôi khi anh cảm thấy có, đôi khi không. Tùy theo nhiều điều kiện như sức khỏe, tâm tình, hoàn cảnh mà nó xuất hiện vô chừng. Khi người ta bắt đầu quên, lúc đó người ta bắt đầu ở vào tuổi già. Ngước lên nhìn bạn đang ngồi im lặng ngó đăm đăm ra khung cửa sổ, anh thầm thở dài. Chiêm là hình tượng của bất hạnh, vô phước và buồn đau. Khuôn mặt gầy gò. Mái tóc muối tiêu mà muối nhiều hơn tiêu. Nét nhăn ở vầng trán và đuôi mắt. Ánh mắt mỏi mệt của nhiều đêm mất ngủ. Đi làm để sống và săn sóc một người vợ bệnh hoạn không phải chuyện dễ dàng. Nó đòi hỏi ở anh sức chịu đựng hay đúng hơn sự hi sinh bắt nguồn từ tình thương yêu không thể diễn tả bằng ngôn từ.
    - Anh chị lấy nhau bao lâu rồi?
    Tảng hỏi cho có chuyện vì không lẽ im lặng mãi. Đang ngồi ngó ra ngoài trời Chiêm quay nhìn bạn. Câu trả lời của anh chậm, buồn, rời rạc, không trọn nghĩa.
    - Quen nhau 73... Cưới nhau 83...
    Ngừng lại giây lát rồi chắc biết câu trả lời của mình không đủ, anh tiếp.
    - Sống với nhau 25 năm… đúng 25 năm và 1 ngày thì Đông đi…
    Tảng mỉm cười khi nghe bạn trả lời. Lập gia đình đã lâu anh vẫn không nhớ được bao nhiêu năm, ngày nào mình lấy vợ. Nhớ làm chi ba thứ lỉnh kỉnh đó. Phải có điều gì rất đặc biệt cho nên Chiêm mới nhớ từng ngày, tháng, năm trong đời sống vợ chồng của mình. Dù tò mò muốn biết điều đặc biệt đó song anh không hỏi. Chơi với nhau khá lâu, anh biết tính tình của người bạn hà tiện lời. Quen nhau gần hai mươi năm song vì ở xa nên họ ít khi gặp nhau mà điện thoại nhiều hơn. Thỉnh thoảng, nếu rỗi rảnh anh mới đi thăm hai vợ chồng Chiêm một lần. Lý do mà anh quen với Chiêm khởi đầu từ Đông, một người cùng quê ở Bến Tre. Chiêm, người Sài Gòn song lại biết nhiều về Bến Tre hơn Tảng, gốc gác ở Bến Tre. Thêm một điều nữa khiến cho hai người lâu ngày thành ra thân thiết hơn. Lính. Dù khác binh chủng song đều khoác áo nhà binh nên họ cũng có nhiều chuyện để tán gẫu với nhau. Ở vùng đất quê mùa mà họ đang sống thì bạn lính còn quí và có giá trị hơn nhiều thứ khác.
    - Quen nhau 73... Lấy nhau 83... Bây giờ là 2008…
    Tảng lập lại nguyên văn và thêm vào câu nói của mình. Chiêm hiểu Tảng muốn chỉ điều gì. Ở giữa năm 1973 và 1983 có khoảng cách thời gian, có một đứt đoạn. Hớp ngụm rượu nhỏ, Chiêm từ từ giải thích.
    - Tôi với Đông quen nhau từ năm 73. 30-4-75 tôi tị nạn sang Mỹ. Đông ở lại rồi vượt biên năm 81... năm 82 qua Mỹ... 83 tụi này lấy nhau... và 2003...
    Chiêm ngừng nói vì nghẹn lời. Hớp thêm hớp rượu, anh bắt sang chuyện khác.
    - Anh uống thêm... Rượu còn nhiều... Đêm đâu đã hết...
    Tảng ậm ừ không nói. Uống một hơi cạn ly rượu, anh đưa chiếc ly không chỉ còn chút nước đá cho bạn. Đỡ lấy ly rượu, Chiêm thong thả gắp vài cục nước đá bỏ vào ly, rót chút nước ngọt vào rồi sau đó rót thêm rượu. Tảng nhìn cung cách rót rượu của bạn. Từ tốn, thong thả và như có chút cẩn trọng trong đó. Ở Chiêm, bây giờ như một nghiêm túc chừng mực, một trầm lắng dịu dàng pha chút mệt mỏi và chán nản. Tới lúc nào đó, trong tuổi bắt đầu già như Chiêm, thấp thoáng một sửa soạn để ra đi. Tuy nhiên dù nói sửa soạn để ra đi, song lẩn khuất đâu đó một dùng dằng, níu kéo để ở lại. Chẳng bù với ngày xưa. Ngày xưa, nghe thời xa xôi, đúng ra chỉ năm bảy năm về trước lúc Đông chưa bị bịnh. Không con cái, Chiêm-Đông là cặp vợ chồng được bạn bè thương mến nhất. Vào dịp Tết Ta, Tết Tây, Chiến Sĩ Trận Vong, Lễ Độc Lập, Lễ Lao Động, Lễ Tạ Ơn, Giáng Sinh; Đông thường mời mọi người tới nhà thưởng thức những món ăn ngon và độc đáo của nàng.
    - Mời anh...
    Tảng đưa ly rượu sóng sánh màu vàng ươm lên mời chủ nhà. Chiêm cũng nâng ly rượu lên ngang tầm mắt nhìn của mình. Màu rượu vàng óng ánh. Rừng thông xanh ngút ngàn màu xanh thẫm. Dãy núi Signal, Lookout kéo dài xuống tận dãy Racoon thành một bức tường mờ mờ xanh trong bầu trời nhiều nắng ít mây của ngày hè oi ả. Xuyên qua bóng nắng lung linh đọng trên tàng cây hoa mộc lan, anh thấy Đông hiện ra, không phải bây giờ mà Đông của ngày xưa. Đôi mắt buồn u ẩn. Mái tóc đen huyền hoặc ánh trăng buông lơi trên chiếc áo bà ba trắng. Đôi chân trần thon thon. Môi mím lại ẩn ước nụ cười. Đông của ngày xưa đó. Của năm 1973, ở vùng đất cũ quen thuộc mà tưởng chừng như xa thật xa, lạ thật lạ, tới nổi khó mà hình dung ra được, mơ hồ lãng đãng từa tựa khói sương khó diễn tả bằng ngôn từ mà chỉ có thể cảm nhận bằng tâm linh.











    2

    Chiếc xe đò chạy đường Trúc Giang-Ba Tri dừng lại tại chợ Giồng Trôm. Người xuống xe đầu tiên là Chiêm. Tay xách chiếc túi quân trang nặng chình chịch, anh đứng im ngắm nghía quận lỵ đìu hiu mà anh biết mình sẽ ở lại một thời gian dài không biết bao lâu. Ba năm. Năm năm hoặc dài hơn nữa. Hai dãy nhà ngói cũ mèm đóng rêu xanh, xen lẫn với mấy căn nhà tôn rỉ sét. Căn nhà lồng chợ dơ dáy đầy rác rến sau khi vãn. Mấy đứa con nít, đứa ở trần, đứa ở truồng đang la hét om xòm. Ánh mắt của vị thiếu úy trẻ có hơn ba năm quân vụ dừng lại nơi ngôi nhà gạch loang lổ thứ màu gì không có tên gọi nằm lẻ loi trên khoảnh đất rộng bao quanh bởi hàng chục lớp kẽm gai dày đặc. Chi khu Giồng Trôm. Nó sẽ trở thành nhà của anh, nơi anh sẽ làm việc và ăn ngủ. Ngắm nghía giây lát, Chiêm nhấc túi quân trang lên vai đoạn chậm rãi đi về phía chi khu. Mươi phút sau anh dừng lại nơi trạm canh có người lính đang đứng gác. Thấy bộ quân phục và một bông mai trên cổ áo của người lính lạ mặt, anh lính gác giơ tay chào kính. Anh ta chưa kịp mở miệng, Chiêm đã lên tiếng trước sau khi chào trả lại người lính gác cổng.
    - Tôi là thiếu úy Chiêm, từ tiểu khu đổi xuống đây...
    Người lính gác cười nói rồi đưa tay chỉ ngôi nhà gạch
    - Dạ thiếu úy đi dô chỗ đó... Thiếu úy sẽ gặp ông trung úy Điền...
    Hơi gật đầu, Chiêm cười với người lính gác thay cho lời cám ơn. Nhấc lấy túi quân trang, anh bước nhanh về căn nhà có cánh cửa màu nâu nâu đang mở rộng. Một người lính mặc áo thun, quần ka ki, chân mang giày trận cười lên tiếng.
    - Thiếu úy Chiêm hả... Tôi là trung úy Điền...
    Giơ tay chào kính, Chiêm cười trả lời.
    - Thưa trung úy... Chính tôi...
    Điền đưa tay ra bắt tay Chiêm kèm theo câu hỏi có hơi tếu.
    - Dân Sè Gòn hả?
    - Dạ... Tôi ở Phú Nhuận...
    Cười ha hả, Điền móc túi áo lấy ra gói Ruby Quân tiếp vụ.
    - Vậy cũng gần... Tôi ở Tân Định...
    Hai người lính, dân Sài Gòn, tình cờ gặp nhau ở vùng đất xa lạ, bắt tay nhau thật chặt. Ít ra họ cũng cảm thấy bớt cô lẻ vì có người cùng quê. Đưa gói thuốc mời Chiêm, Điền cười nói trong lúc quẹt diêm.
    - Đi... Ra quán ông Tám Chỉa mình lai rai xị này xị nọ chơi...
    Chiêm hơi nhăn nhăn mặt. Anh biết mấy tiếng '' xị này xị nọ '' của Điền chỉ tới rượu đế cay nồng pha với xá xị cho dễ uống song lại mau say hơn và khi cho chó ăn chè thì bốc cái mùi khó ngửi. Thấy nét nhăn mặt của Chiêm, Điền bật cười hà hà.
    - Nhậu được không?
    - Dạ chút chút thưa trung úy...
    Bước ra cửa được vài bước, thấy không có ai ở gần, Điền cười hì hì.
    - Thôi bỏ cha tiếng trung úy đi em... Đi làm xị này xị nọ cho sần sần rồi anh nói cho em biết em phải làm cái khỉ khô gì ở cái quận đìu hiu và buồn thiu này...
    Hai người lính bước nhanh ra cổng không thèm để ý tới cái chào kính của người lính gác.
    - Em...
    Chiêm ngập ngừng rồi lát sau mới nói tiếp.
    - Em có phải trình diện ông chi khu trưởng không anh?
    - Khỏi cần... trừ khi nào ổng muốn... Em trình diện anh được rồi. Anh là chi khu phó kiêm xử lý thường vụ chi khu trưởng, kiêm trưởng ban 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, 9 luôn nếu cần...
    Chiêm bật cười khi nghe Điền khai chức vụ dài sọc không có trong lính.
    - Ông quận có vợ con ở Trúc Giang nên tuần lễ chỉ có mặt ở đây bốn ngày thôi từ thứ hai cho tới thứ năm. Đại úy Tiên, chi khu phó đi tu nghiệp dài hạn chắc không trở lại nhiệm sở cũ nên anh được đôn lên làm chi khu phó kiêm đủ thứ chức vụ. Trung úy Mạnh đi học khóa an ninh tình báo ở Sài Gòn. Neo người quá, ông quận mới xin em về. Ở đây ai mà có quen lớn, có xếp bao che và đỡ đầu thời họ chạy đi tu nghiệp, đi học khóa chuyên môn. Chỉ có những thằng lính con bà phước, cháu chùa cháu miễu hoặc trần minh khố chuối như mình mới chịu chết ở đây...
    Chiêm im lặng cười khi nghe cái giọng mỉa mai và có chút chịu đựng của cấp chỉ huy.
    - Em về đây làm cái gì hả anh?
    - Bắt tay nhậu với mấy ông mặt trận...
    Cười hì hì Điền đùa. Nhìn nét mặt hơi thoáng ưu tư của Chiêm, anh nghiêm giọng.
    - Coi phụ anh... Cái gì cũng làm hết... Thay thế anh khi nào anh đi phép hoặc anh đi công vụ ở trên tỉnh... Làm việc văn phòng mà quánh giặc nữa...
    - Trời đất...
    Chiêm kêu lên hai tiếng. Điền cười hì hì.
    - Lính ở đây đủ nghề hết... Làm lính văn phòng cũng được mà dẫn lính đi hành quân, đi tuần tiễu, đi kích cũng ngon lành như ai... Lính đa năng, đa hiệu, đa đủ thứ mà em, trừ đa thê; mặc dù anh cũng muốn thử đa thê coi ra làm sao mà thiên hạ mê quá. Chỉ khổ ở đây hổng có đứa con gái nào coi cho được mắt mình…
    Điền ngừng nói. Bắt gặp cái nhăn mặt của Chiêm, anh cười hà hà.
    - Đàn bà con gái ở đây toàn là du kích tóc dài... Em mà dính tới họ thì chẳng xơ múi gì được mà lại ăn miểng mãng cầu...
    Ngừng lại trước quán hủ tiếu xập xệ và dơ dáy, Điền cười tiếp.
    - Mình vào đây... Chỗ này sang nhất và sạch nhất Giồng Trôm đó em...
    Chiêm cười làm thinh như chấp nhận lời giới thiệu của cấp chỉ huy. Lính mà. Sạch sẽ cũng ăn mà dơ dáy cũng quất tuốt luốt. Sang trọng cũng xực mà nghèo nàn cũng hổng có chê. Chọn lựa hoặc chê khen thời đói nhăn răng. Dù mới hơn ba tuổi lính anh cũng học được nhiều điều khi đổi về tiểu khu Kiến Hòa. Mới chân ướt chân ráo về trình diện tiểu khu, ba ngày sau anh cầm lịnh thuyên chuyển tới phục vụ chi khu Thạnh Phú. Bắc giáp Hàm Luông, nam đụng Cổ Chiên, đông sát biển, còn tây có ranh giới với Mỏ Cày; Thạnh Phú là quận lỵ nghèo, ít dân cư ngụ còn vẹm thời đông hơn ruồi với muỗi. Thế mà anh đã ở đó hơn hai năm rưởi. Bị thương rồi sau khi xuất viện được đại úy Bắc, khóa đàn anh thương tình lôi về tiểu khu làm ở phòng 2, ban an ninh tình báo dưới quyền của ông ta. Bây giờ anh lại khăn gói về Giồng Trôm, quận nổi tiếng về nhiều thứ như dừa, con gái đẹp và vẹm trong tỉnh Bến Tre.
    - Nhớ bồ hả?
    Thấy nét mặt của Chiêm có vẻ tư lự, Điền cười hỏi đùa. Hớp một hớp rượu đế pha xá xị bốc mùi hăng hăng, Chiêm lắc đầu cười.
    - Bồ đâu mà nhớ... Em chẳng có cô nào hết...
    Gắp một miếng xí quách, chấm vào dĩa nước tương đầy ớt đỏ tươi, Điền gật đầu.
    - Anh đã đọc sơ lý lịch của em. Mới ra trường mà bị tống về Thạnh Phú thì hổng có bồ phải rồi. Thôi ráng chịu đi... Ở đây cũng vậy... Toàn đàn bà chân lấm tay bùn... Còn con gái thì lên tỉnh học hoặc theo mặt trận... Chắc em hổng ưng mấy cô du kích tóc dài đâu...
    Dứt câu Điền cười hà hà. Chiêm cũng bật cười hắc hắc.
    - Du kích tóc dài của bà Định thì em chạy xa... Dữ còn hơn bà chằng...
    - Sao em biết?
    - Hồi còn ở Thạnh Phú, mới đầu em coi trung đội biệt lập nên đụng với họ hoài. Súng mình bắn ào ào mà xung phong thì họ cứ xung phong... Chắc họ điếc nên hổng sợ súng...
    Cười hà hà, Chiêm cầm lấy ly nước lạnh lên uống để chữa lửa. Ực cái trót cạn chung rượu của mình, Điền cười hì hì.
    - Tại em hổng biết chứ họ ớn cây súng nước của em...
    Điền cười khằng khặc sau khi nói, còn Chiêm cũng phá ra cười ha hả vì câu pha trò của cấp chỉ huy. Ngoắc ông Tám Chĩa kêu thêm ly nước đá để chữa lửa, Điền rót xị này xị nọ vào hai cái chung xong lên tiếng.
    - Dô đi em rồi mình ăn cơm. Xế chiều rồi...
    Chiêm nhìn ra ngoài sân. Nắng chiếu xiên xiên trên mái nhà ngói phủ rong rêu phía bên kia. Khu nhà lồng chợ chỉ còn vài người cố ngồi lại để bán hết rau cải hay trái cây của mình. Không khí của quận lỵ nghèo càng thêm vắng vẻ và đìu hiu vào buổi xế chiều. Mới về đây chưa được một ngày mà anh cũng ngửi được trong không khí một cái gì bất bình thường. Đó là sự buồn rũ, quạnh hiu và hơn hết sự không bình yên.
    - Tình hình ở đây ra sao hả anh?
    Chiêm hỏi nhỏ. Điền trả lời sau khi cạn chung rượu.
    - Nửa xôi nửa đậu... nửa bên này nửa bên kia… nửa tối nửa sáng… nửa quốc gia nửa vẹm... Trừ vòng đai của quận lỵ còn có chút an ninh về ban đêm còn những chỗ khác mình bước ra là đụng... mấy cô du kích tóc dài ngồi chờ em ra ca dọng cổ cho họ nghe...
    Chiêm cười hăng hắc. Đón dĩa cơm sườn từ tay bà chủ tiệm xong đưa cho Chiêm, Điền từ từ tiếp.
    - Ông quận muốn anh tìm cho ổng một sĩ quan tác chiến gan lì, chịu chơi và độc thân để coi toán thám kích. Anh chọn em...
    Điền bật cười khoái chí khi nhìn thấy nét mặt bí xị như đưa đám ma của Chiêm.
    - Toán thám kích có bao nhiêu lính hả anh?
    - Chẳng có ai hết...
    - Trời đất...
    Chiêm kêu lên hai tiếng. Điền vừa nhai vừa nói tiếp.
    - Em phải chọn, lựa trong đám lính quận, lính làng, lính kiểng để lập ra toán thám kích ?
    Nhai, nuốt cơm, Chiêm miễn cưỡng gật đầu.
    - Cũng được... Còn súng ống?
    Tiếng cười của Điền vang ục ục trong miệng còn đầy cơm chưa kịp nuốt hết.
    - Thì có cái gì mình chơi cái đó... Ông quận xin được một mớ súng của tụi cố vấn Mẽo trước khi tụi nó chuồn về nước... Mình ăn lẹ rồi về chi khu. Ở lại đây trễ coi chừng bị mấy cô du kích nựng sưng mặt mày...
    Chiêm lua cơm lia lịa rồi đứng lên vừa lúc Điền cũng ăn xong. Ực một hơi cạn ly nước lạnh, Điền trả tiền xong cả hai rảo bước về chi khu. Đêm đầu tiên ở chi khu Giồng Trôm thật yên lặng. Không quen uống rượu, Chiêm ngủ vùi một giấc tới sáng.
    Thiếu tá Bằng, quận trưởng kiêm chi khu trưởng Giồng Trôm kín đáo quan sát vị thiếu úy mới đáo nhậm đơn vị của mình. Mái tóc hơi dài và rối một chút; đôi mắt hơi mỏi mệt song thỉnh thoảng ánh lên nét trẻ trung và cương nghị; càm bạnh ra và xương xương, nét mặt của người lính đứng trước mặt ông ta thấp thoáng chút khắc khổ và tư lự.
    - Em đi lính bốn năm rồi hả?
    - Dạ đúng thưa thiếu tá...
    Mỉm cười cúi nhìn vào hồ sơ chứa đựng lý lịch cá nhân của Chiêm, thiếu tá Bằng ngước lên cười nói.
    - Nắm trung đội biệt lập chắc em đánh giặc lì lắm hả?
    Cười nhẹ, Chiêm trả lời một cách từ tốn.
    - Dạ tôi cũng biết chỉ huy lính đánh giặc chút chút...
    Bằng gật gù cái đầu tóc ba phân của mình. Ông ta cười tỏ vẻ hài lòng về câu trả lời khiêm nhường của Chiêm.
    - Tôi nghe thiếu tá Hạnh, chi khu trưởng Thạnh Phú khen em lắm. Bởi vậy tôi mới kéo em về đây để thành lập toán thám kích của quận...
    Thiếu tá Bằng thấy ánh mắt của người sĩ quan trẻ sáng lên rồi tắt thật nhanh sau đó giọng nói rắn rỏi vang lên.
    - Dạ... Tôi có nghe trung úy Điền nói sơ qua... Tôi nghĩ tôi có thể làm được...
    Nhìn người sĩ quan thuộc cấp đang đứng trước mặt giây lát, thiếu tá Bằng chắc giọng.
    - Em phải làm được. Em cần cái gì tôi cũng kiếm được cho em... Mình phải nới rộng vùng ảnh hưởng của chi khu. Mình cần phải lấy lại thế chủ động. Toán thám kích của em như một lực lượng đặc biệt chuyên môn đánh tỉa, đánh du kích và truy lùng đám đầu não của mặt trận ở trong quận...
    Chiêm hiểu ý của cấp chỉ huy. Hồi còn ở Thạnh Phú anh cũng đã làm việc đó rồi.
    - Tôi sẽ làm theo lệnh của thiếu tá...
    Cười gật đầu tỏ vẻ hài lòng, Bằng hỏi tiếp.
    - Em cần bao nhiêu lính?
    - Chắc chừng hai tiểu đội thưa thiếu tá. Còn súng ống thời M16 ngon nhất. Hai khẩu M60 cho bán tiểu đội súng nặng...
    Đứng dậy, bước tới vỗ vai vị thiếu úy thuộc cấp, Bằng cười nói đùa.
    - Súng ống tôi sẽ lo, còn em thì lo tuyển lính. Chắc trung úy Điền đã dẫn em đi nhậu rồi hả?
    Chiêm cười nhẹ.
    - Dạ... Tôi không nhậu nhiều... Uống chừng xị này xị nọ là tôi cho chó ăn chè...
    Bằng cười bước ra cửa. Chiêm theo sau. Tựa cửa đứng nhìn phong cảnh, Chiêm lên tiếng.
    - Vùng này dừa nhiều quá... Du kích chắc cũng nhiều hơn Thạnh Phú và Mỏ Cày...
    Thiếu tá Bằng gật đầu.
    - Du kích là đơn vị nồng cốt trong sách lược '' lấy nông thôn bao vây thành thị '' của mặt trận. Du kích kiểm soát, thu thuế dân đồng thời là tai mắt của bộ đội chủ lực. Bởi vậy mình diệt được đám du kích thời các đơn vị chủ lực của mặt trận sẽ mất nơi nương tựa vì không còn được dân ủng hộ nữa... Nhiệm vụ của mình là đối phó với đám du kích làng, còn các đơn vị chủ lực của mặt trận thì để cho sư đoàn 7 và tiểu khu lo...
    Trong lúc thiếu tá Bằng nói, Chiêm nhìn ánh mặt trời từ từ khuất sau dãy rừng dừa xa xa. Anh biết những ngày sắp tới của mình sẽ bận rộn và gay go.












    3

    Ba tuần lễ, Chiêm chúi đầu vào một công việc khó khăn và quan trọng nhất. Đó là chọn lựa 24 người lính trong đám lính làng, lính quận để thành lập toán thám kích. Kiếm được một người lính đánh giặc giỏi đã khó mà tìm ra một người lính thám kích còn khó hơn nữa. Giống như đãi vàng vậy. Lính thám kích đòi hỏi một vài điều kiện như gan dạ, liều lĩnh, tháo vát, ưa thích hiểm nguy và có thể hoạt động riêng lẻ một mình hoặc toán nhỏ chừng năm ba người. Ngoài ra yếu tố liên hệ gia đình cũng được anh chú ý tới. Người lính thám kích phải có lý lịch sạch. Sạch ở đây tức không có dính líu với mặt trận, không có anh em, bà con hoạt động cho vẹm. Do suy nghĩ riêng tư, anh thích chọn người lính độc thân song ở vùng thôn quê ít có lính độc thân vì đa số lập gia đình sớm, do đó anh bắt buộc phải chọn những người lính hợp khả năng dù họ có vợ con đùm đề.
    Ba tháng sau. Nắng óng ánh đọng trên tàng cây sao cao vút trong sân rộng của chi khu. Dù cành lá bị đứt gảy nhiều song nó là cây sao duy nhất còn sống được qua bao nhiêu cuộc pháo kích và công đồn của địch. Toán thám kích 24 người, chia thành hai toán 1 và 2, mỗi toán 12 người ngồi đứng dưới gốc cây tàng lá xum xê. Khi thấy Chiêm song song bước ra cùng với thiếu tá Bằng, chi khu trưởng và trung úy Điền chi khu phó; trung sĩ nhất Chín Được, toán phó toán thám kích, vội ra lệnh cho lính tập họp thành hàng ngũ tề chỉnh chờ thượng cấp duyệt binh. Thiếu tá Bằng tỏ vẻ hài lòng khi thấy quân sĩ của toán thám kích được vũ trang đầy đủ, đồng thời ai ai cũng có vẻ hăng hái và nôn nóng muốn thử lửa trận đầu tiên.
    15 giờ. Chiếc xe lam chở hành khách ngừng lại nơi ngã ba phía bên phải trên khoảng đường từ Lương Quới đi Mỹ Lồng. Chỗ này có con đường đất hẹp đi vào một xóm nhỏ lưa thưa mấy ngôi nhà lá. Chiêm và Được bước xuống xe. Mỗi người xách một cái túi bằng vải khá nặng. Trả tiền xong đợi cho chiếc xe lam khuất dạng, Chiêm đưa tay chỉ xóm nhà sâu trong kia khuất trong khu vườn dừa âm u.
    - Lương Hoà ở trong kia hả anh Chín?
    - Không phải đâu thiếu úy. Ngã ba vào Lương Hòa ở bên trái đằng kia. Sợ người ta chú ý nên tui không xuống tại ngã ba Lương Hòa. Mình chịu khó lội một đỗi mới tới ngã ba đi vào Lương Hòa...
    Bước lẹ một lát họ dừng lại ngay ngã ba. Chiêm phóng mắt nhìn con đường đất màu nâu nhàn nhạt chạy giữa cánh đồng lúa xanh rì. Đứng cạnh anh, Chín Được giơ tay xem đồng hồ. 15 giờ 30.
    - Anh em tới rồi... Mình đi chưa thiếu úy?
    Chiêm trả lời bằng cái gật đầu. Nhấc chiếc túi vải của mình lên, anh bước theo con đường dẫn vào Lương Hòa. Chín Được im lặng song hành với cấp chỉ huy. Được chừng đỗi ngắn, họ thấy bên mặt con lộ có hàng trâm bầu mọc dài theo cái mương đầy nước. Cây keo già cỗi nằm bên đường. Hai người dừng lại cạnh hàng trâm bầu. Mở túi vải, Chiêm lấy ra vài món đồ chơi của người lính thám kích quận. Bộ bà ba đen. Chiếc khăn rằn quấn cổ. Đôi giép râu. Khẩu AK47. Dây băng đạn. Ba trái mãng cầu và lưỡi dao bay. Chiêm mân mê con dao cũ đã theo anh từ lúc bắt đầu đời quân ngũ với khuôn mặt của một người bạn cùng khoá hiện ra. Bính. Dân Bình Định. Tuy Bính không hề thố lộ song vài bạn đồng khóa rỉ tai cho anh biết Bính gốc làng Tây Sơn. Bởi vậy mà Bính giỏi võ. Từ người bạn hiền lành và khiêm nhường này anh học được thuật phóng dao và căn bản võ Bình Định. Không nhiều lắm cũng như không phải là cao thủ song trong vài trường hợp anh có thể tự vệ được. Thay quần áo và sửa soạn đồ chơi cho chuyến công tác đầu tiên, Chiêm thầm cám ơn thiếu tá Bằng. Thượng cấp giao cho anh nhiệm vụ khó khăn thời bù lại ông ta cũng cung cấp cho anh những gì cần thiết để hoàn thành.
    Chín Được quay nhìn về hướng con lộ đá khi nghe tiếng xe gắn máy từ xa vọng lại. Mươi phút sau, nép mình sau thân cây keo, anh nhìn thấy lố nhố mấy chiếc xe gắn máy ngừng lại nơi ngã ba rồi sau đó lại quay đầu chạy trở về hướng Lương Quới. Lát sau bốn bóng người tiến tới chỗ anh đứng.
    - Anh em tới hả anh Chín?
    Chiêm lên tiếng. Chín Được gật đầu.
    - Dạ... Mình đợi chiều tối hả thiếu úy?
    Như hiểu được câu hỏi của người toán phó, Chiêm nói nhỏ trong lúc quay nhìn con lộ đất chạy sâu rồi mất hút trong khu rừng dừa âm u.
    - Ừ... Anh Chín dẫn đường nghen... Tôi...
    Chín Được bật cười nhỏ.
    - Thiếu úy để tôi... Không phải dân Lương Hòa mà tôi cũng rành lắm...
    - Anh Chín quê ở đâu?
    - Dạ... Tôi ở Lương Phú...
    Chiêm gật gù cười.
    - Vậy à... Chỉ cách nhau con sông Bến Tre thời đâu có xa xôi gì...
    Chín Được quay nhìn cấp chỉ huy.
    - Thiếu úy cũng rành dữ ta...
    Chiêm cười nhẹ.
    - Tôi chỉ coi bản đồ thôi chứ chưa bao giờ đi tới...
    - Đi làm chi thiếu úy ơi... Lương Phú, Sơn Phú, Long Mỹ bây giờ của mấy ông mặt trận rồi... Mình dô đó lạng quạng họ bẻ giò mình làm ống điếu...
    Chiêm cười hắc hắc. Ngẫm nghĩ giây lát anh quay nhìn Được rồi nói bằng giọng chắc nịch.
    - Mai mốt tôi đi với anh về Lương Phú cho anh thăm nhà...
    Được cười hì hì. Chiêm hỏi gọn.
    - Dám đi hông?
    - Sợ ai thiếu úy. Tụi nó tới rồi...
    Bốn người lính thám kích mặc thường phục xuất hiện. Mỗi người đều xách túi vải nằng nặng.
    - Thiếu úy chờ lâu hông?
    Tư Cá Bóng hỏi. Chiêm cười trả lời.
    - Không lâu lắm... Anh em sửa soạn đi...
    Trong lúc bốn người lính thám kích lo ngụy trang, Chiêm với Chín Được chụm đầu thì thầm bàn tán. Đợi cho lính xong xuôi, Chiêm mới lên tiếng.
    - Mình chia làm ba toán. Tôi đi với Đực. Hai Nhàn đi với anh Chín, còn Tư Cá Bóng đi với Năm Dức...
    Theo lời khuyên của Chín Được, Chiêm xếp mỗi toán đều có một người lính địa phương. Đực là dân Lương Hòa nên đi với Chiêm vốn ở Sài Gòn. Chín Được ở Lương Phú đi với Hai Nhàn ở Giồng Trôm. Còn Tư Cá Bóng, quê Lương Quới đi với Năm Dức ở Châu Thới. Chia toán xong sáu người lính ngồi chờ trời tối. Mặt trời từ từ xuống sau rặng dừa. Bóng tối nhập nhòa khuôn mặt mấy người lính đang ngồi im lặng. Cầm lấy khẩu AK, Chiêm đứng lên.
    - Đi... Mình vào bắt tay con cháu bà Định...
    Chín Được bật cười nhỏ vì câu nói của Chiêm. Kéo cơ bẩm của khẩu AK, anh cũng lên tiếng.
    - Thăm cô Thu Hà vui hơn thiếu úy...
    Mỉm cười, Chiêm nói nhỏ.
    - Anh Chín nhắc tôi mới nhớ... Không biết cô Thu Hà đẹp hay xấu. Có anh nào thấy mặt chưa?
    Đực lên tiếng liền.
    - Đẹp lắm thiếu úy ơi nhưng mà tui hổng ham nhìn mặt cổ... Cổ nựng mình sưng mặt mày...
    - Tại sao họ gọi là bộ đội Thu Hà?
    Chín Được giải thích.
    - Người chỉ huy của đơn vị này tên Thu Hà...
    Gật gù, Chiêm chắt lưỡi nói một mình.
    - Thu Hà, tên đẹp mà người hổng biết có đẹp không. Tôi mong mặt mũi của người chỉ huy toán lính tóc dài ở Lương Hòa đẹp như cái tên Thu Hà...
    Năm người lính lầm lủi bước. Sinh ra ở dưới đồng quê, tính tình giản dị, mộc mạc và chất phác; từ đó họ không có những suy tư và mơ mộng như cấp chỉ huy vốn sinh trưởng nơi Sài Gòn. Đang đi sau lưng Chiêm, Đực vội lên tiếng.
    - Sắp tới rồi... Thiếu úy để tôi đi trước...
    Không đợi lệnh của cấp chỉ huy, Đực tiến lên dẫn đầu. Sáu người lính im lặng đi trong bóng đêm thâm u. Tiếng ễnh ương kêu phá tan bầu không khí tĩnh mịch. Tiếng dế gáy bên đường hòa với tiếng côn trùng rỉ rả và tiếng gió rì rào cánh đồng làm thành âm thanh miên man buồn. Đang đi Đực chợt dừng lại. Chín Được thì thầm cốt ý cho cấp chỉ huy nghe.
    - Mình tới ngã ba...
    Chiêm gật đầu. Trong năm người lính, anh không phải là dân Bến Tre, nhất là dân sinh ra ở địa phương này. Mặc dù đã mất nhiều thời giờ nghiên cứu đường xá song anh cũng hiểu có những điều không thể biết trên sách vở. Muốn biết phải sống, phải đi lại, tới lui hàng ngày vì có những lối đi, đường mòn, ngõ tắt không được ghi trên bản đồ mà chỉ có người dân sinh ra và lớn lên ở tại làng mới biết.
    - Đực... Mày với thiếu úy đi thẳng. Tao bên trái còn thằng Tư kèm bên mặt...
    Chín Được nói nhanh. Chiêm lên tiếng.
    - Anh em cẩn thận. Đừng nổ bậy...
    Sáu người lính thám kích biến mất trong bóng đêm. Chiêm đi sau lưng Đực. Dù muốn đi trước song không thuộc đường nên anh đành phải lùi lại phía sau. Tay ghìm khẩu AK đạn đã lên nòng, anh liếc nhanh hai bên đường. Vườn dừa tối đen. Xa xa đèn nhà ai thấp thoáng. Vừa bước anh vừa suy nghĩ. Theo như tin tình báo nhân dân mà ban 2 của quận cho biết thời đêm nay sẽ có một buổi họp của các bí thư xã ủy thuộc khu tây Giồng Trôm bao gồm các xã như Mỹ Lồng, Lương Hòa, Lương Quới, Lương Phú, Sơn Phú... Tên bí thư huyện ủy của huyện Giồng Trôm sẽ hiện diện trong buổi họp này. Anh và toán thám kích có nhiệm vụ đột nhập để bắt sống hoặc giết chết tên bí thư huyện ủy và xã ủy. Chỉ có một điều mà Chiêm thắc mắc song không được cấp trên giải đáp là ngày giờ và địa điểm của buổi họp vì người mật báo viên nằm trong lòng địch cũng không biết chính xác. Do đó ông quận và trung úy Điền phải chấp nhận may rủi. Vả lại cả hai còn có một lý do giản dị. Gởi toán thám báo vào đất địch như một thử thách để cho lính rút tỉa kinh nghiệm tác chiến, dù biết có thể kinh nghiệm phải thu lượm bằng xương máu hoặc đôi khi bằng chính mạng sống. Lính như vậy đó.
    Đang đi Đực bỗng dừng lại.
    - Thiếu úy...
    - Có chuyện gì?
    Chiêm hỏi nhỏ. Ngồi thụp xuống Đực thì thầm.
    - Tới khu nhà dân rồi. Nhà của thằng Sáu Lồng, bí thư xã ủy ở đầu xóm tại ngã ba...
    Chiêm gật đầu. Sau đó nghĩ trong bóng tối có thể Đực không thấy mình gật đầu, anh thì thầm.
    - Mình tới đó... Anh Chín với anh Tư sẽ ập vào...
    - Vậy tôi đi trước, thiếu úy đi sau...
    Nói xong Đực cất bước. Chiêm theo sau. Nhờ ngụy trang làm lính du kích, họ cứ theo đường lớn tiến dần tới ngôi nhà của tên bí thư xã ủy Lương Hòa. Chân bước theo sau Đực, Chiêm suy nghĩ thật nhanh. Nếu đêm nay cuộc hội họp cấp đơn vị xã với sự có mặt của tên bí thư huyện ủy thời đám du kích làng phải canh gác cẩn thận chứ đâu có được lơ là. Thế mà anh lại không thấy bất cứ trạm canh ngầm nào. Ngay cả khi anh đã cải trang thành du kích để được đi lại dễ dàng và không bị xét hỏi, song không có nghĩa là không có sự canh gác của đội du kích làng Lương Hoà. Phải có điều gì trục trặc? Có thể tin tức sai lạc? Có thể kẻ đưa tin là người của địch được xếp đặt để đưa toán thám kích vào bẫy? Chiêm tự hỏi. Thầm nghĩ mình và năm người lính dưới quyền đang bước ngay vào họng súng đang sẵn sàng nhả đạn của địch, anh cảm thấy tim đập mạnh và miệng đắng nghét.
    - Đực...
    Chiêm thì thầm.
    - Dạ thiếu úy...
    - Sao không thấy ai hết...
    - Chắc tụi nó ngủ...
    - Ngủ gì giờ này... mới xụp tối mà...
    Cười nhỏ, Đực quay lại nhìn cấp chỉ huy đang đi sau lưng.
    - Nhà quê ngủ sớm lắm thiếu úy...
    Chiêm làm thinh. Tự nhiên anh nâng khẩu AK lên và ngón tay trõ đặt vào cò súng như sẵn sàng nổ khi có chuyện gì xảy ra. Đực dừng lại.
    - Tới rồi...
    - Tôi vào cửa trước còn anh bọc cửa sau...
    Gật đầu, Đực biến nhanh trong bóng tối. Đứng ngoài đường, bây giờ Chiêm mới có đủ thời giờ quan sát ngôi nhà nằm cách chỗ anh đứng chừng năm bước. Ánh đèn leo lét xuyên qua khe hở của cánh cửa hắt chút ánh sáng ra ngoài sân. Chiêm hồi hộp. Ngôi nhà thật vắng lặng, không có vẻ gì có người đang ở trong. Dù sao anh cũng phải vào. Chỉ cần ba bước, vị trưởng toán thám kích của chi khu Giồng Trôm nép mình sau cửa hé mắt nhìn vào bên trong. Xuyên qua khe hở anh chỉ thấy được cái bàn và chiếc đèn dầu cháy leo lét. Nhẹ xô cửa bước vào anh đảo mắt thật nhanh. Ngôi nhà trống trơn. Anh thoáng cau mày khi nghe tiếng động vang ra từ phía sau mà anh đoán là nhà bếp. Ghìm khẩu AK anh lần ra sau bếp. Ánh đèn dầu lù mù cho anh thấy một người đang lom khom nấu nước. Nhờ mái tóc đen dài và chiếc áo bà ba màu trắng anh biết chủ nhân ngôi nhà là đàn bà. Vừa lúc đó tiếng súng chợt nổi lên. Người chủ nhà đứng phắt dậy dáo dác nhìn. Cô ta hơi có nét sửng sờ khi thấy người lạ trong nhà. Nét sửng sờ lại biến thành sợ hãi khi thấy họng súng đen ngòm đang chong thẳng vào ngay ngực mình. Phần Chiêm cũng ngạc nhiên khi nhận ra chủ nhà là một cô gái mà trong nhất thời anh không đoán bao nhiêu tuổi chỉ biết còn trẻ. Bước một bước dài tới sát cô gái, họng súng AK chĩa ngay ngực, anh rắn giọng.
    - Im... Cô là ai?
    Cô gái lộ ra vẻ bối rối vì câu hỏi của người lạ.
    - Tôi... tôi... Tôi tên Đông... chủ nhà...
    Tiếng súng càng lúc càng trở nên dồn dập và vang vang khắp nơi. Ấn nhẹ họng súng vào người cô gái Chiêm ra lệnh.
    - Đi theo tôi...
    Thấy cô gái còn do dự, anh nghiêm giọng.
    - Theo tôi... Cô chạy là tôi bắn...
    Khẽ gật đầu cô gái quay lưng đi trước. Theo cửa sau của nhà bếp hai người đi ra khỏi nhà. Đực xuất hiện liền theo câu nói.
    - Thiếu úy... Mình đụng tụi nó rồi...
    Nói tới đó anh chợt ngưng lại nhìn cô gái đoạn buột miệng hỏi.
    - Hai... Mày làm gì mà ở đây?
    Cô gái, liếc nhanh Chiêm rồi trả lời nhỏ.
    - Dạ... Em về thăm nhà. Anh năm đi lính hồi nào dậy?
    Đực chưa kịp trả lời, Chiêm lên tiếng trước.
    - Anh dẫn cô này đi trước... Tôi chờ hai toán kia...
    Dứt lời Chiêm băng mình vào bóng tối. Nhắm hướng có ánh lửa đạn nháng lên từng chập anh chạy tới.
    - Ai?
    Tiếng hét nho nhỏ. Nhận ra giọng nói của Được, Chiêm la lớn.
    - Tôi đây anh Chín...
    - Thiếu úy... Mình đụng mấy thằng du kích...
    Gật đầu Chiêm ra lệnh gọn.
    - Mình rút... Bể rồi...
    Được lệnh rút lui, Được và toán thám kích vừa bắn vừa chạy một hồi mới ra khỏi tầm đạn của địch. Dừng lại nghỉ mệt, Chiêm kể cho lính nghe chuyện mình xâm nhập vào nhà của tên bí thư xã ủy mà không thấy ai hết ngoại trừ cô gái còn trẻ ở trong nhà. Chín Được chắt lưỡi.
    - Vậy tin báo bậy rồi... Hay tụi nó biết trước... Có thể tụi nó đổi chỗ…
    Gần tới khuya, gặp lại Đực chờ ở rặng trâm bầu Chiêm mới cho lính dừng lại nghỉ ngơi chờ sáng sớm đón xe về Giồng Trôm. Muốn tự mình điều tra về cô tù binh tên Đông, Chiêm bảo mọi người đi ngủ trước để anh gác ca đầu.
    - Cô còn thức?
    Chiêm hỏi Đông. Trong bóng tối mờ mờ anh nghe giọng nói nhỏ nhẹ vang lên.
    - Dạ còn thức...
    - Cô làm gì trong ngôi nhà đó?
    - Dạ nhà đó là của ba má tôi...
    Ngập ngừng giây lát Đông mới hỏi.
    - Dạ ông là lính quận?
    - Đúng... Tôi là lính của quận Giồng Trôm... Cô Đông làm gì ở Lương Hòa?
    - Dạ tôi về thăm nhà...
    Chiêm im lặng. Câu trả lời cho anh biết Đông không có ở tại Lương Hòa.
    - Cô ở đâu?
    - Dạ trên Trúc Giang...
    - Cô làm gì trên tỉnh lỵ?
    - Dạ thợ may quần áo?
    - Cô ở với ai?
    Chiêm mỉm cười trong bóng tối. Anh biết câu hỏi của mình không nằm trong phạm vi cuộc điều tra lý lịch của tù binh.
    - Dạ ở với bạn...
    - Bạn trai hay gái?
    - Dạ bạn gái...
    - Cô có chồng chưa?
    Chiêm lên tiếng hỏi nhưng Đông im lặng không trả lời. Chiêm lập lại câu hỏi lần nữa.
    - Cô có chồng chưa?
    - Ông hỏi chi vậy?
    - Tôi muốn biết sự thật. Cô nói thật thì tôi mới thả cô ra. Còn cô nói dối thì tôi dẫn cô về quận giao cho an ninh để điều tra...
    - Dạ chưa có chồng...
    - Cô bao nhiêu tuổi?
    - Dạ mười tám... Tôi khai thật rồi... Ông làm ơn thả tôi ra... Tôi đâu có làm gì...
    Chiêm im lặng. Anh chưa biết thả hay bắt giữ Đông. Thật ra anh không có đủ chứng cớ để bắt giữ Đông ngoài chuyện ở trong ngôi nhà bị nghi ngờ có cuộc hội họp của tên bí thư huyện ủy. Anh không nghĩ Đông lại là bí thư huyện ủy huyện Giồng Trôm. Một cô gái mặt búng ra sữa như Đông không thể nào là nhân vật quan trọng mà anh đang lùng bắt.
    - Ông có thả tôi ra không ông?
    Dù đã có quyết định sáng mai sẽ thả Đông ra, nhưng nghe giọng nói gần như năn nỉ của cô gái, tự nhiên Chiêm lại nãy ra ý nghĩ hù cô ta chơi cho vui.
    - Tôi chưa biết...
    - Tôi khai thật với ông rồi... Tôi là con gái... con nít mà... Tôi đâu có làm gì...
    Chiêm mỉm cười trong bóng tối. Không biết vì lý do gì mà anh lại thích nghe cái giọng nói thanh thanh, năn nỉ và dường như ươn ướt nước mắt của Đông.
    - Cô ngủ đi...
    - Ông hứa là ông thả tôi ra thì tôi mới ngủ được... Tôi sợ bị lính bắt lắm...
    Chiêm mỉm cười gật đầu.
    - Tôi hứa...
    - Cám ơn ông...
    - Không có chi... Cô ngủ đi...
    Chiêm im lặng nhìn cô gái ngồi tựa lưng vào gốc cây. Đêm trôi qua từ từ. Vươn vai ngồi dậy, Chiêm hơi ngạc nhiên khi thấy Đông thức giấc trước. Nhờ trời sáng anh mới có dịp quan sát người nữ tù binh của mình. Cô ta có nét gì là lạ, nửa tỉnh nửa quê; nửa hiền hậu nửa thông minh ngầm. Điều mà anh chú ý nhất chính là khuôn mặt trái soan với đôi mắt buồn u ẩn. Khều Chín Được ra chỗ vắng, Chiêm hỏi nhỏ.
    - Anh Chín tính sao về cô ta?
    Liếc nhanh cô gái đang đứng, Chín Được cười cười.
    - Thiếu úy tính sao cũng được... Tôi nghĩ con nhỏ chắc hổng phải bí thư huyện ủy đâu... Mặt nó còn non choẹt... Để tôi hỏi thằng Đực coi nó có biết mặt con nhỏ này không. Nếu thằng Đực biết thì mình sẽ thả con nhỏ ra...
    Chiêm gật đầu phụ họa.
    - Hồi tối tôi nghe Đực nói chuyện với cô ta. Chắc họ quen nhau...
    Bước tới thì thầm với Đực giây lát, Chín Được trở lại cười nói với Chiêm.
    - Thằng Đực nói nó biết ba má con nhỏ này... Con nhỏ tên Đông, đi học trên tỉnh rồi sau đó nghỉ đi học may. Lâu lâu nó mới về Lương Hòa thăm ba má...
    Nghe Chín Được nói, Chiêm cười gật gù.
    - Tôi tính thả cô ta. Thật ra thì mình cũng đâu có chứng cớ để bắt cô ta. Còn chuyện cô ta ở trong nhà của tên bí thư xã ủy thì tôi nghĩ không đúng...
    Chín Được gật đầu như hiểu ý của cấp chỉ huy.
    - Tui cũng đoán như thiếu úy... Con nhỏ hổng có làm bí thư xã ủy hoặc bí thư huyện ủy được...
    Đã quyết định, Chiêm bước nhanh về chỗ Đông đang đứng đợi.
    - Cô đi về đi...
    Nét mừng rỡ hiện ra trên mặt, Đông nói nhỏ.
    - Cám ơn ông...
    - Không có chi...
    Chưa chịu bước đi, ngần ngừ giây lát Đông mới hỏi nhỏ.
    - Lý do nào làm cho ông thả tôi ra?
    Chiêm cau mày vì câu hỏi của Đông. Anh nghĩ cô tù binh này dị. Người ta đã thả ra thời đi cho lẹ đi còn hỏi han gì nữa. Tuy nghĩ vậy song anh lại cười trả lời.
    - Tôi có hai lý do để thả cô. Lý do thứ nhất, tôi tin vào sự thành thật của cô. Lý do thứ nhì là '' chẳng thà tha lầm còn hơn bắt lầm ''. Tôi không đủ bằng chứng để bắt giữ cô nên phải thả cô ra...
    Đông làm thinh cúi nhìn hai bàn chân của mình giây lát sau đó mới ngước lên nhìn Chiêm.
    - Tôi cám ơn ông...
    Vừa bước được hai bước, không biết nghĩ gì mà Đông quay đầu lại hỏi nữa.
    - Ông tên gì dậy ông?
    - Chiêm... Thôi cô đi lẹ đi... Nếu không tôi đổi ý...
    Nghe ông lính hù dọa và chắc cũng sợ bị bắt lại Đông cúi đầu tất tả bước. Chiêm im lặng nhìn theo bóng cô gái đi chậm trên con lộ màu nâu. Gió thổi bay mái tóc dài của cô ta. Không gian thật êm ả. Tự dưng anh thở dài, cảm thấy như mình vừa mất đi một cái gì mà mình không biết.









    4

    Chiêm bước lên chiếc xe lam chở hành khách đang nổ máy. Rất hài lòng về kết quả của toán thám kích sau ba tháng hoạt động, thiếu tá Bằng vui vẻ ký ba ngày phép nghỉ xả hơi để tưởng thưởng công lao của anh. Được thượng cấp cho nghỉ ba ngày phép, anh muốn lên Trúc Giang để thăm Tịnh, một người bạn cùng khóa phục vụ tại tiểu khu.
    Ngồi trong lòng xe chật hẹp anh mỉm cười chào mấy người chung xe. Đa số hành khách đều đàn bà. Họ mang rau cải lên bán ở chợ Lương Quới hoặc vài người đi lên tỉnh lỵ bổ hàng cho tiệm tạp hóa của họ tại quận lỵ hay các làng lân cận trong quận Giồng Trôm. Chiêm nhận ra trong số các hành khách có hai người quen mà anh biết mặt. Đưa tay xem đồng hồ anh thấy 10 giờ. Trung úy Điền khuyên anh nên đi trễ vào buổi sáng mà đừng đi trễ vào buổi chiều. Đi sớm quá đường bị đấp mô và đặt mìn. Còn đi trễ quá thì bị du kích ra chận đường xét hỏi. Bởi vậy nếu muốn an toàn anh nên đón các chuyến xe chạy từ 10 giờ sáng tới 1 giờ chiều. Để cho chắc ăn anh còn lận lưng khẩu Colt 45. Anh cũng biết nếu rủi bị du kích chận đường thời khẩu súng lục cũng chẳng giúp được bao nhiêu song có còn hơn không.
    Chiếc xe lam qua cầu Bình Chánh. Con sông Bến Tre tới đây nhỏ và cạn dần thành ra con rạch nhỏ mà dân làng gọi tên Rạch Bình Chánh hay Rạch Giồng Trôm. Nó cũng chia ra nhiều nhánh nhỏ hơn chảy xuyên qua các làng như Lương Quới, Bình Chánh, Bình Hòa và quận lỵ Giồng Trôm. Lát sau xe dừng lại tại chợ Lương Quới để cho người xuống và đón thêm khách mới đi lên tỉnh. Chừng 10 phút xe lại qua cầu. Từng nghiên cứu bản đồ hành quân cũng như hoạt động tại vùng này vài lần, anh biết chiếc cầu mang tên Cầu Đúc. Nó là ranh giới giữa hai làng Lương Hòa và Lương Quới. Con lộ trải đá trộn với đất chạy xuyên giữa quãng đồng trống mà xa trong kia vườn dừa xanh um. Đang chạy chiếc xe lam chợt chậm lại rồi sau đó ngừng lại.
    - Đấp mô rồi bà con ơi...
    Từ từ giảm tốc độ, người tài xế xe lam nói lớn rồi dừng lại. Chiêm xuống xe. Nhìn về phía trước anh thấy có mấy chiếc xe đò, xe lam đậu trên đường. Bước tới chiếc xe đò đậu trước chiếc xe lam, anh hỏi người tài xế.
    - Có chuyện gì vậy bác?
    Liếc nhanh Chiêm, người tài xế trả lời.
    - Chắc đấp mô hay mấy ông du kích chận đường...
    Liếc Chiêm lần nữa, ông ta thấp giọng.
    - Chú em cẩn thận... Người già hổng sao còn trẻ trẻ như chú em mấy ổng dám mời đi lắm...
    Chiêm gật đầu nói lời cám ơn rồi trở lại xe của mình. Tuy ngoài mặt cố giữ vẻ thản nhiên song trong lòng anh lại lo âu. Tới lúc này anh có chạy cũng không còn kịp. Nếu như đi xe gắn máy thời anh còn có thể quay xe chạy trở về Lương Quới. Bây giờ chỉ còn cách giả trang mình thành thường dân thôi. Nghĩ như thế anh làm bộ đứng nơi bờ ruộng hút thuốc rồi liếc không thấy ai để ý tới mình, anh rút bóp lấy thẻ căn cước quân nhân, giấy chứng chỉ tại ngủ, tờ giấy phép và khẩu súng lục ra nhét vào bụi cỏ rậm bên đường xong trở lại chỗ chiếc xe lam vừa đúng lúc xe bắt đầu chạy. Xe càng tới gần trạm xét, Chiêm càng thêm căng thẳng và hồi họp. Anh biết mình chỉ còn trông cậy vào may rủi. Chiếc xe lam dừng lại ngay chỗ hai người mặc bà ba đen đứng. Liếc nhanh khẩu súng bá đỏ trên vai người nữ du kích của mặt trận, anh thầm tiếc cho hành động vất đi khẩu Colt45 của mình. Anh nghĩ mình hơi vội vàng. Kẻ địch có hai cô lính gái mà một mang súng, một tay không. Nếu còn giữ khẩu súng lục anh có thể bắn gục hai kẻ địch và có hi vọng thoát chết nhiều hơn bây giờ ngồi đây chờ bị bắt. Nếu đám du kích này biết anh là trưởng toán thám kích quận Giồng Trôm thời đời anh kể như tàn. Ngồi lọt giữa hai người đàn bà, tim đập thình thịch anh chờ tới phiên mình bị xét hỏi.
    Chiêm nhìn hai cô nữ du kích của mặt trận đang đi tới chỗ mình ngồi.
    - Anh kia... Anh đi đâu?
    Người nữ du kích không mang súng lên tiếng hỏi. Điều này làm cho anh đoán có lẽ cô ta là người chỉ huy.
    - Tôi đi lên tỉnh...
    Chiêm trả lời trong lúc nhìn cô nữ du kích đang ghìm họng súng ngay ngực của mình.
    - Anh là học trò hả?
    - Không, tôi là thầy giáo...
    Chiêm mỉm cười trong lúc trả lời. Anh cười vì không biết nghĩ sao lại xưng thầy giáo. Tuy nhiên xưng thầy giáo anh lại thấy thích hợp hơn học sinh hoặc công chức của chính phủ. Ít ra thầy giáo cũng không có nhiều dính líu tới các cơ quan của chính phủ được mặt trận coi là thù địch như cảnh sát và lính tráng của quân lực Việt Nam Cộng Hòa.
    - Anh dạy ở đâu?
    - Tại quận Giồng Trôm...
    - Mời anh xuống xe...
    Cô lính không mang súng lên tiếng. Chiêm chậm chạp bước xuống xe. Khoát tay ra dấu cho tài xế chiếc xe lam chạy, cô nữ du kích không mang súng ra lệnh cho Chiêm.
    - Anh đi theo tôi...
    Dứt lời cô ta quay lưng bước về phía ngã ba nơi có con lộ đất đi vào Lương Hòa. Chần chờ giây lát Chiêm lặng lẽ bước theo. Người nữ du kích mang khẩu bá đỏ đi sau cùng. Vừa đi Chiêm thầm suy tính. Hai người nữ du kích này chỉ có một người mang súng. Như vậy anh có thể tước lấy vũ khí của kẻ địch và bắn hạ hai người. Tuy nhiên anh phải hành động thật nhanh và ngay lúc họ không phòng bị thời mới có kết quả. Chân bước, anh kín đáo quan sát cảnh vật hai bên đường. Đã đi trên con đường này một lần cách đây không lâu vì vậy anh còn nhớ rõ ràng. Chút nữa ba người sẽ tới rặng trâm bầu có cây keo già cỗi. Anh tính sẽ tước vũ khí của người lính đi sau lưng khi tới rặng trâm bầu. Chốc sau Chiêm thấy dáng cây keo già nhô lên trời rồi rặng trâm bầu xanh xanh hiện ra. Khi còn cách rặng trâm bầu chừng hai mươi bước, Chiêm cố tình bước chéo qua một bên, đồng thời liếc thật nhanh ra sau để xem cử chỉ của người nữ du kích đi sau lưng. Anh mừng thầm khi thấy cô ta đi cách chừng hai bước và mũi súng cũng không chĩa vào ngay lưng của mình. Chỉ cần bước chệch qua một bên, anh có thể chụp lấy họng súng cùng lúc giở thế võ tay không cướp vũ khí của địch mà anh đã học từ khóa huấn luyện về cận chiến.
    - Chị hai ơi... Tụi em bắt được ông thầy giáo nè chị Hai...
    Người nữ du kích đi trước lên tiếng nói với cô gái mặc bà ba đen đứng tựa vào thân cây keo.
    - Vậy hả... Thầy giáo thì em Tư bắt làm chi...
    Vừa nói cô gái mặc bà ba đen xoay người lại. Chiêm sửng sờ. Anh thấy người này cũng có nét sửng sờ như mình. Hai bên im lặng nhìn nhau giây lát rồi cô gái lên tiếng.
    - Hai em về trước đi... Để ông thầy giáo ở lại đây cho chị hỏi chuyện...
    Quay đầu nhìn theo hai nữ du kích đi một đỗi khá xa, cô gái mới lên tiếng.
    - Ông làm thầy giáo hồi nào dậy?
    Chiêm nhìn đăm đăm cô gái đang đứng đối diện với mình. Cô ta không ai khác hơn là người nữ tù binh tên Đông mà anh đã bắt được và thả ra cách đây không lâu. Anh thấy, dù nét mặt của cô ta cố làm ra vẻ nghiêm nghị song trên đôi môi phảng phất nụ cười có chút gì nửa diễu cợt, nửa mỉa mai.
    - Cô trở thành du kích hồi nào vậy?
    Không những không trả lời Chiêm còn hỏi lại. Ánh mắt buồn xa xăm của Đông chợt sáng lên nét gì là lạ mà trong nhất thời anh không thể nghĩ ra điều kỳ lạ này là điều gì. Hai người, ở hai chiến tuyến đối nghịch nhau, nhìn nhau đăm đăm rồi cùng quay đi chỗ khác. Đông ngước mắt nhìn lên cây keo lưa thưa lá với những trái cong cong có lớp da màu trắng ngà ngà bọc ở bên ngoài. Còn Chiêm cúi xuống nhìn bàn chân trần của cô gái. Màu da trắng tương phản với màu nâu của đất càng làm cho làn da thêm trắng. Anh tự hỏi tại sao một cô du kích làng lại có bàn chân trắng, thon và nhỏ nhắn không giống như bàn chân của dân quê. Bàn chân này chính thị là bàn chân của dân thành phố quen đi guốc hoặc đi giày chứ không phải đi chân trần.
    - Ông nhìn gì vậy?
    Đông lên tiếng hỏi. Chiêm trả lời một câu như không có trả lời.
    - Tôi nhìn cái gì mà tôi muốn nhìn...
    - Ông kỳ quá... Tôi hỏi ông mà...
    Chiêm bật lên tiếng cười ngắn.
    - Tôi nhìn hai bàn chân của cô...
    Đông vội rụt hai bàn chân lại khi nghe câu trả lời của Chiêm.
    - Chân của tôi có gì đâu mà ông nhìn...
    Chiêm cười nói cốt ý cho người đối diện nghe mà cũng như nói cho mình.
    - Tôi tự hỏi tại sao một người lính du kích tóc dài như cô lại có bàn chân đẹp. Đó là bàn chân của kẻ ở thành thị quen đi giày guốc hơn lội sình đạp đất...
    Đông quay nhìn Chiêm. Ánh mắt của cô ta như dịu lại. Đàn bà ai lại không thích được khen đẹp hơn nữa người khen lại chính là người đã có ơn nghĩa với mình.
    - Ông nên thành thật thời tôi mới thả cho ông đi... Ông làm thầy giáo hồi nào dậy?
    Cười thành tiếng nhỏ, Chiêm thong thả kể lại cho Đông nghe lúc mình ngồi trên chiếc xe lam đi lên tỉnh thì bị du kích chận đường.
    - Như thế ông nói dối?
    Đông vặn. Chiêm cười cười. Nhìn thẳng vào mặt cô du kích làng Lương Hòa, anh buông một câu.
    - Tôi bắt chước cô Đông mà... Cô trở thành du kích hồi nào vậy?
    - Gần một năm...
    Đông cúi nhìn xuống đất khi trả lời. Có lẽ cô ta không dám nhìn người đối diện vì mắc cỡ. Chiêm trợn mắt nhìn; nhưng không thấy gì khác hơn một khuôn mặt đang cúi xuống mà đôi môi bậm lại.
    - Vậy là cô không thành thật khi tôi hỏi cô?
    - Dạ không... Nếu tôi thành thật thời ông bắt tôi rồi. Như thế đâu có ngày hôm nay...
    Ngước lên nhìn Chiêm đang nhìn mình đăm đăm, Đông nói tiếp. Giọng của cô ta cố làm ra nghiêm nghị.
    - Hôm trước ông thả tôi ra thời hôm nay tôi cũng thả ông ra. Như vậy mình huề hén...
    Chiêm gật đầu im lặng. Lát sau Đông mới lên tiếng.
    - Ông chưa chịu đi à?
    Nhìn Đông lần nữa, Chiêm mới chịu bước đi rồi không hiểu nghĩ gì mà anh quay đầu lại cười chúm chiếm hỏi một câu.
    - Cô tên gì dậy cô...?
    Đông mím môi cố không cười. Cô biết ông lính đã lập lại lời của mình khi được anh ta thả ra.
    - Đông... Ông đi lẹ đi... Nếu không tôi đổi ý...
    Chiêm bật lên tiếng cười nhỏ. Anh quay hẵn người lại nhìn Đông và câu nói tự nhiên bật ra.
    - Cô Đông không như tôi…
    Cô du kích tóc dài cau mày vì câu nói tối nghĩa của Chiêm. Biết thế anh từ từ lên tiếng.
    - Cô không bắt đúng mà tha lầm như tôi… Cô bắt đúng mà tha cũng đúng…
    Không đợi cho cô du kích nói lời nào anh rảo bước đi nhanh. Đông im lặng nhìn theo bóng người lính. Cô ta có vẻ trầm ngâm suy nghĩ về lời nói của anh ta. Đi được mấy bước, quay đầu lại thấy Đông vẫn còn đứng yên tại chỗ cũ nhìn theo, Chiêm thở dài bước nhanh tới đường lộ đá. Băng ngang qua con lộ rồi đứng quay mặt nhìn về phía rặng trâm bầu, anh còn thấy bóng cô du kích có mái tóc dài đen bay trong gió. Nắng vàng hực trải dài trên đồng cỏ xanh lả ngọn trong cơn gió mạnh.
    Bắt tay từ giã Tịnh xong Chiêm leo lên xe. Chiếc xe đò cũ kỹ chạy đường Trúc Giang-Ba Tri từ từ lăn bánh. Xe chạy qua Ngã Ba Tháp, quẹo vào con đường nhỏ mà anh không biết tên rồi tới hồ Trúc Bạch. Lát sau xe quẹo vào con đường lớn tráng nhựa nối liền tỉnh lỵ Trúc Giang với hai quận Giồng Trôm và Ba Tri. Chiếc xe đò cũ kỹ lúc chạy lúc dừng để đón khách vì xe còn nhiều chỗ trống. Tới một khu nhà đông đúc thuộc Phú Chánh xe dừng lại để đón thêm khách. Chiêm trợn mắt khi thấy cô gái bước lên xe. Sau đó anh mỉm cười nhích qua một bên có ý nhường chỗ cho cô gái ngồi xuống bên cạnh mình. Ngần ngừ giây lát cuối cùng cô gái cũng ngồi xuống bên cạnh Chiêm sát với thành xe.
    - Cô Đông làm thợ may hồi nào vậy?
    Vừa hỏi Chiêm vừa quay qua nhìn Đông đang ngồi bên cạnh.
    - Dạ trước khi ông làm thầy giáo chừng ba tháng...
    Chiêm biết Đông muốn ám chỉ tới lần gặp nhau đầu tiên. Đêm hôm đó khi bị bắt và bị Chiêm tra hỏi, cô ta đã nói dối làm thợ may trên tỉnh. Ngoài ra cô ta có ý bảo anh cũng đã nói dối khi khai mình làm thầy giáo ở quận Giồng Trôm. Cười cười vì lối ăn miếng trả miếng của người ngồi bên cạnh, anh quay đầu nhìn vào mặt của Đông rồi nói nhỏ.
    - Vậy là huề... Thôi mình đừng nhắc lại chuyện đó nữa nghen...
    Đông gật đầu làm thinh không nói như tỏ cho Chiêm biết mình còn giận. Xe dừng lại nơi cầu Giẹt Sậy để chờ tới phiên qua cầu. Nhìn dòng nước đục ngầu cuồn cuộn chảy, anh hỏi nhỏ.
    - Đây là kinh Giẹt Sậy phải không cô Đông?
    Biết Chiêm hỏi để làm quen, Đông trả lời nhỏ.
    - Dạ... Nó thông sông Bến Tre với sông Ba Lai... Còn kinh An Hóa nối sông Ba Lai với sông Mỹ Tho...
    Ngừng lại giây lát Đông cười hỏi. Chiêm nhận thấy Đông ít khi cười, song cười lại rất có duyên. Nụ cười làm cho khuôn mặt của cô ta bớt nét buồn rầu mà trở nên hiền hậu và dễ nhìn hơn.
    - Ông quê ở đâu dậy?
    Chiêm cười sung sướng khi nghe câu hỏi làm quen của Đông.
    - Tôi ở Sài Gòn. Cô Đông có đi Sài Gòn chưa?
    Đông lắc đầu. Cúi nhìn xuống sàn xe dơ dáy, cô ta trả lời nhỏ.
    - Chưa... Chỉ nghe người ta nói... Nhà tôi nghèo...
    Chiêm thầm thở dài. Ngay khi gặp mặt Đông lần đầu tiên, anh không hiểu sao mình lại có cảm tình. Đó là một trong nhiều lý do làm cho anh không muốn bắt giữ cô ta. Rồi gặp lần thứ nhì được Đông thả ra, anh càng thêm có cảm tình nhiều hơn dù biết cô ta là người chỉ huy đội du kích của Lương Hòa. Một người thuộc phe quốc gia, còn một người của mặt trận; hai phe đối nghịch nhau. Điều đó đã được phân định rõ ràng. Anh cũng biết mình không thể vượt qua lằn ranh đó. Tuy nhiên cứ mỗi lần gặp lại anh cảm thấy thêm gần gụi và nghĩ về Đông nhiều hơn.
    - Nhà tôi cũng nghèo... bởi vậy mà tôi phải nghỉ học để... để... đi làm thầy giáo ở quận Giồng Trôm...
    Chiêm ấp úng giây lát rồi cuối cùng cũng nói ra được một câu mà khi nghe xong Đông lại mỉm cười liếc nhanh anh rồi quay mặt ra chỗ khác.
    - Ông học tới lớp mấy?
    - Tú tài... Còn cô Đông?
    Ngập ngừng giây lát Đông mím môi trong lúc trả lời.
    - Tôi chỉ học hết lớp đệ nhị... à lớp 11...
    - Trường Phan Thanh Giản?
    - Dạ... Sau đó đi học may...
    Chiêm bật cười nhỏ.
    - Như vậy cô Đông là thợ may thật. Chỉ có tôi là thầy giáo giả...
    Lần đầu tiên Đông bật cười thành tiếng. Dù chỉ là tiếng cười ngắn gọn song Chiêm nghe giọng cười của cô ta thật êm dịu. Cũng nhờ tiếng cười đó mà giữa hai người bớt đi chút xa lạ và dè dặt.
    - Tôi đang may thời bị ba má bắt về nhà...
    Đông nhấn mạnh hai tiếng '' ba má '' đồng thời liếc nhanh Chiêm như có ý cho người ngồi bên cạnh hiểu mình muốn nói cái gì. Chiêm gật đầu tỏ vẻ hiểu hai tiếng ba má của Đông ám chỉ tới ai.
    - Ông thích dạy học?
    Chiêm trầm ngâm vài giây đồng hồ trước khi trả lời.
    - Không thích lắm nhưng dường như tôi không còn chọn lựa nào khác hơn. Như cô Đông phải làm nghề thợ may thời tôi phải làm thầy giáo. Tôi ở bên này thời cô Đông ở bên kia. Thế thôi...
    Đông gật đầu im lặng như thông cảm cho lời phân trần của Chiêm.
    - Hoàn cảnh phải không ông?
    Chiêm gật đầu. Lát sau anh thốt sau tiếng thở dài nhè nhẹ.
    - Đúng… Hoàn cảnh mà đôi khi tôi nghĩ đó là guồng máy. Nó quay thời mình cũng phải quay theo vì mình chỉ là cơ phận nhỏ nhoi trong cái guồng máy đó… Không quay theo mình sẽ bị nghiền nát…
    Đông im lặng giây lát rồi quay sang nhìn người ngồi cạnh. Ánh mắt của cô ta như hiểu và thông cảm về câu nói của Chiêm. Chiếc xe đò cũ kỹ chở đầy khách ngừng lại cho hành khách đi bộ xuống bến bắc để qua bờ kinh bên kia. Đứng cạnh nhau một khoảng cách vừa đủ gần vừa đủ xa, hai người im lặng nhìn dòng nước chảy xiết. Bắc cập vào cầu sắt. Hành khách lại leo lên và chiếc xe đò cũ nặng nhọc rồ máy chạy đi.
    - Mỹ Lồng đó ông?
    Chiêm '' a... a...'' lên tiếng nhỏ như có điều gì thích chí. Quay nhìn Đông đang ngồi thu hình lại cố tránh đụng chạm với mình, anh cười nói nhỏ.
    - Phải nơi đây là địa danh của hai câu ca dao nổi tiếng...?
    Đông nhìn Chiêm với vẻ nửa như tò mò nửa như ngạc nhiên vì không hiểu anh ta nói tới hai câu ca dao nào.
    - Hai câu gì dậy ông?
    Miệng cười tủm tỉm, mắt nhìn vào mặt Đông, Chiêm nói nhỏ vừa đủ cho cô ta nghe.
    - Bến Tre nhiều gái chưa chồng.
    Không tin, xuống chợ Mỹ Lồng mà coi...
    Nhờ nhìn ngay mặt nên Chiêm thấy làn da trắng xanh của Đông hồng lên vì mắc cỡ. Đôi mắt dài đen vốn long lanh buồn của cô ta long lanh ánh lên chút rạng rỡ.
    - Tôi thích những câu ca dao của xứ Bến Tre. Giả dụ như những câu sau đây.
    - Bến Tre gái đẹp thật thà,
    Nói năng nhỏ nhẹ mặn mà có duyên...
    Ngâm nga hai câu ca dao xong Chiêm tủm tỉm cười. Hứ tiếng nhỏ, Đông thì thầm.
    - Tôi đâu có thật thà...
    Chiêm cười như hiểu ý của người ngồi bên cạnh. Ngẫm nghĩ giây lát anh lên tiếng.
    - Không thật thà một lần đâu có sao. Tôi cũng vậy... Nếu sự không thật thà của mình chẳng làm hại ai...
    Đông cười quay đầu nhìn người bên cạnh như tỏ ý cám ơn về lời biện bạch. Chiêm cũng cười nói tiếp.
    - Tôi thích hai câu này nhất... Giồng Trôm có gái nhu mì... Qua thương nhớ Bậu, sá gì đường xa...
    Đông lắng nghe ông thầy giáo giả ngồi kề bên đang dùng những câu ca dao để tán tỉnh mình. Cô không có cử chỉ nào hưởng ứng, khuyến khích hoặc từ chối mà chỉ im lặng và thỉnh thoảng cười kín đáo, chứng tỏ cho người ta biết, mình dù thụ động song cũng thưởng thức lời tán tỉnh của ông ta. Mơ hồ, cô nhận ra người con trai ngồi bên cạnh có thái độ, cử chỉ, lời nói và cung cách khác với những thanh niên cùng trang lứa mà cô đã gặp. Mấy cậu con trai ở Lương Hoà thời nhà quê quá. Họ thiếu trình độ học thức và sự hiểu biết để nói chuyện với cô. Họ thật thà, chơn chất quá nên cách trò chuyện giống như dùi đục chấm mắm nêm. Còn các anh con trai trên tỉnh tuy cũng có học thức song lắm anh lại không biết nói chuyện hay không hợp tính và sở thích với cô. Chiêm khác hơn những người đó. Anh như mẫu người pha trộn giữa văn minh thành thị và văn minh miệt vườn. Các câu ca dao mà Chiêm đọc, cô cũng đã nghe mấy cậu con trai trong làng hò hát nhiều lần. Tuy nhiên khi nghe Chiêm dùng ca dao để tán mình thời lại khác. Anh biết lựa câu, nhằm lúc và chọn đối tượng, do đó tạo thành sự rung cảm trong lòng người nghe.
    Đang trầm tư, Đông không nhịn được cười khi nghe Chiêm ngâm nga hai câu: '' Dao phay kề cổ, máu đổ tôi không màng... Chết tôi, tôi chịu chớ buông nàng tôi hổng có chịu buông... mà nắm luôn... hò ơ hò... ''. Gặp người khác thời họ sẽ đọc nguyên văn: '' Dao phay kề cổ, máu đổ tôi không màng... Chết tôi, tôi chịu chớ buông nàng tôi không buông...''. Cô cười vì mấy tiếng '' tôi hổng có chịu buông mà nắm luôn... hò ơ hò... Cái hay ho và dí dỏm của Chiêm nằm ở chỗ biết thêm thắt vào để chọc cười đồng thời cũng tỏ lộ ra chút tình cảm của mình. Phải có thích, có mến thương chút chút anh mới, không những không chịu buông mà còn nắm luôn, nắm chặt lại.
    - Sắp tới Lương Hòa rồi...
    Đông lên tiếng. Chiêm nhận ra giọng nói của cô ta nhuốm buồn, một chút xíu thôi song cũng là buồn.
    - Mau quá...
    Chiêm nói bâng quơ và giọng của anh nghe cũng buồn. Dường như cảm nhận được điều đó Đông nhẹ thở dài. Tự dưng cô cảm thấy buồn như bị mất mát một điều gì đó. Cô cũng biết mình với người ngồi bên cạnh ở vào thế đối nghịch nhau. Ngày nào đó không xa, cô, vì nhiệm vụ có thể nổ súng vào Chiêm cũng như anh, sẽ nhắm bắn vào cô. Tuy nhiên cứ mỗi lần gặp nhau, cô lại cảm thấy thêm chút vấn vương khuôn mặt của người ngồi bên cạnh. Vấn vương không nhiều lắm, một chút xíu thôi; nhưng cũng đủ làm cho cô phải thức giấc nửa đêm hoặc trằn trọc trong bóng tối. Cô đã được mặt trận dạy dỗ, phải gạt bỏ tình cảm cá nhân để phục vụ cho tập thể, cho lý tưởng giải phóng dân tộc. Cô đã làm điều đó hơn một năm rồi. Cho tới khi gặp Chiêm, cô mới biết thứ tình cảm mà mặt trận dạy phải quên đi vẫn nằm sâu trong góc cạnh nào đó của tâm hồn và bây giờ nó đang thức dậy. Nó đang đòi cái quyền của nó. Nó thúc đẩy cô phải sống thực với chính mình.
    Chiếc xe đò từ từ dừng lại nơi ngã ba Lương Hòa. Đông quay nhìn Chiêm như nói lời từ giã rồi lặng lẽ xuống xe sau khi đưa tiền cho lơ xe. Không biết nghĩ sao Chiêm cũng trả tiền rồi xuống xe. Tuy thắc mắc song Đông im lặng không lên tiếng. Đúng ra cô muốn hỏi song ngại người ta biết nên nín lặng. Đợi cho chiếc xe đò lăn bánh, cô ta mới quay nhìn Chiêm.
    - Ông xuống đây làm gì dậy?
    Chiêm chưa kịp trả lời, cô ta tiếp nhanh. Giọng nói của cô ta chứa chút thân ái và cợt đùa.
    - Ở Lương Hòa hổng có trường cho ông dạy đâu...
    Bật lên tiếng cười vui thích, Chiêm thong thả kể lại cho Đông nghe, ba ngày trước vì sợ bị du kích xét hỏi, anh mới giấu khẩu súng và giấy tờ tùy thân vào bụi cỏ bên đường. Bây giờ trên đường trở về anh tính xuống xe ở ngã ba để lấy lại khẩu súng và giấy tờ. Nghe xong, dù không tỏ ra cử chỉ nào song trong lòng Đông có chút thất vọng. Cô tưởng ông lính xuống xe vì mình. Dường như hiểu được tâm tình của Đông, Chiêm cười giơ tay chỉ vào rặng trâm bầu.
    - Với lại tôi muốn vào trong kia... Chỗ rặng trâm bầu...
    - Chi vậy?
    Đông hỏi gọn. Chiêm quay nhìn vào mặt cô gái trong lúc trả lời.
    - Gặp cô thợ may để nhờ cổ may dùm bộ quần áo...
    Nở nụ cười vui vẻ, Đông nói lảng.
    - Để tôi phụ với ông kiếm giấy tờ...
    Hai người đi dài dài theo con đường cỏ cao mọc tràn lan.
    - Tôi nghĩ chỗ này...
    Dừng lại Chiêm chỉ vào bụi cỏ cao và rậm rạp. Hai người lui cui vạch cỏ. Nhìn thấy khẩu súng dằn lên trên cái bóp da, Đông cầm lấy. Ngần ngừ giây lát cô cười đưa cho Chiêm xong im lặng trở lại ngã ba. Chiêm đi sau. Gió đồng thổi mạnh làm chiếc quần vải dán sát vào da thịt lộ ra những đường cong của cặp giò thon dài. Có lẽ biết Chiêm đang đi sau ngắm nghía nên bước chân của Đông hơi luống cuống. Cô đi chậm lại cố tình để cho Chiêm ngang hàng với mình. Hai người dừng tại ngã ba nhìn con đường làng màu nâu sẫm. Họ im lặng đứng cạnh nhau. Có thể họ không biết nói gì. Có thể họ có nhiều điều để nói song chưa tiện nói ra. Có thể sự không nói có nghĩa nhiều hơn nói với nhau. Có thể họ chỉ cần đứng cạnh nhau. Được đứng cạnh nhau quá đủ cho họ. Thật lâu Đông mới thỏ thẻ.
    - Tôi đi về...
    Chiêm gật đầu nhìn theo dáng đi của Đông. Được mấy bước cô quay lại nhìn rồi cúi đầu lầm lủi bước đi trên con đường cỏ mọc lún phún. Không biết nghĩ sao Chiêm lại bước đi theo.
    - Ông đi đâu vậy?
    - Vào rặng trâm bầu...
    - Chi vậy?
    Chiêm thở khì.
    - Tôi nhớ rặng trâm bầu với cô thợ may của tôi...
    Đông mỉm cười.
    - Thôi ông đi về đi... Vào đó nguy hiểm lắm...
    Gật gật đầu, Chiêm nói nhỏ.
    - Mai mốt mình gặp lại nữa nghen...
    - Tôi hổng có hứa...
    - Nếu vậy thời tôi đi vào rặng trâm bầu. Cô Đông hứa tôi mới đi về...
    Đông bặm môi của mình mạnh tới độ cô cảm thấy rát buốt. Chỉ có hai tiếng thoát ra song phải khó khăn lắm cô mới nói được.
    - Tôi hứa...
    - Chừng nào?
    - Hai tuần nữa...
    - Cám ơn cô Đông...
    Mỉm cười Chiêm quay lưng đi trở lại ngã ba. Ngoái đầu nhìn theo dáng đi của Chiêm, Đông thở dài buồn bã. Dù đã hứa song cô tự hỏi mình có nên gặp lại Chiêm lần nữa không. Tự thâm tâm cô muốn bởi vì ở bên cạnh anh, cô có được những phút giây thoải mái không tìm thấy ở các đồng chí du kích của mình. Chiêm biết cách nói chuyện. Anh nói ra nhiều điều cô đã nghĩ và cũng thật nhiều điều cô chỉ mơ hồ cảm nhận. Anh nói ra những điều mà cô muốn được nghe. Đó là thứ tình tự hồn nhiên, chân thật xuất phát từ lòng người chứ không phải những giáo điều, lý luận, chủ nghĩa, đảng cương đầy sắt máu hoặc khô khan. Mấy thứ đó, nghe quá nhiều cô đâm ra chán và cảm thấy vô nghĩa. Ngoài ra anh còn có sự hiểu biết, thông cảm và độ lượng. Sau khi được thả ra cô nghĩ hoài câu nói '' Chẳng thà tha lầm còn hơn bắt lầm...'' của anh. Nó trái ngược hoàn toàn với câu '' chẳng thà bắt lầm còn hơn tha lầm...'' mà cô đã được mặt trận dạy dỗ. Cô thầm cám ơn sự tha lầm của anh, bởi vì nếu anh không tha lầm thời giờ này cô đã nằm nghỉ mát trong nhà giam của tỉnh. Ngoái đầu lại cô nhìn lần nữa. Dù khá xa cô cũng thấy được bóng ông thầy giáo giả mạo đang đứng nơi ngã ba chờ đón xe về Giồng Trôm. Mỉm cười cô lẩm bẩm: '' Giả gì hổng giả lại giả thầy giáo... ngộ ghê...''. Cô lắc đầu mỉm cười khi nghe cái giọng ồ ồ như vịt xiêm trống của ông lính theo cơn gió đồng bay vào chỗ mình đang đi. ''Dao phay kề cổ, máu đổ tôi không màng... Chết tôi, tôi chịu chớ buông nàng tôi hổng muốn buông... mà nắm luôn... hò ơ hò...''
    Bật lên tiếng cười, Đông tất tả bước khi thấy năm ba bóng người mặc bà ba đen thấp thoáng trong khu vườn dừa âm u.


    5

    cuột họp hành quân chỉ có ba người gồm trung úy Điền, Chiêm và Chín Được. Trải tấm bản đồ rộng ra trên chiếc bàn bề bộn giấy tờ, ly tách, tàn thuốc lá và nhiều thứ lặt vặt khác. Điền nói chậm và vắn tắt.
    - Xe sẽ chở toán thám kích tới Lương Quới rồi từ đó anh em rán lội tới Lương Hòa...
    - Trung uý... Lần này không phải như lần trước hả trung úy?
    Chín Được hỏi Điền. Vị trung úy chi khu phó kiêm sĩ quan an ninh và quân báo của chi khu Giồng Trôm đốt điếu thuốc, rít liên tiếp hai hơi rồi mới trả lời câu hỏi của Chín Được.
    - Tin kỳ này chắc chắn lắm. Hai ông ráng cõng thằng Năm Chơi về thì ông quận sẽ đãi tụi mình một chầu nhậu linh đình...
    Chiêm có vẻ trầm ngâm suy nghĩ trong lúc mắt không rời tấm bản đồ hành quân với hai chữ Lương Hòa được khoanh tròn bằng mực đỏ. Trong vòng tròn màu đỏ đó anh thấy thấp thoáng khuôn mặt của Đông với ánh mắt buồn u ẩn và nụ cười sáng chút niềm vui mong manh.
    - Còn đem xác Năm Chơi về thì sao trung úy?
    Chiêm hỏi trong lúc cúi đầu vào tấm bản đồ hành quân.
    - Ông quận muốn bắt sống thằng bí thư huyện ủy... Tuy nhiên nếu không bắt được thời bắn chết cũng được. Chiêm có toàn quyền định đoạt...
    Khẽ gật đầu, Chiêm ngước lên nhìn Chín Được.
    - Anh Chín thấy được không anh Chín?
    Mím môi, Chín Được gật đầu cười hề hề.
    - Mình mần đặng song chắc trần ai lắm... Thằng Năm Chơi được bảo vệ kỹ... Vòng ngoài là đám du kích tóc dài của Lương Hòa. Vòng trong còn có đám bảo vệ của riêng hắn...
    Chiêm nhìn Chín Được.
    - Mình đem hết toán thám kích...
    - Chắc phải như vậy rồi thiếu úy... Đem ít quá tụi nó ăn hiếp mình...
    Điền cười khà khà khi nghe Chín Được diễu.
    - Quân xa bỏ toán thám kích ở cầu đúc Lương Quới rồi hai ông lội vào Lương Hòa. Như vậy êm hơn chứ đi khơi khơi bể liền. Động thằng Năm Chơi dọt mất...
    - Chừng nào mình đi trung úy?
    - Chiều nay... Thôi anh Chín về sửa soạn đi...
    Tuân lệnh Chín Được bỏ đi. Điền và Chiêm vẫn còn đứng nói chuyện thật lâu mới kéo nhau đi ăn cơm.
    17 giờ. Kéo cơ bẩm khẩu M16, cài khóa an toàn xong Chiêm nhảy xuống đất trước tiên. Lính cũng lần lượt nhảy xuống. Chiếc quân xa của quận quay đầu chạy trở về hướng Lương Quới bỏ lại toán thám kích hai mươi sáu người tại đầu cầu đúc. Hạ sĩ nhất Trưng, toán trưởng của toán 2 hỏi Chiêm.
    - Mình đi chưa thiếu úy?
    Chín Được lên tiếng trước khi Chiêm trả lời.
    - Đợi chút đã. Xụp tối đi chắc ăn hơn...
    Gật đầu, Chiêm nói với Trưng.
    - Anh Chín nói đúng... Đợi tối mình hãy đi. Lúc đó nó hổng thấy mình...
    Toán thám kích chia nhau ngồi rải rác bên lề đường.
    - Đực... Bà con của mày làm gì hả mậy?
    Chín Được lên tiếng hỏi. Đực trả lời.
    - Làm du kích chứ làm gì anh Chín. Ở trong vùng giải phóng mà hổng theo mấy ổng thì theo ai. Cũng như mình ở khu quốc gia thì theo quốc gia. Phải hông thiếu úy?
    Cười khì khì Đực hỏi Chiêm. Anh gật đầu.
    - Đúng rồi... Ở trong vườn thời theo mặt trận còn ở ngoài chợ thời theo quốc gia...
    Chiêm ngừng nói. Anh nhớ tới Đông. Nàng ở trong vườn nên theo mặt trận, còn anh ở ngoài chợ thời theo quốc gia. Điều đó tự nhiên và giản dị như nước lớn nước ròng, mặt trời lặn rồi mặt trời mọc. Tuy nhiên điều tự nhiên và giản dị này lại tạo ra ngăn cách giữa anh em, bà con, bạn bè và người quen với nhau.
    - Mình đi được rồi anh Chín...
    Chiêm lên tiếng khi trời xụp tối. Chín Được gật đầu đứng lên. Lệnh của Chiêm ngắn gọn.
    - Tôi lãnh toán 1 đi đầu... Anh Chín chỉ huy toán 2 theo sau. Mình rải ra để tránh bị phục kích...
    Hai toán, 26 người di chuyển theo đội hình chữ Z. Mỗi người cách nhau mươi bước. Tay ghìm súng, mắt nhìn đăm đăm vào bóng tối, toán thám kích chú tâm di chuyển từng bước chân. Họ biết có thể sẽ có trái mìn nổ chậm được chôn dưới đất. Trái lựu đạn nội hóa được gài ngang qua con lộ hoặc họng súng đang nhắm vào họ. Không lâu lắm. Trước khi nổ ra vụ Tết Mậu Thân, vùng Phong Nẫm, Phong Mỹ, Châu Hòa, Châu Thới, Châu Bình, Lương Hòa, Lương Phú đã trở thành khu giải phóng của mặt trận. Dân làng cũng chia làm hai phe. Người nào nấn ná với vườn tược và mồ mả tổ tiên thời ở lại. Người nào có con cái ở thành thị hoặc không thích '' được giải phóng '' thời bỏ hết ruộng vườn đi ra vùng quốc gia sinh sống. Làm chủ một vùng đất bao la, ruộng vườn màu mỡ nên có được nguồn tiếp trợ về nhân số và súng đạn, mặt trận thành lập các đơn vị tác chiến chuyên môn như trung đội du kích làng xã, đại đội chủ lực miền, tiểu đoàn cơ động tỉnh. Các đơn vị này được trang bị vũ khí tối tân hơn, vì vậy trở thành mối lo không nhỏ cho các đồn bót lẻ tẻ và các chi khu ở xa tỉnh cũng như các đại đội địa phương quân biệt lập.
    - Tới ngã ba chưa anh Chín?
    Chiêm thì thầm với Chín Được đang đi trước cách mình mấy bước ở phía bên kia đường.
    - Chắc gần tới rồi thiếu úy...
    Chiêm cảm thấy ngón tay trõ đang đặt lên cò súng của mình run run vì hồi họp và lo âu. Từ khi gặp Đông, anh cảm thấy yêu đời nhiều hơn và cũng sợ chết nhiều hơn. Nhẩm tính trong đầu, anh biết chỉ còn năm ngày nữa sẽ tới cái hẹn với nàng tại ngã ba. Anh loay hoay tìm cách để tới nơi hẹn. Anh cũng biết chuyện hẹn hò này rất nguy hiểm. Anh có thể bị du kích bắt giữ. Ngoài ra nếu thượng cấp khám phá ra anh cũng bị điều tra vì tội gặp gỡ kẻ địch một cách trái phép.
    Đang đi Đực chợt dừng lại. Chín Được lên tiếng hỏi.
    - Sao mậy?
    - Mình đi tắt anh Chín... Đi khơi khơi như vầy thế nào cũng đụng mấy con nhỏ du kích tóc dài. Bị động thằng Năm Chơi dọt mất...
    - Thiếu úy tính sao thiếu úy?
    Đang nghĩ ngợi lan man, Chiêm giật mình ngơ ngác. Lát sau anh mới định thần rồi chậm chạp trả lời câu hỏi của Chín Được.
    - Ừ đi tắt tốt hơn... Đực dẫn đường đi... Ông quận ra lệnh cho tôi phải tóm cổ Năm Chơi. Đực biết nhà Sáu Lồng, bí thư xã ủy?
    - Lần trước mình đi lộn nhà. Nhà thằng Sáu Lồng ở tại ngã ba bên tay trái mà mình lại dô căn nhà bên tay mặt nên trật lất...
    Hơi gật đầu Chiêm thì thầm với mấy người lính đi gần.
    - Đêm nay sẽ có cuộc họp ở nhà Sáu Lồng. Trung úy Điền nói với tôi Năm Chơi sẽ có mặt. Mình tóm cổ được hắn thời ông quận sẽ đãi tụi mình nhậu thả cửa...
    - Vậy à... Tui đi tắt mà thiếu úy chịu cực lội ruộng nghen... mà thiếu úy có sợ đĩa bu hông?
    Chiêm mỉm cười trong bóng tối. Liên tưởng tới con vật nhơn nhớt, mềm mềm đang hút dính vào da và hút máu mình, anh cảm thấy ơn ớn song cũng gắng gượng trả lời.
    - Sợ thời cũng sợ mà anh em tới đâu tôi tới đó...
    Cười tiếng nhỏ Đực rẽ vào lối mòn bên tay mặt. Thật ra đây là bờ mẫu dùng để đánh dấu ruộng đất của dân chúng trong làng. Nó chỉ vừa đủ một người đi. Dân làng đi riết thành ra lối mòn và chỉ có họ mới biết mà thôi. Hai mươi bốn người lính thám kích cộng thêm hai ông toán trưởng và toán phó im lặng đi giữa cánh đồng lúa cao xấp xỉ đầu của họ. Nhờ vậy mà kẻ địch không phát hiện ra họ trừ khi nào cả hai phe đi cùng một con đường. Gió đêm rì rào. Ếch nhái, ễnh ương kêu hòa lẫn trong tiếng côn trùng rỉ rả. Chân bước đều, Chiêm suy nghĩ lan man. Anh biết trở lại Lương Hòa lần này sẽ khó khăn hơn lần trước. Anh sẽ đụng với đám du kích dưới quyền chỉ huy của Đông và toán bảo vệ của Năm Chơi. Bắn nhau với toán bảo vệ của Năm Chơi anh không ngại. Tuy nhiên đụng với các cô lính tóc dài của Đông, anh cảm thấy trong lòng mình có chút đắn đo và ngần ngại. Nghĩ tới chuyện bắn chết một cô lính gái anh cảm thấy đắn đo và bất nhẫn. Rủi bắn nhằm Đông thì sao? Câu hỏi bật ra trong đầu khiến anh cảm thấy bàn tay cầm súng run run. Không bắn thì bất tuân lệnh thượng cấp, còn bắn nhau với Đông thời lỡ cô ta bị thương hay chết anh sẽ ân hận suốt đời. Làm cách nào vượt qua hai vòng lính địch vào tận nhà của Sáu Lồng để bắt sống hay giết chết Năm Chơi mà không đụng với các cô lính tóc dài của Đông. Đi sau lưng Chín Được, Chiêm suy nghĩ miên man.
    - Tới rồi thiếu úy...
    Nghe tiếng xì xào của Đực, Chiêm thì thầm.
    - Tới đâu?
    - Tới vườn dừa...
    Đực dừng lại tại ngã ba. Chiêm thấy hàng dừa đen thẫm hiện lên trong đêm tối mờ mờ sao. Đưa tay xem đồng hồ anh thấy 20 giờ.
    - Mình dừng lại một chút...
    Dứt lời Chiêm quay sang nói nhỏ với Chín Được.
    - Tôi tính như vầy anh Chín... Mình ém toán 2 để cản đường du kích khi mình rút lui. Anh coi toán 2 chặn đường cho tôi rút. Còn tôi chỉ huy toán 1 đi vào nhà Sáu Lồng...
    Chín Được rụt rè lên tiếng.
    - Thiếu úy tính như vậy cũng được... Hay là thiếu úy để tôi lo cái vụ nắm đầu Năm Chơi đi... Tôi rành đường và biết mặt Năm Chơi...
    Ngẫm nghĩ thấy Chín Được nói có lý, Chiêm gật đầu nói giỡn một câu mà khi nghe xong Chín Được cũng phải bật cười tiếng nhỏ.
    - Tôi biết anh Chín bị bả nắm đầu hoài nên tôi để cho anh nắm đầu Năm Chơi cho anh bớt ấm ức...
    - Thiếu úy nói y chang... Tui mà nắm đầu được Năm Chơi thời tui bớt bị bả nắm đầu...
    Quay qua Đực, Chín Được ra lệnh.
    - Mày đi trước dò đường...
    Lãnh lệnh Đực rẽ vào con đường mòn chạy lọt vào khu rừng dừa âm u. Đêm tháng bảy không mưa sao sáng mông lung. Tiếng muỗi kêu vo ve bên tai. Vì đường mòn nhỏ hẹp nên hai mươi sáu người lính phải đi theo hàng dọc với khoảng cách xa chừng hai chục thước. Đưa tay lên xem đồng hồ, Chiêm thấy 8 giờ rưởi. Quay đầu lại anh thấy Chuột Lắc, người lính mang máy truyền tin của mình đang ở sau lưng. Chuyến công tác này vì đi nguyên trung đội thám kích nên mỗi toán mang theo một máy 25 để liên lạc với nhau hoặc với chi khu khi cần thiết như xin xe đón hoặc xin pháo binh chi khu yểm trợ nếu có đụng lớn với các đơn vị chủ lực của địch. Trung úy Điền, chi khu phó kiêm trưởng ban 2 đã cho anh biết ba vùng Lương Quới, Lương Hòa và Mỹ Lồng là địa bàn hoạt động của một đại đội chủ lực miền thuộc tiểu đoàn chủ lực miền đông nam bộ. Ngoài ra Lương Hòa còn có một trung đội nữ du kích của riêng xã. Điền còn dặn anh nên cẩn thận với đám lính tóc dài này vì nghe đâu người chỉ huy rất giỏi đánh du kích. Chiêm cười thầm khi nghĩ trung úy Điền không biết mình có quen với cô trung đội trưởng du kích này.
    22 giờ. Đang đi Đực dừng lại thật nhanh. Cử chỉ của anh ta khiến cho mười một người đi sau vội vàng nép mình sau những thân cây dừa. Đợi một lúc không thấy gì, Chiêm với Chín Được tiến lên chỗ Đực đang ngồi chồm hổm trên mặt đất.
    - Gì vậy mậy?
    Chín Được thì thầm. Đực trả lời nhỏ đủ cho hai cấp chỉ huy nghe.
    - Du kích... Nó đứng gác...
    Chiêm và Chín Được khom người sát đất. Ở tư thế này cả hai ngước nhìn lên cao. Dưới ánh sáng âm u trong khu vườn dừa rậm rạp, họ thấy một bóng đen nhỏ thó đang đứng cách họ xa xa.
    - Thiếu úy tính sao thiếu úy?
    Chiêm im lặng suy nghĩ. Vì cảm tình với Đông, anh không muốn đụng chạm tới các nữ du kích. Huống chi anh cảm thấy bất nhẫn khi giết một cô gái dù đó là lính của mặt trận.
    - Mình kiếm ngã khác đi Đực...
    Chín Được thắc mắc vì lời nói của cấp chỉ huy. Anh ta chưa kịp lên tiếng, Chiêm nghiêm giọng tiếp.
    - Tôi không muốn giết đàn bà... với lại có gì trục trặc thời công tác sẽ bị bể... Lúc đó anh Chín sẽ không nắm đầu Năm Chơi được... Mình đi vòng ngã khác...
    Lãnh lệnh, Đực rẽ sang bên trái chừng hai bờ dừa đôi. Chín Được, tiếp theo Chiêm và Chuột Lắc theo sau lưng. Hai mươi sáu người lính im lặng trườn bò qua vọng gác đầu tiên của địch. Phải mất hơn nửa tiếng đồng hồ toán thám kích mới vượt qua vòng gác thứ nhất do du kích xã canh gác. Ngừng lại quan sát tình hình, Chín Được thì thầm vào tai Chiêm.
    - Sắp tới nhà Sáu Lồng rồi thiếu úy...
    Chiêm ra lệnh chậm và nhỏ chỉ đủ cho ông toán phó của mình nghe.
    - Anh Chín dô đi... Để đám du kích tôi lo...
    Gật đầu, Chín Được ra lịnh cho toán 2 của mình di chuyển. Đực đi trước dò đường. Đang đi anh vội ngừng lại. Chín Được hỏi nhỏ.
    - Cái gì dậy mậy?
    - Bảo vệ anh Chín...
    - Ở đâu?
    - Đó đó anh Chín...
    Nép sau thân cây dừa, nhìn theo tay chỉ của Đực, Chín Được thấy lờ mờ một bóng người đang đứng.
    - Ừ bảo vệ... Mày mần nó đi... Ông Chiêm ổng dặn tao là gặp đám con cháu của bà Định thì mình phải né tụi nó... Tao hổng hiểu tại sao ổng lại dặn mình kỳ cục như vậy...
    Cười lặng lẽ trong bóng tối, Đực thì thầm.
    - Chắc ổng cũng sợ đàn bà con gái...
    - Tao sợ đàn bà mà ổng cũng sợ con gái đâu có thua gì tao... Ủa mà sao ổng lại sợ con gái...
    Rán dằn lắm Đực mới không bật cười.
    - Anh Chín với tui có vợ nên sợ vợ còn ổng hổng có vợ nên sợ con gái. Cả hai thứ đều có hai cẳng mà...
    Như không muốn nói thêm, Chín Được ra lệnh cho Đực.
    - Thôi mày mần thằng bảo vệ này đi để mình dô gặp Năm Chơi...
    Vừa trờ tới, Tư Chum thì thầm.
    - Anh Chín để tôi phụ với thằng Đực... Đi hai đứa chắc ăn hơn...
    Chín Được thì thầm.
    - Ừa... Hai thằng bây ráng mần thằng này đi... Coi chừng còn thằng nữa...
    Tư Chum và Đực biến mất trong bóng đêm. Ra dấu cho lính của mình, Chín Được dán người sát đất bò tới trước. Đợi cho Chín Được bò xa xa, Trưng đưa bốn ngón tay lên ra dấu về hai bên phải trái cho Điềm với Bi. Hiểu ý của cấp chỉ huy, Điềm cùng với lính dưới quyền bò nhanh về bên phải, còn Bi cùng với ba người lính thám kích bò về bên trái. Mười ba người lính thám kích dàn hàng ngang xâm nhập vào đất địch.
    Vừa bò vừa lắng nghe động tịnh, Tư Chum và Đực càng lúc càng tiến gần tới chỗ tên bảo vệ đứng gác. Còn cách chục bước, Đực khều Tư Chum đoạn đưa bàn tay lên cứa ngang cổ của mình. Đây là dấu hiệu cho biết giết chết chứ không bắt sống. Gật đầu Tư Chum lặng lẽ cởi bỏ khẩu AK. Miệng ngậm lấy lưỡi dao anh chầm chậm bò tới gần chỗ tên bảo vệ đang đứng. Trong toán thám kích Tư Chum giỏi võ nhất. Ngoài thứ võ gia truyền của cha ông dạy, anh còn nổi tiếng về tài chơi dao. Lưỡi dao của anh không phải dao bấm hay lưỡi lê của lính hoặc dao rừng mà các toán biệt kích dùng, mà là dao bay tương tự như phi kiếm hoặc phi đao của thời xa xưa. Cán dao làm bằng sừng trâu được tôi lửa năm lần, còn lưỡi dao lấy từ chất thép của nhíp xe đò được nung rèn, mài dũa thành ra mỏng tựa lá lúa và bén đứt xương luôn.
    Nấp sau thân cây dừa tơ Tư Chum từ từ đứng dậy. Sao đêm sáng mờ mờ soi bóng người đứng xa chừng mươi bước. Tay chơi dao trội nhất của quận Giồng Trôm vẩy tay. Lưỡi dao xẹt ra ghim ngay tim kẻ địch sâu lút cán. Tên bảo vệ nấc tiếng nhỏ chệnh choạng lùi lại cùng lúc Tư Chum nhào tới như con báo chụp mồi. Kẻ địch gục chết trong tay y không kịp lên tiếng báo động. Tiếng ằng ặc vang lên báo cho Chín Được biết lính của mình đã diệt gọn kẻ địch đang canh gác.
    - Xong rồi anh Chín...
    Tư Chum nói nhỏ vào tai cấp chỉ huy. Chín Được đi chính giữa, Điềm bên phải và Bi bên trái; ba toán thám kích âm thầm xâm nhập vào nhà của Sáu Lồng, bí thư xã ủy Lương Hòa. Họ hành động rất cẩn thận vì biết nếu bị bể, họ sẽ bị bao vây và truy đuổi bởi một đại đội chủ lực và trung đội du kích thuộc đường quen lối hơn họ. Muốn bắt được tên bí thư huyện ủy họ phải lợi dụng bóng tối cộng với sự bất ngờ và hành động không vội vàng, hấp tấp. Một sơ hở hoặc sai lầm sẽ đưa tới cái chết không phải của một người mà luôn cả toán.
    Nép mình sau thân cây dừa, Chín Được và Tư Chum nhìn đăm đăm ngôi nhà thắp đèn sang sáng nằm trơ vơ một mình bao quanh bởi những ngọn cây đen mờ.
    - Nhà của thằng Sáu Lồng đó anh Chín...
    Đực thì thầm. Vị toán phó toán thám kích của chi khu Giồng Trôm ra lệnh gọn.
    - Để tao dô cửa trước. Thằng Điềm dô cửa sau. Thằng Bi coi chừng đám bảo vệ. Khi mình rút, thằng Điềm đi trước... Thằng Bi rút sau... Tao với thằng Đực và Tư Chum vào bắt tay Năm Chơi...
    Tư Chum cười lặng lẽ khi nghe Chín Được xài hai tiếng '' bắt tay '' của Chiêm. Nép mình bên hàng rào dâm bụt, Chín Được chăm chú nhìn bóng đen đang đi đi lại lại trước ngôi nhà thắp đèn sang sáng. Đó là tên bảo vệ gác nhà của Sáu Lồng. Phải triệt hắn một cách gọn gàng và êm thắm thời y và hai đàn em mới có thể xâm nhập vào nhà được.
    - Mày tính sao Đực?
    - Để tôi tính nó...
    Qua ánh sao mờ mờ Chín Được mỉm cười khi thấy người lính thám kích của mình giở đồ chơi. Đó là cái ống trúc dài độ năm tấc. Đực nổi danh hai quận Giồng Trôm và Ba Tri bằng biệt tài thổi ống trúc từ lúc còn nhỏ xuyên qua ông già tía của anh ta tên Ba Phù. Tài nghệ không phải tự nhiên mà có được. Đó là sự luyện tập lâu dài và khó nhọc. Muốn thổi được ống trúc trước nhất phải tập thở để có làn hơi cực mạnh. Bẫm sinh đã có làn hơi mạnh rồi dưới sự chỉ dạy của ông già tía và sự tập luyện nên năm hai mươi tuổi, Đực có được làn hơi cực mạnh. Anh từng chứng kiến Đực thổi ống trúc bằng đạn đất sét giết chết con chim cu đậu trên ngọn cây sao cao hai ba chục thước. Anh ta còn đi xa hơn bằng cách thổi đinh độc. Mũi đinh cũng như chất độc bôi trên mũi đinh được chế biến theo cách thức riêng biệt chỉ cần chảy máu thôi đủ khiến cho người ta mê man liền.
    Phù... Tiếng động khẽ vang lên từ ống trúc. Tên bảo vệ lảo đảo mấy cái. Tư Chum chồm lên như con báo vồ mồi. Lưỡi dao găm cắm vào ngực nạn nhân sâu lút cán.
    - Xong rồi anh Chín...
    Tư Chum thì thầm. Ra lệnh cho Tư Chum thủ khẩu AK giả làm bảo vệ đứng canh, Chín Được khều Đực bò dần dần tới cửa. Nép mình bên vách lá anh đưa mắt nhìn vào. Ba người ngồi quanh chiếc bàn hình chữ nhật đóng bằng cây. Tiếng nói chuyện thì thào văng vẳng. Giọng nói nhỏ rức của Đực rót vào tai vị toán phó toán thám kích của chi khu Giồng Trôm.
    - Anh biết mặt Năm Chơi?
    Chăm chú nhìn năm người trong nhà giây lát, Chín Được rắn giọng.
    - Nó ngồi đầu bàn... quấn khăn rằn...
    Ngưng lại giây lát anh nói gọn.
    - Mày mần một, tao mần một... Để Năm Chơi cho tao... Dô...
    Tiếng '' dô '' vừa dứt, Chín Được đạp bung cửa bước vào nhà.
    - Ngồi im... Đứa nào lạng quạng tao bắn nát đầu...
    Ba người trong nhà nín khe không có cử chỉ phản kháng nào. Nháy mắt ra hiệu cho Đực ghìm súng canh, Chín Được bước tới cạnh chỗ Năm Chơi đang ngồi. Báng súng M16 nện đúng vào màng tang của tên bí thư huyện ủy huyện Giồng Trôm. Năm Chơi gục xuống. Xốc lấy hắn, Chín Được nói gọn.
    - Tao đi trước... Mày đi sau...
    - Mình làm gì với hai thằng này?
    Đực lên tiếng hỏi. Chín Được cười hực.
    - Mày muốn làm gì cũng được...
    Dứt lời anh ta bước nhanh ra cửa. Đực ghìm khẩu AK trong lúc mắt không rời hai người đàn ông đang ngồi.
    - Mày là thằng Đực con ông Tám Dứt phải hông?
    Đực cau mày khi nghe câu hỏi của người đàn ông trẻ tuổi ngồi bên trái. Bị nhận diện anh không thể để cho hai người này sống sót được. Tuy nhiên nếu nổ súng tức làm bể cuộc đột kích thời cả toán cũng khó mà thoát chạy được. Đang phân vân chưa biết tính sao anh ta nghe tiếng súng nổ vang vang. Cả mừng anh ta miết cò, nướng hết băng đạn vào hai người đang ngồi. Muốn chắc ăn khi vừa lùi ra tới cửa anh ta rút ra trái M26 liệng vào trong nhà. Tiếng nổ chát chúa vang lên. Đất cát bay rào rào.
    - Anh Chín...
    Đực kêu lớn khi thấy bóng người quen quen. Chín Được nói nhanh.
    - Tao đây... Mình dọt đi...
    Trao Năm Chơi cho Đực, Chín Được lẹ bước theo Tư Chum đang đi như chạy trong lúc Điềm cùng lính mở đường rút lui về hướng của Chiêm. Đang ghìm súng sau gốc dừa chờ đợi chợt nghe tiếng súng nổ, Chiêm buột miệng.
    - Bể rồi...
    Quay sang Chuột Lắc, anh nói lớn.
    - Mày gọi máy về chi khu báo cáo. Có gì mình nhờ gà cồ của quận gáy chận để mình rút...
    Tiếng súng nổ rền ở hướng tây. Đạn bay trong vườn dừa tạo ra âm thanh rền rền.
    - Châu Bình... Châu Bình đây Anh Chín ... Nghe rõ trả lời...
    Nghe Chín Được gọi mình, Chiêm chụp lấy ống liên hợp.
    - Châu Bình nghe Anh Chín...
    - Tôi trên đường về nhà... Nghe rõ trả lời...
    - Châu Bình nhận rõ... Anh có mang đồ chơi về cho bả không?
    Chiêm nghe Chín Được cười khằng khặc trong máy.
    - Có... Đồ chơi của bà xã tui đang khò...
    Được tin Chín Được đang chạy về hướng của mình, Chiêm ra lệnh cho lính chuẩn bị. Lát sau bóng người xuất hiện. Chín Được cùng toán lính chạy ào qua mặt Chiêm một đỗi xa xa mới nằm lại làm chốt cản cho đồng đội rút lui. Tiếng súng nổ dữ dội hơn cùng với bóng áo đen xuất hiện mập mờ sau những thân cây dừa. Đạn lửa bay đầy trời, ghim vào thân cây ngay chỗ anh nấp nghe bựt bựt. Biết mình bị cô Đông và đám lính tóc dài ví quánh, Chiêm ra lịnh cho lính im lặng chém vè đồng thời gọi máy về chi khu xin cà nông bắn chận đường du kích. Nhờ vậy anh với toán thám kích rút ra lộ đá an toàn nằm chờ tới sáng mới có xe nhà binh ở quận lên đón về.







    6

    Chiêm ngồi im trong quán hủ tiếu. Trước mặt anh ly cà phê đá tươm hơi nước. Trời tháng 6 nắng gay gắt. Con đường lộ đá bốc bụi mù khi có xe đò chạy qua. Xa xa bên kia con lộ, chếch về bên trái là ngã ba đi Châu Bình. Đưa ly cà phê đá màu nâu nhàn nhạt có vài cục nước đá nhỏ xíu, anh uống một ngụm rồi với tay lấy gói thuốc lá. Thong thả lấy ra một điếu, anh đưa lên mũi ngửi. Mùi thuốc lá hăng hăng. Quẹt diêm đốt thuốc, rít hơi dài, nhả khói ra từ từ, anh im lặng nhìn ngắm. Thật ra thì chẳng có gì lạ, chăng có gì thay đổi, chẳng có gì đáng ngắm nghía ở quận lỵ đìu hiu, lèo tèo hai dãy nhà ngói cũ mèm, nhà tôn dơ dáy này. Cũng chẳng có cô thôn nữ, cô gái nào đáng để cho anh ghé mắt tới. Dường như chiến tranh càng lan rộng và kéo dài lâu chừng nào thời người trẻ càng hiếm hoi nhiều chừng đó. Chỉ toàn ông già, bà lão và con nít. Hể đàn bà thì toàn đàn bà có chồng. Chồng của họ không ở bên này thì cũng ở bên kia, không theo quốc gia thì theo cộng sản mà đại diện là mặt trận. Chiêm thở dài nhè nhẹ, cảm thấy trống rỗng trong đời sống của một người lính độc thân và không có ai để nhớ. Mấy cô gái quen ở Sài Gòn thì xa xôi quá. Cho dù anh có nhớ họ thì chắc gì họ còn nhớ tới anh. Nhớ người ở gần dễ hơn nhớ người ở xa. Nghĩ tới người ở gần, anh lại liên tưởng tới Đông. Khuôn mặt của cô '' du kích tóc dài '' lung linh trong bóng nắng của buổi xế chiều oi ả. Ánh mắt buồn xa xăm. Nụ cười. Hai lần gặp gỡ anh chưa bao giờ thấy Đông cười trọn vẹn. Như lần hai đứa gặp nhau trên xe đò, Đông có cười song chỉ là nụ cười e ấp. Dù trong ánh mắt buồn xa xăm đó đôi khi thấp thoáng nét là lạ pha trộn chút sắc lạnh của một cô trung đội trưởng của đội du kích tóc dài nhưng lại gây cho anh sự gần gụi và thông cảm. Anh cũng biết giữa cô ta với mình có lằn ranh đã được định sẵn mà không ai muốn bước qua, bởi vì anh không thể nào theo về với phía bên kia và ngược lại Đông cũng vậy. Chiêm mường tượng tới làn da mặt trắng xanh của Đông. Chắc tại cô ta ở trong tối nhiều quá. Bàn tay với mười ngón tay thon dài muột mà, êm ả như cơn gió đồng mỗi khi nàng đưa lên vuốt mấy sợi tóc lòa xòa trước trán. Giọng nói nhẹ, thanh thanh có khá nhiều ngập ngừng, xa vắng của một người muốn che đậy ý nghĩ hay dấu kín tâm tư. Đông ăn nói chừng mực. Đông e dè từng cử chỉ. Có phải người của mặt trận nào cũng có cử chỉ e dè, thái độ thận trọng và dấu kín ý nghĩ. Sống như vậy thì chán thật. Chiêm lẩm bẩm. Đưa ly cà phê lên hớp ngụm nhỏ, rít hơi thuốc thật dài rồi bỏ tàn thuốc xuống đất, anh nhớ tới cái hẹn với Đông ngày mai. Lời hẹn thật mơ hồ. Lần gặp nhau trước nàng có nói sẽ gặp anh hai tuần nữa. Thế thôi. Nơi hẹn ở tại rặng trâm bầu. Phải chăng Đông muốn gài anh vào bẫy của cô ta. Mình có nên đi tới chỗ hẹn với Đông? Chiêm tự hỏi. Biết đâu tới nơi hẹn anh sẽ không gặp Đông mà gặp toán du kích chờ sẵn. Đi thì lo âu mà không đi thì bứt rứt vì nhớ nhung và muốn có được những phút giây trò chuyện với một người mà anh biết có nhiều đồng điệu với mình.
    10 giờ sáng. Do dự giây lát rồi Chiêm rút khẩu Colt 45 trong lưng quần ra nhét vào gối của mình. Anh không muốn đi gặp Đông mà lại lận lưng khẩu súng phòng thân. Nó tỏ rằng anh không tin vào lòng thành thật của nàng. Vả lại khẩu súng chẳng giúp ích gì được nếu anh đụng đầu với đám du kích. Leo lên chiếc mô bi lết cũ mượn của Chín Được, anh đạp xe chạy một lát mới vặn ga cho máy nổ rồi lái ra đường lộ đá. Chốc sau xe qua cầu Bình Chánh. Gió mát rợi. Vườn dừa xanh um trong xa. Xe qua chợ Lương Quới, sau đó tới cây cầu xi măng bắt qua con rạch nhỏ. Chiêm nghe trống ngực của mình đập mạnh. Cảm giác hồi hộp, lo âu lẫn chút vui mừng gây ra nhiều kích thích. Hai bên đường cỏ mọc xanh xanh. Nước lấp xấp, lấp lánh dưới ánh mặt trời. Hoa súng nở trắng xóa trên mặt đìa. Xe dừng lại tại ngã ba. Vẫn còn ngồi trên yên chiếc mô bi lết máy nổ xịch xịch, Chiêm im lặng nhìn con đường đất màu nâu chạy sâu vào trong rừng dừa xanh. Cây keo già cỗi nhô lên cao. Rặng trâm bầu thấp hơn. Đó đó. Nơi có Đông đang chờ. Hay là toán du kích tóc dài đang ghìm súng đợi. Đã tới đây rồi mình có nên vào trong đó? Câu hỏi giản dị song không có câu trả lời thỏa đáng. Cuối cùng người trưởng toán thám kích của chi khu Giồng Trôm bặm môi vặn mạnh tay ga. Tiếng động cơ nổ dòn mang theo người tới nơi hẹn hò. Cây keo hiện rõ dần trong tầm mắt. Chiêm tìm kiếm bóng bà ba đen. Không có ai. Cuối cùng xe dừng lại nơi khoảnh đất trống kế bên thân cây keo. Không có ai hết. Anh thẩn thờ, cảm thấy tâm hồn mình hụt hẫng.
    - Tôi chờ ông lâu quá...
    Tiếng nói vang lên đột ngột làm Chiêm giật mình. Quay đầu lại anh thấy Đông hiện ra với nụ cười e ấp. Vẫn bộ bà đen và chiếc khăn rằn. Lần này mái tóc dài biến ra mái tóc đuôi gà. Hai người lính của hai phe đối nghịch im lặng nhìn nhau.
    - Ông là sĩ quan phải hông?
    Đó là câu hỏi đầu tiên của Đông. Chiêm cười gật đầu thay cho câu trả lời. Cô du kích tóc dài tiếp tục cuộc thẫm vấn của mình.
    - Cấp bực gì?
    - Thiếu úy...
    Trầm ngâm giây lát Đông lại hỏi tiếp. Giọng của nàng nghiêm lạnh khiến cho Chiêm không còn cười cợt nữa.
    - Ông là lính gì?
    Trong lúc đặt câu hỏi, Đông nhìn đăm đăm người đối diện. Thấy Chiêm có vẻ đắn đo suy nghĩ trước khi trả lời, cô ta cất giọng dù nghiêm song có chút gì thành khẩn.
    - Tôi muốn biết thêm về ông nên xin ông thật lòng...
    Khẽ gật đầu, Chiêm cười trả lời.
    - Tôi là trưởng toán thám kích quận...
    Nhìn thẳng vào mặt cô du kích tóc dài của làng Lương Hòa, anh giải thích chậm và đầy đủ.
    - Toán lính thám kích của tôi chuyên đột kích vào những vùng giải phóng của mặt trận để thu thập tin tức cũng như bắt...
    - Như vậy ông đã bắt sống ông bí thư huyện ủy của tôi?
    Lên tiếng hỏi, Đông hơi cau mày khi thấy Chiêm gật đầu.
    - Chính tôi đã bắt Năm Chơi... Lính của cô Đông lì lắm... bắn tôi chạy rớt quần mà hổng dám trở lại kiếm...
    Câu nói của Chiêm làm cho Đông bật lên tiếng cười. Nàng biết ông trưởng toán thám kích quận nói giỡn.
    - Tại sao chạy '' rớt quần '' mà ông không chịu bắn trả lại?
    Không biết nghĩ ngợi điều gì mà mặt của Đông hồng lên khi dứt câu hỏi. Chiêm cười cười rút trong túi áo ra gói thuốc lá. Rút một điếu đưa lên miệng ngậm, nhét gói thuốc vào túi áo rồi quẹt diêm đốt thuốc, bập bập vài hơi anh nói trong lúc nhả khói ra.
    - Tôi sợ...
    - Sợ gì?
    - Lính của tôi nói tôi sợ con gái... Riêng tôi thời tôi sợ bắn trúng cô Đông...
    Đông chớp mắt khi nghe tới đó. Hít tiếp hơi thuốc nữa, Chiêm cười cười.
    - Ông bà mình có nói '' Một câu nhịn chín câu lành mà...''. Huống chi tôi có sợ cô Đông cũng hổng sao...
    Dứt câu Chiêm cười nhẹ nhìn vào mái tóc huyền dài được cột lại bằng chiếc khăn tay màu trắng.
    - Ông cười gì vậy?
    Đông hỏi khi thấy Chiêm cười.
    - Tôi thích mái tóc đuôi gà của cô Đông. Nó làm tôi nhớ ca dao.
    - Cô Đông bới tóc đuôi gà...
    Nắm đuôi cô lại hỏi nhà cô đâu...
    Đông cười tươi tắn. Nụ cười làm cho khuôn mặt vốn u buồn sáng lên chút khả ái. Lần đầu tiên Chiêm mới thấy được nụ cười tươi vui của Đông.
    - Ông người Sài Gòn mà sao thuộc nhiều ca dao dậy?
    - Tôi mới thích ca dao từ khi gặp cô Đông...
    Khuôn mặt vốn trắng xanh của cô sếp du kích làng Lương Hòa hơi ưng ửng đỏ khi nghe câu nói ý nhị của ông lính thám kích. Tuy nhiên nàng lại buột miệng nói ra một câu khác hẳn với ý muốn của mình. Nàng cũng không hiểu tại sao mình lại nói như vậy.
    - Tôi không hiểu ông muốn nói gì...
    Chiêm cười cười nhìn quanh quất. Thấy vậy Đông lên tiếng.
    - Ông kiếm gì vậy. Tôi đi một mình mà...
    Chiêm cũng cười nói đùa.
    - Tôi cũng đi một mình... Hẹn hò mà...
    Đỏ mặt Đông lên tiếng cự nự.
    - Ông nói gì vậy. Ai hẹn hò với ông hồi nào...
    Thấy vẻ mặt cau có của Đông, Chiêm cười nói chữa.
    - Tôi lỡ lời... Cô Đông đừng giận...
    Đông làm thinh quay mặt đi chỗ khác như chứng tỏ cho người đối thoại biết mình còn giận dỗi. Dựng chiếc mô bi lết vào thân cây keo, Chiêm bước tới đứng trước mặt Đông.
    - Ai thèm nhìn mặt của ông...
    Đông vừa nói vừa quay sang chỗ khác vì không muốn cho Chiêm thấy mình cười.
    - Thế à... Hổng thèm mà sao lại tới đây...
    Đông quay lại. Ánh mắt của nàng có chút gì nghiêm nghị khiến cho Chiêm tính cười đã phải ngưng luôn.
    - Như vậy thì tôi đi về...
    Tới nước này Chiêm phải xuống giọng năn nỉ và ỉ ôi.
    - Thôi mà... Tôi xin lỗi Đông...
    Lần đầu tiên Chiêm gọi tên chứ không còn tiếng '' cô Đông '' kiểu cách và xa lạ nữa. Nét mặt của Đông hơi dịu lại. Qua cách xưng hô nàng cảm nhận được chút gì thân tình của Chiêm.
    - Ba má của ông còn sống?
    Chiêm nhẹ gật đầu.
    - Còn... Má tôi bị tê liệt nửa người năm rồi...
    - Ông có về thăm nhà hông?
    - Thỉnh thoảng...
    - Tại sao lại thỉnh thoảng... Má ông bị bịnh như vậy thì ông phải về thăm nhà thường xuyên...
    Chiêm làm bộ quay mặt sang chỗ khác để giấu nụ cười trong lúc nghĩ thầm: '' Cô này nói chuyện như bà cụ non hay như tía má của mình...'' Còn Đông thì cúi mặt xuống cười. Cô ta cũng biết không nên nói như thế song nếu không hỏi chuyện thì cũng biết có chuyện gì để nói. Thật ra cô ta cũng có nhiều thắc mắc muốn hỏi song chưa tiện mở lời. Một điều mà cô ta ngại nhất chính là sự lo sợ có người bắt gặp mình đứng nói chuyện với một thanh niên xa lạ. Nếu cấp trên của cô ta biết được thì sẽ có nhiều điều không hay xảy ra cho cô ta và Chiêm.
    - Ba má của cô còn sống?
    - Còn sống...
    - Cô có anh em?
    - Tôi có đứa em gái...
    Trả lời xong Đông liếc nhìn trời. Hiểu ý Chiêm nhìn đồng hồ đeo tay của mình rồi cười nói.
    - Mới 11 giờ...
    - Tôi phải đi về... Đứng ở đây tôi sợ...
    Biết Đông lo sợ điều gì, Chiêm lên tiếng.
    - Hay mình đi chỗ khác...
    - Đi đâu?
    - Đi Mỹ Lồng...
    - Đi Mỹ Lồng làm gì?
    - Tôi muốn thăm Mỹ Lồng. Người ta nói: '' Bến Tre nhiều gái chưa chồng. Không tin xuống chợ Mỹ Lồng mà xem...''. Tôi muốn thăm Mỹ Lồng để xem có cô gái nào chưa chồng chịu ưng tôi làm chồng hông...
    Chiêm cười hắc hắc khi nói xong. Đông cũng bật lên tiếng cười khẽ vì câu nói nhiều nghĩa của Chiêm. Nhìn tới nhìn lui giây lát nàng vừa định lên tiếng thì Chiêm đã nói trước.
    - Mình đi Mỹ Lồng nghen Đông?
    Lần thứ nhì Chiêm gọi tiếng Đông thân mật và cô gái không phản đối.
    - Dạ... Mà đi một chút thôi nghen... Tôi sợ...
    Chiêm gật đầu dắt chiếc mô bi lết ra lộ. Đông rụt rè ngồi lên băng sau của chiếc xe cũ. Chiêm gò lưng đạp nhanh cố gắng làm cho máy nổ. Mãi mấy phút sau chiếc xe mới nổ được. Nghe tiếng thở phào của Chiêm, Đông mỉm cười nghĩ thầm: '' Vậy mà cũng đòi đi...''
    - Nặng phải không ông...?
    Ngập ngừng giây lát Đông mới lập lại câu hỏi của mình chỉ có khác một tiếng thôi.
    - Nặng phải không Chiêm?
    - Cũng kha khá...
    Xe chậm lại tại ngã ba rồi sau đó lại chạy chậm hơn trên con đường lộ đá gồ ghề nhiều ổ gà. Gió đồng man mát thổi. Không muốn tựa vào người của Chiêm, Đông phải gắng sức giữ chặt vào yên xe bằng hai tay để thân mình không ngã nghiêng.
    - Đông coi chừng té...
    - Dạ...
    Quay đầu lại thấy Đông đang gồng mình với hai tay bám cứng vào yên xe để cho khỏi ngã, Chiêm cảm thấy vừa thương vừa tội bèn lên tiếng.
    - Đông vịn vào tôi đi...
    - Dạ Đông vịn vào yên xe cũng được...
    - Coi chừng té hư cái mặt đẹp... Lúc đó đừng có đổ thừa tôi nghen...
    Đông mỉm cười im lặng. Không hiểu nghĩ sao cô ta rụt rè vòng tay ôm ngang hông Chiêm. Chỉ có vòng tay ôm hông thôi chứ cô ta cũng không có dựa sát vào người. Tuy nhiên Chiêm thầm sung sướng vì hiểu rằng ở vào vị thế của Đông, đó là một bước nhảy vọt hay nói đúng là một hành vi cách mạng.
    - Gió mát hả Đông?
    Chiêm gợi chuyện. Đông im lặng giây lát mới trả lời bằng câu hỏi.
    - Có phải vì Đông mà Chiêm thích ca dao?
    - Đúng...
    Chiêm xác nhận liền như đã có câu trả lời sẵn.
    - Hồi mới đổi về Bến Tre tôi chán lắm. Nhất là khi đổi về bên Thạnh Phú... Buồn chết được...
    - Bây giờ còn buồn hông?
    - Chút chút... May mà gặp Đông nói chuyện...
    Trầm ngâm giây lát, Chiêm tiếp sau tiếng thở dài.
    - Dù mình mới gặp nhau nhưng tôi thích Đông, thích được nói chuyện với Đông. Ít ra cũng có người nghe và hiểu được điều mình nói, thông cảm những gì mình nói đồng thời tôi cũng thích được nghe Đông nói. Từ hồi về Giồng Trôm tới giờ tôi không có ai để nói. Không có Đông, ở đây lâu chắc tôi câm...
    Đông cười khẽ. Chiêm quay đầu lại nhìn. Anh bắt gặp cô gái cũng đang ngước lên nhìn mình. Đôi tròng đen long lanh ánh lên nét rạng rỡ.
    - Coi chừng lủi xuống ruộng...
    Đông nhắc chừng khi thấy Chiêm mãi mê quay đầu lại nhìn mình mà không lo lái xe.
    - Đông đừng lo... Tôi nhắm mắt lái cũng được...
    - Xạo...
    Chiêm bật cười hắc hắc. Đông hỏi trổng.
    - Bộ vui lắm sao mà cười...
    - Đông làm tôi cười... Có Đông bên cạnh tôi vui lắm...
    Dĩ nhiên Chiêm không nghe được tiếng thở dài thầm lặng của người ngồi ở phía sau lưng của mình. Xe chạy nhanh hơn vì đường bằng phẳng và ít ổ gà.
    - Chắc gần tới Mỹ Lồng rồi hả Đông?
    - Dạ... Ông tha hồ chọn gái chưa chồng...
    Đông nói đùa một câu. Giọng của cô ta vui và tinh nghịch khiến cho Chiêm cũng đùa lại.
    - Tôi đã chọn rồi... Cô gái chưa chồng đang ngồi sau lưng nè...
    - Tôi có ưng ông đâu mà ông chọn...
    Ngoái đầu lại nhìn, Chiêm cao giọng ngâm.

    - Đầu giồng có bụi chuối
    Cuối giồng có cây đa
    Ngã ba đường cái có cây tơ hồng
    Con gái chưa chồng, cái lòng hực hở,
    Con trai chưa vợ, ruột thắt tầm canh
    Ngó lên mây trắng trời xanh,
    Ưng đâu cũng vậy, ưng anh cho rồi...

    Có lẽ cảm động vì nghe Chiêm bày tỏ nỗi lòng cũng như bị truyền nhiễm bởi cái vui vẻ của anh ta, Đông bật cười hắc hắc. Không biết vô tình hay cố ý mà cô ta lại tựa đầu vào lưng của Chiêm. Lát sau biết ra cô ta len lén ngồi thẳng lại như sợ Chiêm biết được.
    - Đông biết hai câu ca dao này không?
    - Câu gì đâu nói nghe coi...
    Dù Đông ăn nói không có chút gì thân mật song Chiêm cảm thấy trong giọng nói của cô ta chứa đựng cái nhu mì và khả ái.

    - Cá lên trên thớt hết nhớt, con cá khô
    Gặp gái không ghẹo trai khờ, gái chê...
    - Ông mà khờ... Ông khôn dàn trời... Tới Mỹ Lồng rồi...
    Chiêm giảm ga cho xe chạy chậm lại. Mỹ Lồng có chút đông đúc hơn Lương Quới vì nhờ gần tỉnh lỵ hơn.
    - Đông có quen ai ở đây không?
    - Dạ không... Mà Chiêm hỏi chi vậy?
    - Mình ghé đây chơi. Chắc Đông không muốn gặp người quen...
    - Dạ...
    Đông thì thào vừa đủ cho Chiêm nghe.
    - Gặp người quen rắc rối lắm. Chiêm hiểu mà...
    Gật gật đầu Chiêm nói nhỏ.
    - Tôi biết... Mình chạy xe ngang qua đây rồi trở lại Lương Hòa...
    Không muốn ai thấy mình đi với người lạ, Đông giấu mặt của mình bằng cách úp mặt vào lưng của Chiêm. Cử động vô tình của cô ta làm cho anh rùng mình, cảm thấy tim đập mạnh và tâm hồn dấy lên chút ngất ngây vì sự tiếp xúc này. Xe đảo một vòng tròn rồi quay đầu trở lại Lương Hòa. Nửa giờ sau xe ngừng tại ngã ba. Xuống xe hai người im lặng đứng bên nhau. Con lộ đá đất màu nâu trải đầy ánh nắng. Chiêm liếc sang bên cạnh và bắt gặp Đông cũng đang liếc mình.
    - Tôi đi về...
    - Mình gặp nhau nữa nghen Đông?
    - Hổng biết... Nguy hiểm lắm... Đông sợ...
    Thấy cô gái dợm bước, Chiêm nói nhanh.
    - Tôi đợi Đông ở đây... Đông không đến tôi cũng đợi...
    Đông quay qua nhìn Chiêm. Anh thấy đôi mắt buồn của cô gái long lanh có nước mắt ứa ra.
    - Tôi đi về... Chiêm cũng đi về đi... Chiều rồi... Ở đây nguy hiểm lắm...
    Đứng nhìn theo dáng đi của Đông, Chiêm có cảm tưởng như từng bước chân đã mang theo niềm vui của mình. Anh cứ đứng nhìn theo cho tới khi không còn thấy bóng của cô du kích tóc dài nữa mới leo lên xe trở về Giồng Trôm...











    7.
    Mọi người trong nhà đồng đứng dậy khi thấy một quân nhân bước vào. Đưa tay ra dấu cho họ ngồi xuống, ông ta cười thốt.
    - Xin lỗi các đồng chí... Tôi tới trễ vì phải chờ lệnh trên...
    Quân nhân tên Vinh, tiểu đoàn trưởng tiểu đoàn miền đông nam bộ. Vừa ngồi vào ghế Vinh thong thả tiếp.
    - Trước khi thảo luận về cuộc hành quân tôi xin được biết tên các đồng chí để tiện nói chuyện...
    Thanh niên tóc cắt ngắn, ngồi đầu bàn cạnh Vinh lên tiếng trước nhất.
    - Thưa đồng chí Vinh... Tôi tên Mãnh, trung đội trưởng du kích xã Lương Quới...
    - Còn tôi là Vạn, trung đội trưởng du kích Bình Chánh...
    Gật đầu mỉm cười, Vinh hướng mắt về phía cô gái mặc bộ bà đen ngồi xa nhất.
    - Thưa đồng chí tiểu đoàn trưởng... Tôi chỉ huy trung đội du kích xã Lương Hòa. Đông là tên của tôi...
    Vinh gật gù cười lên tiếng.
    - À... Tôi có nghe nói tới tên cô Đông với những thành tích xuất sắc...
    - Cám ơn đồng chí tiểu đoàn trưởng...
    Liếc một vòng ba đồng chí của mình, Vinh hắng giọng.
    - Ba đồng chí cũng biết đồng chí bí thư huyện ủy Năm Chơi đã bị lính ngụy bắt. Đây là một thiệt hại lớn cho mặt trận. Vì thế cấp trên ra lịnh cho tôi sửa soạn một cuộc tập kích vào huyện Giồng Trôm để trả đũa...
    Vinh ngừng nói như xem ba đồng chí của mình có ý kiến gì không, song thấy họ im lặng ông ta nói tiếp.
    - Nhân viên nằm vùng của ta ở trong quận đã báo cáo về tình hình của địch. Tên thiếu tá quận trưởng vì có vợ con ở tại châu thành Trúc Giang nên cứ sáng thứ sáu thì hắn lên xe về tỉnh lỵ hú hí với vợ con. Hắn giao quyền chỉ huy lại cho tên chi khu phó là trung úy Điền. Đầu tuần này tên Điền được đi phép thường niên về Sài Gòn. Vì vậy ba ngày cuối tuần thứ sáu, thứ bảy và chủ nhật, quận đường Giồng Trôm chỉ có một sĩ quan cấp bậc thiếu úy chỉ huy mà thôi. Đây là dịp may cho ta đánh vào huyện lỵ Giồng Trôm. Tôi với ban tham mưu tiểu đoàn đã phác thảo ra kế hoạch hành quân như sau...
    Nghe tới đó Đông thầm phục cho mặt trận đã cài được người vào trong bộ chỉ huy của chi khi Giồng Trôm. Nhờ vậy mà họ biết rõ nội tình của địch, kể cả kẻ chỉ huy có cấp bậc thấp như Chiêm. Nghĩ tới anh, nếu có gặp lại nàng sẽ nói cho anh biết về chuyện nội phản của lính dưới quyền. Giọng nói sang sảng của Vinh vang lên tiếp tục câu chuyện.
    - ... Đúng 1 giờ sáng ngày 5 tháng 7, lực lượng của ta gồm ba đại đội của tiểu đoàn miền đông nam bộ và ba trung đội du kích của ba xã Lương Hòa, Lương Quới và Bình Chánh sẽ đồng loạt tiến công vào huyện lỵ Giồng Trôm. Đồng chí Mãnh và trung đội du kích xã Lương Quới cùng với trung đội 1 của đại đội 1 sẽ đánh vào mặt tây; đồng chí Vạn và trung đội 2 của đại đội 1 đánh vào mặt nam; đồng chí Đông và trung đội 3 của đại đội 1 tấn kích mặt bắc. Đại đội 2 sẽ phục kích ở cầu Bình Chánh đề phòng lính ở Lương Quới xuống tiếp viện. Đại đội sẽ án ngữ hướng đông chặn không cho lính quận Ba Tri lên. Riêng tôi sẽ chỉ huy đại đội 4 đánh vào hướng đông. Các đồng chí có thắc mắc gì không?
    Mãnh với Vạn làm thinh. Riêng Đông rụt rè lên tiếng.
    - Thưa đồng chí tiểu đoàn trưởng... Xin đồng chí vui lòng cho tôi biết thêm chi tiết về tình hình của địch tại huyện lỵ Giồng Trôm?
    Vinh mỉm cười khi nghe Đông hỏi. Đã đọc lý lịch của Đông do đó hắn biết cô ta đã học tới lớp đệ nhị chứ không như Mãnh và Vạn vốn thất học.
    - Địch có chừng 1 đại đội đóng tại huyện lỵ Giồng Trôm, chưa kể các đơn vị lẻ tẻ khác trong đó có toán thám kích quận. Đây là một đơn vị tinh nhuệ và thiện chiến nhất của địch. Theo như tin tức tình báo thời đơn vị này đã xâm nhập vào Lương Hòa bắt sống Năm Chơi...
    Vừa nói Vinh vừa nhìn thẳng vào mặt của Đông như để dò xét cử chỉ của cô ta. Đông rụt rè lên tiếng
    - Đêm mà toán thám kích của ngụy xâm nhập vào nhà đồng chí Sáu Lồng để bắt đồng chí bí thư huyện ủy, tôi đã chỉ huy trung đội rượt theo nhưng cũng không cản được chúng rút lui...
    Vinh cười nhẹ gật đầu.
    - Theo báo cáo của nhân viên nằm vùng thời tên chỉ huy toán thám kích còn trẻ lắm. Nếu cuộc công đồn của ta không thành công thì tôi sẽ trình lên thượng cấp kế hoạch ám sát tên sĩ quan chỉ huy toán thám kích của ngụy để dằn mặt tụi nó cũng như để trả thù cho đồng chí Năm Chơi...
    Đông cảm thấy hai bàn tay của mình đặt trên đùi run lên dù nàng cố gắng kiềm chế sự xúc động. Nếu mặt trận đã tuyên án tử hình thời Chiêm khó mà thoát chết được. Liên tưởng tới cảnh Chiêm nằm chết đâu đó dọc theo con đường lộ đá với bản án tử hình ghim ở ngực, nàng như nghẹt thở và cảm thấy ruột gan quặn đau. Cũng như nàng, Chiêm có làm gì nên tội đâu. Chẳng qua ăn cây nào rào cây nấy. Ở trong vùng quốc gia thời phải theo quốc gia, còn ở trong vùng giải phóng thời phải theo mặt trận. Thế thôi.
    - Thôi ba đồng chí về sửa soạn...
    Câu nói của Vinh cắt đứt ý nghĩ của Đông. Thấy Mãnh và Vạn đứng lên, cô ta cũng cười thốt.
    - Chào đồng chí tiểu đoàn trưởng... Tôi xin phép được về chuẩn bị...
    Vinh cười im lặng nhìn theo bóng cô trung đội trưởng du kích của xã Lương Hòa. Theo chân Vạn và Mãnh ra khỏi ngôi nhà ngói dùng làm bộ chỉ huy của tiểu đoàn miền đông nam bộ, Đông im lặng không nói vì đang miên man suy nghĩ về nỗi lo âu và bận tâm của mình. Làm thế nào để báo cho Chiêm biết mặt trận đã tuyên án tử hình anh? Có biết được chuyện đó anh mới lưu tâm đề phòng mọi hành vi, cử chỉ và sự đi lại. Đề phòng là một chuyện song tránh thoát được sự theo dõi và ám sát của nhóm đặc công được huấn luyện và nhiều kinh nghiệm nghề nghiệp lại là một chuyện khác. Tuy nhiên biết trước thời vẫn hơn không biết. Ngay cả nàng cũng phải chấm dứt mọi liên lạc và quan hệ với Chiêm, bởi vì làm như vậy sẽ gây nguy hiểm cho chính bản thân và luôn cả tính mạng của anh nữa. Nghĩ tới chuyện không được gặp Chiêm, nghe anh nói cười cũng như nói với anh những gì mình suy nghĩ, nàng cảm thấy buồn, nhớ nhung và thiếu vắng điều gì đó thật mơ hồ song cũng thật gần gụi và thật thân thiết.
    Chiêm thức giấc vì khát nước, khát khô cả môi, cổ họng và người nóng hừng hực như có lửa. Ngồi dậy anh cảm thấy váng vất và ngầy ngật vì cơn say hồi chiều. Quờ quạng giây lát anh mới tìm được chiếc đèn bấm. Ánh sáng lóe lên đủ cho anh thấy chiếc bi đông nước treo nơi đầu giường. Mở nắp, tu ừng ực hơi thật dài vẫn thấy chưa hết khát, tay cầm bi đông nước, tay thò vào trong túi áo trây di anh lôi ra gói thuốc Bastos xanh nhầu nát. Cảm thấy không khí trong phòng ngủ nóng nực và ngột ngạt, anh bước ra cửa. Gió thổi nhè nhẹ và man mát khiến cho anh khoan khoái và thèm hơi thuốc lá dù biết đầu thuốc cháy đỏ trong đêm tối sẽ trở thành mục tiêu ngon lành cho người lính du kích chuyên bắn sẻ đang nấp đâu đó ngoài hàng rào kẽm gai. Giơ tay xem đồng hồ anh thấy chỉ 11 giờ rưởi. Còn lâu lắm đêm mới qua.
    - Giờ này có Đông ngồi nói chuyện là nhất...
    Chiêm thở dài. Anh không biết tại sao mình lại nghĩ tới Đông. Dường như hình ảnh cô du kích tóc dài đã cư ngụ đâu đó trong tâm hồn anh, hiển hiện trong từng ý nghĩ. Anh cảm thấy nhớ cô ta vô cùng. Nhớ ánh mắt long lanh buồn. Nụ cười e ấp. Giọt nước mắt lăn dài trên đôi má rám nắng vì mưa gió. Mái tóc huyền mượt mà thoảng hương hoa dừa, hoa cau. Bàn tay mềm ấm mà cũng có những chỗ chai cứng vì chắc phải vừa tay cày tay súng để đạt chỉ tiêu của cách mạng. Anh như thấy được hình bóng của cô bạn gái hiện lên trong đêm tối bên ngoài hàng rào kẽm gai lung linh qua ánh sáng lập lòe của những con đom đóm.
    - Đông ơi... nhớ em... nhớ vô cùng...
    Trong bóng tối mông lung, người lính chiến si tình cảm thấy cô đơn và chỉ biết gọi tên cô bạn gái ở bên kia chiến tuyến đối nghịch với mình. Tình yêu, hình như mơ hồ và lặng lẽ xóa tan biên giới của sự chia ngăn để cho anh lắng nghe tâm hồn mình rung lên tình yêu thương chân thật. Tiếng gọi tên như mất hút ngoài hàng rào kẽm gai mà anh đang ngó mông để tìm kiếm hình bóng nào đó. Sao lấp lánh sáng trên trời cao. Cơn gió đêm không biết từ đâu thổi về rì rào cây sao cao trước mặt xa ngoài kia. Đang ngồi nhìn vơ vẩn đột nhiên anh nhỏm người dậy khi thoáng thấy bóng người xuất hiện ngoài hàng rào kẽm gai gần với dãy nhà của dân chúng.
    - Hổng lẽ...
    Chiêm lẩm bẩm. Một ý nghĩ thoáng qua, anh trở vào nhà, chụp lấy chiếc ống dòm rồi quay trở ra ngoài sân. Đưa ống dòm lên anh chầm chậm quét một đường dài. Trong đêm tối có nhiều sao, anh thấy lờ mờ những bóng đen di chuyển chậm, có khi hiện ra rồi có khi biến mất. Với mấy năm kinh nghiệm tác chiến, người toán trưởng của toán thám kích chi khu Giồng Trôm biết địch quân đang cho đặc công lén lút xâm nhập vào trước cắt hàng rào kẽm gai, tháo gỡ mìn và lựu đạn để dọn đường cho bộ đội chủ lực tiến công một cách bất ngờ. Nhờ vào yếu tố bất ngờ này bộ đội mới có hi vọng tràn ngập lực lượng phòng thủ được. Khám phá ra toán đặc công của địch đang âm thầm xâm nhập, Chiêm biết mình phải có hành động cấp bách và thích hợp mới cứu vãn được tình thế nguy hiểm. Nhằm thứ bảy nên ông quận vắng mặt, còn trung úy Điền đi phép về Sài Gòn, thành ra anh là kẻ chỉ huy duy nhất. Nhào vào phòng ngủ của mình, chụp lấy khẩu M16, khẩu M79 của trung úy Điền treo trên vách và mấy trái hỏa châu xong anh nhào ra sân. Tạch... Tạch... Tạch... Nướng hết băng đạn hai mươi viên về phía hàng rào kẽm gai xong anh dọng liên tiếp hai trái hỏa châu. Đạn trái sáng xẹt lên trời rồi tiếng bụp nhỏ vang lên. Ánh hỏa châu lơ lửng trên cao đủ ánh sáng cho anh thấy rõ cảnh vật. Thoáng thấy mấy bóng đen đang chạy anh chụp lấy khẩu M79. Lựu đạn nổ ầm ầm ngoài hàng rào kẽm gai. Tiếng súng nổ đánh thức tất cả lính canh gác nơi cổng chánh và các vọng gác khác. Thấy nhiều bóng đen lố nhố ngoài hàng rào kẽm gai, họ đánh kẻng báo động ầm ỉ đồng thời nhắm bắn xối xả vào địch quân. Nhờ vậy mà binh sĩ trong khu gia binh thức dậy rồi mạnh ai nấy chạy ra công sự phòng thủ. Xuyên qua máy truyền tin, Chiêm nhanh chóng điều động tất cả binh sĩ vào vị trí sẵn sàng chống trả lại cuộc tiến công của địch.
    Đang dàn quân chờ cho toán đặc công phá hủy các chướng ngại vật xong sẽ ra lệnh tấn công, Vinh ngạc nhiên khi nghe tiếng súng nổ. Thấy hướng đạn lửa bay, hắn biết binh sĩ trong quận bắn ra. Sau loạt đạn, hỏa châu chợt sáng rực lên trong bóng đêm. Âm thanh của đạn phóng lựu nổ ầm ầm cho biết cuộc đột kích của toán đặc công đã bị địch khám phá. Trước tình hình đó, hắn bắt buộc phải ra lịnh công đồn sớm hơn dự tính. Tiếng hò reo vang khắp nơi. Súng của hai phe nổ rền trong đêm tối. Bích kích pháo, không giật 57, B40, B41 được lịnh bắn xập các chòi canh, vọng gác hoặc các công sự phòng thủ vững chắc của địch để lấy đường cho bộ đội tràn vào. Tuy nhiên sức chống trả của binh sĩ trong đồn rất mạnh mẽ. Ngoài ra muốn tràn ngập các vị trí phòng thủ của địch, bộ đội phải vượt qua mấy lớp hàng rào kẽm gai dày đặc mìn, lựu đạn và chông nhọn. Vì vậy tuy có quân số đông và vũ khí mạnh hơn, ba trung đội du kích với hai đại đội chủ lực trong nhất thời cũng chưa chọc thủng tuyến phòng thủ của địch.
    Nằm mọp đầu sau mô đất vì hỏa lực của địch từ trong đồn bắn ra, Đông vừa mừng vừa lo âu trong lòng. Mừng vì lính trong đồn đã phản ứng hữu hiệu trước cuộc tấn công của mặt trận. Như thế thời Chiêm được an toàn rồi. Nàng lo vì nếu Vinh ra lịnh tất nhiên nàng phải chỉ huy lính đánh vào đồn. Như thế phải có bắn nhau rồi. Sự chết sống giữa nàng với Chiêm không có ai biết trước được. Đang quan sát trận địa và cũng đang suy nghĩ, liên lạc viên mang lịnh của Vinh tới. Không thể chần chờ được nàng đốc thúc trung đội của mình tấn công. Hơn bốn mươi cô du kích tóc dài, dàn hàng ngang, súng để trên tay, bò nhanh dưới lằn đạn của địch.
    - Mọp đầu xuống...
    Đông ra lịnh cho lính biết phải mọp xuống vì ngóc đầu lên sẽ bị đạn địch bắn vỡ sọ liền dù biết tiếng la hét của mình bị chìm mất trong tiếng súng đại liên, bích kích pháo, tiếng lựu đạn và mìn nổ ầm ầm hòa lẫn với tiếng người kêu gào khóc lóc thành thứ âm thanh man rợ. Đầu mọp xuống song chốc chốc nàng cũng hơi ngước lên để quan sát tình hình. Ba người lính đặc công bò phía trước đang loay hoay nối mấy ống bangalore lại với nhau thành một ống thật dài để phá hủy hàng rào kẽm gai, mìn và lựu đạn của địch. Nếu họ làm được chuyện này, trung đội của nàng có thể vượt qua hàng rào kẽm gai từ đó tiến đánh vào các công sự phòng thủ kiên cố của địch. Nàng cau mày khi thấy một người lính đặc công bị bắn gục, còn lại hai người cố gắng làm nốt nhiệm vụ.
    - Ầm...
    Tiếng nổ của bangalore vang lên tiếp theo hàng chục tiếng nổ của mìn và lựu đạn. Dưới sức phá hoại của ống bangalore, hàng rào kẽm gai bị phá thành đường trống.
    - Xung phong...
    Đông hét lớn. Ngay lúc này nàng không còn là một cô gái hiền hậu nữa mà trở thành một người lính chiến chỉ biết có một điều, giết người hay bị người giết, bắn người hay bị người bắn. Nàng quên mất Chiêm rồi. Mặc cho đạn bay, mặc cho người ngã xuống vì bị trúng đạn, trung đội du kích xã Lương Hòa ào ào tiến vào tuyến phòng thủ của địch.
    Tay hờm khẩu M16, tay nắm chặt ống liên hợp của máy truyền tin, Chiêm lắng nghe báo cáo của các đơn vị dưới quyền chỉ huy của mình.
    - Châu Bình... Châu Bình đây 1... Nghe rõ trả lời...
    Châu Bình là danh hiệu truyền tin của Chiêm, còn 1 là trung đội 1, dưới quyền chỉ huy của thượng sĩ Nhất đang trấn giữ mặt tây của chi khu.
    - Châu Bình... Châu Bình... Địch đã phá hàng rào... Nó đang tràn vào tôi... Nghe rõ trả lời...
    Chiêm cau mày. Nếu để cho địch quân vào được thì với quân số ít hơn, lính trong đồn khó mà giữ vững vị trí phòng thủ. Muốn cản địch anh phải dùng tới lực lượng trừ bị là toán thám kích đang ở bên cạnh để canh giữ hầm chỉ huy. Không còn chọn lựa nào hơn, anh nói lớn với Chín Được.
    - Anh Chín... Mặt tây bị bể rồi. Anh dẫn lính của mình tới phụ với ông Nhất...
    Lãnh lệnh, Chín Được dẫn toán thám kích chạy ra hướng tây. Đang đứng quan sát trận địa, Vinh được liên lạc báo cáo trung đội du kích xã Lương Hòa đã phá vỡ hàng rào kẽm gai xâm nhập vào tuyến phòng thủ của địch. Mừng rỡ hắn tức tốc chuyển thêm một trung đội tới giúp cho cánh quân ở hướng tây tấn công mạnh để tràn ngập tuyến phòng thủ của địch.
    - Châu Bình... Châu Bình đây 9... nghe rõ trả lời...
    Nghe giọng nói gấp rút của Chín Được, Chiêm hét lớn.
    - Châu Bình tôi nghe...
    - Tụi nó đông quá... Nó có gà cồ...
    - Anh cố giữ vững vị trí... Tôi sẽ tới phụ anh...
    Tay xách máy truyền tin, tay xách súng, Chiêm điều động hai tiểu đội 1 và 3 của trung đội 2 chạy ào về phía tây, nơi Chín Được đang chỉ huy toán thám kích kịch chiến với bộ đội và trung đội du kích của Đông. Vừa kéo lính tới, không cần dùng ống dòm quan sát Chiêm cũng thấy lố nhố bóng bà ba đen khắp nơi. Nghiến răng anh nói với Chín Được.
    - Điệu này chắc mình phải chơi tay đôi với tụi nó rồi anh Chín...
    Chín Được bật cười hà hà.
    - Chắc vậy rồi thiếu úy... Mấy thằng bây lo lựu đạn và dao găm đi...
    - Hàng sống chống chết... Hàng sống chống chết...
    Du kích và bộ đội của mặt trận la rầm rầm trong lúc chỉ còn cách tuyến phòng thủ của địch không xa. Chiêm cau mày. Trong nhiều thứ âm thanh hổn độn anh nghe có tiếng người quen quen.
    - Hổng lẽ là Đông...
    Người trưởng toán thám kích quận lẩm bẩm. Thượng sĩ Nhất nói lớn.
    - Thiếu úy... Tụi nó sắp tới hàng mìn claymore...
    Khẽ gật đầu Chiêm cầm lấy cái nút bấm mìn.
    - Anh em chờ... Khi nào tôi ra lịnh mới bấm mìn...
    Không biết nghĩ sao anh lại đưa cái nút bấm mìn cho Chín Được. Dường như anh sợ hoặc không muốn tự mình giết chết cô du kích tên Đông. Đứng sổng lưng dưới giao thông hào, mắt nhìn đăm đăm ra ngoài hàng rão kẽm gai, anh chờ tới giây phút quyết định.
    - Bốn mươi thước...
    Chiêm lẩm bẩm.
    - Ba mươi...
    Dù căng mắt nhìn anh cũng không thấy được điều mà anh hi vọng thấy. Đó là hình bóng nhỏ nhoi của Đông lẫn lộn trong đám bộ đội và du kích từ từ đi vào hàng rào của mìn claymore và họng súng đang ghìm của lính quận. Chín Được liếc nhanh Chiêm khi thấy địch quân ùn ùn tiến tới mà cấp chỉ huy vẫn im lìm. Anh vừa mở miệng định nói thời tiếng hét của Chiêm vang sắc gọn.
    - Bắn...
    Claymore nổ ầm ầm. Lựu đạn nổ lùng bùng lỗ tai. Đại liên M60, đại liên 30, M16, Carbine M2 và Thompson; tất cả cùng lượt khai hỏa. Chiêm thấy được hàng loạt bóng áo xanh của bộ đội và áo đen của du kích gục xuống. Đạn AK cày xới mặt đất. Đạn M60 vẽ thành đường lửa dài trong bóng đêm. Bộ đội và du kích của mặt trận như những người lính điên không sợ chết ùn ùn tiến vào. Họ chỉ còn cách hàng rào kẽm gai cuối cùng mươi thuớc thôi. Đó là chướng ngại vật duy nhất ngăn cách hai phe. Chiêm cũng biết dãy kẽm gai mỏng manh này không cản được bước địch quân cũng như không bao lâu nữa phòng tuyến của mình sẽ bị tràn ngập. Súng mở tự động anh quét hết một băng đạn hai mươi viên vào bóng đen lố nhố trước mặt mình đoạn hét lớn.
    - Rút... Ông Nhất đi đầu... Anh Chín theo sau...
    - Rút đi đâu thiếu úy?
    - Về gặp ông Tình. Sau đó về quận đường... lẹ... lẹ lên...
    Vừa bắn, vừa hét, vừa la, Chiêm điều động trung đội 1 và toán thám kích rút lui dưới hỏa lực càng lúc càng thêm nặng nề của địch.
    - Xung phong...
    Tiếng la của bộ đội vang vang. Chiêm hơi ngưng tay súng khi nghe tiếng la. Dường như đó là tiếng của Đông.
    - Thiếu úy...
    Chín Được gọi lớn khi thấy Chiêm vẫn còn đứng tại ngã ba của giao thông hào. Tay súng, tay lựu đạn, người trưởng toán thám kích đóng chốt ngay tại chỗ hiểm nhất chặn đường cho lính rút lui xong mới theo dãy giao thông hào đầy hầm hố chạy về ngôi nhà màu trắng. Tuy nhiên anh rút tới đâu địch quân theo tới đó. Đây là tuyến phòng thủ cuối cùng. Nếu nó bị tràn ngập anh và binh sĩ dưới quyền sẽ bị địch bao vây kín mít.
    - Mình cản tụi nó được không ông?
    Chiêm hỏi thượng sĩ Tình. Vị thượng sĩ có hai mươi năm lính cười hì hì.
    - Thiếu úy đừng có lo... Tôi cho mấy thằng nhỏ đóng chốt hết rồi... Địch tới đứa nào tôi bắn nát đầu đứa đó...
    Lời nói quả quyết của Tình không làm cho Chiêm yên tâm. Anh càng thêm lo âu khi dùng ống dòm quan sát một cách cẩn thận. Trong ánh hỏa châu mờ mờ có những bóng đen di chuyển thật chậm theo đường giao thông hào. Đưa ống dòm cho Chín Được xem xong, Chiêm trao cho Tình.
    - Thiếu úy tính sao?
    Chín Được hỏi nhỏ. Trầm ngâm giây lát Chiêm lên tiếng.
    - Mình có mấy khẩu M60?
    - Ba...
    - Tôi với toán thám kích chận tụi nó lại. Còn anh với anh Tình dẫn hết lính tráng và vợ con của họ rút về quận đường... Phải rút liền vì tụi nó sắp tràn tới...
    Tình lãnh lệnh dẫn lính và vợ con theo đường giao thông hào rút trước. Chín Được lên tiếng.
    - Tôi ở lại với thiếu úy... Sống thời sống mà chết thời chết hết...
    Giọng của người toán phó chắc nịch. Chiêm nhìn Chín Được và bắt gặp anh ta cũng đang nhìn mình.
    - Anh muốn ở lại tôi không cản... Mình đặt một khẩu M60 tại đây để cản tụi nó tiến theo đường giao thông hào. Hai khẩu M60 kia đặt tại đây cầm chân đám bộ đội phá hàng rào kẽm gai đánh vào hông của mình...
    Thấy Chín Được dợm bước, Chiêm nói nhỏ.
    - Nếu nút chặn này bị tràn ngập mình rút về quận đường. Để tôi liên lạc với tiểu khu xin không yểm... Hi vọng tiểu khu sẽ cho mấy con chuồn chuồn tới...
    Chín Được nhìn cấp chỉ huy song không nói gì hết. Anh ta hi vọng máy bay không tới trễ.
    - Xung phong...
    Sau tiếng hô xung phong, Đông chỉ huy trung đội men theo đường giao thông hào tấn công vị trí phòng thủ của địch. Tràn ngập được tuyến phòng thủ này, cô ta bắt buộc địch phải rút về vị trí cuối cùng là quận đường, nằm tại trung tâm điểm của căn cứ. Còn trung đội 2, thuộc đại đội 1 của tiểu đoàn chủ lực miền tây nam bộ cố gắng vượt qua hàng rào kẽm gai đánh thốc vào bên hông. Đạn AK, thượng liên, đại liên, B40 réo thành âm thanh át cả tiếng súng M16, M60, M79 và lựu đạn M26. Thây người gục ngã. Mặc... Lính mặt trận lấy xác người chết làm bia đỡ đạn nhích lên từng bước chậm chạp dưới hỏa lực của địch. Sau ba mươi phút giao tranh, Chiêm biết tình thế càng lúc càng trở nên nguy ngập. Với quân số đông gấp bốn năm lần, hỏa lực mạnh gấp đôi, địch đã tiến chiếm từng khúc giao thông hào và chỉ còn cách chỗ anh đóng chốt không đầy ba chục thước.
    - Anh Chín rút... rút... lẹ lên...
    Chiêm la lớn khi thấy đám bộ đội của tiểu đoàn miền đông nam bộ vượt qua khỏi hàng rào kẽm gai. Tiếng la xung phong vang rền. Tiếng AK nổ lốc bốc bên tai. Vài người lính thám kích bị trúng đạn ngã lăn ra.
    - Lui...
    Chiêm hét vào tai Chuột Lắc, người lính mang máy. Hai thầy trò vừa lùi vừa bắn cố chặn cho Chín Được mang thương binh đi trước. Tới ngay ngã ba của giao thông hào anh dừng lại. Đây là nút chặn cuối cùng của anh. Nếu địch vượt qua chỗ này thì chẳng bao lâu họ sẽ tiến tới quận đường để bao vây bốn mặt. Giật cái máy 25 trên tay Chuột Lắc, anh nói nhanh.
    - Mày chạy về quận đi trước để tao cản tụi nó cho...
    Ngần ngừ giây lát nó chạy theo đồng đội. Nép mình sau ụ đất Chiêm im lặng chờ đợi. Tiếng reo hò của du kích và bộ đội vang khắp nơi. Có tiếng bước chân khẽ vang rồi bóng bà ba đen thấp thoáng. Họng súng M16 đưa thẳng ra, Chiêm chờ đợi để bóp cò. Đột nhiên anh run người. Cô trung đội trưởng du kích của làng Lương Hòa hiện ra. Hai người đứng đối diện cách nhau mươi bước trong đường giao thông hào chật hẹp. Tay Đông lăm lăm khẩu AK47. Chiêm ghìm mũi súng M16 vào ngay ngực cô bạn gái. Một bên cầm súng của phe cộng sản còn một bên ghìm vũ khí của tư bản; hai người lính Việt Nam nhìn nhau trước khi bắn giết nhau. Khoảnh khắc im lặng và ngột ngạt. Cuối cùng không biết nghĩ sao Chiêm hạ nòng súng của mình xuống.
    - Tại sao Chiêm không bắn?
    Chiêm thở dài. Giọng của anh nghèn nghẹn.
    - Tôi không thể giết người mà tôi thương yêu. Chẳng thà để người ta phụ mình hơn mình phụ người ta...
    Đông nhìn người lính đang đứng trước mặt mình. Ánh mắt của nàng thăm thẳm. Cuối cùng nàng quay lưng bước đi về phía hàng rào kẽm gai. Chiêm cũng chậm chạp lùi lại. Trong ánh hỏa châu lờ mờ, anh thấy Đông quay lại nhìn mình. Ánh mắt của nàng thật buồn.

    8.
    Thứ sáu. 12 giờ. Ngồi nơi bàn làm việc của mình, hai chân gác lên bàn, Chiêm im lặng nhìn ra khoảng sân rộng đầy nắng. Xa về bên phải gần với hàng rào kẽm gai, cây sao cành lá xum xê đứng lặng trong gió. Quận đường vắng vẻ và yên tịnh. Khu gia binh nằm bên tay trái thấp thoáng bóng người. Là người lính độc thân do đó anh trở thành cấp chỉ huy trong lúc các sĩ quan khác vắng mặt. Đời lính ở đây khá sôi động và bận bịu. Toán thám kích do anh chỉ huy, nhờ thời gian hoạt động đã rút tỉa thêm kinh nghiệm tác chiến do đó gặt hái được kết quả khả quan đủ làm hài lòng ông quận và các cấp chỉ huy ở tiểu khu. Sau những chuyến công tác, toán được nghỉ dưỡng sức đôi ngày để cho lính vui vầy với vợ con của họ. Riêng Chiêm, anh muốn mình luôn luôn bận rộn để quên đi hình ảnh của Đông. Anh muốn quên đi ánh mắt buồn của cô du kích tóc dài. Nét môi cười e ấp. Giọng nói rụt rè. Tiếng cười ngắn họa hoằn lắm anh mới được nghe. Dáng vóc mảnh mai. Ở trong Đông như chứa nhiều thắc mắc, băn khoăn và tìm kiếm. Tâm hồn cô ta không dung dị như của dân làng kém học. Dù không có nói nhiều, thố lộ điều gì, song tia nhìn của cô như muốn nói với anh điều nào đó ẩn chứa tận đáy lòng. Anh cũng biết Đông là người của mặt trận còn mình lính của quốc gia. Lằn ranh quốc cộng đó khó mà xóa bỏ và hai người cũng không thể vượt qua để gần nhau và có nhau trong đời. Tuy nhiên điều đó không thể ngăn cấm anh nghĩ về Đông, hồi tưởng lại kỹ niệm xem như niềm vui của mình trong đời lính buồn hiu nơi quận lỵ nghèo nàn và xa xôi này. Kể từ lần thấy nhau cuối cùng khi Đông chỉ huy trung đội đánh vào quận đường, anh đã ba lần tới nơi hẹn hò, chờ đợi hàng giờ nhưng cô ta không bao giờ xuất hiện. Tại sao Đông không tới chỗ hẹn để gặp mình? Chiêm loay hoay với câu hỏi đó. Đông đã quên mình? Anh cảm thấy buồn khi nghĩ tới điều đó. Đông sợ gặp lại mình? Đông sợ gặp nhau hoài sẽ thương mình? Anh cảm thấy lòng tràn ngập sự vui mừng và khoan khoái khi nghĩ Đông sẽ thương mình. Đó là một hạnh phúc hiếm hoi và quí giá. Tưởng tượng tới khuôn mặt của Đông, anh cảm thấy trái tim mình đập mạnh. Làn da trắng xanh của người ở trong chỗ thiếu ánh nắng mặt trời ửng hồng lên mỗi khi e thẹn vì câu nói bóng gió của anh. Chiếc miệng nhỏ xinh xinh. Đôi môi ưng ửng đỏ thường hay mím chặt như cố làm ra nét nghiêm nghị, cố tạo cho mình một dáng vẻ gì lạnh lùng và lãnh đạm. Với tay lấy gói Bastos xanh, Chiêm rút một điếu rồi quẹt diêm đốt. Anh biết lúc này mình hút thuốc hơi nhiều. Ngày xưa, nghĩa là nửa năm trước đây, ba ngày anh mới hút hết một gói thuốc thời bây giờ mỗi ngày một gói. Rượu cũng vậy. Ngày xưa mới uống hai ba chung đế mặt mày đã đỏ gay, thời bây giờ anh có thể ngồi lai rai xị này xị nọ với các tay bợm của toán thám kích. Trung úy Điền còn ngạc nhiên về sự thay đổi nhanh chóng đó. Chỉ có anh mới biết tại sao mình thay đổi nhanh như vậy. Tình cảm đang sôi sục trong lòng anh tới độ anh phải phát tiết ra ngoài bằng những cơn say ngất trời và giấc ngủ vùi để cho ngày tháng qua mau. Anh muốn quên. Anh muốn nhớ. Quên và nhớ. Hai trạng thái đối nghịch đó đang xoay vòng vòng, từ từ thành ra cơn bão lốc trong tâm hồn.
    Khói thuốc bốc lên mùi hăng hăng, bay bay trong không khí của buổi chiều nóng nực. Trời hầm như muốn mưa mà không mưa được. Chắc là mưa ở đâu... Chiêm lẩm bẩm. Đưa điếu thuốc lên hít hơi dài, anh nhìn ra ngoài cổng của quận đường cách mình chừng ba mươi thước. Mắt của anh ngừng ở đó thật lâu. Có bóng người đang đứng. Chiếc áo bà ba trắng. Quần đen. Mái tóc đen dài. Anh nghe trái tim mình đập ình ịch, đập mạnh tới độ làm anh gần nghẹt thở. Đang hít thuốc vào anh phải phun phì ra để thở. Đông... Ý nghĩ nổ bùng ra mạnh hơn lựu đạn. Có thể nào cô du kích tóc dài đã làm một cuộc cách mạng bản thân để liều lỉnh tới gặp mình ở đây. Cô ta dám bạo gan đi vào đất địch để gặp anh. Ý nghĩ đó khiến cho anh đứng bật dậy rồi tất tả bước ra cửa trong lúc mắt không rời bóng cô gái đứng nơi cổng.
    - Thiếu úy...
    Người lính gác cổng kêu lớn khi thấy cấp chỉ huy của mình bước ra. Hơi gật đầu Chiêm nói với anh ta.
    - Cô này quen với tôi...
    Cười vui vẻ người lính không hỏi han gì thêm nữa. Quay qua Đông đang đứng im, Chiêm cười thay cho lời chào hỏi. Anh cũng thấy Đông nhìn mình giây lát rồi mỉm cười.
    - Đông đi đâu vậy?
    Hỏi xong Chiêm mới biết mình đã buột miệng hỏi một câu rất ngu. Đông mỉm cười nhìn người lính đang đứng đối diện với mình. Chắc nàng cũng biết ông lính đã hỏi một câu rất ngu nên mới cười vì sự vô duyên của ông ta. Dù sao nàng cũng không tỏ vẻ phật lòng vì câu hỏi này.
    - Dạ... Chắc ông ngạc nhiên vì tôi tới đây gặp ông...
    Chiêm gật đầu liền. Liếc thấy người lính gác cổng thỉnh thoảng dòm chừng, nàng nói nhỏ.
    - Mình đi đâu...
    Hiểu ý Chiêm cười lên tiếng.
    - Đông chờ ở đây để tôi vào lấy xe...
    Thật ra Chiêm muốn mời Đông vào trong quận đường để nói chuyện nhưng nghĩ đi nghĩ lại anh bỏ ý định đó. Mời một người lính địch vào trong quận đường là một hành vị phạm luật có thể làm anh bị đưa ra tòa án quân sự. Ngay cả chuyện có liên lạc với Đông mà không được sự chấp thuận của thượng cấp cũng đủ làm anh ủ tờ rồi. Tuy nhiên ngay lúc này anh bất cần hậu quả. Phải nói nỗi vui mừng vì bất ngờ gặp lại Đông làm anh quên và tung hê tất cả chỉ để nhìn mặt, thấy nụ cười, nghe giọng nói của nàng. Đứng nhìn theo bóng Chiêm giây lát, Đông mới ngầm quan sát vị trí phòng thủ của quận đường Giồng Trôm. Vọng gác, chòi canh, ụ súng đại liên, nơi đặt đại bác đều lọt vào mắt của người trung đội trưởng du kích. Mươi phút sau Chiêm phóng chiếc mô bi lết ra cổng. Dừng lại cho Đông leo lên ngồi sau yên xong xuôi, Chiêm rồ ga cho xe chạy nhanh. Ra tới ngã ba anh quẹo về hướng đi Ba Tri.
    - Mình đi đâu hả Chiêm?
    Chiêm quay đầu lại nhìn Đông với tia nhìn âu yếm và ấm áp, tỏ ý cám ơn về tiếng '' mình '' của cô. Đông cũng ngước nhìn lên. Ánh mắt thay cho lời nói và diễn tả đầy đủ những gì nàng muốn nói.
    - Đi Sơn Đốc...
    - A...
    Đông reo lên tiếng reo vui ngắn gọn. Vòng một tay ôm lấy hông của Chiêm, nàng cười nói.
    - Chiêm tính mua bánh phồng đãi tôi hả?
    Chiêm cười gật đầu.
    - Tôi biết ở Sơn Đốc có một cái quán bên đường bán bánh phồng ngon lắm. Ăn bánh phồng và uống nước dừa xiêm rồi mình nói chuyện. Tháng nay tôi như người câm...
    Chiêm thở dài sau câu nói. Đông cũng thở dài.
    - Tôi cũng vậy... Tôi muốn được nói chuyện với Chiêm...
    Lần đầu tiên Đông thẳng thắn bày tỏ chút tình cảm của mình. Thông cảm điều đó, Chiêm quay đầu lại cười.
    - Tôi cũng vậy... Tôi ước ao được thấy Đông... Tôi nhớ Đông...
    Chiêm thở hắt ra sau khi dứt lời. Anh cảm thấy lòng mình vơi nhẹ khi nói ra ba tiếng '' Tôi nhớ Đông...''. Cô lính du kích tóc dài im lặng giây lát mới từ từ vòng hết hai cánh tay ôm chặt người bạn khác chiến tuyến như muốn biểu lộ tình cảm của mình. Bận lái xe, Chiêm không thấy được hai giọt nước mắt từ từ ứa ra và sau đó lăn dài trên mặt của Đông.
    - Đông mạnh không?
    - Dạ mạnh. Còn Chiêm?
    - Bịnh... Tương tư Đông gần chết... Tôi nhậu mỗi ngày hi vọng quên Đông... quên đi hình ảnh của Đông trong trí não tôi... Có một điều khổ sở là, càng nhậu say tôi lại càng nhớ Đông nhiều hơn... Nhớ trong cơn say... Nhớ khi đưa chung rượu đế lên uống... Nhớ Đông khi thức giấc nửa đêm... Nhớ Đông khi cơn mưa về ngồi trong quận đường nhìn rặng dừa xa xa ở Lương Hòa... Nhớ rặng trâm bầu. Cây keo già... Nhớ bộ bà đen với chiếc khăn rằn quấn cổ... Nhớ hết... Nhớ chết được... Nhớ muốn điên luôn...
    Chiêm nói huyên thiên, nói lung tung, nói thật nhiều vì không kiềm chế được những ý nghĩ đã nung nấu trong lòng mình bấy lâu nay. Đông im lặng nghe. Nước mắt lại ứa ra trên khóe mắt rồi sau đó chảy thành dòng trên mặt.
    - Chiêm thương tôi nhiều lắm hả Chiêm?
    Chiêm quay lại khi nghe câu hỏi đó. Nhìn thấy nước mắt chảy trên khuôn mặt của Đông, anh cười sung sướng.
    - Ở Bến Tre này có bao nhiêu cây dừa thời tôi thương Đông chừng đó...
    Đang khóc, Đông chợt cười hắc hắc vì câu trả lời hơi tếu của Chiêm.
    - Trên đầu của Đông có bao nhiêu sợi tóc thời tôi nhớ Đông chừng đó... Nhớ Đông tóc dài ra như sông Hàm Luông...
    - Đông chỉ có một sợi tóc hà...
    Đông nói trong tiếng cười mà nước mắt ứa ra ràn rụa trên mặt. Chiêm cũng bật cười hăng hắc. Quay đầu lại nhìn người ngồi phía sau, anh nghêu ngao: '' Hò ơ... Anh thương em thương một thương mười... Đầu em hổng có tóc anh cười anh thương hơn...''
    Đông úp mặt vào lưng Chiêm. Nàng ngửi được mùi mồ hôi, mùi thuốc lá và phảng phất mùi thuốc súng.
    - Chiêm xạo quá Chiêm ơi...
    Chiêm quay đầu lại nhìn Đông bằng cái nhìn tắm đẵm tình cảm.
    - Coi chừng lủi xuống ruộng... Nhìn gì mà nhìn hoài vậy...
    - Nhìn cho đã... Tháng nay không thấy mặt nhớ muốn chết...
    - Đông cũng vậy... Không được nói chuyện với Chiêm buồn lắm...
    Chiêm chạy chậm lại khi thấy nhà cửa càng lúc càng nhiều hơn.
    - Tới rồi hả Chiêm?
    - Dạ tới rồi...
    Chiêm đùa. Đông cũng đùa lại.
    - Xời ơi... Sao thầy giáo lễ phép vậy...
    Chiêm dừng xe lại trước cửa một ngôi nhà lá nằm dọc theo con lộ đá. Bà chủ quán đang mang bầu, đon đả chào hỏi hai khách lạ. Chiêm gọi hai ly nước dừa xiêm, năm cái bánh phồng nếp và năm cái bánh phồng mì. Hai đứa ngồi đối diện nhau bên chiếc bàn cạnh cửa sổ ngó xuống con rạch nhỏ đầy nước. Hai ly nước dừa xiêm được mang ra đặt lên bàn. Đợi cho bà chủ quán đi vào trong bếp nướng bánh phòng, Đông mới đưa ly nước dừa lên uống ngụm nhỏ rồi thì thầm.
    - Chiêm tới đây hoài hả?
    Hớp một ngụm nước dừa, Chiêm cười lắc đầu.
    - Một lần... Tháng trước đi Ba Tri với một người bạn nên ghé đây uống nước... Có chuyện gì vậy Đông?
    - Dạ... Chỉ sợ gặp người quen...
    Hai đứa im lặng uống nước cho tới khi bánh phồng được mang ra. Bẻ cái bánh phồng nếp nóng dòn ra làm đôi, Chiêm đưa cho Đông phân nửa. Nàng bẻ miếng nhỏ bỏ vào miệng nhai chầm chậm.
    - Ngon hông Đông?
    - Dạ ngon mà hổng bằng nhà làm...
    Đông vừa nhai vừa trả lời. Chiêm cười.
    - Chắc tại Đông ăn bánh phồng mòn răng rồi...
    Đông háy người ngồi đối diện.
    - Mòn đâu mà mòn... Răng của người ta còn nguyên nè...
    - Đâu đưa coi mới tin...
    Đông há miệng ra bày hai hàm răng còn đủ ba mươi hai cái.
    - Như vậy là mòn lưỡi...
    Đông lè lưỡi ra khiến Chiêm bật cười hắc hắc. Hai đứa cười đùa và nói chuyện tào lao với nhau như cố quên và gắng không đề cập tới những chuyện khác. Họ chỉ cần ngồi bên nhau. Đủ rồi.
    - Mấy giờ rồi Chiêm?
    - Hai giờ...
    Đông thở dài nhè nhẹ.
    - Lẹ thật... Mình ăn hết bánh phồng rồi đi về nghen Chiêm...
    Chiêm gật đầu. Ngước nhìn Chiêm giây lát, Đông chầm chậm lên tiếng.
    - Chiêm nhớ giữ gìn sức khỏe nghen... Đi đứng nên cẩn thận...
    Tuy ngạc nhiên khi nghe Đông dặn dò mình song Chiêm vẫn vui vẻ gật đầu.
    - Chừng nào mình gặp lại hả Đông?
    - Chắc lâu lắm...
    Câu trả lời rơi vào im lặng và sự im lặng đó kéo dài trên suốt quãng đường về. Gần tới ngã ba cô mới lên tiếng.
    - Chiêm ngừng xe cho Đông xuống đây đi...
    Chiêm ngừng lại và tắt máy xe. Đông cười nói một câu hơi tối nghĩa.
    - Chiêm cẩn thận nghen... Nhớ coi chừng...
    Gật đầu Chiêm đứng im nhìn theo Đông đi từ từ vào con đường đất chạy sâu vào khu vườn dừa âm u.
    - Đông...
    Nghe tiếng gọi Đông dừng bước và quay lại. Tất tả đi tới đứng trước mặt của Đông, Chiêm nhìn đăm đăm vào mặt rồi chậm chạp lên tiếng.
    - Tôi nhớ Đông...
    Nói xong anh cầm lấy bàn tay của Đông. Tuy không có cử chỉ gì khác, Đông cũng để yên bàn tay của mình trong tay Chiêm. Lát sau hai người quay mặt đi hai đường khác nhau. Chiêm đi về phía bên này còn Đông đi về phía bên kia. Họ, mỗi người đều có hướng đi khác nhau, cũng như đời sống của họ đã được phân định sẵn. Một người theo phe bên này. Còn một người theo phe bên kia. Đứng nhìn dáng đi của Đông, Chiêm cảm thấy chất nước mằn mặn từ từ ứa ra trong mắt của mình. Anh tự hỏi tại sao Đông bị bắt buộc theo phe bên kia còn anh lại phải theo phe bên này. Tại sao lại có sự phân biệt đó? Tại sao?
    Trời trưa nắng gắt. Quận đường vắng lặng. Ngồi trước sân hút thuốc Chiêm thấy người lính gác đứng im nơi trạm canh tại cổng chánh. Vòng đai an ninh của quận đường có sáu trạm gác. Mỗi trạm gác ban ngày chỉ có một người canh nhưng ban đêm lại có nửa tiểu đội đóng để phòng ngừa địch quân tấn công một cách bất ngờ. Hít hơi thuốc lá anh mỉm cười nhớ lại trưa hôm qua đi Sơn Đốc với Đông. Sau khi bày tỏ nỗi lòng của mình anh cảm thấy nhẹ nhỏm. Điều khiến anh sung sướng nhất là Đông, dù chưa nói ra thành lời, song cũng không có cử chỉ hay thái độ nào chối từ tình cảm của anh dành cho cô. Đông có lý do để dè dặt và kín đáo trong tình cảm. Cô đang sống trong một tổ chức mà mọi tình cảm cá nhân đều phải được giấu kín; mọi suy nghĩ riêng tư đều phải thích ứng với đường lối của đảng. Khi có sự xung đột giữa lợi ích cá nhân và lợi ích của tập thể hay của đảng thời lợi ích cá nhân phải bị dẹp bỏ. Nói tóm lại trong guồng máy của đảng thì cá nhân phải tuyệt đối phục tùng đảng bất kể đảng đúng hay sai. Chiêm lắc đầu nghĩ mình khó mà sống trong một guồng máy như vậy. Anh bật cười khi nhớ lại lời dặn dò của Đông: '' Chiêm ráng giữ gìn sức khỏe nghen... Đi đứng cẩn thận... Chiêm cẩn thận nghen... Nhớ coi chừng...''. Đột nhiên một ý nghĩ nháng lên trong trí não. Tại sao Đông lại dặn mình như vậy... mà lại dặn dò tới hai lần... Hay là Đông muốn nhắn nhủ điều gì với mình. Nó phải quan trọng và cấp bách lắm nên Đông mới nhắc lại hai lần. Tại sao lại '' đi đứng cẩn thận...''. Tại sao lại '' nhớ coi chừng...'' Chiêm loay hoay tìm câu trả lời trong lúc ngồi uống cà phê, hút thuốc và đọc sách để cho qua thời giờ.
    Cầm ly cà phê nguội ngắt đưa lên miệng hớp ngụm nhỏ, anh lơ đãng nhìn con đường lưa thưa người đi. Người lính gác dường như ngủ gục vì không thấy anh ta đi lại. Ngó xế qua khu gia binh anh thấy bóng người xuất hiện. Khi người đó lại gần anh giơ tay ngoắc.
    - Anh Chín...
    Nghe tiếng Chiêm gọi, Chín Được bước nhanh tới.
    - Thiếu úy đang làm gì dậy?
    Chín Được lên tiếng hỏi khi thấy Chiêm đang ngồi một mình nơi ngạch cửa.
    - Đang uống cà phê. Làm ly nghen?
    Chín Được gật đầu ngồi xuống. Chiêm bỏ vào trong lát sau mang ra cho Chín Được ly cà phê đen còn nóng.
    - Trời hầm quá chắc sắp mưa...
    Hớp ngụm cà phê xong đốt điếu thuốc, bập bập mấy hơi, Chín Được nói với Chiêm.
    - Thiếu úy có nghe ông quận và trung úy Điền nói mình đi đâu chưa?
    Chiêm lắc lắc đầu.
    - Chưa nghe... Tình hình lúc này hơi yên...
    Rít liền hai hơi thuốc, nhả khói ra từ từ, Chín Được lắc đầu.
    - Hổng có yên đâu thiếu úy... Tụi nó đang tìm cách chơi mình đó...
    - Vậy à... Cách gì vậy anh Chín?
    - Ai biết được... Tôi nghiệm cứ khi nào yên lâu lâu một chút là thế nào cũng nổ lớn...
    Nói tới đó Chín Được dừng lại. Anh ta chăm chú nhìn ba người đang chậm chạp đi tới gần quận đường. Đôi mày lưỡi mác của người lính địa phương có hai chục năm kinh nghiệm cau lại. Ánh mắt sáng trưng nhìn trừng trừng ba người đàn bà đi tới gần. Thấy Chín Được chăm chú nhìn, Chiêm cũng để tâm quan sát. Anh thấy người đàn bà mặc bà ba trắng quần đen, quảy trên vai cây đòn gánh với hai cái thúng lớn. Hai người đi sau, mỗi người bưng một cái rỗ lớn bên hông. Khi đi tới ngay cổng của quận đường, người đàn bà quảy gánh đặt thúng xuống đất rồi xục tìm cái gì trong đó đoạn đứng bật dậy. Một vật đen đen từ trong tay của người đàn bà đó vọt qua đầu hàng rào kẽm gai rồi rơi xuống gần chỗ họ ngồi. Chín Được hét lớn vào tai Chiêm.
    - Lựu đạn...
    Chiêm phản ứng cùng lúc với Chín Được. Hai người lính thám kích nhào xuống sát đất. Ầm... Tiếng nổ lùng bùng lỗ tai. Đất cát bay rào rào. Tạch... Tạch... Tạch... Tiếng AK nổ liền theo. Đạn xói vào tai, ghim vào vách xi măng. Ầm... Ầm... Lựu đạn nổ liền hai tiếng chát chúa. Đất cát bay vào mặt rát rạt. Lăn tròn vào tận trong góc nhà ngay chỗ giá súng, Chiêm ném khẩu M16 cho Chín Được. Chụp lấy khẩu súng, Chín Được kéo cơ bẩm. Đạn của địch vẫn nổ đều mà không nghe tiếng súng của phe nhà. Điều đó cho Chiêm biết người lính gác cổng đã bị bắn gục ngay loạt đạn đầu tiên. Nghiến răng, một tay chụp khẩu M16 của mình, tay kia xách dây đạn anh bò ra cửa vừa đúng lúc khẩu M16 của Chín Được bắt đầu nổ. Có lẽ chỉ muốn đánh nhanh và rút nhanh nên sau khi ném lựu đạn và nổ vài loạt súng phủ đầu, ba người lính đặc công của mặt trận chia nhau chém vè vào trong khu nhà của dân chúng. Ra ngoài trạm canh quan sát Chiêm thở dài khi thấy người lính gác nằm chết. Bây giờ anh mới nghiệm ra câu dặn dò của Đông. Cô ta đã biết trước cuộc đột kích vào quận đường của nhóm đặc công. Có thể cô ta là kẻ chỉ huy hoặc có liên hệ tới vụ đột kích này. Vì chút tình cảm riêng tư, cô ta đã nhắn ngầm cho anh mà anh lại không nghĩ ra. Xém chút nữa anh ăn miểng mãng cầu rồi bằng không cũng lãnh nguyên băng AK. Đứng im nhìn về phía vườn dừa âm u anh như thấy được ánh mắt buồn của Đông đang dõi trông từng bước chân của mình. Không nhiều thời ít anh đã nợ cô du kích tóc dài đó món nợ ân tình khó mà trả được.

    9.
    Chiêm ngước lên khi Đực bước vào phòng làm việc của mình.
    - Xong rồi thiếu úy... Thiếu úy thử đi...
    Đi song song với Đực ra sân, Chiêm mừng ra mặt khi thấy chiếc xe gắn máy hiệu Suzuki của mình được dựng bên vách.
    - Nó nổ ngon lành lắm thiếu úy ơi... Tôi chạy một vòng rồi...
    Chiếc xe cũ mà Chiêm mua bằng tiền của ba tháng lương xong nhờ Đực sửa lại bây giờ trông mới hơn nhiều.
    - Anh nhắm tôi chạy lên tới tỉnh được hông?
    Đực xoa tay.
    - Dư sức thiếu úy. Ông thăm ai ở trên tỉnh?
    Cười hắc hắc Chiêm nói đùa với người lính dưới quyền chỉ huy của mình.
    - Thăm bồ chứ thăm ai...
    Rút gói thuốc ra mời Đực, Chiêm ngồi lên yên rồi đạp mạnh một cái. Tiếng máy xe nổ ròn tan phun ra chút khói trắng. Gật gù thích thú anh sang số rồi vặn mạnh tay ga. Chiếc xe gắn máy vọt tới trước. Chạy một vòng quanh sân xong trở lại chỗ cũ, Chiêm cười nói với Đực.
    - Đi... Mình ra quán lai rai xị này xị nọ đi...
    Đực lắc đầu cười.
    - Cám ơn thiếu úy... Để hôm nào đi... Tôi phải dìa chở bả đi ăn đám giỗ...
    Không mời thêm Chiêm nhét gói thuốc lá vào túi áo trây di của Đực. Đứng nhìn theo người lính dưới quyền đi về phía khu gia binh Chiêm cười vui. Một tháng sau vụ đột kích tình hình trong quận hơi lắng dịu chút chút. Điều đó làm cho anh an tâm nghĩ tới chuyện đi tới nơi hẹn với Đông dù biết có thể sẽ không gặp cô lính du kích tóc dài của mình. Tuy nhiên anh cũng muốn đi bởi vì không đi thời bứt rứt, nhớ nhung và nghĩ ngợi hoài. Chẳng thà đi mà không gặp thời chỉ có thất vọng và buồn bã. So ra thất vọng và buồn bã còn ít khổ tâm hơn nhớ nhung.
    Chiếc Suzuki chạy chậm lại khi tới cây me già cao ngất nằm bên phải con lộ đá. Từ chỗ cây me này tới ngã ba Lương Hòa chỉ hơn trăm thước. Chiêm giảm tốc độ vì phân vân và hồi hộp. Anh không biết mình có nên tới nơi hẹn với Đông. Đến nơi mà không gặp rồi cứ chờ đợi mỏi mòn cho tới chiều lại xách xe về Giồng Trôm. Ba tuần nay, từ khi có chiếc Suzuki, cứ sáng thứ bảy anh lại lái xe tới rặng trâm bầu chờ đợi. Không lần nào anh được gặp mặt Đông. Nôn nao, bức rức và lo âu, để rồi tới xế chiều lại lủi thủi ra về. Hôm nay anh lại tới nơi hẹn hò dù không có chút hi vọng gặp cô du kích tóc dài của mình. Xe chạy chầm chậm qua cái đìa đầy nước với bông súng nở hoa trắng xóa. Rau nhúc và rau muống bò ngổn ngang. Xe tới ngã ba. Chiêm ngừng lại giây lát như tính toán điều gì xong rồi mới băng qua bên kia đường ngay ngã ba. Ngồi trên xe, máy vẫn còn nổ, anh lặng lẽ quan sát cảnh vật. Anh hơi ngạc nhiên khi thấy có một người mặc bà ba đen, đội nón lá xùm xụp che khuất mặt mày đang ngồi ngay cái đìa cách chỗ anh đậu xe chừng hai chục thước. Người dân quê này đang ngồi câu cá vì anh thấy chiếc cần câu bằng trúc và cái giỏ đựng cá đặt bên cạnh. Sự có mặt của người dân quê đang ngồi câu cá bắt Chiêm phải suy nghĩ và tính toán trước khi đi vào rặng trâm bầu. Nếu anh đi vào rặng trâm bầu trong lúc người dân quê câu cá này là du kích thời anh bị chặn mất đường về. Muốn chắc ăn anh phải dò xét trước xem người này có phải dân quê hay du kích ngụy trang để chận bắt mình. Suy nghĩ và tính toán cặn kẽ xong Chiêm xuống xe. Đặt chiếc Suzuki nằm dài trên cỏ, anh đi dần tới chỗ người dân quê đang ngồi câu cá. Bàn tay mặt của anh đặt vào bên hông nơi có khẩu Colt 45. Chất thép lạnh của con chó lửa làm cho anh an tâm và mạnh dạn tiến tới gần.
    - Anh câu có cá không bán cho tôi vài con...
    Chiêm bắt chuyện bằng câu hỏi dò. Tuy nhiên người câu cá vẫn im lặng không trả lời. Lập lại câu hỏi một lần nữa mà thấy người câu cá không trả lời, anh nghĩ thầm chắc anh ta điếc hoặc lãng tai. Tới sát bên anh hỏi lớn như cố tình cho người dân quê đang câu cá nghe câu hỏi của mình.
    - Anh câu được con nào chưa?
    Người dân quê đội nón lá xùm xụp che khuất mặt mày vẫn không trả lời. Chiêm cau mày tỏ vẻ khó chịu vì thái độ của người dân quê. Hơi khom người anh lập lại câu hỏi.
    - Anh câu được con nào chưa?
    Đang ngồi cúi đầu chăm chú câu cá người dân quê quay lại đối diện với Chiêm. Anh lính trẻ trợn mắt, há hốc miệng nhìn trân trân họng súng đen ngòm đang chỉa vào ngay ngực mình. Cứng người vì sửng sốt và sợ hãi, anh bất động không biết phản ứng cách nào để thoát khỏi tình trạng nguy hiểm. Người lạ chỉ cần bóp cò là đời anh tàn.
    - Xời ơi... Lính gì mà nhát hít vậy nè...
    Tiếng cười hắc hắc vang liền theo câu nói. Chiêm sững người lần này vì ngạc nhiên khi thấy người dân quê lột chiếc lá xuống. Ánh mắt long lanh của người đó ngước lên nhìn anh với chút gì âu yếm pha chế diễu. Nụ cười e ấp sáng ngời chút hạnh phúc bọt bèo. Gió đồng nội thổi bay mấy sợi tóc mai lòa xòa trên vầng trán bướng bĩnh.
    - Đông làm anh sợ muốn tè ra quần luôn...
    Trong lúc không kiểm soát được Chiêm buột miệng xưng anh. Khuôn mặt ưng ửng đỏ vì nắng mà cũng vì mắc cỡ lẫn sung sướng, Đông cười như khỏa lấp.
    - Vậy hả... Lần sau Đông sẽ nhát cho anh Chiêm xỉu luôn...
    Chiêm mừng ra mặt vì tiếng '' anh Chiêm '' của Đông. Đây là một bước nhảy vọt hay đúng hơn là cuộc cách mạng ngôn từ và cách mạng tình cảm vì cô du kích tóc dài đã bỏ tiếng '' ông '' để thay bằng tiếng '' anh '' thân mật hơn. Khom người thật thấp Chiêm nhìn đăm đăm vào ánh mắt, tuy vẫn còn nét buồn phảng phất song tự trong nét buồn rầu u ẩn đó lóe lên sự vui mừng và sung sướng. Đông cũng im lặng ngước nhìn Chiêm. Hai người, hai chiến tuyến khác nhau, dù còn có nhiều dị biệt, bất đồng và cách ngăn; bằng tia nhìn chiếu rọi tâm hồn đã xích lại gần nhau hơn chút nữa. Họ lờ mờ hiểu điều đó. Thật lâu Đông chớp mắt rồi cúi đầu xuống như để giấu diếm tình cảm của mình.
    - Anh Chiêm đi đâu vậy?
    - Đi câu cá chứ đi đâu...
    Chiêm đùa. Đông nguýt ông lính lẻo mép. Chiêm ngồi xuống cạnh Đông. Hơi đắn đo một chút rồi cuối cùng anh cầm lấy bàn tay của Đông. Cô gái để yên bàn tay của mình trong lòng bàn tay của người con trai. Nàng chỉ liếc nhanh người ngồi bên cạnh rồi nhìn xuống mặt nước trong.
    - Đông chờ tôi... chờ anh hả?
    Cúi đầu thật thấp, Đông lí nhí trả lời.
    - Dạ... Câu cá để chờ anh Chiêm... Hi vọng anh sẽ tới...
    Chiêm bóp nhẹ bàn tay của Đông như cử chỉ cám ơn hay vui mừng vì sự thay đổi cách xưng hô của nàng.
    - Đông chờ lâu hông?
    - Dạ hông... Đông mới ra... Chưa câu được con cá nào...
    Liếc nhanh Chiêm, nàng cười nhẹ nhét khẩu K54 vào lưng quần rồi lấy vạt áo bà ba đen phủ lên.
    - Bộ anh Chiêm mới mua xe à?
    Chiêm gật đầu. Móc gói thuốc ra lấy một điếu, quẹt diêm đốt, hít hai hơi rồi nhả khói ra từ từ, anh cười nhìn Đông.
    - Anh mua xe hơn tháng rồi. Mua xe đi gặp Đông thời tiện hơn. Muốn đi lúc nào cũng được...
    Đông im lặng không nói gì hết. Lát sau nàng mới lên tiếng.
    - Chờ mà Đông không tới anh Chiêm buồn hả?
    Gật đầu nhè nhẹ, Chiêm quay nhìn Đông.
    - Buồn nhiều lắm...
    - Đông xin lỗi anh Chiêm... Đông không được tự do như anh Chiêm...
    - Anh hiểu... Anh tới nơi hẹn chỉ vì muốn tới... Nhớ Đông nên tới... Hi vọng gặp... Thế thôi...
    Nói xong Chiêm quay nhìn và thấy Đông cũng đang nhìn mình. Mắt của nàng ươn ướt. Chiêm bóp nhè nhẹ bàn tay của cô gái.
    - Đông đừng khóc... Anh hiểu Đông... Anh không trách em đâu...
    Đông mỉm cười. Chắc nàng sung sướng vì tiếng '' em '' âu yếm của Chiêm.
    - Đông tội nghiệp anh Chiêm... Tới mà không gặp Đông lại lủi thủi ra về... Anh Chiêm đừng tới hoài người ta để ý nguy hiểm lắm... Người ta có thể bắn...
    Đông ngừng lại. Chiêm gật đầu như hiểu ý của cô bạn gái. Nhìn xuống sợi dây câu bay theo chiều gió anh nói chậm và nhỏ.
    - Anh biết... nhưng nhớ Đông quá chịu hổng được... Bông trang trước cửa, ba bữa bông trang tàn... Ngày thời chuyện vãn, tối mơ màng thấy em...
    Nghe Chiêm dùng hai câu ca dao tỏ tình, Đông mắc cỡ đỏ hồng đôi má. Nàng chưa kịp nói gì, giọng nói ngọt như nước dừa xiêm của Chiêm thì thầm bên tai.
    - Không đi thì nhớ thì thương
    Đi thì lại mắc cái mương, cái cầu.
    Không đi thì nhớ thì sầu,
    Đi thì lại mắc cái cầu, cái mương...
    Đông ré lên cười hắc hắc khi nghe bốn câu ca dao tỏ tình của ông lính. Cúi mặt xuống nàng thì thầm. Dù nàng thì thầm Chiêm cũng nghe được.
    - Anh xạo quá anh ơi...
    - Anh xạo từ khi quen Đông...
    - Sao kỳ dậy... Đông có làm gì đâu...
    Chiêm cười thầm. Cô gái ngước đầu lên ngoái nhìn về hướng Mỹ Lồng khi nghe tiếng xe đò. Thoáng thấy bóng chiếc xe đò tới gần, nàng nhẹ lấy bàn tay ra khỏi tay của Chiêm cũng như nhích ra xa hơn.
    - Người ta tới...
    Chiếc xe đò dừng lại tại ngã ba. Chiêm để ý thấy Đông vội vàng đội chiếc nón lá lên che kín mặt mày như không muốn cho ai thấy nàng đang ngồi cạnh một người con trai lạ mặt. Hiểu ý Chiêm cũng cúi đầu thấp xuống. Anh thấy Đông liếc nhanh về phía người đàn bà đang quảy gánh đi vào con lộ đất màu nâu. Thật lâu đợi tới lúc không còn bóng người nào, nàng mới ngước lên cười với Chiêm.
    - Anh cám ơn Đông...
    - Cám ơn cái gì?
    - Vụ toán đặc công đánh vào quận...
    Đông có vẻ mặt lo âu và suy nghĩ. Lát sau nàng mới nói nhỏ.
    - Từ nay anh Chiêm nên cẩn thận... Có thể sẽ còn có nhiều vụ ám sát nhắm vào anh Chiêm... Tình hình thay đổi không thuận lợi cho phe của anh Chiêm...
    - Anh biết... Thượng cấp của anh có nói cho anh biết chút chút...
    - Đông cũng không biết nhiều... Chỉ biết cấp trên cho học tập chuẩn bị cuộc tổng phản công giành lấy thắng lợi cuối cùng...
    Đông ngừng lại khi thấy Chiêm như thờ ơ với những lời mình nói ra. Dường như anh đang bận tâm với suy tư của chính mình. Riêng Chiêm giả vờ suy nghĩ chỉ vì không muốn bàn tán về một vấn đề tế nhị có thể đưa tới sự tranh cãi giữa hai người. Anh với Đông ở vào hai chiến tuyến khác nhau do đó quan điểm chánh trị cũng đối chọi với nhau. Cách tốt nhất là im lặng để khỏi sứt mẻ tình cảm mới vừa được tạo dựng giữa hai đứa.
    - Hôm nay anh thấy Đông hơi khác?
    Chiêm chuyển đề tài bằng câu nói và cái nhìn làm cho Đông đỏ mặt. Nàng biết anh đang chiếu tướng vào khoảng ngực của mình hở ra do chiếc áo bà ba bị đứt mất một nút. Vì hấp tấp đi đến nơi hẹn, nàng không chú ý chuyện ăn mặc cho tới khi đi được nửa đường mới nhận ra. Không tiện trở về nhà để thay áo khác nên nàng đành phải mặc luôn. Để tránh bị nhìn nàng xoay người lại ngồi câu cá.
    - Anh xin lỗi Đông...
    Dù không có giận song Đông cũng làm bộ giận dỗi và im lặng không nói gì hết. Nắm lấy bàn tay có nhiều chỗ chai cứng của Đông, anh thì thầm vào tai nàng.
    - Biển Đông sóng gợn tứ mùa
    Đông cho anh uống thuốc bùa anh mê Đông...
    Đông bậm môi lại như cố dằn để không cười. Kề miệng sát vào tai Đông, Chiêm thì thầm.
    - Con cua kình càng bò ngang đám bí
    Thấy em nhu mì anh để ý anh thương...
    Tới đây thời cô du kích tóc dài không nhịn được phải bật cười hắc hắc. Chiêm cảm thấy ngất ngây khi ngửi được hương tóc dịu dàng của cô gái, mà lần đầu tiên gặp nhau anh cảm thấy có gì đặc biệt để mình phải vấn vương. Quay qua nhìn vào mặt Chiêm, Đông mỉm cười nói nhỏ. Giọng của nàng ấm dịu và âu yếm khi mượn hai câu ca dao để bày tỏ tình cảm của mình.
    - Nước lên cuốn sáo nhổ đăng,
    Trong tay em có ngọc cũng không bằng có anh...
    Hai người, dù chưa nói tiếng yêu lời thương; song đều biết tâm hồn người này đã thuộc về người kia bất chấp mọi điều ngăn cấm, mọi chuyện xấu tốt sẽ xảy ra. Đông thì thầm trong lúc xiết chặt bàn tay của Chiêm.
    - Mình thương nhau hoài nghen anh...
    Nhìn vào ánh mắt buồn sáng ngời mừng vui hiếm muộn của Đông, Chiêm thì thầm.
    - Ừ... Anh thương Đông... mãi mãi thương Đông... Chừng nào cho vạc xa cồn... Cù lao xa biển anh mới đành xa em... Chừng nào cầu đá rã tan... Sông Hàm Luông lấp cạn mới quên lời thề...
    Mặt trời ở trên cao dọi chút nắng xuống chỗ đôi tình nhân ngồi thủ thỉ. Gió man mát lùa trên cánh đồng lúa lả ngọn.

    10.
    Chiêm ngừng kể. Tảng im lặng. Với tay lấy ly rượu đưa lên ngắm nghía rồi thong thả hớp ngụm nhỏ, Chiêm thở dài. Giọng của anh khàn khàn.
    - Sau đó tôi không bao giờ gặp lại Đông nữa mặc dù đã tới nơi hẹn nhiều lần. Cuối năm 1974 tôi được thuyên chuyển về tiểu khu Kiến Hòa. 30 tháng 4 năm 1975, tôi theo làn sóng người chạy ra biển và cuối cùng định cư ở Mỹ. Dù trong tâm tưởng vẫn còn vấn vương hình ảnh của Đông, tôi nghĩ không bao giờ gặp lại Đông nữa...
    Chiêm mỉm cười nhìn bạn khi nói tới đó. Đưa ly rượu còn phân nửa lên tỏ dấu mời, anh nói. Tảng nhận thấy giọng nói của bạn có chút mơ màng xen lẫn với buồn rầu.
    - Chuyện giữa tôi với Đông còn dài lắm. Chắc anh cũng đói. Vậy tôi mời anh tô mì gói rồi sau đó tôi sẽ kể cho anh nghe tiếp...

    11.
    Tháng 5. 1982. Chiêm đậu xe vào bãi đậu xe của một chung cư hai tầng nằm bên phải con đường mang cái tên đẹp và thơ mộng. Mimosa. Hôm thứ năm, một người Mỹ, bạn cùng lớp ở đại học, làm trong USCC gọi điện thoại báo cho anh biết có một người Việt tị nạn mới tới thành phố. Cô ta nhờ anh đến thăm viếng, an ủi cùng giúp đỡ cho người này như chở đi chợ, khám sức khoẻ và những chuyện lặt vặt khác. Hiểu được hoàn cảnh khó khăn và nỗi buồn đơn độc của người đồng hương, anh sốt sắng nhận lời và hứa thứ bảy này sẽ đến. Tắt máy, nhìn tờ giấy ghi địa chỉ thấy đề dòng chữ: Dong Nguyen-Room 27, Chiêm mỉm cười lắc đầu. Đối với người Mỹ, cái tên Dong Nguyen thời không sao mà đối với người Việt thì lại có chút phiền phức. Họ không biết chữ lót hay midle name đối với người Việt cũng quan trọng không kém họ và tên. Văn chỉ đàn ông còn Thị chỉ đàn bà. Cái đó không thể lầm lộn được. Ngoài ra chữ Dong cũng vậy. Nó không chỉ đích xác tên người. Dõng... Đồng… Động… Đống… Đông… Đỗng… Nếu có thêm chữ lót thì anh có thể đoán người mình đến thăm là đàn ông vai u thịt bắp hay phụ nữ chân yếu tay mềm. Đằng này chỉ có vỏn vẹn hai chữ Dong Nguyen thì anh chịu thua. Mình ở đậu xứ người thì mình phải theo người. Ông bà mình bảo '' nhập gia tuỳ tục '' thật đúng. Mở cửa xe bước ra ngoài, đứng nhìn giây lát xong anh bước về phía cầu thang đi lên tầng lầu thứ nhì. Tới ngay cánh cửa màu xanh có số 27 anh giơ tay gõ cửa. Có tiếng lục đục rồi lát sau cánh cửa mở ra. Chiêm sững người. Anh nhìn trân trân trong lúc người chủ nhà cũng mở to đôi mắt nhìn anh. Hai người nhìn nhau thật lâu. Cuối cùng Chiêm lập lại hai tiếng.
    - Đông... Đông... Em... Em...
    Đông cười e ấp. Chắc cũng ngạc nhiên lắm nên nàng lắp bắp hỏi một câu ngớ ngẩn.
    - Anh... Anh Chiêm... Anh đi đâu dậy?
    - Đi kiếm Đông chứ đi đâu… Đông hổng mời anh vào nhà hả…
    Chiêm cười nói đùa. Đông ấp úng.
    - Dạ... Dạ... Mời anh Chiêm vào...
    Đợi cho Chiêm bước vào xong Đông khép cửa và cài chốt cẩn thận. Căn phòng trọ không rộng lắm mà cũng đầy đủ tiện nghi. Bộ ghế nệm cũ. Chiếc tivi trắng đen. Bộ bàn ăn bốn ghế. Phía bên kia là phòng ngủ và phòng tắm.
    - Đông ở một mình?
    Đó là câu hỏi đầu tiên của Chiêm khi gặp lại Đông sau thời gian hơn 8 năm xa cách.
    - Dạ...
    Đông trả lời một tiếng ngắn gọn song đủ nghĩa.
    - Đông tới đây lâu chưa?
    - Dạ được năm ngày... Chắc anh Chiêm ngạc nhiên...
    Chiêm gật đầu liền.
    - Anh không bao giờ nghĩ sẽ có ngày gặp lại Đông trên xứ Mỹ... Nó ngoài sức tưởng tượng của anh...
    Đông cười e ấp.
    - Mời anh Chiêm ngồi...
    Chiêm ngồi xuống ghế nệm đối diện với chủ nhà.
    - Anh Chiêm uống nước nha... Đông có nước chanh...
    Chiêm gật đầu. Đông đứng dậy đi vào bếp. Chiêm nhìn theo. Thời gian gần chín năm không làm thay đổi bao nhiêu vóc dáng của cô nữ du kích tóc dài. Vẫn mái tóc huyền. Vẫn vóc dáng mảnh mai mà bây giờ có lẽ gầy hơn chút. Đông trở ra với hai ly nước chanh. Đặt ly nước trước mặt Chiêm, nàng cười nhìn anh như nói lời mời. Chiêm nhận thấy, ngày xưa đôi mắt của Đông vốn đã buồn thời bây giờ lại còn buồn nhiều hơn; thứ buồn rầu u uẩn và câm nín. Ánh mắt buồn. Nụ cười buồn. Khuôn mặt buồn. Dường như nỗi buồn phủ trùm lên người nàng. Buồn từ sợi tóc buồn đi… Buồn trong ánh mắt chia ly thuở nào… Đó là nỗi buồn ngàn sâu...
    - Đông vượt biên năm nào?
    - Dạ năm 81...
    Vẫn tiếng dạ hiền hậu song Chiêm cảm thấy chút gì chịu đựng, nhẫn nhục và buồn bã. Anh tự hỏi hay mình có cảm tưởng như vậy vì xa cách quá lâu.
    - Đông đi một mình?
    - Dạ...
    Tiếng dạ không trả lời thẳng vào câu hỏi song Chiêm cũng hiểu vì đã quen với cách nói chuyện của Đông.
    - Dạ anh Chiêm cũng đi một mình?
    Hớp ngụm nước chanh, Chiêm cười nhìn người đối diện.
    - Đi cũng một mình... và bây giờ cũng vẫn một mình…
    Ngừng lại giây lát anh tiếp.
    - ... và vẫn sống một mình...
    Đông im lặng nhìn xuống thảm. Nàng không tỏ ra chú ý, mừng vui vì câu nói của Chiêm. Điều đó làm cho anh buồn. Hay là Đông đã quên? Có thể lắm. Gần 9 năm rồi. Có thể nàng đã gặp ai đó trên bước đường tị nạn. Có thể nàng đã quên anh cũng như quên mối tình của ngày xa xưa rồi. Dù buồn song Chiêm cố gắng không để lộ ra mặt.
    - Đông có muốn đi đâu không?
    Đông ngước nhìn Chiêm dò hỏi. Chiêm cười uống thêm ngụm nước chanh.
    - Đông muốn đi đâu thời anh chở Đông đi... Đi chơi chỗ này chỗ nọ cho đỡ buồn, đỡ nhớ nhà...
    Chiêm ngừng nói vì thấy mắt Đông có lệ.
    - Đông nhớ nhà quá anh Chiêm ơi... Hồi ở trại tị nạn mình háo hức được định cư. Tới đây rồi mới biết đời tị nạn buồn quá. Chung quanh không có ai. Có người mà họ nói mình không hiểu. Mình nói họ cũng hổng hiểu luôn thành ra...
    Đông nói một hơi dài như than thở. Chiêm gật đầu.
    - Anh hiểu... Ngày xưa anh cũng ở vào tình cảnh đó. Năm 75 kiếm đỏ con mắt cũng không thấy người Việt mình. Bây giờ thời ít ra Đông cũng có anh...
    Đông ngước lên nhìn Chiêm. Ánh mắt nàng tựa dòng sông buồn sâu không thấy đáy. Mỉm cười, Chiêm nói với giọng dịu dàng và âu yếm.
    - Đi... Anh chở Đông lại nhà anh chơi... Cũng gần đây...
    Thấy Đông còn do dự, Chiêm đứng dậy nói như thúc giục.
    - Đông thay quần áo rồi lại nhà anh chơi... Anh làm tiệc đãi em...
    Đông chớp mắt vì tiếng em âu yếm của Chiêm. Dường như tình xưa được hâm nóng chút chút làm nàng cười nói.
    - Dạ... Anh Chiêm chờ chút nghen...
    Chiêm gật đầu ngồi xuống. Anh có vẻ trầm tư và nghĩ ngợi điều gì. Nghe tiếng tằng hắng anh ngước lên. Áo sơ mi trắng ngắn tay. Quần ka ki màu vàng đậm. Giày thể thao trắng, Đông không còn là cô du kích tóc dài của làng Lương Hòa quê mùa và mộc mạc nữa. Thấy Chiêm nhìn sững mình, Đông cười e ấp.
    - Đông lạ phải không anh Chiêm?
    Chiêm gật gù cười.
    - Chút thôi… Cũng không thay đổi nhiều lắm...
    Hai người bước ra hành lang. Trong lúc Đông khóa cửa, Chiêm nhìn con đường Mimosa đen mờ uốn lượn dưới hàng cây phong xanh mướt. Hai người song song xuống cầu thang. Chiêm mỉm cười không nói. Anh ngửi được mùi hương thoang thoảng từ người của Đông toát ra. Nó không phải là mùi nước hoa mà dường như là mùi hương toát ra từ người của Đông hay chỉ là mùi hương kỹ niệm còn được lưu giữ trong ký ức của anh. Thấy Chiêm thỉnh thoảng cứ liếc mình hoài Đông mắc cỡ làm thinh. Nhưng cuối cùng không chịu được nàng cười hỏi.
    - Sao anh Chiêm cứ liếc Đông hoài dậy?
    Chiêm cười. Người ta thay đổi cái gì chứ cách nói chuyện khó mà thay đổi. Đông vẫn còn giữ cách phát âm tiếng dậy nhà quê song lại đáng yêu của một cô gái xứ dừa.
    - Anh mừng vì được gặp lại Đông... Mười năm qua anh hầu như hết hi vọng...
    - Mười năm qua anh Chiêm có quen ai hông?
    - Có... Mỹ cũng có mà người mình cũng có... Quen thôi chứ không có gì sâu đậm…
    Chiêm thành thật trả lời. Đông quay qua cười hỏi khi hai người xuống hết thang lầu.
    - Sao anh Chiêm không lập gia đình với họ?
    Chiêm nhìn sâu vào đôi mắt của Đông cùng với câu trả lời.
    - Cây khô chết đứng giữa trời
    Chết thời chịu chết, không bội lời hẹn xưa...
    Đông chớp mắt cười e ấp. Nàng chưa kịp nói gì Chiêm thì thầm tiếp.
    - Anh đi trên đường Ba Vát
    Anh đạp cát, cát nhỏ,
    Anh đạp cỏ, cỏ mòn,
    Yêu Đông từ độ trăng tròn,
    Bây giờ trăng khuyết vẫn còn yêu Đông...

    Chừng nào cho vạc xa cồn,
    Cù lao xa biển anh mới đành xa em.
    Chừng nào cầu đá rã tan
    Sông Hàm Luông lấp cạn mới quên lời thề...

    Đông quay mặt nhìn chỗ khác trong lúc nói nhỏ.
    - Mình đâu có thề thốt gì đâu...
    Chiêm cười. Giọng của anh nghiêm song nghe lại như đùa giỡn.
    - Mình thương nhau hoài nghen anh...
    Đông phải bật lên tiếng cười ngắn khi nghe Chiêm nhái giọng của mình lúc nói câu đó chín mười năm trước đây.
    - Mười năm rồi anh Chiêm...
    - Anh tưởng như mới ngày hôm qua...
    Hai người ra tới xe. Mở cửa, đợi cho Đông ngồi vào xong Chiêm đóng lại. Nhìn nắng tháng 5 đọng trên tàng cây anh thấy nắng thật ấm và thật dịu dàng. Mười phút chạy quanh co, lát sau xe đi vào khu nhà khang trang, xinh xắn và gọn gàng.
    - Anh Chiêm ở trong khu nhà đẹp quá...
    Đông trầm trồ. Chiêm cười.
    - Nhà này anh mướn chứ không phải mua...
    Xe quẹo vào đường nhỏ hơn rồi dừng lại trước ngôi nhà xây bằng gạch đỏ thẫm có nhiều cửa sổ. Mở cửa cho Đông xuống, Chiêm khoe.
    - Mình ra sau vườn để anh chỉ cho Đông cái này đẹp lắm...
    Dù chưa biết cái mà Chiêm nói là cái gì song Đông cũng tò mò đi theo Chiêm ra vườn sau. Chỉ vào một thân cây cao chừng khỏi đầu người, Chiêm cười hỏi.
    - Đông biết cây này là cây gì không?
    Quan sát giây lát Đông lắc đầu cười.
    - Hổng biết... Đông mới thấy cây này lần thứ nhất...
    - Cây này là cây sầu đông...
    Đông reo nhỏ.
    - A... Đông biết rồi... Hồi xưa lúc còn đi học Đông có đọc quyển Mưa Trên Cây Sầu Đông của Nhã Ca... Mà anh Chiêm trồng cây sầu đông chi dậy?
    Chiêm nhìn sâu vào mắt người con gái đang đứng trước mặt mình.
    - Nhớ Đông, anh trồng cây sầu đông...
    Để yên cho Chiêm nhìn mình thật lâu, Đông mới cúi xuống. Giọng của nàng thật nhẹ.
    - Anh Chiêm nhớ Đông thiệt hả... Mà anh Chiêm biết tên thật của Đông chưa?
    Chiêm lắc đầu. Tới bây giờ anh cũng chưa biết trọn vẹn họ tên của Đông.
    - Không... Anh chỉ biết Đông họ Nguyễn... Đông cũng đâu có biết tên anh...
    Đông ngước lên cười.
    - Đông họ Nguyễn...
    Chiêm hớt lời.
    - Vậy tên của Đông là Nguyễn Thị Đông...
    - Trật...
    - Nguyễn Thị Đong Đưa...
    Cười hắc hắc song thấy nét mặt nghiêm lại của Đông, Chiêm nín cười liền.
    - Nguyễn Thị Mùa Đông...
    Đông nhẹ lắc đầu.
    - Ở Bến Tre làm gì có mùa đông...
    - Nguyễn Thị Dạ Đông...
    - Trật luôn...
    Đông cười buồn. Chiêm reo lớn.
    - Nguyễn Thị Sầu Đông. Đúng không?
    Đông chầm chậm gật đầu. Im lặng giây lát Chiêm lên tiếng.
    - Như vậy anh trồng cây sầu đông là đúng rồi... Đông có tin vào định mệnh không Đông?
    Chiêm không biết tại sao mình lại hỏi câu đó. Hỏi một người con gái có một thời là thành viên của mặt trận, chỉ biết có đảng, được nuôi dưỡng trong thứ lý thuyết duy vật; có tin vào định mệnh hoặc số phận mới nghe tưởng như đùa giỡn hay mỉa mai. Đông làm thinh cúi mặt nhìn xuống đất. Thật lâu nàng mới ngước lên nhìn Chiêm. Nhờ vậy anh thấy đôi mắt buồn u ẩn của nàng ươn ướt. Giọng nói nhỏ nhẹ và thanh tao của nàng cất lên yếu ớt, hầu như bay mất trong cơn gió chiều kéo về từ rặng núi xa ngút ngàn xa đằng kia.
    - Đông không biết... Đông băn khoăn về câu hỏi đó... Có điều Đông tin vào chuyện nhân quả...
    Đông nhìn Chiêm. Ánh mắt của nàng thật buồn. Anh không hiểu tại sao nàng lại buồn. Từ khi hai đứa gặp nhau nàng có vẻ gì khác lạ. Khi vui khi buồn. Lúc thân mật, lúc xa vắng. Dường như có một lý do thầm kín nào đó tác động vào tâm hồn khiến cho nàng cư xử với anh bằng thái độ vui mà buồn, hờ hửng mà tha thiết, thân mật mà xa lạ. Có lẽ cũng biết điều đó Đông cười nói đùa.
    - Anh Chiêm biết mấy giờ rồi hông?
    Hiểu ý Chiêm cười hắc hắc.
    - Em đói bụng hả... Anh mời Đông đi ăn quán đồng quê...
    Mở rộng cửa trước, Chiêm nhường cho Đông vào nhà. Trái với bên ngoài đẹp, bên trong bày biện thật đơn sơ và giản dị.
    - Anh ở một mình nên không có bày biện nhiều...
    Đông cười im lặng không có lời khen chê nào hết. Kín đáo quan sát nàng nhận thấy nhà của Chiêm rất sạch sẽ và ngăn nắp, có lẽ vì không có trang trí và bày biện nhiều.
    - Đông uống gì anh lấy cho...
    - Dạ... Gì cũng được... Đông quen không có ý kiến...
    Chiêm cau mày nhưng không nói gì mà lẳng lặng rót hai ly nước cam đặt lên chiếc bàn nhỏ trong nhà bếp rồi sau đó lo sửa soạn bữa ăn chiều.
    - Canh chua cá kho Đông ăn không?
    Đông cảm thấy nước miếng ứa ra trong miệng mình khi nghe Chiêm nói canh chua cá kho. Mới có hai năm mà nàng tưởng chừng như lâu lắm mình không được ăn món ăn tầm thường này.
    - Cám ơn anh Chiêm... Anh cho Đông ăn gì cũng được miễn đừng gà chiên, thịt bò hay sườn heo nướng...
    Ngừng nói Đông nhìn vào tô canh chua mà Chiêm đặt xuống bàn trước mặt nàng. Khói bốc lên thơm thơm. Chiêm mỉm cười khi thấy cô bạn của ngày xưa hít hà.
    - Thơm quá... Canh chua của anh có mùi gì là lạ…
    Đông ngập ngừng như cố tìm ra mùi thơm của tô canh chua. Chiêm cười nhẹ.
    - Nhớ ra chưa... nếu không nhớ thì bị khẻ tay đó nghen...
    Vầng trán của Đông hơi nhăn lại. Kề sát mũi vào tô canh, hít một hơi dài xong nàng bật lên tiếng reo mừng rỡ.
    - Rau... rau... ngò om... Phải hông?
    Cười gật đầu Chiêm lên tiếng trong lúc lấy thức ăn.
    - Có vậy mà tự nãy giờ Đông mới rặn ra...
    Vì quay lưng lại nên anh không thấy cái liếc mắt của Đông.
    - Người ta quên chớ bộ... mà làm sao anh Chiêm có ngò om dậy?
    - Của một người bạn bên Cali cho… Năm rồi anh qua thăm, họ cho anh mấy cọng đem về trồng…
    Cười hắc hắc Chiêm đặt lên bàn một vật làm cho Đông ngạc nhiên tới độ phải kêu thành tiếng lớn.
    - Cá kho tộ... Ở đâu dậy?
    Không trả lời Chiêm đặt lên bàn dĩa nước mắm nguyên chất có vài lát ớt đỏ tươi và hai cái chén lưng cơm trắng. Cầm đôi đũa, Đông cười mà cảm thấy nước miếng ứa ra trong miệng của mình
    - Chưa ăn mà Đông cũng cảm thấy ngon rồi anh Chiêm...
    Được khen Chiêm cười hắc hắc.
    - Đông ăn đi... Anh còn nhiều lắm...
    Hai người vừa ăn vừa chuyện trò song né tránh không nhắc lại chuyện cũ dù biết thế nào họ cũng phải bàn tới vấn đề khúc mắc đó chỉ có điều sớm hay muộn mà thôi.
    - Ngon quá... Hơn một năm em mới được ăn bữa cơm thật ngon... Cám ơn anh Chiêm...
    Chiêm cảm thấy lòng bồi hồi. Tiếng em của Đông như nốt nhạc tình hay nhất trong bản tình ca của một nhạc sĩ tài hoa. Anh nhìn sâu vào mắt người con gái đang ngồi đối diện với mình qua chiếc bàn ăn nhỏ hai người ngồi. Trong đôi mắt long lanh buồn đó anh thấy lại quãng đời cũ. Anh thấy hai đứa đứng nói chuyện dưới cây keo già cỗi. Hàng trâm bầu xanh lá. Cô lính '' gái tóc dài '' với bộ bà ba đen và chiếc khăn rằng quấn cổ. Đìa nước trong xanh đầy bông súng, rau muống và rau nhúc nở hoa tim tím.
    - Rặng trâm bầu của anh giờ chắc lớn lắm hả Đông...
    Chiêm hỏi nhỏ. Đông chớp mắt mỉm cười.
    - Dạ lớn lắm rồi...
    - Còn cây keo?
    - Dạ cũng còn...
    - Chắc không có ai ngồi câu cá ở cái đìa hả Đông?
    Ngần ngừ giây lát Đông mới nhỏ nhẹ lên tiếng.
    - Sau năm 75, buồn và nhớ anh Chiêm, Đông có ra ngồi ở đó hai lần. Người năm xưa cũ... Buồn lắm...
    Giọng của Đông rời rạc, đứt đoạn, không đủ nghĩa song Chiêm hiểu được phần nào tâm tình của nàng. Thiên đường không bao giờ có thật. Nó chỉ có trong trí tưởng bệnh hoạn của lãnh tụ. Hay đúng hơn nó chỉ là sự dối trá và lừa bịp mà họ dựng ra, thêu dệt, vẽ vời để lùa, để đẩy người khác hy sinh cho tham vọng của họ.
    - Em đừng buồn...
    Chiêm chỉ nói có vậy. Đặt đôi đũa xuống bàn, anh im lặng nhìn ra ngoài trời xuyên qua khung cửa sổ hẹp của nhà bếp. Nắng vàng hực trên nền xi măng rêu mốc. Tiếng chim cu gù trên giàn hoa hồng sau nhà nghe mỏi mệt, uể oải và buồn ủ.
    - Đời sống ở đây có nhiều lúc thật buồn đối với một người tị nạn như anh. Bởi vậy, để lấp đi nỗi buồn anh phải ấp ôm quá khứ, nâng niu, giữ gìn kỹ niệm đẹp và quí giá của mình. Anh có thừa điều kiện để lập gia đình nhưng anh không muốn. Tâm hồn anh vẫn còn vấn vương hình bóng cũ, vẫn còn nhớ câu nói của em: '' Mình thương nhau hoài nghen anh...''...
    Đông ứa nước mắt. Nàng hiểu được tâm tình của Chiêm bởi nàng cũng nghĩ như vậy.
    - Mười năm qua anh vẫn chờ em dù biết không có nhiều hi vọng...
    Cây khô chết đứng giữa trời
    Chết thời chịu chết, không bội lời hẹn xưa...

    Gió vật bờ tre, con cá he nó xòe đuôi phụng,
    Anh xa em rồi, trong bụng còn thương...

    Sông dài cá lội biệt tăm
    Phải duyên chồng vợ, mấy năm cũng chờ...
    Đông nấc lên tiếng khóc nghẹn. Ngước mắt nhìn Chiêm, nàng thấy được nét u sầu của anh.
    - Đông xin lỗi anh...
    Cầm lấy bàn tay của Đông, Chiêm bóp nhè nhẹ. Vẫn để yên bàn tay, nàng nhìn anh mỉm cười. Giọng của Chiêm êm êm.
    - Bây giờ gặp lại, anh nghĩ mình có duyên với nhau...
    Thấy Đông im lặng không nói gì hết, Chiêm phải nói tiếp.
    - Anh ước ao em trở thành vợ của anh...
    Bàn tay của Đông chợt run lên như bị kích thích vì câu nói đó. Cúi đầu nhìn xuống mặt bàn, nàng thì thầm.
    - Đông cám ơn anh vẫn còn thương và nghĩ tới Đông. Đông cũng cám ơn anh về chuyện muốn lấy Đông làm vợ. Tuy nhiên...
    Ngước nhìn Chiêm với ánh mắt còn dư lệ, nàng cười song giọng nói lại nghiêm.
    - Đông cần một thời gian để suy nghĩ...
    Thấy Chiêm hơi cau mày tỏ vẻ thắc mắc, nàng cười giải thích.
    - Đông mới tới Mỹ mươi ngày. Tất cả đều xa lạ và mới mẻ, do đó Đông chưa lấy lại tinh thần để chuẩn bị cho đời sống mới. Đông muốn nói với anh, Đông chưa sẵn sàng làm một bà nội trợ và bà mẹ...
    Chiêm cười gật đầu. Dù có chút thắc mắc và phật lòng, anh cũng nhận thấy Đông có lý. Do đó anh cũng không muốn nài ép.
    - Anh chỉ muốn nói cho Đông biết dù mình có xa cách mười năm anh vẫn thương Đông như ngày xưa, nhiều hơn ngày xưa và anh rất mong hai đứa mình sẽ sống với nhau trọn đời...
    - Dạ... Khi nào sẵn sàng Đông sẽ cho anh biết. Anh không phải đợi lâu... Dù gì Đông cũng sắp già rồi...
    Nghe nói tới đó Chiêm cười xen vào.
    - Hai đứa mình đều sắp già... nhất là anh...
    Đông cười đùa.
    - Anh Chiêm chê Đông già phải hông...
    Chiêm tủm tỉm cười.
    - Đông chưa tới ba mươi mà già gì... Vả lại em già em vẫn còn hương và anh vẫn còn thương...
    Đông ré lên cười hắc hắc. Sau gần mười năm xa cách, đây là lần đầu tiên Chiêm mới nghe lại giọng cười vui tươi và thỏa thuê của Đông.
    - Anh Chiêm làm Đông cười no rồi... Hổng ăn nữa đâu...
    Thấy chén cơm của Chiêm còn một chút, nàng cười tiếp.
    - Anh Chiêm ăn đi... Đông chờ anh ăn xong...
    Chiêm gật đầu.
    - Anh chở Đông ra bờ sông chơi. Con sông này gần giống như sông Bến Tre của mình...
    Lua một hơi sạch chén cơm, đặt đôi đũa xuống bàn, cầm ly nước lên uống cạn, Chiêm đứng dậy.
    - Đi... Công viên cũng không xa nhà mình lắm...
    Hai người bước ra khỏi cửa. Nắng tháng 5 gay gắt khiến cho Đông phải nhắm mắt lại. Trong lúc lái xe, Chiêm nói cho Đông biết những việc quan trọng mà nàng cần phải làm trong đời sống mới. Trước nhất nàng phải thi lấy bằng lái xe.
    - Sáng mai anh sẽ đưa cho em quyển sách học về luật lệ lái xe để em thi lấy bằng viết. Đậu bằng viết rồi anh tập cho em lái xe. Tháng sau em thi phần thực hành. Nếu vượt qua kỳ khảo nghiệm này em sẽ được cấp bằng lái xe....
    Đông im lặng nghe trong lúc nhìn ra ngoài. Chiêm có cảm tưởng dường như nàng không chú ý tới những gì mình nói. Thái độ lơ đãng của nàng khiến cho anh thắc mắc. Từ lúc hai người gặp nhau tới bây giờ, anh cảm thấy Đông có những cử chỉ khác lạ. Khi thì nàng vui vẻ và thân mật song có lúc lại buồn rầu, thờ ơ và hửng hờ. Điều đó chứng tỏ tâm tình của nàng không được bình thường. Có thể bao nhiêu hoạn nạn và khổ sở trên bước đường tìm tự do tác động vào tâm hồn khiến cho nàng không ít thời nhiều đã thay đổi. Nghĩ tới đó anh cảm thấy thương Đông nhiều hơn và thầm nhũ sẽ làm bất cứ điều gì để đem lại sự bình yên và sung sướng cho nàng.
    - Mấy ngày nay ở một mình chắc em buồn hả Đông?
    - Dạ... nhưng Đông chịu được. Đông quen sống với nỗi buồn từ lâu rồi anh Chiêm...
    Chiêm cố giấu tiếng thở dài khi nghe câu nói của người tình xưa. Liếc nhanh nàng đang ngồi cạnh mình, anh gượng cười lên tiếng.
    - Hay là Đông dọn về ở chung với anh cho vui. Nhà anh có hai phòng...
    Thấy Đông im lặng không nói gì hết, Chiêm cười tiếp.
    - Anh sẽ chia cho Đông nữa căn nhà... Nhà của Đông, Đông ở, còn nhà của anh, anh ở. Hai đứa mình như láng giềng...
    Đông mím chặt đôi môi của mình lại như cố không bật lên tiếng cười. Quay qua nhìn Chiêm, nàng nói chậm và nhỏ.
    - Coi bộ anh Chiêm nhất định không buông Đông ra à...
    Cười hắc hắc, Chiêm nhìn Đông với tia nhìn dịu dàng và ấm áp cùng với hai câu ca dao bật ra.
    - Dao phay kề cổ, máu đổ tôi không màng
    Chết tôi tôi chịu chớ buông nàng... hò ơ hò... tôi nhất định hổng buông… mà nắm luôn… hò ơ hò…
    Không kìm hãm được nữa Đông bật cười ròn tan. Nhìn Chiêm, nàng đùa một câu.
    - Chắc Đông phải đi tu may ra mới trốn được anh...
    Nghe Đông nói tới đó, Chiêm cao giọng nghêu ngao.
    - Đó đi tu đây xin ở sãi
    Ăn dĩa tương chùa trọn ngãi cùng nhau...
    Đông cười lắc lắc đầu. Ánh mắt buồn của nàng sáng ngời chút hạnh phúc mong manh.
    - Nghen Đông... Em về ở chung nhà với anh cho vui. Anh cần một láng giềng...
    - Sao anh hổng kiếm người khác... Một cô gái tóc vàng chắc hợp với anh Chiêm hơn...
    Đông khước từ một cách khéo léo bằng câu nói đùa. Chiêm lắc đầu nhè nhẹ.
    - Anh đã thử rồi nhưng thấy không được hợp lắm. Anh thích dừa cứng cạy của Lương Hòa hơn... Nó có tình tự của quê hương...
    Quay mặt sang bên cửa kính làm bộ nhìn ra phong cảnh bên đường, Đông mỉm cười nghĩ thầm.
    - Anh xạo quá anh ơi...
    - Chắc Đông nghĩ anh xạo phải hông?
    Đông bật lên tiếng cười. Nàng tự hỏi tại sao Chiêm lại đọc được ý nghĩ của mình.
    - Dạ hổng có... Em đâu có nghĩ như vậy...
    Dù Đông cải chính song nhìn nét mặt và nghe tiếng cười, Chiêm biết nàng nghĩ mình xạo, mình đía, mình nói để làm cho nàng xiêu lòng.
    - Anh nói thật đó... Đàn bà con gái Mỹ thời cũng có người tốt người xấu... Chỉ có điều anh lớn lên và hấp thụ một nền văn hóa khác với họ. Từ đó nãy sinh ra một khác biệt về tư tưởng, phong tục và tập quán cũng như một nhân sinh quan. Tình yêu không phải chỉ có sự lên giường, sống cạnh nhau mỗi ngày mà còn là sự cảm thông phát nguồn từ tình tự của quê hương...
    Đông cười nhìn Chiêm. Qua ánh mắt buồn sâu kín của nàng, anh như đọc được một chút gì thương cảm và ngậm ngùi.
    - Anh yêu em và anh vẫn còn yêu em... Anh mong ước em trở thành vợ anh, mẹ của những đứa con của anh. Anh ước ao có một người vợ hiểu được những gì anh nói, cảm thông được nỗi buồn của một người xa xứ, chia xẻ với anh một vầng trăng mùng mười sáng rọi xuống con lộ đất màu nâu có cây keo già và hàng trâm bầu...
    Chiêm ngừng lại khi thấy hai dòng nước mắt lăn dài trên mặt của Đông. Tay trái lái xe, tay mặt anh nắm lấy bàn tay gầy xanh của nàng bóp nhè nhẹ như để an ủi.
    - Anh biết em đã trải qua nhiều đau đớn và khổ sở kể từ khi hai đứa mình xa nhau...
    Đông nấc lên tiếng nhỏ. Nàng bặm môi cố kềm giữ không cho tiếng khóc bật ra. Cảnh vật trước mắt nàng mờ đi. Giọng nói trầm và thành khẩn của Chiêm vang vang bên tai nàng.
    - Anh muốn chia xẻ buồn đau mà em đang phải gánh chịu dù anh biết cũng khó mà chia xẻ được nhiều. Anh muốn giúp em có được một đời sống mà em ước mơ... Em thích trở lại trường học không Đông?
    Đông nhẹ gật đầu. Mỉm cười nhìn Chiêm, nàng nói qua màn nước mắt.
    - Dạ muốn... Đông muốn đi học thành y tá...
    - Học cực lắm nghen cô y tá...
    Chiêm đùa và Đông bật cười vui vẻ. Nhờ vậy không khí đâm ra bớt buồn thảm.
    - Đông muốn đi học thời được song vừa đi làm vừa đi học cực lắm...
    - Đông chịu cực được... Đâu có bằng làm ruộng làm vườn bên mình...
    Vừa để mắt lái xe, Chiêm vừa gật đầu cười.
    - Muốn học làm y tá, trước nhất Đông phải học tiếng Anh để có trình độ nghe, hiểu và viết để làm bài... Em phải học và thi lấy bằng GED, gọi là bằng tú tài phổ thông dành cho người lớn tuổi. Sau khi có bằng GED, Đông mới xin ghi danh vào đại học. Anh chỉ nói sơ qua thôi còn đi vào chi tiết thời dài dòng hơn...
    Đông nói nhỏ trong lúc quay qua nhìn Chiêm như dò hỏi.
    - Khó vậy à...
    Chiêm tủm tỉm cười.
    - Khó như vậy nên bằng cấp mới có giá trị... Như em muốn học làm y tá thời phải mất năm sáu năm...
    Đông kêu lên với giọng thiểu não.
    - Lâu vậy... Em già rồi...
    - Tại vì mình là người ngoại quổc. Em phải mất một năm để vừa học anh văn song song với chuyện học thi lấy bằng GED. Cuối cùng là 4 năm học ngành chuyên môn... Đó là anh nói những người chăm chỉ học, còn vừa học vừa nhõng nhõng chơi thời sáu bảy năm mới ra trường... Em mà vừa đi học vừa đi làm thời phải mất chín mười năm em mới ra trường...
    Chiêm cười hắc hắc sau khi nói xong câu hù dọa. Do ở ý định thầm kín nào đó, anh không nói cho người yêu biết là y tá có nhiều thứ bậc khác nhau cũng như thời gian học khác nhau. Đông nhìn Chiêm chăm chú.
    - Anh nói thiệt hay anh hù Đông...
    - Hổng có hù đâu... Bởi vậy anh mới nói, nếu muốn đi học thành y tá thời Đông đừng nên đi làm...
    - Hổng làm lấy tiền đâu mà sống...
    Nói xong nàng lờ mờ nhận ra cái ẩn ý của Chiêm.
    - Về ở nhà anh Đông đâu cần lo chuyện nhà ở cơm ăn...
    - Anh nuôi Đông à?
    - Ừ... Em ốm yếu nhỏ con ăn đâu có bao nhiêu, còn ngủ thì có cái giường chút xíu... Nhà anh hai phòng rộng mà chỉ có mình anh. Có em hay không có em, anh cũng phải trả bao nhiêu đó tiền nhà, điện, nước. Còn ăn uống thì mình ăn mắm ăn muối với nhau cũng được mà...
    - Đông ăn nhiều lắm nghen...
    Chiêm bật cười, biết Đông bắt đầu xiêu lòng. Chỉ cần anh nói thêm vài câu nữa chắc chắn nàng sẽ nhận lời.
    - Không tốn tiền ăn ở còn tiền đi học thời em xin học bổng để đóng học phí và tiêu xài lặt vặt. Như vậy em không cần phải đi làm... Nếu em ở chung nhà với anh thời khi em có thắc mắc về chuyện học hành anh mới giúp em được...
    Đông làm thinh suy nghĩ. Nàng nhận thấy Chiêm nói có lý. Muốn đạt được mục đích trở thành y tá nàng phải về ở chung nhà với Chiêm. Có nơi ăn chốn ở đàng hoàng, lại có thêm thầy giáo dạy kèm tại gia và không phải đi làm, nàng sẽ chăm chú vào chuyện học để ra trường sớm hơn. Suy đi nghĩ lại rồi lát sau nàng nhỏ nhẹ lên tiếng.
    - Anh cho em vài ngày để suy nghĩ... Em cũng muốn ở với anh song chỉ sợ em làm khổ anh...
    Nghe giọng nói buồn buồn của Đông, Chiêm cảm thấy thương nàng hơn. Vì vậy anh cười thốt bằng giọng như năn nỉ.
    - Khổ gì... Có em bên cạnh anh vui hơn. Vả lại khổ cách mấy anh cũng chịu được miễn có em bên cạnh...
    Đông rưng rưng nước mắt vì những lời chân thành của Chiêm. Nàng biết anh yêu thương nàng. Chính nàng vẫn còn yêu anh như ngày xưa. Tình yêu của nàng với Chiêm chính là một trong nhiều động lực quan trọng thúc đẩy nàng liều chết vượt biên dù biết không có nhiều hi vọng được xum họp với người mình yêu. Bây giờ may mắn gặp lại Chiêm, nghe anh thố lộ nàng cảm động vì mối chân tình của anh. Do đó dù chưa chấp nhận sự giúp đỡ, song nàng biết khó mà từ chối tình yêu của Chiêm và khi nghĩ tới ước muốn trở thành y tá của mình.
    - Anh Chiêm cho Đông suy nghĩ thời gian nghen...
    Chiêm ngắt lời.
    - Anh già rồi hổng có chờ lâu được... Lẹ lẹ nghen...
    Đông bật lên tiếng cười. Nhìn người ngồi bên cạnh nàng bắt bẻ.
    - Sao hồi nãy anh nói : '' Sông dài cá lội biệt tăm... Phải duyên chồng vợ, mấy năm cũng chờ...''
    Cười hắc hắc, Chiêm tìm lời bào chữa.
    - Cái đó là chuyện vợ chồng, còn chuyện Đông về ở chung nhà với anh thời khác... Về ở với anh càng sớm càng tốt vì Đông còn phải lo chỗ ăn ở và lo lấy bằng lái xe trước. Mùa tựu trường cũng sắp tới rồi. Đông suy nghĩ bao lâu?
    - Một tháng...
    - Lâu quá Đông ơi...
    - Vậy nửa tháng đi...
    - Một tuần nghen…
    Chiêm năn nỉ và Đông gật đầu. Hai người ngoéo tay nhau trong lúc xe quẹo vào cổng công viên. Đông không biết cái ngoéo tay cam kết chung sống với Chiêm sẽ đưa đời mình tới đâu. Nàng chỉ cảm thấy buồn vui lẫn lộn mà mơ hồ buồn nhiều hơn vui. Nhưng thôi. Nàng cũng đành trôi theo dòng chảy của đời. Cũng như hai năm trước, khi bước chân xuống tàu vượt biên, nàng đã mặc đời mình cho số mệnh.
    12.
    Tối chủ nhật. 10 giờ. Đông tắt đèn phòng ngủ của mình. Căn phòng chìm vào bóng tối mờ mờ phát ra từ chiếc đèn 25 watt. Không quen với cái lạnh của máy điều hòa không khí, nàng kéo mền lên đắp tận cổ. Đêm tịch mịch, im lìm và vắng lặng khiến nàng cảm thấy lẻ loi và đơn chiếc. Phòng bên kia cũng im lặng. Có lẽ Chiêm đã ngủ để sáng mai thức dậy đi làm. Đời công chức của Chiêm nhàn hạ, trầm lặng, đều đặn và bình yên với sáng đi chiều về đúng giờ giấc nhất định, đúng như lời anh nói '' không có niềm vui và cũng không có nỗi buồn ''. Lật bật mà nàng đã về ở chung nhà với Chiêm hơn tháng rồi. Giữ đúng lời hứa, anh nhường cho nàng một phòng ngủ rộng rãi và đầy đủ tiện nghi, có phòng tắm riêng và tủ đựng quần áo vừa rộng vừa cao nàng có thể đi vào được. Nhường phòng đã đành, anh còn sắm cho nàng chiếc giường ngủ và máy truyền hình màu lớn ơi là lớn. Chiêm lo đủ thứ. Anh lôi, kéo, thiếu điều cõng nàng đi sắm sửa quần áo, giày vớ, nữ trang, son phấn và đủ thứ lỉnh kỉnh. Thoạt đầu nàng từ chối song Chiêm cứ ỉ ôi hoài, nàng đành để cho anh muốn làm gì cũng được. Những ngày anh đi làm, nàng ở nhà học anh văn, học thi lấy bằng lái xe. Chiêm hứa sáng mai, thứ hai sẽ chở nàng tới DMV để thi lấy bằng viết. Có nó rồi anh sẽ dạy nàng lái xe. Có bằng lái xe xong anh sẽ mua cho nàng một chiếc xe để tới mùa tựu trường nàng tự mình lái xe đi học lớp ESL và sau đó học lấy bằng GED ở trường đại học cộng đồng trong phố. Có Chiêm lo mọi sự đều dễ dàng và êm xuôi. Nàng thấy tương lai của mình bắt đầu thành hình một cách chậm chạp song chắc chắn.
    Nằm lăn qua trở lại một lát vẫn không ngủ được, Đông bật đèn lên. Cầm lấy tờ báo Tiền Phong mà Chiêm đưa cho trước khi đi ngủ nàng mở ra đọc thật chậm, từ trang bìa rồi đi dần vào trang trong cho tới khi hai mắt híp lại mới bỏ tờ báo xuống và tắt đèn. Mền kéo tận cổ, nằm im trong bóng tối, nàng nhắm mắt lại cố dỗ giấc ngủ song những ý tưởng lộn xộn vẫn hiện ra trong trí não cho tới khi mệt mới thiếp đi. Trong giấc ngủ đầy trở trăn và mộng mị, nàng thấy lại một đoạn đời ngắn ngủi đã qua mà dù nàng cố quên nhưng ở lại hoài trong trí nhớ của mình.
    Trời tháng 7 nắng chói chang. Chiếc thuyền đánh cá trôi dật dờ trên mặt nước xanh. Sóng vỗ tí tách. Vầng thái dương đỏ rực như quả cầu cháy nóng buông những tia sáng làm chói mắt người nhìn. Sàn của chiếc thuyền đánh cá dù làm bằng cây vẫn nóng bỏng chân vì bị ánh nắng mặt trời nung đốt. Đông ngồi tựa lưng vào vách ghe. Chiếc thuyền đánh cá chở hơn năm chục người dân vượt biên im vắng. Không ai còn đủ sức để đi lại hay làm bất cứ chuyện. Nếu có người nào còn mạnh khoẻ thời họ cũng lười biếng để nói chuyện. Không ai trên tàu, kể cả chủ và tài công biết mình đang ở đâu. Năm ngày trước đây, chiếc tàu đánh cá nhỏ nương theo bóng đêm và mưa gió âm thầm ra khỏi cửa sông Hàm Luông. Nhưng cũng vì mưa bão đã khiến cho chiếc tàu mất phương hướng. Tài công chỉ còn nhắm chừng để đi về phương trời vô định. Lênh đênh trên biển bốn ngày thì tàu bị chết máy. Hì hục cả nửa buổi họ làm cho máy tàu nổ trở lại. Tuy nhiên chỉ chạy được tới sáng hôm sau lại tiếp tục hư hỏng rồi hết dầu. Chiếc thuyền đánh cá cũ kỹ chở đầy người trôi lềnh bềnh trên biển cũng giống như thân phận của người vượt biên. Đói khát và mỏi mệt xảy ra. Con nít khóc như ri. Người ta giành nhau từng miếng cơm nguội. Người ta chưởi bới nhau vì lý do không đâu. Người ta cầu trời khẩn phật. Người ta nguyền rũa cho số phận. Dù có cầu trời khẩn phật hay nguyền rũa cho số phận thì chiếc thuyền vẫn trôi về nơi nào không ai biết. Người người nằm chờ chết. Năm ngày không ăn uống, mọi người đều kiệt sức kể cả Đông. Trong lúc thần trí lơ mơ nàng nghĩ tới quãng thời gian đã qua và hình ảnh của Chiêm như một điểm tựa mong manh nhạt mờ vực nàng ra khỏi giấc ngủ hoài không thức dậy.
    - Thuyền bà con ơi... tàu... tàu... bà con ơi...
    Đang mơ ngủ mọi người, trong đó có Đông tỉnh giấc khi nghe tài công la hét. Mấy tiếng '' thuyền... tàu...'' như có cái lực nhiệm mầu nâng họ ngồi dậy. Gần cuối chân trời một chấm đen hiện ra mờ mờ rồi từ từ rõ dần dần bóng chiếc thuyền trên mặt biển xanh. Không biết bao lâu bóng chiếc thuyền hiện ra rõ ràng hơn.
    - Thuyền đánh cá Thái Lan...
    Một người nào trong bọn lên tiếng. Khi chiếc thuyền lại gần hơn nữa mọi người trên thấy đó là chiếc thuyền đánh cá khá lớn. Hai bên mũi thuyền vẽ hình hai con mắt màu đỏ tươi. Trên thuyền lố nhố mấy bóng người đứng trước mũi. Chiếc thuyền lạ đảo một vòng tròn quanh chiếc thuyền vượt biên. Người chủ thuyền thì thầm song các người ở gần đều nghe rõ.
    - Sao tôi nghi quá mấy chú... Coi chừng thuyền của tụi hải tặc Thái Lan...
    Mọi người nhớn nhác nhìn nhau. Trong bọn họ có mấy người vượt biên nhiều lần mà chưa thành công nên có nghe đồn đại về đám hải tặc Thái Lan. Biết người vượt biên Việt Nam có đem theo tiền bạc, vòng vàng nên chúng tìm cách chận bắt ghe thuyền của người vượt biên để cướp của, giết người và hãm hiếp đàn bà con gái. Nay nghe chủ thuyền nói ai ai cũng đều hoang mang sợ hãi. Quay nhìn thấy chiếc thuyền lạ đang chạy vòng vòng quanh thuyền của mình, người chủ thuyền nói lớn.
    - Bà con nào có vòng vàng nữ trang thì giấu đi. Còn mấy bà và mấy cô thì chui xuống hầm đi đừng để cho tụi nó thấy... Tụi nó thấy con gái đẹp nó hãm thì tui hổng có cản được đâu...
    Nghe chủ thuyền nói vậy mọi người hối hả cất giấu đồ đạc, còn đàn bà với con gái sợ hãi vội vàng chui xuống hầm tàu. Thấy Đông trẻ đẹp một bà già khuyên nàng nên lấy dầu mỡ bôi lên mặt mày, tay chân và quần áo cho thật dơ dáy và xấu xí. Có như vậy may ra đám hải tặc mới chê và không đụng tới nàng. Trên thuyền tị nạn có nhiều phụ nữ nhưng chỉ có năm cô gái còn trẻ trong số đó có Đông. Bốn cô kia trạc mười sáu hay mười bảy, riêng Đông lớn hơn ba tuổi. Cả bọn ngồi im lặng trong sự phập phòng lo âu và sợ hãi bị hải tặc bắt. Rúc người co lại vào sát khoang hầm chật chội, bẩn thỉu nồng nặc mùi hôi của nước tiểu, nàng nghĩ tới Chiêm và gọi thầm tên anh trong trí não.
    Ầm… Tiếng động khủng khiếp vang lên cùng với một sức lực vô hình hất ngã mọi người dưới hầm rồi có tiếng ục ục và nước ào ạt tuôn vào hầm.
    - Ghe bị bể… Nước vào hầm rồi bà con ơi…
    Mọi người nhốn nháo la toáng lên khi thấy nước chảy vào. Không ai bảo ai, người người chen lấn xô đẩy nhau để leo lên bong thuyền. Chiếc ghe sơn màu đỏ cam, nơi mũi có ghi số 148 đang từ từ rút ra sau khi húc bể ghe của dân vượt biên. Lát sau chiếc ghe này lại chạy tới kè sát bên hông rồi sáu người trên tàu lạ cầm súng và dao mác nhảy qua. Hai tên cầm dao lùa đàn bà và con nít vào một góc, hai tên cầm súng thì dồn phe đàn ông ra sau lái xong hai tên khác bắt đầu lục xoát khắp nơi để tìm vòng vàng hay các đồ quí giá được người trên thuyền cất giấu. Sau khi lục lạo và tịch thu được mớ vòng nữ trang, chúng lại xục tìm nơi đám đàn bà. Đông cảm thấy gờm nhớm và sợ hãi khi bị một tên hải tặc mò mẫm khắp người. Nàng trân người chịu đựng khi bị bàn tay nhám nhúa sờ mó thân thể mình để tìm kiếm vòng vàng. Phải cố dằn nàng mới không la lên vì tên hải tặc nhe hàm răng vàng khè cười hô hố như khoái trá khi bàn tay của hắn luồn vào trong quần sờ soạng chỗ kín của mình. Nàng như muốn lợm giọng vì mùi rượu nồng nặc phà vào mũi. Liếc qua bên cạnh, nàng thấy tất cả đàn bà và con gái cũng đều chịu chung cảnh ngộ như mình, đứng trân người cho hai tên hải tặc lần lượt sờ mó bộ ngực và trong quần để tìm kiếm nữ trang vàng bạc mà chúng nghĩ nơi họ đã cất giấu. Nàng phải quay mặt để tránh hơi thở thúi hoắc và nồng nặc hơi rượu cũng như cái nhìn nham nhở như muốn lột trần truồng mình ra của tên hải tặc. Sau khi sờ mó, mân mê hồi lâu chúng nói líu lo tràng dài không ai hiểu được rồi nhảy lên tàu đứng nhìn chiếc ghe của dân tị nạn đang từ từ ngập nước vì bị đâm thủng bên hông và phòng máy cũng bị phá hỏng luôn. Con nít kêu khóc. Đàn bà la hét. Còn người chủ ghe thì còn chút tỉnh táo hơn bèn ra lệnh cho đàn ông dùng bất cứ cái gì mà họ có được để nhét vào các lỗ thủng ngăn không cho nước tràn vào. Họ đang làm thì chiếc tàu sắt của tụi hải tặc lại từ xa đâm vào làm thủng một lỗ lớn ngay bên hông chỗ hầm máy khiến cho nước chảy ào ào vào ghe không cách gì ngăn được. Mọi người ở trên ghe thấy ghe sắp chìm nên nhảy xuống nước để lội về phía chiếc tàu của tụi hải tặc đang chạy vòng vòng ở ngoài xa. Mấy người đàn bà và con nít hổng biết lội nên từ từ chìm xuống nước. Nhờ là gái quê, nhà lại ở gần sông, nên dù không lội giỏi song Đông cũng biết chút chút. Nàng cũng biết với biển rộng mênh mông như vầy ngay cả một quán quân về bơi lội cũng phải chết huống hồ gì mình. Tuy vậy nàng cũng cố lội lại gần chiếc tàu sắt. Một bàn tay đen đúa đưa ra nắm lấy tay và lôi nàng lên tàu. Đứng trên sàn của chiếc tàu hải tặc, nhìn những người vô tội đang chìm dần vào nước sâu rồi quay lại nhìn mấy tên hải tặc đang bao vây lấy mình, nàng biết thảm kịch chỉ mới bắt đầu.

    *****

    Chiêm cười nói với Đông khi hai đứa bước ra khỏi cửa DMV.
    - Thấy chưa... Anh nói Đông sẽ đậu mà...
    Liếc Chiêm, Đông nở nụ cười hiếm hoi.
    - Nhờ anh Chiêm gà cho Đông đó... Hổng có anh Chiêm chắc Đông phải cuốc bộ như ở Lương Hòa...
    Cười hắc hắc, Chiêm đưa tay quàng vai Đông rồi kéo sát vào người mình. Lần đầu tiên anh có cử chỉ thân mật và âu yếm đối với nàng. Dù không có cử chỉ phản đối hay hưởng ứng song nàng cũng quay sang nhìn anh với ánh mắt buồn.
    - Không có anh, Đông cũng làm được, có điều lâu hơn thôi. Em thông minh, chịu khó và quyết tâm thời làm gì không được...
    Dường như muốn bày tỏ sự cám ơn của mình, Đông tựa sát vào người của Chiêm, đồng thời ngước nhìn anh với ánh mắt dịu dàng và lời nói cũng thành ra âu yếm hơn chút nữa.
    - Anh thương Đông nên anh mới khen cho em khoái phải hông...
    Cười hì hì vì bị Đông nói đúng ý, Chiêm xiết chặt vai nàng.
    - Đông ráng tẩm bổ cho có sức khỏe chuẩn bị tựu trường nghen... Chỉ còn bốn tuần nữa lớp ESL bắt đầu rồi...
    - Dạ...
    - Bây giờ anh đưa Đông đi ăn nhà hàng rồi mình về nhà chờ chiều Đông bắt đầu tập lái xe...
    - Sao em run quá... Cứ nghĩ tới chuyện ngồi trước tay lái em run muốn xỉu...
    Mở cửa cho Đông ngồi vào ghế, Chiêm cúi nhìn nàng.
    - Lái xe đâu có khó bằng đánh giặc. Đông từng chỉ huy mấy cô du kích tóc dài rượt anh chạy rớt quần thời học lái xe dễ ợt...
    Đóng cửa xe lại Chiêm còn nghe tiếng người tình cười hắc hắc. Chiêm nhận thấy, mỗi lần nhắc lại kỹ niệm thời hai đứa quen nhau ở Lương Hoà, Đông có vẻ vui sướng hơn. Đôi lần anh có hỏi về quãng thời gian sau năm 1975 thì nàng cố ý làm lơ hoặc như không muốn nhắc lại. Dù tò mò và thắc mắc song thấy nàng cố tránh trả lời nên anh không hỏi nữa. Dường như có điều gì xảy ra trong thời gian hai đứa xa nhau. Điều đó phải quan trọng và ảnh hưởng tới đời sống của Đông nên nàng mới không muốn nhắc lại. Anh mơ hồ nhận ra có điều gì khúc mắc trong tâm hồn của cô gái quê hiền lành và chất phác, làm biến đổi phần nào tính tình của nàng, từ ít nói càng thêm trầm lặng hơn; từ buồn bã càng thêm âu sầu và cô đơn hơn. Nàng ít khi đi ra ngoài một mình mà cứ ru rú trong nhà. Nàng sợ gặp người lạ, sợ tiếp xúc với xã hội, không thích chỗ đông người, ồn ào và xô bồ. Có thể nói Đông thích im lặng. Đôi lần trong lúc bất chợt khi đi làm về, anh nao lòng khi thấy cô gái mà mình yêu thương ngồi im lìm bên cạnh cửa sổ nhìn đăm đăm vào quãng trời mênh mông. Đôi lần anh thấy được những giọt nước mắt rơi ra và được chùi đi một cách vội vàng. Đôi lần anh nghe tiếng thở dài phiền muộn rất khẽ mà vì ngấm ngầm quan tâm để tìm hiểu anh lại nghe được. Ngày xưa lúc còn quen nhau anh đã biết Đông là cô gái đặc biệt. Bây giờ gặp lại, sống chung với nhau trong một mái nhà hơn tháng, anh cũng đã nhận ra Đông còn đặc biệt hơn nữa. Tâm hồn của nàng không dung dị, giản đơn mà đầy khúc mắc và phức tạp…
    - Anh Chiêm nghĩ gì vậy?
    Thấy Chiêm đã mở cửa mà cứ đứng nhìn trời như suy nghĩ chuyện gì, Đông nhỏ nhẹ lên tiếng hỏi. Mỉm cười Chiêm nhẹ thở dài rồi chậm chạp lên tiếng.
    - Anh nhớ nhà… nhiều khi anh chợt nhớ nhà quay quắt…
    Nói đi ăn nhà hàng song Chiêm lại đưa Đông vào Taco Bell. Lần đầu tiên được thử món ăn của dân Mễ, Đông khen ngon vì đói và lạ miệng. Riêng Chiêm trong bụng lại mừng thầm. Từ khi về ở chung nhà với nhau, Đông tỏ ra thân mật và vui vẻ hơn. Dù đôi khi nàng cũng lộ ra vẻ gì buồn bã và u uất song chỉ thỉnh thoảng mà thôi. Anh hi vọng với thời gian và sự chăm sóc, chiều chuộng, nâng niu của mình; tình yêu ngày xưa của nàng sẽ sống lại để hai đứa có thể lập gia đình với nhau. Ăn xong không biết nghĩ sao Chiêm không về nhà mà lại lái xe vào một công viên vắng người.
    - Mình đi đâu vậy anh Chiêm?
    - Đi vào công viên cho Đông tập lái xe...
    Ngừng xe lại trên con đường vắng xong tắt máy, Chiêm cười nói với Đông ngồi bên cạnh.
    - Mình đổi chỗ... Đông sẽ làm tài xế...
    - Sao anh Chiêm gấp vậy?
    Cười hì hì Chiêm cà rỡn một câu.
    - Anh nóng lòng muốn có cô tài xế khả ái và trẻ đẹp lái xe chở anh đi chơi mà...
    Hai người đổi chỗ cho nhau. Vừa ngồi vào ghế tài xế, không đợi Chiêm nói Đông tự động cài dây an toàn. Sau đó Chiêm chỉ cho nàng tỉ mỉ từng chi tiết nhỏ như vặn chìa khóa, cái nào là chân ga, cái nào là chân thắng, nhìn vào đồng hồ để biết tốc độ của xe, bẻ cần ra dấu hiệu khi quẹo trái hay phải... Tất cả đều được anh giảng giải rành mạch và làm thử cho Đông thấy kết quả. Chậm chạp và run rẩy, Đông khởi động máy rồi kéo cần số. Chiếc Mustang từ từ lăn bánh. Chiêm hơi mỉm cười khi thấy thái độ khẩn trương của Đông.
    - Đông thấy cái bảng bên đường không?
    - Dạ thấy...
    - Nó chỉ 25 dặm một giờ. Như vậy Đông phải chạy đúng tốc độ của bảng chỉ đường. Chạy nhanh hơn thời bị phạt mà chạy chậm quá sẽ cản trở lưu thông. Em đang chạy bao nhiêu vậy?
    Đông trả lời nhỏ khi nhìn vào đồng hồ chỉ tốc độ.
    - Dạ hình như là 15... Anh muốn Đông chạy nhanh hơn hả anh?
    - Không phải anh muốn mà luật đi đường bắt Đông phải chạy 25 dặm một giờ... Có anh ngồi bên cạnh Đông đừng sợ...
    - Dạ... Có anh Chiêm ngồi bên cạnh Đông hổng sợ mà run…
    Nói xong nàng từ từ tăng tốc độ lên gần tới 25. Gật gật đầu tỏ vẻ hài lòng, Chiêm nói trong tiếng cười.
    - Đông cứ tự nhiên đừng sợ...
    Thấy Đông nắm tay lái chặt cứng bằng hai tay, anh cười hì hì và nói giỡn cố ý làm giảm đi sự căng thẳng của nàng trong lúc đang lái xe.
    - Đông nắm tay lái cứng ngắt như đang nắm đầu anh vậy... Nắm nhẹ thôi...
    Không nhịn được Đông bật lên tiếng cười. Nhờ vậy nàng cảm thấy bớt căng thẳng và lo âu. Ném cái liếc sắc hơn dao cau sang ông thầy dạy lái xe, giọng nói của nàng nhuốm chút tình tứ và âu yếm.
    - Anh Chiêm coi chừng đó... Mai mốt Đông sẽ nắm đầu anh Chiêm còn chặt hơn bây giờ nắm tay lái xe...
    Chiêm khom người ôm bụng cười ra nước mắt. Dứt cơn cười anh quay sang Đông đang chăm chú lái xe.
    - Nhìn Đông lái xe anh có cảm tưởng như Đông đang ôm người yêu trong lòng...
    Mặt hồng lên vì thẹn thùng, Đông cười giả lả.
    - Đông đang nghĩ tới lúc ngồi câu cá với ông thầy giáo của quận Giồng Trôm...
    Chiêm cười im lặng như hồi tưởng lại đoạn đời đã qua. Nhờ đường vắng không có xe cộ và người đi lại nên Đông có thể điều khiển cho xe chạy thẳng chứ không còn đảo qua lượn lại. Chiêm cũng thôi cười nói, ra lệnh cho nàng quẹo phải, quẹo trái, quẹo vòng chữ U, đổi hướng rồi cuối cùng đậu vào bãi đậu xe. Nghe Đông thở phào, Chiêm bật cười.
    - Mệt hả?
    - Dạ mệt... Còn hơn quánh giặc nữa...
    - Thôi đủ rồi. Bây giờ mình đi về nhà...
    Không đợi Chiêm nói dứt câu, Đông vội rời tay lái.
    - Anh Chiêm lái đi... Em hổng lái đâu... Thấy xe chạy ào ào ghê quá...
    Một tháng sau. Thiếu chút nữa Đông đã nhảy cỡn lên khi vị giám khảo báo nàng đã vượt qua phần thi thực hành của bằng lái xe. Chiêm đón nàng bằng nụ cười cùng câu hỏi.
    - Đậu rồi hả... Nhìn cái mặt tươi rói của Đông, anh biết liền.
    - Dạ đậu rồi... Anh Chiêm thưởng gì đây?
    Trong lúc chờ lấy bằng lái xe, Chiêm nói như anh đã có sẵn dự tính trong đầu.
    - Mình đi núi chơi... Đông có thấy núi lần nào chưa?
    - Dạ chưa... Em chưa bao giờ thấy rừng hay núi. Đẹp lắm hả anh Chiêm?
    - Đẹp mà mát nữa... Núi mình đi có tên Smoky, nằm trên độ cao năm ngàn bộ, tương đương với 1500 thước. Anh nghĩ chắc cao cỡ Đà Lạt bên mình...
    Cầm lấy bằng lái xe, nếu không có ai chắc Đông phải đưa lên miệng hôn nó một cái. Bây giờ nàng đã có chút tự do, muốn đi đâu thì đi mà không cần nhờ Chiêm đưa đón nữa. Rồi đây nàng sẽ đi học Anh ngữ, thi lấy bằng GED sau đó ghi danh vào đại học. Tương lai của nàng bắt đầu mở ra. Đưa bằng lái xe lên khoe, Đông cười nhìn Chiêm.
    - Đông cám ơn anh nhiều... Hổng có anh chắc còn lâu lắm...
    Gật đầu như hiểu ý, Chiêm cười nhẹ.
    - Hổng có anh, sớm muộn gì Đông cũng làm được mà... giống như bao nhiêu người khác…
    Hai người song song ra cửa. Nắng cuối tháng bảy vàng cháy làm cho Đông phải đeo kính mát lên. Không khí nóng hừng hực vì không có gió. Chiêm lái xe chầm chậm trên con đường đông xe cộ vào chiều thứ sáu. Thấy anh trầm tư nghĩ ngợi, Đông cũng im lặng ngắm cảnh bên đường. Đối với nàng người và cảnh ở đây vẫn còn nhiều xa lạ.
    - Anh Chiêm nghĩ gì vậy?
    - Nhớ nhà... Sống ở đây cũng lâu mà lắm khi anh cảm thấy như mình mới tới. Có những lúc ngồi trong sở nhìn qua cửa sổ thấy mây đen kéo về anh chợt nhớ tới Giồng Trôm. Anh nhớ tiếng chim dòng dọc kêu... Thèm được thấy bông sao quay vòng vòng trong không khí của buổi trưa hè im vắng rồi bỗng dưng tiếng hò của ai kia vẳng lên trong trí tưởng của mình: '' Bến Tre gái đẹp thật thà... Nói năng nhỏ nhẹ mặn mà có duyên...
    Thấy Đông mấp máy môi định nói, Chiêm cười nhìn nàng rồi bồi thêm hai câu '' Chẳng chè, chẳng chén sao say?... Chẳng thương, chẳng nhớ sao hay đi tìm...''
    Câu ca dao sau cùng khiến cho Đông bồi hồi. Nếu không thương nhớ anh thời tại sao nàng phải vất vả đi tìm bất kể hiểm nguy. Nàng bỏ tất cả để đi tới một phương trời vô định chỉ vì muốn thấy lại khuôn mặt, nụ cười, giọng nói của người lính đã nói với nàng câu '' Thà tha lầm còn hơn bắt lầm '' hay câu '' Anh không thể giết một người mà anh thương yêu... Chẳng thà để người ta phụ mình hơn mình phụ người ta..'' Những câu nói khiến nàng suy nghĩ hoài để cuối cùng nhận ra tính nhân bản chứa trong câu nói và nhất là của người đã nói ra câu nói.
    Còn đang mơ màng, nàng lại nghe giọng hò ngọt hơn nước dừa xiêm của chàng trai Sài Gòn đã phải lòng con gái Bến Tre.
    - Chợ Bến Thành đèn xanh đèn đỏ,
    Anh nhìn cho tỏ thấy rõ đèn màu;
    Yêu em anh đâu kể sang giàu,
    Rau dưa mắm muối có nơi nào hơn em...
    Đông quay qua nhìn ông tài xế bằng ánh mắt tuy buồn song ẩn chứa sự dịu dàng và âu yếm mà nàng có thể có được. Hiểu được điều đó Chiêm cười, nghiêng người thì thầm vào mái tóc thơm mùi hoa dừa, hoa cau và hoa mãng cầu.
    - Sông Cửu Long chín cửa hai dòng,
    Người thương anh vô số,
    Nhưng anh chỉ một lòng với em...
    Tới đây thời cô gái tóc dài làng Lương Hòa phải lên tiếng bằng hai câu ca dao.
    - Anh về, em nắm vạt áo, em la làng,
    Phải để chữ thương, chữ nhớ, lại giữa đàng cho em...
    Chiêm bật lên tiếng cười vui thích khi nghe lời đối đáp của người con gái mà mười năm về trước anh biết có tâm hồn thật nhiều tình tự quê hương. Chúm chiếm cười anh cất tiếng hò mà nghe xong Đông khom người cười sặc sụa.
    - Đèn Cầu Tàu ngọn lu ngọn tỏ,
    Anh trông không rõ, anh ngỡ đèn màu.
    Rút gươm đâm họng máu trào,
    Để em ở lại, em kiếm thằng nào hơn anh...
    Chưa dứt cơn cười nàng lại rủ ra cười tiếp, mà cười ra nước mắt vì cái giọng hò tếu của Chiêm.
    - Hò ơ… Đèn Châu Đốc không khơi mà tỏ...
    Đèn Mỹ Tho gió thổi không mờ...
    Anh về trải chiếu bàn thờ...
    Rước em về lạy...
    Dứt cơn cười nàng mở đôi mắt long lanh buồn nhìn Chiêm với vẻ ngạc nhiên.
    - Cái gì mà '' rước em về lạy...'' hổng chịu đâu...
    Cười hắc hắc Chiêm phang liền câu cuối.
    - Hò ơ…, rước em về lạy ông bà để anh cưới em...
    Mặt đỏ bừng vì bị mắc mưu Chiêm, Đông nguýt anh một cái rồi thì thầm.
    - Hò ơ... hò... Anh thương em thì anh ráng mà chờ...
    Khi nào em hết khờ... hò ơ... hò... em lấy anh...
    Chiêm cười sằng sặc. Cầm tay lái bằng tay trái, tay kia anh điểm mặt Đông.
    - Cái này hổng phải ca dao... Em đặt ra phải hông?
    Cô gái làng Lương Hòa cười chúm chiếm.
    - Má em dạy như vậy đó. Còn khờ mà lấy chồng thì bị chồng ăn hiếp...
    - Bị chồng ăn hiếp hay ăn hiếp chồng...
    Chiêm quẹo xe vào khu nhà của mình. Mở cửa xe bước xuống đứng nhìn cây bằng lăng nở hoa từng chùm màu tim tím, Đông chợt nhớ tới màu hoa ô môi sau nhà mình ở Lương Hòa. Ngước nhìn lên bầu trời xanh cao nàng thở dài nhè nhẹ. Nhà ở đây đẹp mà sao nàng lại nhớ căn nhà lá của mình. Đường ở đây thênh thang mà sao nàng lại thèm đi chân không trên con lộ đất màu nâu. Hoa ở đây đẹp mà sao nàng vẫn thương màu tím của hoa lục bình trôi theo con nước lớn nước ròng của dòng sông Bến Tre. Sống ở đây an nhàn thảnh thơi mà cũng có lúc buồn rã hồn ra. Thức ăn ở đây thừa thịt dư bơ đủ sữa, mà sao nàng vẫn thèm tô canh chua lá me non nấu với cá rô, cá bóng dừa kho tộ ăn với rau càng cua trộn giấm. Không biết bao lâu nàng mới thích nghi, hội nhập vào xã hội xa lạ này. Chắc phải lâu lắm và có thể không bao giờ. Đông ứa nước mắt. Nàng cảm thấy lẻ loi, lạc lõng, bơ vơ tựa như người không một chỗ để đi và không một chỗ để về. Hồi còn ở trong trại tị nạn, nàng chỉ cầu mong được thoát ra khỏi đời một người tị nạn, mệt mỏi chờ đợi và không hi vọng về tương lai. Đi đâu cũng được. Ở đâu cũng được. Nghèo khổ cũng được, miễn là thoát khỏi trại tị nạn. Tuy nhiên bây giờ lại khác. Dù đời sống chưa ổn định song nàng cũng không phải lo lắng nhiều về tương lai của mình. Có lẽ khi nhu cầu vật chất đã tạm đủ thời nhu cầu về tinh thần lại trở nên cần thiết và cấp bách hơn.
    Buổi chiều tới thật chậm. Hơn tám giờ tối mà mặt trời vẫn còn le lói sau khu rừng thông xanh ngút ngàn. Mùi thơm của dầu thông làm cho Đông cảm thấy sảng khoái và lâng lâng say. Xa đằng kia, không xa lắm để nàng có thể thấy rõ những ngôi nhà cất trên sườn đồi cao cheo leo. Chiêm nói ở đây gần giống như Đà Lạt. Nàng chỉ cười vì suốt đời có bao giờ được đi xa đâu. Chưa bao giờ nàng vượt qua khỏi con sông Mỹ Tho trừ chuyến đi quá nửa vòng trái đất để tới một nơi vô cùng xa lạ. Người ở đây khác với nàng về màu da. Lạ sắc tóc. Khác ngôn ngữ. Lạ phong tục tập quán. Lạ nhiều thứ lắm. Họ có nhiều cái hay đáng cho nàng học hỏi. Điều mà nàng nhận thấy đầu tiên đó là sự lịch sự và trật tự của người bản xứ. Tới đâu cũng xếp hàng trật tự. Không có chen lấn và giành giật. Họ xem trọng đàn bà và trẻ em. Ở đâu cũng dành cho trẻ em và đàn bà trước nhất. Nhờ người khác làm điều gì cho mình thì nói please. Còn người khác làm điều gì cho mình thì nói thank you. Muốn xin điều gì, cái gì thì nói may i... Phải chăng tính lịch sự và trật tự phát ra từ ý thức tự trọng bản thân và lâu dần trở thành một đặc tính của họ.
    - Đông buồn hả?
    Chiêm lên tiếng khi bước ra sân. Đông quay lại cười.
    - Hổng buồn mà cũng hổng vui... Ngồi ngắm cảnh đẹp...
    Ngồi xà xuống bên cạnh Đông, Chiêm nói nhỏ.
    - Khi người ta ở vào trạng thái không buồn không vui là người ta có cái gì khúc mắc...
    - Anh Chiêm nghĩ như vậy?
    Chiêm gật đầu. Nhìn người bên cạnh, anh nói như nói với chính mình.
    - Anh cũng có những lúc như vậy... Cảm thấy trống rỗng...
    Dù Chiêm không nói nhiều song Đông cũng gật đầu như hiểu anh muốn nói tới điều gì.
    - Ở đây yên tịnh...
    Đông cười nói bâng quơ. Chiêm gật đầu.
    - Anh gọi đó là sự tĩnh lặng...
    Bóng tối từ từ phủ xuống khiến cho Đông chỉ còn nhìn thấy rất mờ hình dáng thân cây cổ thụ cách mình mươi thước. Gió rì rào hàng cây thông thành âm thanh miên man hoài hủy.
    - Anh Chiêm nhớ nhà hông?
    - Nhớ chứ?
    - Nhớ nhiều hay ít?
    Chiêm cười nhỏ.
    - Chỉ nhớ... Đông biết nhớ nhung không đếm được mà. Cũng như anh thương má anh nhiều, nhưng ngay bây giờ bảo anh diễn tả ra má anh như thế nào thời anh chịu. Dường như hình ảnh của bà bàng bạc trong không gian và luôn cả trong trí tưởng của anh nên trở thành cái gì lung linh và mơ hồ...
    Chiêm ngừng nói. Anh có cảm giác Đông đang nhìn mình. Quay qua anh thấy đôi mắt buồn long lanh nhạt nhòa trong bóng tối.
    - Có những người mình đã gặp rồi xa lìa song mình vẫn nhớ. Hình bóng của họ mình vẫn còn nhớ song không thể hình dung ra được...
    - Khi mình xa nhau anh Chiêm có hình dung ra Đông?
    - Có... Phải nói còn quá sớm để anh quên được Đông. Anh không cần tưởng tượng, hình ảnh của Đông cũng hiện ra...
    Đông cười lặng lẽ trong bóng tối. Khi cười, nàng cúi mặt xuống để cho Chiêm không thấy mình cười. Cơn gió lạnh lốc tới làm cho nàng rùng mình. Cảm nhận được điều đó Chiêm lên tiếng.
    - Mình vào nhà đi... Ở trên núi cao đêm lạnh lắm...
    Đông nũng nịu và vòi vỉnh.
    - Hông… Em muốn ngồi thêm chút nữa…
    Vừa nói nàng vừa tựa đầu vào vai Chiêm. Khẽ hôn lên mái tóc thoang thoảng hương dịu dàng, anh vòng tay xiết chặt lấy thân thể mềm ấm của người yêu. Trong màn đêm mông lung và không khí tịch mịch, họ lắng nghe tiếng gió rì rào rừng cây mang theo mùi hương bàng bạc tắm đẵm trong đó chút hơi sương của núi rừng.
    - Đông lạnh chưa?
    - Dạ lạnh…
    - Chịu vào nhà chưa?
    - Dạ chịu…
    - Đông mà không chịu thì anh cũng cõng em vào nhà…
    Đông cười khúc khích đứng dậy. Nàng lẩm bẩm khi thấy Chiêm lùi lại nhường cho mình đi trước. '' Ảnh nhiễm tính lịch sự của người Mỹ...''. Leo ba bực thang nàng dừng lại như đợi anh mở cửa nhường cho mình vào trước. Khóa cửa và cài chốt cẩn thận, anh đi tới chỗ tủ lạnh nhỏ đặt trong góc nhà bếp.
    - Đông uống gì không?
    - Dạ nước lạnh...
    - Bộ hổng có nước gì khác sao mà Đông cứ uống nước lạnh hoài vậy...
    Tới ngồi đối diện với máy truyền hình, Đông cười.
    - Tại Đông quen uống nước lạnh rồi. Quen lâu thành ra khó bỏ...
    Quay đầu lại thấy Chiêm cười định lên tiếng, nàng hỏi liền.
    - Anh Chiêm có nước gì?
    - Nước cam, nước nho, táo và sữa tươi...
    - Em uống sữa tươi bị đau bụng. Thôi anh Chiêm lấy cho em ly nước cam đi...
    Gật đầu Chiêm bước tới tủ lạnh rót hai ly nước cam xong đem lại đưa cho Đông mà không chịu đặt lên bàn như cố tình bắt nàng phải cầm lấy. Hai bàn tay của hai người chạm nhau. Chạm nhẹ thôi song cũng đủ gây chút cảm giác khiến cho Chiêm run tay, còn Đông phải cúi xuống nhìn vào bàn chân của mình để che giấu xúc động. Cầm ly nước cam chưa vội uống, Đông mơ màng hồi tưởng lại lần đầu tiên Chiêm cầm lấy bàn tay của mình. Có lẽ Chiêm không bao giờ có ý nghĩ như nàng '' để cho người con trai cầm tay mình là dấu hiệu của một gởi trao và hứa hẹn tình cảm bền lâu ''
    - Ngon không Đông?
    - Dạ...
    Chiêm hỏi và Đông trả lời gọn một tiếng. Đó là tiếng mà Chiêm nhận thấy Đông thường dùng để trả lời câu hỏi của mình. Câu trả lời như một nhẫn nhục, chấp nhận và chịu đựng của một người đã trải qua nhiều đắng cay trong cuộc sống. Ánh mắt buồn u ẩn, nét mặt xa vắng, nụ cười như có nước mắt; tất cả tạo nên một điều gì khúc mắc, trắc trở được che đậy và giấu kín.
    Uống cạn ly nước cam, Chiêm đứng dậy.
    - Đi ngủ... Phòng có hai giường... Anh một giường còn Đông một giường. Giường ai người đó ngủ...
    Đông im lặng nghe Chiêm nói. Đặt ly nước cam còn một chút xuống bàn nàng cũng đứng lên. Đợi cho Chiêm bước đi nàng mới theo sau lưng. Sau khi thay quần áo, đánh răng và rửa mặt, Chiêm leo lên giường nằm đọc sách. Lát sau Đông từ phòng tắm bước ra. Nhìn nàng súng sính trong bộ quần áo ngủ mới tinh, Chiêm tủm tỉm cười. Bắt gặp nụ cười của anh, nàng càng thêm bối rối và ngượng ngập.
    - Anh cười gì vậy?
    - Đâu có cười...
    - Có mà...
    - Nếu có chắc không phải cười em đâu...
    Không hỏi nữa Đông leo lên giường. Kéo mền lên tận cổ, nàng cầm lấy cuốn Reader's Digest. Chiêm khuyên nàng nên đọc sách báo bằng tiếng Anh. Điều đó có lợi cho việc học Anh ngữ.
    - Giường rộng quá...
    Đông nói bâng quơ. Đang nằm đọc sách ở giường bên kia, nghe Đông nói như vậy Chiêm bật cười hắc hắc. Tằng hắng tiếng nhỏ anh cất giọng hò.
    - Trời mưa mát đất, con cá lóc (nó) thoát khỏi nò
    Cả tiếng kêu người nghĩa trên bờ,
    Vậy chớ giường ai có rộng...
    hò ơ... hò... cho tôi ngủ nhờ một đêm...
    Cái giọng hò vịt xiêm cồ của Chiêm khiến cho Đông phải lấy tờ báo đưa lên che miệng lại cốt ý không cho anh thấy nàng cười.
    - Hò ơ... hò...
    Giường tôi có rộng... hò ơ... hò...
    Cũng hổng cho ai ngủ nhờ đâu...
    Đặt cuốn tiểu thuyết xuống nệm, quay đầu qua thấy Đông mền kéo tận cổ, Chiêm cười đùa.
    - Coi chừng lạnh đó... Đông ngủ một mình coi chừng lạnh cóng người luôn...
    - Hổng có lạnh đâu... Anh Chiêm biết em tên Đông mà...
    Nói xong Đông vặn tắt ngọn đèn ngủ của mình. Chiêm cũng vậy. Căn phòng sáng mờ mờ.
    - Good night...
    Chiêm cười nói bằng tiếng Anh. Xoay người nằm nghiêng Đông nói nhỏ.
    - Dạ... Anh Chiêm ngủ ngon nghen...
    Căn phòng chìm vào yên tịnh song mơ hồ có tiếng gió rung rừng thông thành âm thanh buồn buồn.

    13.
    Chờ cho Chiêm ngồi vào ghế và cài dây an toàn xong, Đông mới lên tiếng. Giọng của nàng sũng nước mắt.
    - Đông xin lỗi anh Chiêm... Đông làm phiền anh nhiều quá...
    Nhìn vào mặt của Đông, Chiêm nói bằng giọng dịu dàng và an ủi.
    - Đông không có gì để phải xin lỗi anh hết. Tai nạn xe cộ mà...
    - Anh Chiêm phải trả tiền nhà thương và xe cộ hư hao nè...
    Chiêm cười nhẹ lắc đầu.
    - Tiền bạc thời đâu có gì đáng quan tâm. Em không có bị thương tật gì anh mừng rồi...
    Ngừng lại như ngẫm nghĩ giây lát, anh mới nhỏ nhẹ lên tiếng.
    - Cũng may nhờ vụ em đụng vào xe khác mà anh mới có một đề nghị như thế này... Đông có muốn nghe anh bàn về một chuyện quan trọng không?
    - Dạ... Em muốn nghe... Anh cứ nói đi nếu làm được em sẽ làm...
    - Sở dĩ anh phải trả tiền bệnh viện vì Đông không phải là vợ của anh. Nếu em là vợ anh thời bảo hiểm của anh sẽ trả hết mọi chi phí của bệnh viện...
    Nghe nói như vậy Đông có vẻ suy nghĩ. Giây lát nàng quay nhìn Chiêm.
    - Có nghĩa anh Chiêm muốn cưới Đông làm vợ?
    Chiêm mỉm cười.
    - Như anh đã nói với Đông lúc trước, anh không ép em phải lập gia đình với anh khi em chưa sẵn sàng hoặc chưa muốn. Anh chỉ muốn nói mình làm giấy hôn thú với nhau thôi. Có giấy tờ hợp pháp thời em mới được hưởng những quyền lợi của một người hôn phối của anh. Bảo hiểm sức khỏe của anh sẽ trả hết phí tổn khi em có bịnh hoạn hoặc thương tật do tai nạn xe cộ...
    Đông gật đầu cười.
    - Em hiểu ý của anh...
    - Mình chỉ làm hôn thú trước tòa thôi chứ thực sự thời mình chưa phải vợ chồng cho tới khi nào em sẵn sàng. Mình sống chung nhà nhưng phòng ai nấy ở, giường ai người đó ngủ...
    Vì chú ý lái xe nên Chiêm không thấy được nét mặt của Đông. Nàng có vẻ lo âu, bối rối và sờ sợ như đang phải đối diện với điều gì kỳ cục. Đôi mắt long lanh buồn của nàng ươn ướt.
    - Dạ... Nếu anh đã phân trần như thế thời Đông nhận. Đông không muốn làm anh buồn... với lại làm như thế có lợi cho hai đứa mình...
    Lái xe bằng tay trái, Chiêm đưa tay ra nắm lấy bàn tay của Đông.
    - Anh yêu Đông... Anh muốn bảo bọc em để em có một tương lai tốt đẹp hơn. Mai mốt học hành xong em sẽ đi làm có tiền gởi về giúp đỡ gia đình của em. Ba má em đã già chắc sẽ cần sự giúp đỡ của em nhiều lắm... Em gái của em cũng vậy nữa...
    - Dạ... Vậy chừng nào mình đi làm hôn thú để chính thức thành vợ chồng…
    Chiêm cười nhẹ khi nghe Đông nhấn mạnh năm tiếng '' chính thức thành vợ chồng ''.
    - Càng sớm càng tốt... Ngày mai Đông chỉ học Anh văn buổi sáng. Vậy trưa anh sẽ tới trường đón Đông đi làm hôn thú nghen...
    - Dạ...
    Cười cười Chiêm quẹo trái nơi ngã tư có đèn xanh.
    - Ủa mình không về nhà hả anh?
    - Không... Mình đi mua...
    - Mua gì hả anh?
    - Mua nhẫn cưới...
    Liếc nhanh sang bên cạnh, Đông thấy Chiêm cũng đang nhìn mình.
    - Ra tòa làm giấy hôn thú mà hổng có nhẫn cưới thời ông tòa ổng đâu có chịu chứng nhận mình là vợ chồng. Anh phải mua cho em chiếc nhẫn kim cương...
    Nhẹ lắc đầu, Đông nói nhỏ và chậm.
    - Em không cần nhẫn kim cương mắc tiền đâu. Tình nghĩa mới quan trọng...
    Chiêm gật đầu cười.
    - Anh biết... Nhưng nhập gia tùy tục... Ở xứ này hai người lấy nhau phải có nhẫn cưới... Còn quần áo mới nữa... Còn đi hưởng tuần trăng mật nữa...
    Đông làm thinh. Biết không cản được Chiêm nên nàng im lặng để mặc anh chở mình đi mua sắm. Phải mất hơn giờ đồng hồ hai đứa mới mua được cặp nhẫn cưới và quần áo. Ra tới xe, mở cửa cho Đông ngồi vào ghế, Chiêm cúi đầu xuống cười nói.
    - Chiều nay mình đi ăn nhà hàng...
    - Ăn ở nhà hổng được sao mà mình phải ăn nhà hàng... Tốn tiền anh ơi...
    Giọng của Đông có chút gì âu yếm hơn. Sau khi bằng lòng làm hôn thú với Chiêm, nàng không còn dùng hai tiếng '' anh Chiêm '' nữa. Người đàn bà Việt Nam, không có ai gọi chồng của mình bằng tên.
    - Em muốn ăn ở nhà...
    Đông ngước lên nhìn trong lúc Chiêm cúi đầu xuống. Khoảng cách hai khuôn mặt thật gần. Người này cảm thấy hơi thở của người kia phả vào mặt mình mang theo chút hương tình dịu dàng và ấm áp. Ánh mắt long lanh buồn của Đông như sáng lên chút hạnh phúc bọt bèo và mong manh.
    - Em muốn làm tiệc nhỏ để hai đứa mình ăn mừng...
    Hiểu ý của người vợ sẽ làm hôn thú với mình ngày mai, Chiêm cười hiền.
    - Em muốn thời anh chiều em... Chỉ sợ em cực...
    - Cực gì... Nấu ăn ở bên này sướng quá... Chỉ mở lò là xong...
    Đóng cửa xe, đi trở lại ghế của mình, Chiêm chầm chậm lái xe ra khỏi bãi đậu. Ngồi im nhìn xe cộ lưu thông Đông thầm thở dài. Ngày mai làm giấy hôn thú với Chiêm mà sao nàng không cảm thấy vui mừng lắm. Không mừng. Không vui. Không háo hức. Không nôn nóng. Không gì hết. Tâm hồn nàng rỗng trống. Lòng nàng có chút gì hiu quạnh. Cảm thấy bứt rứt khi biết mình không vui mừng trong ngày làm hôn thú với Chiêm; tuy nhiên nàng không thể thố lộ tâm tình của mình cho anh biết vì không muốn làm anh buồn. Nàng biết anh là người nặng tình cảm do đó rất dễ bị xúc động và đau buồn.
    Đông quay qua nhìn Chiêm khi anh quẹo vào đường Walnut. Ráng nở nụ cười tươi tắn, nàng đùa một câu.
    - Vậy là ngày mai em có quyền trang hoàng lại nhà cửa theo ý của em. Đúng không?
    Gật đầu cười, Chiêm cũng đùa lại một câu.
    - Không cần đợi tới ngày mai... Ngay bây giờ em muốn làm gì thì làm... Nhà của em mà...
    - Vậy hả... Sai anh đào đất, tưới nước, bón phân được hông?
    - Được... Nhất vợ nhì con mà...
    - Vậy anh đứng thứ mấy?
    - Ông trời ổng giành đứng thứ ba nên anh đành phải đứng sau lưng ổng...
    Đông cười hăng hắc. Nhìn nét mặt vẫn còn vướng mắc buồn rầu của Đông, Chiêm cảm thấy tiếng cười của nàng có chút chút trong sáng và tươi vui như mười mấy năm về trước khi họ còn ngồi bên nhau nơi con lộ đá. Đôi mắt ẩn dụ nỗi buồn u uẩn đã ánh lên chút mơ màng cũng như giọng nói âu yếm và tình tứ hơn. Vừa quẹo xe vào nhà chứa xe, Chiêm vừa sửa lại bốn câu ca dao để bày tỏ tình cảm của mình.
    - Anh đi trên đường Ba Vát
    Anh đạp cát, cát nhỏ,
    Anh đạp cỏ, cỏ mòn,
    Yêu em từ độ trăng tròn,
    Bây giờ trăng khuyết vẫn còn yêu em...
    Đông ứa nước mắt. Nàng hiểu được tình yêu tha thiết và sâu đậm mà Chiêm dành cho mình. Xe dừng, chưa vội mở cửa nàng cất giọng thì thầm.
    - Anh thương em thì thương cho chắc
    Có bỏ thì bỏ cho luôn,
    Đừng làm theo thói ghe buôn,
    Nay đi, mai ở thêm buồn dạ em...
    Mở cửa xe, bước ra ngoài, Chiêm thò đầu vào nhìn cô gái làng Lương Hòa.
    - Cây khô chết đứng giữa trời
    Chết thời chịu chết, không bội lời hẹn xưa...
    Đông quay mặt qua bên kia như muốn che đậy cảm xúc. Nàng ứa nước mắt trong lúc khom người bước ra khỏi xe.
    - Em muốn trồng cái gì hả Đông?
    - Dạ... Trồng bông hoa cây cỏ. Trước nhất em muốn có một vườn rau...
    Chiêm gật gù nhìn ra ngoài trời. Mùa hè nên mặt trời vẫn còn ở trên đọt cây cao dù đã hơn năm giờ chiều.
    - Chuyện trồng bông hoa cây cỏ để từ từ mình làm cũng được. Ăn cơm xong anh chở em đi coi xe...
    - Xe gì nữa?
    Đông hỏi gọn. Chiêm cười nhìn nàng.
    - Chiếc xe kia bị hư nhiều quá hổng sửa được đâu. Bởi vậy anh phải mua cho em chiếc khác...
    - Em xin lỗi... Em làm phiền anh quá...
    Chiêm cười nhẹ. Cầm lấy bàn tay thon mềm của người con gái sẽ làm hôn thú với mình ngày mai, anh thì thầm vào mái tóc ngát mùi hương bông dừa.
    - Anh không có may mắn ở rể nhà ba má em...
    Đông ngước lên. Làn da mặt trắng xanh của nàng hồng lên. Lời tình tự của Chiêm rót vào tai nàng.
    - Chiếc xe là sính lễ của ba má anh cho em...
    Nhìn sâu vào mắt người sẽ làm giá thú với mình nàng mỉm cười. Hơi thở và giọng nói nhà quê của cô gái Lương Hoà thoảng đưa.
    - Em thương anh... Mình yêu nhau hoài nghen anh...
    Chiêm gật đầu thay cho lời nói. Thầm hít mùi hương bông dừa trên tóc của Đông, anh mơ hồ thấy lại hình ảnh của mình với nàng ngồi câu cá bên bờ đìa có nhiều hoa súng màu tim tím lung lay theo cơn gió đồng kéo về từ khu vườn dừa âm u nằm bên bờ sông Bến Tre. Mười năm trước, ở trong khoảng không gian lặng thinh anh cảm nhận ra một điều, dù có bị cách ngăn bởi những đối nghịch của đời sống, tình thương yêu giữa anh với Đông chính là sợi dây ràng buộc vững bền nhất. Bởi vậy dù xa cách anh vẫn yêu, mãi mãi yêu thương cô gái của làng Lương Hòa.
    Chậm bước trên những bực thang nơi tiền đình của tòa án, Đông lơ đãng ngắm người đi bộ trên lối đi tráng xi măng chạy dọc theo con đường dập dìu xe cộ. Nắng hè chói chang cộng thêm cái nóng hơn 90 độ làm cho nàng phải tựa vào vai của Chiêm. Sau khi ký tên vào tờ giấy giá thú, nàng cảm thấy thêm nhiều ràng buộc với anh.
    - Mệt hả Đông?
    - Dạ hổng mệt mà nóng quá...
    Khẽ gật đầu, Chiêm vòng tay ôm ngang hông người vừa làm hôn thú với mình chưa được một giờ. Quay mặt qua cười với Chiêm, Đông nắm lấy bàn tay của anh và bóp nhè nhẹ như biểu lộ một âu yếm.
    - Nắng chói mắt em...
    Đông nũng nịu thốt trong lúc lục bóp tìm chiếc kính mát. Chiêm cười thì thầm vào tóc nàng.
    - Để anh hôn vào mắt cho em khỏi bị chói nắng...
    Đông lắc đầu lia lịa. Nàng vẫn chưa lột bỏ được cái chất e thẹn của cô gái quê mặc dù đang đứng giữa xã hội tự do và phóng túng của nước Mỹ.
    - Hổng được đâu... Người ta cười chết...
    - Ai cười...
    - Người ta chứ ai... Họ ngó hai đứa mình cà...
    Chiêm bật cười hăng hắc. Nhìn sâu vào mắt người vợ mới cưới, anh nói trong tiếng cười.
    - Ở đây không giống như ở nước mình đâu. Người Mỹ thấy con trai và con gái hôn nhau ngoài đường, họ còn vỗ tay hoan hô nữa...
    - Thật hả?
    - Ừa... Ở đây tự do lắm nhất là tự do luyến ái... Nụ hôn là biểu tượng của sự bắt đầu của tình yêu mà...
    - Thôi kỳ lắm...
    Chiêm bật cười vì sự e thẹn của Đông. Vòng tay ngang hông anh dìu nàng bước xuống bực thang cuối cùng rồi hai người thong dong sóng bước về chỗ đậu xe bên vệ đường.
    Tay vẫn còn cầm cuốn tự điển Việt Anh mà Chiêm vừa đưa cho sau khi ăn cơm xong, Đông liếc đồng hồ thấy chỉ 9 giờ rưởi tối. Uể oải ngồi dậy nàng đi vào phòng tắm đánh răng, rửa mặt trước khi đi ngủ. Ngày mai phải có mặt ở lớp ESL đúng 8 giờ sáng, vì vậy nàng phải đi ngủ sớm. Nằm dài ra giường, với tay định tắt đèn nàng nghe giọng vịt xiêm cồ của Chiêm vang lên trong căn phòng sát vách.
    - Hò ơ... hò...
    Nước mắm ngon dầm con cá đối,
    Nhắc cô Đông mình trời tối tôi qua... Ơ hò..
    Không biết hỏi ai hoặc tìm kiếm ở đâu, chắc là trong sách vở, mà Chiêm lại thuộc rất nhiều ca dao của miền Nam nhất là vùng Bến Tre. Biết nàng thích ca dao do đó anh hay hò hát để chọc ghẹo nàng. Chưa kịp lên tiếng đối đáp nàng lại nghe tiếng hò của Chiêm vang lớn hơn.
    - Gió đưa con buồn ngủ lên bờ,
    Giường ai có rộng... hò ơ hò... cho tôi ngủ nhờ một đêm...
    Đông cười im lặng không trả lời. Nàng biết nếu mình im lặng Chiêm sẽ lên tiếng tiếp và nàng thích nghe anh ê a vài câu ca dao nữa trước khi trả lời.
    - Nở chi hoa tím Lục Bình.
    Trôi chi trôi giữa dòng tình đôi ta...
    A... Cái này hổng phải ca dao rồi... Đông nghĩ thầm trong trí của mình. Cái này là thơ... Chắc ảnh hết ca dao rồi... Ảnh bí rồi...
    Ngồi dậy, len len đi ra cửa, nàng mở hé hé rồi thò đầu ra ngoài.
    - Gió đưa con buồn ngủ lên bờ,
    Giường tôi rộng lắm... hò ơ hò... ai muốn ngủ nhờ thì qua đây... ơ hò…
    Hò dứt câu Đông hơi ngạc nhiên khi nghe phòng bên cạnh nín thinh. Hay là ảnh ngủ rồi? Đông tự hỏi. Còn do dự chưa biết tính sao nàng chợt nghe tiếng hò cất lên cao.
    - Đôi mình mới cưới hôm nay
    Cho anh hun một cái em Hai đừng phiền...
    Đông nhăn nhăn mặt khi thấy Chiêm ló đầu ra khỏi cửa nhìn mình cười sằng sặc. Le lưỡi ra chọc quê ông chồng mới ký giấy hôn thú hồi sáng, nàng cất giọng cao vút.
    - Hai tay em cắm xuống bùn
    Mình mẩy lấm hết, chớ anh hun chỗ nào?
    Chiêm bật cười hắc hắc như đắc ý. Điều đó làm cho Đông biết anh vừa tìm ra câu hò đáp lại mình.
    - Cầu trời đổ trận mưa rào
    Bùn sình trôi hết, chỗ nào anh cũng hun!
    Nét mặt của Đông hồng lên vì câu hò cợt đùa của Chiêm. Chúm chiếm cười nàng cất tiếng hò ơ.
    - Ừ, muốn hun thì hun cho liền
    Đừng làm thố lộ xóm giềng cười em...
    Chiêm làm thinh. Anh càng thêm ngượng khi nghe tiếng cười hắc hắc chứa đựng cợt đùa và chế nhạo của cô gái làng Lương Hòa. Chợt anh mỉm cười thích chí khi nhớ ra mấy câu sau.
    - Tui hun mình dẫu có la làng
    Thì tui ra đó hai đàng chịu chung
    Tui hun mình dẫu có làm hung
    Nhơn cùng tắc biến, tui chun xuống sàn...
    Đông bật cười hắc hắc vì bốn câu hò của Chiêm. Quay nhìn sang nàng thấy anh cũng đang thò đầu ra nhìn mình cười.
    - Anh muốn qua phòng của em nói chuyện chút hông?
    Khe khẽ gật đầu, Chiêm bước chậm qua phòng bên cạnh. Đông bật đèn trên trần. Ánh đèn sáng làm cho nàng cảm thấy tự nhiên hơn. Bước vào, khép cửa lại, Chiêm đứng quan sát căn phòng ngủ của Đông. Sạch sẽ, ngăn nắp và giản dị vì nàng không có nhiều quần áo hay đồ đạc.
    - Em cần vài bức tranh treo trên tường...
    Chiêm nói bâng quơ. Từ khi bước vào phòng anh cũng có thái độ không tự nhiên lắm. Ngay cả Đông, dù lên tiếng mời Chiêm vào phòng của mình song nàng còn ngượng ngập và bối rối nhiều hơn anh nữa.
    - Dạ... mà em thích tranh đồng quê ở bên mình...
    Gật đầu Chiêm nhìn nàng cười.
    - Anh thích bộ bà ba của Đông...
    Đông cười im lặng cúi đầu nhìn xuống hai bàn chân của mình. Chiêm ngước đầu lên nhìn trần nhà màu trắng. Dường như họ ngại nhìn nhau ở trong căn phòng ngủ ấm cúng và thân mật mặc dù họ bắt đầu trở thành vợ chồng ngày hôm nay. Nó làm cho họ nghĩ tới điều gì đó và chính điều họ nghĩ làm cho họ thêm ngượng ngùng và bối rối.
    - Sáng mai Đông thức dậy mấy giờ?
    - Dạ 6 giờ... Em sẽ làm điểm tâm cho anh...
    - Sợ em cực...
    - Em thích làm mà... Dù gì thì em cũng là...
    Nói tới đó Đông nín luôn. Dù kông nhìn vào kiếng nàng cũng biết mặt của mình đỏ au. Chiêm nhìn nàng. Tia nhìn có chút gì soi mói và tinh nghịch, như anh biết nàng muốn nói lên điều gì.
    - Cám ơn em đã nghĩ tới điều đó...
    Cúi gầm mặt nhìn xuống thảm, Đông lí nhí.
    - Em đâu có nghĩ gì đâu... Anh...
    Chiêm cười có lẽ vì cử chỉ bối rối của Đông. Tằng hắng tiếng nhỏ anh nói và nghe giọng nói của mình cũng không được bình thường cho lắm
    - Khuya rồi... Anh đi ngủ...
    Nói xong Chiêm xoay người chậm bước ra cửa. Đông đứng nhìn theo. Miệng nàng mấp máy như muốn nói điều gì mà không thể thốt thành lời. Tay đặt lên nấm cửa giây lát, Chiêm ngần ngừ như dùng dằng nửa đi nửa ở. Lát sau anh vặn tay cầm cửa. Đông nói thật nhanh như sợ nếu nói chậm nàng sẽ đổi ý.
    - Anh có muốn ngủ lại đây hông anh?
    Chiêm quay người lại. Nhìn Đông đang đứng im, anh nói chậm và nhỏ.
    - Không có gì phiền em chứ...
    - Dạ không... Em...
    Nàng chỉ nói ba tiếng nhưng đủ nghĩa để người nghe hiểu được.
    - Anh hứa với Đông anh không làm gì hết. Anh chỉ muốn nằm cạnh em...
    Mặt ưng ưng đỏ, Đông cười nhìn Chiêm rồi lặng lẽ leo lên giường. Nhìn Đông nằm sát vào vách và kéo mền đắp tận cổ, Chiêm cười lên tiếng.
    - Em muốn để đèn hay tắt đèn?
    - Dạ tắt... Sáng quá em ngủ hổng được...
    Chiêm với tay bật đèn ngủ rồi mới tắt đèn trần. Căn phòng sáng mờ mờ. Hai người nằm cách xa nhau. Đông nằm sát vách còn Chiêm nằm bên ngoài.
    - Anh coi chừng lọt xuống sàn...
    Đông nói nhỏ khi thấy Chiêm nằm sát ra bìa giường phía bên kia.
    - Anh tính chun xuống sàn mà...
    Đông đưa tay lên bụm miệng để không cho tiếng cười bật ra. Chiêm cũng cười thốt lên câu.
    - Good nigh em...
    - Dạ... good night anh...
    Hơi gật đầu, Chiêm xoay người nằm nghiêng. Đông cũng quay mặt vào vách. Hai người im lặng cố dỗ giấc ngủ dù biết khó mà yên giấc được. Thật lâu, không biết bao lâu Chiêm lên tiếng.
    - Em ngủ chưa Đông?
    - Dạ chưa...
    - Có lẽ lần đầu mình nằm bên nhau nên khó ngủ...
    Cười lặng lẽ Đông nói nhỏ.
    - Em cũng nghĩ như vậy...
    - Đêm mai chắc dễ ngủ hơn...
    Đông im lặng như tỏ cho Chiêm biết mình không muốn tiếp tục nói chuyện hay đang cố dỗ giấc ngủ. Thấy thế Chiêm cũng không nói nữa. Không biết hai người có thật sự ngủ chưa song chẳng nghe ai động đậy hoặc lên tiếng. Căn phòng chìm vào yên tịnh.
    Đang ngủ Chiêm chợt thức giấc khi nghe Đông khóc. Xoay người nằm nghiêng anh thì thầm.
    - Em khóc hả Đông?
    - Dạ...
    - Có chuyện gì làm em khóc?
    Đông sụt sùi. Nàng không thể nói cho Chiêm, người chồng của mình nghe thảm kịch mà nàng đã trải qua song còn kéo dài trong tâm tưởng của nàng cho tới hết cuộc đời.
    - Dạ em nhớ nhà... nhớ má...
    Đông nói dối. Nói xong nàng lại cảm thấy ray rứt khi bắt buộc phải nói dối với một người mà nàng thương yêu. Tuy nhiên nàng không thể và không dám nói sự thật vì khó mà ước đoán được phản ứng của anh. Chiêm sẽ nghĩ gì? Hành động ra sao? Anh vẫn còn thương yêu và xem nàng là vợ khi biết nàng đã bị hải tặc hãm hiếp? Chiêm sẽ khinh khi? Chiêm sẽ xa lánh? Chiêm sẽ thương hại? Chiêm sẽ ghê tởm? Những câu hỏi đó dường như không có câu trả lời thỏa đáng. Nếu không tìm ra câu trả lời nàng sẽ phải im lặng, giấu diếm cái bí mật khốn nạn, quá khứ đau buồn của mình. Liệu nàng giấu kín bí mật bao lâu nữa? Nàng tự hỏi như vậy nhiều lần.
    Trong ánh sáng mờ mờ Chiêm thấy nước mắt ràn rụa trên khuôn mặt của Đông. Khe khẽ thở dài anh nói bằng giọng vỗ về và an ủi.
    - Thôi nín đi... Mai mốt mình về thăm nhà...
    Nói xong anh vòng tay nhẹ kéo người yêu vào lòng. Nàng rúc vào sát người của anh như tìm một chở che. Vùi đầu vào trong mái tóc huyền của cô gái quê, Chiêm thì thầm.
    - Anh yêu em... Anh vẫn nhớ hương tóc của em hồi xưa...
    Đông nằm nghiêng. Nàng biết nước mắt của mình ứa ra chảy dài trên mặt rồi rơi xuống nệm. Nàng hơi rùng mình khi bàn tay của Chiêm mân mê khuôn mặt của mình. Liên tưởng tới bàn tay của tên hải tặc sờ soạng trên thân thể nàng cảm thấy người lạnh toát, lạnh tới độ làm cho nàng run rẩy. Cơn run rẩy thoạt đầu còn nhẹ sau tăng dần tới độ làm toàn thân giật giật lên từng cơn như bị động kinh.
    - Đông... Em làm sao vậy?
    Đông không trả lời được câu hỏi của Chiêm vì hai hàm răng của nàng cứng lại cùng với cảm giác bị đông cứng trong trạng thái sợ hãi và kinh khiếp...
    - Ông... Ông... Tôi lạy ông... lạy ông... ông ơi... Đừng... đừng...
    Đông rơi vào trạng thái hầu như mê sảng. Hai cánh tay nàng đưa lên, hai mắt trợn trừng trắng dã, miệng há ra như muốn kêu gào, nét mặt nhăn nhó vì đau đớn. Thân hình nàng giật giật mấy cái rồi mê man luôn.
    - Đông... Đông... Em sao vậy?
    Chiêm hốt hoảng kêu lên. Nhìn Đông nằm bất động anh hoảng sợ bèn nhấc điện thoại gọi xe cấp cứu chở nàng vào bệnh viện. Ngồi trong lòng chiếc xe cấp cứu, nhìn người vợ mới cưới đang nằm thiêm thiếp, nhớ lại cảnh tượng cùng những lời kêu van, anh mơ hồ nhận ra có điều gì khúc mắc trong tâm hồn của nàng.

    14.
    Lớp ESL khá đông người. Chịu khó đếm, Đông thấy đa số là người Mễ. Số còn lại là dân Á châu trong đó nàng là người Việt duy nhất. Cô giáo tên Laura, một người Mỹ nói thông thạo tiếng Mễ. Lớp học mở đầu với phần mỗi học sinh đứng lên giới thiệu tên tuổi và quốc gia mà mình đã sinh sống. Tất cả mọi người, nhất là Laura đều tỏ vẻ chú ý khi biết Đông là người Việt Nam. Quốc gia nhỏ bé hình chữ S này đang trở thành nguồn thời sự nóng của dân chúng trong nước. Ở đâu đó trong ý nghĩ của những người Mỹ ngây thơ, dễ tin; The Vietnam War có vẻ gì kỳ cục. Bị đám truyền thông thiên tả nhồi sọ, tẩy não, dân Mỹ xem cuộc chiến tranh bảo vệ tự do và dân chủ của nước Việt Nam Cộng Hòa như là cuộc chiến tranh bẩn thỉu, một '' dirty war ''. Đám phản chiến và truyền thông thiên tả không biết Đông, một đảng viên cộng sản, một kẻ chiến thắng sau cuộc chiến tranh đó, đã phải bỏ nước ra đi vì không thể sống với người cộng sản. Họ không biết nàng, kẻ thắng trận, bất kể nguy hiểm, liều lĩnh ngồi trên chiếc thuyền vượt biên, chịu bao đắng cay và tủi nhục để tìm kiếm tự do, một thứ không có ở trên xứ sở của mình. Đông không thể nói ra điều đó vì hai lý do: nàng không đủ ngôn ngữ để diễn đạt ý nghĩ của mình, vả lại dù có nói ra người ta chưa chắc đã hiểu và thông cảm cho hoàn cảnh nghiệt ngã của nàng.
    Buổi học đầu tiên trôi qua một cách chậm chạp. Tiếng chuông reo mãn giờ khiến cho Đông thở phào. Tay ôm tập vở nàng thong thả đi trên lối đi bộ bằng xi măng nằm lọt giữa hai hàng cây phong cành lá rườm rà. Gió đầu tháng 9 đưa lại chút mát mẻ của một ngày không có mây. Trời trong xanh. Ngước nhìn trời nàng khe khẽ thở dài. Chỉ mới ở Mỹ chưa đầy năm mà nàng phải vào nhà thương hai lần. Chi phí đều do Chiêm trả. Điều đó khiến cho nàng thêm ái ngại, mặc dù trên giấy tờ nàng là vợ của anh. Chiêm là mẫu người trai trẻ hơi có chút khác thường. Từ đêm đầu tiên hai đứa ngủ chung với nhau và nàng phải vào nhà thương thời anh rất thận trọng và e dè khi nằm chung giường với nàng. Anh không đụng chạm tới nàng, hoặc giả nếu có vô tình đụng chạm thời anh cũng có lời xin lỗi. Ở Chiêm là một lịch sự quá đáng, một cẩn trọng và giữ gìn đôi khi khiến cho nàng bực mình. Không có ái ân đã đành mà ôm ấp và hôn hít cũng không có. Hai vợ chồng sống chung với nhau, ăn cùng mâm, đôi khi ngủ cùng giường mà tuyệt nhiên giống như hai người bạn. Đông biết điều đó không do Chiêm mà chính lỗi của nàng. Đêm đêm nàng mơ tới cảnh tượng hãi hùng trên biển cả, trên hoang đảo. Nó như vết chàm trên thân thể mà mỗi lần nhìn thấy, mỗi lần hồi tưởng nàng cảm thấy đau, cái đau vô hình và hữu hình nữa. Người ta bảo hãy quên đi quá khứ để nghĩ tới hiện tại và tương lại. Nói thời dễ mà làm mới biết khó, nhất là thứ quá khứ đầy đau buồn và nhiều tủi nhục của nàng. Làm sao nàng có thể quên được hai bàn tay nhám cào, thô bạo sờ soạng trên thân thể trần truồng còn con gái của mình? Làm sao để quên đôi mắt trắng dã có những sợi gân máu màu đỏ nhìn trừng trừng mình? Làm sao để quên giọng cười khả ố? Làm sao để quên khuôn mặt nham nhở,có vết sẹo đỏ hõn trên má? Làm sao để quên hàm răng vàng khè? Làm sao để quên hơi thở nồng nặc rượu phà vào mặt mình? Làm sao để quên cái thân xác nặng nề, nhơ nhớp nằm đè lên thân thể trần truồng của mình? Làm sao để quên hình ảnh những thằng người đốn mạt đã biến nàng thành món đồ chơi của chúng trong suốt một tuần lễ dài như những dòng nước mắt tủi nhục đã chảy ra cùng với tiếng kêu thét đớn đau và uất nghẹn khi tên hải tặc đã lấy mất đi đời con gái của nàng? Làm sao? Làm sao? Làm sao để quên đi những điều đó? Ai? Ai? Ai có thể chỉ bày cho nàng cách thức để quên? Làm sao để quên? Quên hết. Quên tuốt luốt. Quên không còn gì để nhớ. May ra điên nàng mới quên được. Nhiều lúc nàng ước ao trở thành kẻ mất trí nhớ, không còn biết suy tư và đau đớn gì hết. Đang đi nàng cảm thấy đau, mắt hoa đầu váng, hai chân run rẩy, hai bàn tay lạnh ngắt, người nóng hừng hực và hầu như không còn đủ sức để bước nữa. Thấy một băng đá nàng gắng gượng lết tới ngồi xuống nghỉ mệt. Nhắm mắt lại nàng tưởng tới khuôn mặt của mẹ hiền, tới con lộ đất có rặng trâm bầu, cây keo già cỗi và cái đìa đầy nước có bông súng nở hoa tim tím nơi nàng và Chiêm ngồi bên nhau câu cá. Chiêm... Chiêm... Tên như một đồng vọng thiết tha, một vỗ về ân cần và quan hoài dịu nhẹ khiến cho nàng cảm thấy cơ thể thôi không còn lạnh và run nữa mà ấm dần lên rồi sự đau buồn cũng giảm xuống từ từ.
    - Chiêm ơi... Anh ơi...
    Đông mơ hồ gọi và mở mắt ra. Nắng lung linh. Lá cây xanh đung đưa trong gió hè. Ngày vẫn còn đó. Nàng vẫn sống, để phải chịu đựng thống khổ và đau buồn. Sống là chịu đựng mà.
    Đang ở trong bếp, Đông mỉm cười khi nghe tiếng cửa mở và tiếng gọi thân quen '' Em ơi...'' của Chiêm vang lên.
    - Dạ... Em đang nấu cơm...
    Chiêm bước vào bếp với nụ cười làm dịu lòng nàng.
    - Anh mệt không?
    - Không. Còn em?
    - Dạ không. Ăn cơm xong em tính nhờ anh một chuyện...
    Bước tới đứng sát vào người Đông, Chiêm thì thầm vào trong tóc của nàng.
    - Em tính nhờ anh chở em đi mua cây về trồng sau khi mình ăn cơm xong hả...
    Mỉm cười Đông quay đầu lại nhìn Chiêm.
    - Bộ anh đọc được ý nghĩ của em à. Em cũng tính nhờ anh chuyện đó...
    Chiêm cười hắc hắc.
    - Vậy thời em thưởng anh cái gì đây...
    Mím đôi môi của mình như để cố không cười, Đông đưa nắm tay nhỏ nhắn của mình lên.
    - Thưởng cho anh cái này nè...
    Cười hắc hắc một cách vui vẻ Chiêm há miệng ra ngoạm lấy nắm tay của vợ. Đông để yên không rụt tay lại. Nàng có chút gì xúc động khi Chiêm hôn nhẹ lên lưng bàn tay của mình. Đôi mắt long lanh buồn của nàng như ứa lệ vì cử chỉ âu yếm của chồng.
    - Anh thay quần áo đi rồi mình ăn cơm. Hôm nay em nấu canh chua...
    Hiểu ý Chiêm bước nhanh vào phòng ngủ thay quần áo. Khi anh trở ra cơm đã sẵn sàng trên bàn ăn.
    - Em định mua cây cỏ bông hoa gì vậy?
    Đông chưa kịp trả lời, Chiêm lên tiếng trước.
    - Mua gì mua chứ em đừng mua sầu đông nghen. Với anh một sầu đông đủ rồi...
    Vì bận nhai cơm nên Đông chỉ mỉm cười. Đợi tới khi nuốt cơm và uống ngụm nước xong nàng mới thốt.
    - Anh hổng thích sầu đông hả?
    - Thích chứ nhưng một sầu đông thôi. Một mà anh đã ná thở rồi...
    Đông bật cười hăng hắc. Lâu lắm rồi Chiêm mới được nghe giọng cười có hơi hám hạnh phúc của cô gái mà anh không ngừng thương yêu. Đặt đôi đũa xuống bàn Đông cười nói.
    - Vậy hả... Anh sợ thì anh buông em ra đi...
    - Dao phay kề cổ, máu đổ tôi không màng
    Chết tôi tôi chịu chớ buông nàng tôi không buông... mà ôm luôn...
    Đông ôm bụng cười khi nghe Chiêm ngâm nga. Nàng nhớ lại thuở hai đứa mới quen nhau, anh cũng đã hò hai câu này để tán tỉnh mình.
    - Sao em ăn ít vậy?
    Chiêm hỏi khi thấy Đông ăn chỉ có một chén cơm rồi ngưng.
    - Em sợ ăn nhiều mập... Anh ăn hết đi... Em nấu cho ngày mai luôn...
    Chiêm nhăn nhăn cái mặt đồng thời nhìn chằm chằm vào người của Đông.
    - Em đâu có lên cân đâu mà sợ. Với lại em có nặng thêm vài ký lô anh cũng cõng em được mà...
    Hơi đỏ mặt vì cái nhìn của Chiêm rồi nghe thêm câu nói giễu cợt của anh, Đông hứ tiếng nhỏ đứng dậy bước vào trong bếp.
    - Em đi đâu vậy. Anh chưa ăn xong mà...
    - Lấy trái cây...
    Chiêm tủm tỉm cười khi thấy Đông trở ra với dĩa trái cây thật lớn. Lựa trái táo ngon nhất nàng từ từ cắt ra làm bốn miếng rồi gọt vỏ. Dù Chiêm giải thích là ăn táo có vỏ bổ hơn song Đông vẫn không chịu nghe theo lời của anh. Mỗi khi ăn trái táo nàng thích cắt ra từng miếng nhỏ rồi gọt bỏ lớp vỏ bên ngoài. Lâu ngày vì lười và có người gọt sẵn nên Chiêm cũng ăn theo cách đó.
    - Đi... Em lái xe hay anh lái?
    Cầm lấy cái bóp da, Đông nói nhanh.
    - Anh lái đi... Anh biết đường mà...
    Sau khi bị tai nạn, Đông rất ngại lái xe trừ những khi bị bắt buộc như đi học hay đi đâu một mình. Thường thời nàng cũng ít khi đi đâu như mua sắm quần áo, nữ trang, giầy giép vì lẽ giản dị không có tiền. Chiêm, rất tế nhị và cũng nhiều tín nhiệm, đã để tên nàng vào chung chương mục ngân hàng của anh đồng thời nói nàng có quyền mua bất cứ cái gì nàng muốn. Tuy vậy Đông chưa bao giờ đi mua một mình vì ngại ngùng và tự ái. Nàng biết mình đã làm phiền Chiêm quá nhiều. Chi phí của hai lần nàng vào nhà thương lên tới hai ba ngàn đô la và Chiêm phải trả dần dần mỗi tháng.
    Quẹo xe vào tiệm bán cây cỏ quen thuộc Chiêm cười hỏi.
    - Em định mua hoa gì hả Đông?
    - Hổng biết... Em muốn kiếm hoa gì là lạ...
    Đông không muốn nói cho Chiêm biết, nàng tìm đủ cách làm cho nàng luôn bận rộn để đầu óc không nghĩ ngợi, không có thời giờ hồi tưởng lại chuyện cũ. Nàng cũng định năn nỉ với Chiêm để cho nàng đi làm bán phần sau giờ học Anh văn ở trường. Cách đây mấy tuần nàng có nêu ý kiến đi làm song anh khuyên nàng nên chú tâm vào chuyện học tiếng Anh để chuẩn bị thi lấy bằng GED. Có được bằng trung học phổ thông này nàng mới ghi danh học y tá được.
    - Em muốn đi làm...
    Đông quay qua nhìn Chiêm. Thấy anh cũng nhìn lại mình nàng cười nói tiếp. Giọng của nàng thấp xuống như nài nỉ.
    - Em đi làm một chút thôi... Tuần lễ chừng mươi, mười lăm tiếng. Ở không chán quá và em cảm thấy mình vô dụng...
    Chiêm thầm thở dài. Anh hiểu được ý nghĩ của Đông, một người ưa hoạt động và có tính tự lập.
    - Ừ... Để anh hỏi người quen. Làm trong tiệm bán quần áo em chịu không?
    Đông gật đầu nói không do dự.
    - Làm cái gì cũng được... miễn là cho qua thời giờ và có tiền chút chút để bao anh ăn nhà hàng...
    Chiêm bật cười hắc hắc. Anh chưa kịp mở miệng Đông nói trước.
    - Em xài tiền của anh hoài... Em cảm thấy bứt rứt...
    Chiêm gật đầu cười như thông cảm.
    - Ừa... Em đi làm cũng được... Tuần trước anh có nói chuyện với chủ nhà thời ông ta cho biết nếu mình muốn mua nhà ông ta sẽ bán rẻ cho mình...
    Đông reo lớn.
    - Vậy thì em đi làm để dành tiền mua nhà...
    Chiêm cười thầm vì ý nghĩ thơ ngây của Đông. Nàng đi làm lương 2 đồng 30 chục xu một giờ, lại làm bán phần thời tiền lương đó chỉ đủ cho nàng đổ xăng và xài vặt thôi. Nếu để dành chắc cũng phải chục năm mới đủ tiền đặt cọc để mua cái nhà mấy chục ngàn. Dù vậy anh cũng không muốn nói cho nàng biết vì sẽ làm nàng cụt hứng.
    - Ừ... Nếu em phụ anh để dành thời mình sẽ mua nhà sớm hơn...
    Chiêm nói trong lúc quẹo xe vào tiệm bán bông hoa cây kiểng. Mở cửa bước xuống, hít hơi dài không khí nóng hơn 90 độ chứa đầy hương của đủ mọi thứ bông hoa, Đông cười nói với chồng.
    - Thơm quá...
    Chiêm cười. Anh cảm nhận ra một điều là, Đông lấy lại nét tươi vui khi gần gụi hoặc có dịp tiếp xúc với thiên nhiên hay bất cứ nơi nào có bông hoa cây cỏ. Nàng thích rủ rê anh đi dạo trong rừng cây, đi bộ trên những con đường mòn hoang vu ngắm nhìn chim bay, đàn nai gặm cỏ, con sóc chạy kiếm mồi ha dựa gốc cây lắng nghe chim hót. Dường như nàng không cảm thấy tự nhiên và thoải mái khi chung đụng với con người. Dường như có lý do thầm kín nào đó khiến nàng không thích gần gụi với đồng loại của nàng.
    - Anh ngửi được mùi của bông dừa...
    Chiêm vừa cười vừa nói dù biết mình nói không đúng. Làm gì có mùi bông dừa ở trên đất Mỹ. Họa chăng mùi hương đồng quê đặc biệt đó chỉ có trong trí tưởng của anh hay của cô gái làng Lương Hòa đang đứng nhìn anh với ánh mắt nửa âu yếm nửa buồn rầu. Âu yếm còn có lời diễn tả; song buồn rầu dường như là im lặng mênh mông đắm chìm trong khu vườn dừa ngợp ánh trăng mùng mười của thứ quá khứ xa xăm và lạc loài chỉ trở về qua giấc ngủ trở trăn của ngày xa xứ sở. Phải sống xa quê hương anh mới nhớ, mới thương mảnh đất nghèo khổ của mình. Một lần cùng người bạn học, ba tháng hè làm một chuyến viễn du xuyên bang, anh mới nhận ra một điều. Xứ này, dù sang giàu, đẹp đẽ, văn minh và tân tiến; nhưng với anh nó thiếu một điều thật cần thiết. Đó là tình tự của quê hương. Thứ tình tự không định bởi giá trị của vật chất mà thành hình từ nỗi buồn sâu thẳm của một dân tộc có chặng đường dài hun hút đằng sau lưng đầy vinh nhục, đắng cay và khổ ải.
    - Mình đi chưa anh?
    Chiêm mỉm cười. Tiếng '' mình '' của Đông nghe thật thân quen như vợ nói với chồng. Bắt gặp nụ cười của Chiêm, Đông đỏ mặt quay nhìn chỗ khác.
    - Mình đi trước đi mình...
    Chiêm nói trong tiếng cười chứa âm hưởng tha thiết và đùa cợt. Hiểu nghĩa câu nói của Chiêm, Đông háy anh một cái rồi ngoe nguẩy bước đi trước. Có những điều nàng thay đổi mà cũng có những điều nàng sẽ không bao giờ chịu cải sửa. Lúc nào nàng cũng mặc quần dài dù mùa hè nóng trăm độ. Thiên hạ mặc quần ngắn, quần cụt, áo hở cổ, áo tắm; mặc kệ họ; riêng nàng vẫn quần dài phết gót chân và mang giày vớ hẳn hoi. Anh có hỏi lý do thời nàng cho biết không thích bị người lạ nhìn hay ngắm nghía một phần thân thể của mình. Ở nhà cũng vậy. Nàng luôn luôn ăn mặc kín đáo. Họa hoằn lắm Chiêm mới thấy nàng mặc áo cánh cụt tay. Dường như có lý do thầm kín nào đó khiến cho nàng sợ không dám phô bày thân thể ngay cả ở nơi kín đáo như trong nhà hay trong phòng ngủ. Có lẽ nàng vẫn còn giữ nguyên cái tính e thẹn của một cô gái ở nơi quê mùa vốn không quen khoe thân thể của mình ra trước mặt người khác kể cả chồng của mình.
    - Đông ơi...
    Đang đi sau lưng Chiêm chợt lên tiếng. Đông hơi lơi bước chờ. Tiến lên song song với nàng, Chiêm vừa cười vừa thì thầm điều gì mà Đông mặt đỏ au, còn đầu thời lắc lắc.
    - Thôi đi... anh đừng có nói xàm... Ai làm vậy người ta cười chết...
    - Anh đâu có cười em đâu...
    Đông quay qua nhìn Chiêm với ánh mắt long lanh buồn. Thấy ánh mắt của nàng Chiêm vội lên tiếng.
    - Anh nói chơi em đừng để ý...
    Chiêm không nghe được tiếng thở dài thầm lặng của Đông. Nàng biết đã là vợ chồng thời chuyện ân ái phải có. Đó là việc tự nhiên và cần thiết như ăn ngủ, làm việc và học hành. Nàng yêu Chiêm và nàng không phủ nhận điều đó. Nàng cũng biết tình yêu giữa hai vợ chồng sẽ không trọn vẹn nếu thiếu đi tình ân ái mặn nồng. Song mỗi lần gần Chiêm thời trong tâm tưởng của nàng lại dấy lên khuôn mặt nham nhở, giọng cười khả ố, bàn tay thô bạo của những tên hải tặc và sự đớn đau của người con gái bị hãm hiếp, bị trở thành món đồ chơi cho những tên đàn ông đốn mạt. Chính ám ảnh đó hủy hoại đi cái ham muốn được ái ân của nàng. Phải nói nàng ghê sợ, gờm nhớm chuyện đụng chạm thân xác với đàn ông, dù biết người đàn ông đó là Chiêm, người yêu, người chồng của mình. Cứ mỗi lần nghĩ tới bàn tay nhám nhúa của tên hải tặc sờ soạng lên từng phần thân thể của mình nàng cảm thấy lạnh toát, máu từ từ đông đặc lại làm cứng ngắt thân thể cùng với hơi thở tắt nghẹn lại vì mỗi lần bị hãm hiếp nàng hầu như chết ngạt bởi hơi thở hôi thúi phà vào mũi của mình. Mấy năm qua, nàng ăn, ngủ, thở, đi đứng với nỗi ám ảnh khủng khiếp đó. Nó là vết cắt nưng mũ, lở lói của tâm hồn, theo thời gian không những không lành lặn mà còn chảy máu và sưng tấy lên làm nhói đau từng cơn. Nhiều lần nàng tự hỏi tại sao mình lại lâm vào hoàn cảnh nghiệt ngã này? Tại sao không là một người khác mà lại là nàng? Nàng có làm điều gì xấu xa tệ hại, điều gì độc ác để bây giờ phải gánh chịu hậu quả? Dường như tự thâm tâm nàng chưa chịu chấp nhận chuyện đã xảy ra dù biết không thể thay đổi được. Ai là kẻ phải chịu trách nhiệm về bất hạnh của nàng? Ai đã xô đẩy nàng vào đớn đau? Ai? Ai?
    Mãi mê suy nghĩ Đông không thấy được nét buồn rầu lộ ra trên khuôn mặt của Chiêm. Càng gần gụi với nhau nhiều chừng nào anh càng hiểu ra một điều làm cho anh buồn. Đó là sự xa vắng, lạnh lùng và vô cảm của Đông, người vợ mà mình thương yêu. Không nhiều lắm nhưng cũng đủ để anh cảm thấy có một khoảng cách, sự ngăn chia giữa hai người. Đông bây giờ không còn Đông của năm xưa. Năm xưa vẫn có một khoảng cách giữa hai người song đó là thứ đã được minh định để cho anh thấy và hiểu rõ. Bây giờ khoảng cách lại khác. Nó mơ hồ, lờ mờ và bàng bạc khiến anh không thể biết được nên cứ loay hoay tìm kiếm.
    - Anh... Đông xin lỗi anh...
    Nắm lấy bàn tay của Chiêm, Đông bóp nhè nhẹ như bày tỏ cử chỉ thân mật và âu yếm mà nàng có thể làm được trong lúc này. Chiêm cười thì thầm vào tai nàng.
    - Con gái Bến Tre tóc mây da trắng,
    Mắt nhung đen má phấn môi son,
    Dáng đi yểu điệu ru hồn,
    Em đi khuất dạng mà anh còn trồng cây si...
    Đông ngước lên cười. Dù biết bốn câu ca dao đó không đúng với mình, nàng cũng vui vì biết Chiêm dùng nó để diễn bày tình cảm của anh.
    - Cây si đâu sao em hổng thấy... Mà cây si có thật không anh?
    - Có thật chứ... nhất là cây si của anh...
    - Đâu... Cây si của anh trồng ở đâu?
    - Rồi em sẽ thấy...
    Chiêm cười cười trả lời. Giọng của anh nhuốm chút gì đùa giỡn.

    15.
    Dù cố dằn lòng, Đông cũng biết mình lái xe nhanh hơn thường lệ. Nàng nôn nóng muốn về nhà sớm dù biết 5 giờ chiều Chiêm mới tan sở. Nàng muốn làm bữa cơm đặc biệt, trong đó có những món mà anh thích. Anh xứng đáng để được nàng chiều chuộng. Nhờ công lao chỉ dạy của anh mà nàng mới đậu được bằng GED. Như vậy mùa thu năm nay nàng sẽ ghi danh vào đại học. Viễn tượng trở thành một '' NP '' khiến cho nàng vui mừng dù biết còn lâu lắm giấc mơ mới thành tựu cũng như nàng còn phải phấn đấu rất nhiều mới đạt được mục đích của mình. Dù sao nàng cũng tự an ủi có Chiêm bên cạnh hướng dẫn, chỉ bảo và chia xẻ những gian nan của đời sống. Nghĩ tới Chiêm nàng lại thở dài. Nàng thương anh, thương thật nhiều. Nàng yêu anh nhiều. Cũng vì yêu thương anh mà nàng phải hứng chịu hoàn cảnh nghiệt ngã và đắng cay. Tuy nhiên cũng vì yêu anh mà nàng không muốn làm khổ anh dù biết ít hoặc nhiều, ngay lúc này nàng đã làm khổ anh. Yêu nàng, anh muốn có hạnh phúc lứa đôi, vợ chồng và con cái ấm êm. Nghe Chiêm vẽ vời đời sống gia đình nàng khóc thầm trong trí não. Nỗi ám ảnh kinh khiếp vẫn còn đó và có thể không bao giờ mờ phai trong tâm trí nàng. Nàng không thể nào quên hình ảnh những tên hải tặc, thứ con-vật-người đã hủy hoại đời nàng. Nàng không thể nào quên được cảnh tượng mình cùng với nhiều cô gái khác, sợ sệt, lo âu, đứng trần truồng trước ánh mắt nhìn rừng rực lửa dục của đám hải tặc. Hai bàn tay nhỏ bé của nàng đưa lên rồi buông xuôi xuống vì cảm thấy thừa thải khi biết không thể nào che kín thân thể của mình. Đột nhiên nàng cảm thấy hai bàn tay của mình run rẩy khiến cho nàng phải ghì chặt lấy tay lái như bám víu miếng ván trôi lềnh bềnh trên mặt biển cách đây ba năm, sau nhiều lần bị tậpthể-hãmhiếp, những con-vật-người đã nhẫn tâm quăng nàng xuống biển khơi mênh mông để hủy đi dấu vết tội ác của chúng...
    - Chiêm ơi... Anh ơi...
    Đông gọi thầm trong trí não tên của người yêu. Thấy một bãi đậu xe cạnh bên đường nàng từ từ quẹo vào và đậu lại mong cho cơn xúc động qua đi. Thật lâu, khi tâm trí trở lại bình thường nàng mới chậm chạp lái xe trở về nhà. Tới nơi nàng ngạc nhiên khi thấy cửa nhà chứa xe mở rộng và Chiêm đang đứng nhìn mình.
    - Ủa sao anh dìa sớm vậy?
    Đông lên tiếng hỏi và Chiêm cười trả lời.
    - Anh nghỉ nửa ngày để đi mua cho em cái này...
    Chiêm mở cửa xe rồi khệ nệ khiêng ra một chậu bằng sành lớn chứa một thân cây cao chừng nửa thước.
    - Cây gì vậy anh?
    - Anh mua tặng em đó. Đây là quà tặng em thi đậu GED...
    Đôi mắt long lanh buồn của Đông mở lớn vì ngạc nhiên.
    - Sao anh biết em thi đậu?
    Chiêm cười hì hì.
    - Anh vào văn phòng của trường hỏi thời họ nói cho anh biết liền...
    Đông xụ mặt phụng phịu.
    - Anh kỳ ghê... Làm em mất hứng... Em tính về nhà sớm làm tiệc thưởng anh và báo tin mừng cho anh biết...
    - Anh xin lỗi em... Tại vì anh muốn mua tặng em món quà...
    Chăm chú quan sát cây mà Chiêm mua cho mình giây lát Đông mới hỏi lại lần nữa.
    - Cây gì vậy anh?
    - Cây si...
    - Sao nó nhỏ xíu vậy...
    - Đó là loại cây si bonsai, thứ cây kiểng được người ta làm nhỏ đi để chưng bày trong nhà. Em chưng cây si của anh trong phòng em để biết lúc nào anh cũng si em...
    Chiêm cười hắc hắc sau khi nói. Đông cũng mỉm cười nhìn chồng với ánh mắt trìu mến.
    - Anh muốn cây si của anh mọc rể trong hồn em hả...
    Cười hắc hắc Chiêm gật đầu lia lịa như vui thích vì Đông nói đúng ý của mình. Bá vai nàng một cách thân mật, anh hôn lên mái tóc huyền mượt mà.
    - Anh yêu em...
    Chiêm thì thầm. Đông ngước lên nhìn. Nàng biết Chiêm nói thực. Điều đó làm cho nàng cảm động và buồn bã.
    - Em yêu anh... Anh rán chờ nghen...
    - Anh sẽ chờ... Bao lâu anh cũng chờ...
    Gật đầu cười Đông ứa nước mắt. Đâu đó trong ký ức thương đau, nàng thấy lóe lên chút hi vọng mong manh và mơ hồ. Nàng chỉ cần chút hi vọng để được sống bình yên.
    Đông chợt thức giấc. Căn phòng mờ mờ ánh sáng hắt ra từ chiếc đèn ngủ 25 watt gắn ở góc phòng. Xoay mình nằm nghiêng qua bên trái nàng mở mắt. Chỗ nằm của Chiêm trống trơn. Nghĩ rằng anh rời chỗ ngủ để đi uống nước hoặc vào phòng tắm nên nàng nằm im chờ đợi. Thật lâu cũng không thấy anh trở lại nàng đâm ra thắc mắc. Trằn trọc chờ thêm chút nữa vẫn không thấy anh trở lại, nàng ngồi dậy. Khoác thêm chiếc áo choàng ngoài nàng đi ra nhà bếp. Không có Chiêm ở đó. Tới phòng riêng của anh, thấy cửa khép hờ nàng rón rén bước vào. Thấy Chiêm nằm ngủ co ro nàng ứa nước mắt. Dáng anh nằm như con nít. Đâu đó trong quá khứ thật xa, thật xưa nhưng còn mãi trong trí nhớ của nàng; người lính chiến có vóc dáng thư sinh với nụ cười hiền và câu nói đã buột chặt đời nàng với anh ta: '' Chẳng thà tha lầm còn hơn bắt lầm...''. Chiêm đó. Mẫu người lãng mạn, phóng túng, coi trọng tình cảm hơn mọi thứ khác. Yêu là yêu. Cứ tàng tàng yêu. Yêu chết bỏ. Yêu bất cần thân thể. Không ngại hiểm nguy. Không phân biệt giai cấp, giàu nghèo, hay thế đứng của người mình yêu. Biết nàng ở vào phe đối nghịch mà Chiêm vẫn yêu nàng tha thiết. Điều đó làm cho nàng lâu ngày phải thay đổi thái độ và cuối cùng yêu anh. Hai năm sống cùng nhau một mái nhà, dù chưa thực sự vợ chồng, Chiêm cũng đối xử với nàng như một người mà anh yêu thương nhất dù nàng lạnh nhạt và thờ ơ. Chiêm trở mình lăn qua bên trái. Ánh sáng mờ mờ cho nàng thấy dường như anh mỉm cười trong lúc ngủ. Khuôn mặt hiền hậu của anh khiến cho nàng mũi lòng rưng rưng nước mắt. Nàng khóc vì thương anh mà cũng khóc cho số phận hẩm hiu, hoàn cảnh nghiệt ngã của mình. Mình phải làm gì? Đông tự hỏi. Nỗi ám ảnh kinh khiếp vẫn còn đó. Sự kinh sợ khi có bàn tay của đàn ông sờ soạng lên thân thể trần truồng vẫn sừng sững trong trí não. Mình phải làm gì? Có nên kể cho Chiêm nghe mọi sự đã xảy ra trên biển. Có nên giải bày để anh hiểu và thông cảm. Rủi anh không hiểu thời sao? Anh sẽ có thái độ gì? Đối xử ra sao khi biết hết mọi chuyện? Anh có ghê sợ? Anh có chán ghét? Anh có xa lánh? Những câu hỏi không có câu trả lời dứt khoát làm rối bời trí não. Chiêm lăn qua bên trái chừa khoảng rộng đủ cho một người nằm. Ngần ngừ giây lát cuối cùng nàng mím môi khe khẽ nằm xuống giường cạnh chồng. Nằm im trong căn phòng vắng lặng nàng cảm thấy tâm hồn dù quạnh hiu song có chút thư thả. Kéo mền đắp lên tận cổ nàng nhắm mắt lại. Hơi ấm từ thân thể của Chiêm gây cho nàng sự ấm áp và bình yên rất cần thiết trong những ngày sắp tới.
    Đang mơ màng Chiêm thức giấc khi nghe có tiếng ú ớ bên cạnh mình. Quay qua anh thấy Đông đang nằm ngủ. Tư thế nằm ngủ của nàng làm anh ngạc nhiên. Hai tay của nàng dang thẳng ra. Nét mặt nhăn nhó như đau đớn. Hàm răng trên của nàng cắn chặt vào môi dưới tới độ gần như rướm máu. Hai mắt của nàng trợn trừng như thấy điều gì kinh khiếp. Miệng nàng mấp máy. Tôi lạy ông... Đau quá... Tôi lạy ông... Má ơi... Con... Nghe những lời đứt đoạn đó, nghĩ nàng đang nằm mơ nên anh đưa tay định lay nàng dậy. Hai cánh tay của Đông lạnh như nước đá khiến cho anh rùng mình.
    - Đông... Đông... Dậy... Em bịnh hả...?
    Vừa lắc lắc tay Chiêm vừa gọi lớn. Đông mở mắt ngơ ngác nhìn. Anh thấy nước mắt từ từ ứa ra trên khuôn mặt còn nguyên vẻ gì thất thần, kinh sợ, hoảng loạn và ngơ ngác của vợ.
    - Em bịnh hả Đông?
    Nhìn chồng giây lát, Đông òa khóc nức nở.
    - Anh ơi... Em khổ... Em khổ lắm anh ơi...
    Ôm thân hình còn hơi lành lạnh của vợ vào lòng, Chiêm vỗ về.
    - Anh đây... Nín đi... Đừng khóc...
    Ngồi dậy tựa lưng vào đầu giường, Đông sụt sùi khóc. Chiêm im lặng nhìn nàng. Anh biết nên để cho nàng khóc. Nỗi khổ tâm sẽ theo nước mắt mà trôi đi. Lúc đó nàng sẽ cảm thấy dễ chịu hơn. Lát sau Đông mới ngưng khóc. Đưa cho nàng miếng giấy lau, Chiêm cười nhẹ.
    - Anh pha cho em tách trà nóng nghen...
    Đông gật đầu. Chiêm rời phòng. Đông ngồi suy nghĩ. Nàng biết tới lúc phải thố lộ cho Chiêm biết hết mọi sự rồi sau đó anh có khinh khi, ghét bỏ hoặc xa lánh nàng cũng đành chấp nhận và chịu đựng. Còn hơn cứ giấu diếm và chịu đựng ám ảnh kinh khiếp trong lòng để càng ngày nó càng lớn dần lên thành vết thương lỡ lói nưng mũ không có gì chữa trị được. Phải trực diện với bóng ma quá khứ. Phải nhìn thẳng vào thảm kịch của chính mình. Đừng che đậy, giấu diếm và dối trá. Nàng có thể giấu diếm, che đậy và dối trá với Chiêm nhưng nàng không thể dối với chính mình. Phải thành thật. Khác biệt giữa người tốt và người xấu là sự thành thật dù đôi khi nó gây ra nhiều phiền não cho mình.
    Chiêm trở vào với tách trà nóng thơm thơm vì có mật ong và miếng chanh mỏng.
    - Uống đi cưng... Trà nóng với mật ong và chanh sẽ làm em dễ chịu...
    Đông mỉm cười vì tiếng '' cưng '' của Chiêm. Ngước nhìn anh với ánh mắt biết ơn, nàng nói với giọng nghiêm trang và thành khẩn.
    - Em muốn nói cho anh biết một chuyện...
    Ngừng lại hớp chút trà nóng, Đông tiếp.
    - Sau khi nghe xong rồi anh muốn thế nào em cũng đành chịu. Anh hết yêu em cũng được. Anh có xua đuổi em cũng được. Anh có khinh khi và ghét bỏ em cũng chấp nhận...
    Nghe giọng nói nghẹn ngào và thấy nước mắt ứa ra trên mặt người vợ yêu thương, Chiêm nắm lấy tay nàng dặc dặc mấy cái rồi khom người hôn lên tóc và thì thầm.
    - Anh yêu em... mãi mãi yêu em... dù có bất cứ chuyện gì xảy ra anh cũng chấp nhận hết miễn có em bên cạnh...
    Câu nói chí tình của Chiêm khiến Đông bật khóc. Bằng giọng nghẹn ngào, tức tưởi, nàng thuật lại hết những gì đã xảy ra bắt đầu từ khi xuống chiếc ghe đánh cá ở Cái Cối vượt biển đi tìm tự do và người yêu. Đói, khát, bị đồng loại xua đuổi, hải tặc cướp bóc và hãm hiếp, nàng đã trải qua khổ nạn của đời mình. Chiêm ngồi im nghe kể tới đoạn người yêu bị hải tặc thay phiên nhau hãm hiếp, anh cảm thấy lòng mình dấy lên niềm phẫn hận và thương cảm. Phẫn hận những kẻ đã trực tiếp gây nên thảm cảnh cho Đông nói riêng và triệu đồng bào liều chết bỏ nước ra đi tìm tự do. Anh giận những kẻ vì lòng tham vàng bạc mà quên mất đi tình đồng loại giữa người với người. Con thú còn nhỏ nước mắt khóc thương đồng loại của nó thế mà con người lại tán tận lương tâm, cười vui sướng trên thân xác của người vô tội, kẻ yếu đuối hơn mình. Anh hiểu được nỗi đau thân xác và tinh thần của Đông. Chuyện bị hải tặc hãm hiếp sẽ là vết chàm in lên thân thể nàng không bao giờ nhòa phai hay tẩy xóa được.
    - Anh yêu em... Anh thương em... Dù em có gì đi chăng nữa anh vẫn yêu em... mãi mãi yêu em... Anh sẽ không bao giờ rời xa em nữa...
    Chiêm thì thầm trong lúc kéo người vợ yêu thương dựa vào lòng của mình. Đông ngước lên nhìn Chiêm. Nàng đọc trong mắt anh một cảm thông, xẻ chia, an ủi và yêu thương.
    - Em khổ lắm anh ơi...
    Đông sụt sùi. Chiêm gật đầu.
    - Anh biết... Ai ở trong hoàn cảnh của em cũng khổ như vậy... Tuy nhiên điều đó không phải lỗi của em... Khổ nạn đã qua rồi... Bây giờ em phải sống để nghĩ tới tương lai của chính em, tới ba má già nua, em gái nghèo khổ ở bên nhà rất cần sự giúp đỡ của em...
    Tuy nói để an ủi người yêu song Chiêm cũng biết chuyện sẽ không giản dị mà còn có nhiều rắc rối, phức tạp, nhiêu khê và khó khăn. Ngày nào Đông còn bị ám ảnh bởi quá khứ, ngày đó hai vợ chồng chưa có hạnh phúc.
    - Mình làm sao hả anh?
    Đông thỏ thẻ. Mãi trầm ngâm suy nghĩ Chiêm chưa vội trả lời. Đông nói tiếp.
    - Mình không thể sống như vầy được...
    Chiêm gật đầu như đồng ý. Cúi nhìn vào khuôn mặt còn đầm đìa nước mắt và ánh mắt long lanh buồn của người yêu, anh cảm thấy thương nàng và muốn chia xẻ bất hạnh đó.
    - Anh biết hai vợ chồng mình không thể sống như vầy mãi được. Tuy nhiên mình phải cố gắng hơn để từ từ vượt qua trở ngại. Đây chỉ là sự thử thách đầu tiên. Ngay cả khi mình không thể trở thành một cặp vợ chồng bình thường thời anh vẫn yêu em, vẫn muốn có em bên cạnh... Anh không muốn mất em lần nữa...
    Đông mỉm cười. Hơi rướn người lên nàng đặt môi mình lên môi của Chiêm và để yên ở đó giây lát. Đó là lần đầu tiên trong suốt mười năm yêu nhau, nàng mới có cử chỉ âu yếm. Chiêm cười hắc hắc.
    - Em chưa hôn ai à?
    Da mặt ưng ửng đỏ, Đông thì thầm.
    - Chưa... Anh là người đầu tiên... Em đâu có biết hôn... Thỉnh thoảng coi truyền hình thấy người ta hôn mà hổng có dịp thực hành...
    Khom người hôn lên tóc vợ, Chiêm nói trong tiếng cười.
    - Em có muốn anh giúp em thực tập hông?
    - Hổng biết...
    Cười e ấp Đông kéo tiếng '' hổng biết '' dài ra. Giọng của nàng có vẻ ởm ờ, nửa muốn nửa không mà muốn nhiều hơn không. Thêm vào đó nàng còn mỉm cười và thì thầm.
    - Anh muốn làm gì thì làm... Em đâu có biết...
    Gật đầu, Chiêm dìu vợ nằm dài xuống giường rồi nhẹ nhàng đặt lên môi nàng cái hôn đầu tiên. Trong lúc hôn anh chú ý và lắng nghe từng phản ứng nhỏ nhặt của Đông. Đã bị hải tặc hãm hiếp do đó nàng có ấn tượng rất xấu về đàn ông nhất là khi đụng chạm thân xác với họ. Muốn cho nàng giảm bớt sự kinh sợ, anh phải thật kiên nhẫn, gượng nhẹ từng động tác và cử chỉ của mình. Anh nhận thấy Đông hơi rùng mình và nằm yên nhắm mắt lại. Thái độ thụ động, không hưởng ứng cho anh biết nàng vẫn còn e dè và ngần ngại khi đụng chạm thân xác với mình. Lấy môi ra khỏi môi nàng, Chiêm hôn lên tóc và thì thầm.
    - Ngủ đi em... Mai em phải thức sớm... Chuyện ái ân của vợ chồng mình thì lúc nào cũng được. Anh hổng có gấp đâu...
    - Dạ...
    Xoay mình nằm nghiêng qua bên trái, Chiêm vòng tay ôm thân hình mềm ấm của người vợ vào lòng. Đông cũng biểu lộ sự âu yếm bằng cách rút sát người vào và cầm lấy bàn tay của chồng đặt lên ngực mình. Chiêm mỉm cười nhắm mắt lại để nghe hương tóc của nàng len nhẹ vào giấc ngủ muộn.

    16.
    Chậm bước trên lối đi bằng xi măng trong khuôn viên của UTC, tay ôm chồng sách học, Đông ngước nhìn lên tàng cây phong lá bắt đầu đổi màu. Nắng thu dịu nhẹ. Gió thu se se lạnh kéo về từ vùng đồi núi xa tít của dãy Smoky làm cho mái tóc dài của nàng bay bay. Lật bật mà nàng đã sống chung với Chiêm gần năm năm rồi. Trong mắt của bè bạn, hàng xóm và những người quen biết, anh với nàng là cặp vợ chồng đẹp đôi nhất và hạnh phúc nhất. Họ không biết dù mang tiếng vợ chồng, Chiêm với nàng chưa hề ái ân với nhau một lần nào hết. Dù phải sống, phải chảy theo dòng đời xô bồ, nàng chưa quên được chuyện cũ. Có thể nàng đã quên khá nhiều song ám ảnh bị hải tặc hãm hiếp vẫn còn đó. Nàng có thể ngủ chung giường với Chiêm. Anh có thể ôm nàng ngủ song sự rung động lại không đến. Có thể nàng đã mất đi cái hứng thú yêu đương, cảm giác kích thích trước khi ân ái. Chiêm đã tốn rất nhiều tiền đưa nàng đi bác sĩ để chẩn bệnh, đi nhiều chuyên gia về tâm lý hầu tìm ra cách chữa bệnh của nàng. Sau vài lần khảo nghiệm, truy cứu tất cả nói nàng bị lãnh cảm. Ngoài sự giúp đỡ của những viên thuốc, họ cũng chỉ bày cho hai vợ chồng những cách thức để hâm nóng cảm giác, khích động sự ham muốn ái ân của nàng. Tuy nhiên tất cả đều tỏ ra vô hiệu quả hay có hiệu quả rất chậm. Trái tim của nàng vẫn ù lì. Cái đầu của nàng, trong đó có chứa phần ký ức vẫn không chịu hoạt động. Nàng biết nàng yêu Chiêm, yêu anh vô hạn nhưng nàng lại không có sự rẩy run khi được hôn, thiếu cái cảm giác cháy bừng cơ thể khi tiếp xúc với làn da của anh. Nàng cũng biết Chiêm yêu nàng vô hạn, vì vậy mà anh vẫn nuôi hi vọng một ngày nào đó trái tim của nàng sẽ sống dậy. Hiện thời anh với nàng cũng đành phải chấp nhận đời sống thầm lặng và bi kịch vợ chồng dù ngoài mặt cả hai vẫn anh anh em em, vẫn nói cười âu yếm, vẫn thân mật dịu dàng, vẫn nắm tay nhau đi trong đời sống có vui có buồn.
    Mở cửa xe, ngồi vào ghế, tra chìa khóa, vặn công tắc cho máy nổ, Đông thở phào một hơi dài. Tối nay nàng có thể thanh thản vì ngày mai bắt đầu một tuần nghỉ của mùa thu. Chiếc xe cũ đời 88 chậm chạp lùi ra khỏi chỗ đậu rồi vài phút sau ra khỏi cổng trường. Về tới nhà nàng hơi ngạc nhiên khi thấy xe của Chiêm đậu trong nhà xe trong lúc chưa tới 4 giờ chiều, giờ tan sở.
    - Anh ơi...
    Đông lên tiếng gọi. Chiêm xuất hiện với quần cụt và áo thun ngắn tay.
    - Anh nấu cơm rồi...
    Chiêm cười lên tiếng. Mở cửa nhà bếp nhường cho vợ vào xong khép lại, Chiêm tiếp liền.
    - Ăn cơm xong rồi anh sẽ bàn với em một chuyện...
    Đông quay lại khi nghe giọng nói nghiêm của chồng.
    - Chuyện gì vậy anh?
    - Ngày mai em có tuần nghỉ mùa thu phải không?
    - Dạ...
    - Mình đi chơi xa. Em chịu không?
    Dù cũng muốn đổi gió song Đông làm bộ như không bằng lòng nên im lặng không trả lời. Nàng cúi mặt giấu nụ cười vì biết chồng sẽ năn nỉ mình.
    - Mình đi Savana chơi. Không xa lắm. Ngày đi ngày về và ở chơi ba ngày... Đi nghen cưng... Mình đổi gió luôn... Biển đẹp lắm... Nhìn biển em sẽ nhớ Ba Tri, Thạnh Phú...
    Đông cười khi nghe Chiêm ca bài con cá. Nàng biết anh tìm đủ mọi cách làm cho mình vui vẻ để dần dần quên đi quá khứ đau buồn.
    - Mình tắm được không anh?
    Đông quay lại cười hỏi. Vì vậy mà nàng thấy Chiêm trợn mắt nhìn mình lom lom. Nàng mà mặc bikini tắm biển thời đúng là một sự kiện lạ lùng nếu không muốn nói một hành vi '' cách mạng bản thân ''.
    - Được chứ... Nếu nước biển lạnh thời mình tắm trong hồ tắm nước nóng... Em muốn tắm thời anh sẽ xây hồ cho em tắm...
    Chiêm cười hì hì. Đông gật đầu nói nhỏ.
    - Ừ đi...
    Cười hắc hắc Chiêm lòn tay ôm eo ếch rồi nhẹ hôn lên tóc người vợ yêu.
    - Em ốm hơn trước...
    - Dạ... Chắc tại em học nhiều quá...
    - Ừ hử... Em ham học, em bỏ bê anh...
    Chiêm cười hì hì. Đông quay lại hôn nhẹ vào trán chồng như xin lỗi. Hai người vào tới phòng ăn. Thức ăn còn nóng hổi được bày ra. Trong lúc ăn Chiêm nói cho vợ biết anh đã liên lạc được với một hãng gởi quà ở Cali. Từ đây hai vợ chồng có thể đóng thùng gởi quà về cho ba má của anh ở Sài Gòn, rồi sau đó ông bà sẽ bán lấy tiền xong đi xuống Lương Hòa để giao tiền lại cho ba má của Đông.
    - Em nhớ anh Tảng với chị Hoa không?
    - Dạ nhớ... Em thích chỉ... Chỉ hiền lành và vui vẻ...
    - Anh Tảng cũng dân Bến Tre như em. Quê ảnh ở Thạnh Phú...
    - Vậy hả...
    Đông reo nhỏ. Sống xa nhà mà nghe có người cùng quê quán với mình, nàng vui mừng lộ ra mặt.
    - Đi chơi về xong mình mời ảnh chỉ xuống chơi ngày cuối tuần được không anh?
    Đông hỏi và Chiêm sắm nắm trả lời.
    - Anh hoan hô ý kiến của em... Anh Tảng giao thiệp rộng nên chắc ảnh biết có người nhận gởi tiền về Việt Nam...
    Ngưng ăn Đông ngước nhìn chồng như chờ nghe tiếp.
    - Cách thức gởi tiền như thế này. Mình đưa đô la cho một người ở bên này. Họ sẽ đánh điện về nước và gia đình của họ bên đó sẽ giao tiền cho gia đình của mình...
    Đông gật đầu cất giọng buồn buồn.
    - Em muốn gởi tiền về cho ba má em... Mình mời ảnh chỉ nghen anh... Em làm món ngon cho anh với anh Tảng lai rai...
    Đông cười hắc hắc sau khi dứt câu. Ở với nhau riết rồi nàng học được ở Chiêm những tiếng mà anh hay nói với bạn bè và người quen.
    - Em uống nữa nghen... Uống với anh cho vui...
    Đông nhẹ lắc đầu. Dù sống ở xứ văn minh và tân tiến nàng vẫn còn giữ được cái chất Việt Nam mà Chiêm có lần đùa là '' Việt Nam cổ lổ xỉ ''. Không uống rượu, không hút thuốc, không ăn mặc hở hang ''. Đó là ba cái không của nàng. Nhiều lần bị Chiêm ép, năn nỉ ỉ ôi và cũng để chiều chồng, nàng chỉ nhấp môi ly rượu chát hoặc hớp bia. Chiêm cười nhạo khi thấy nàng nhắm mắt lại lúc xem truyền hình có những cảnh khêu gợi hay màn cụp lạc.
    - Anh uống nhiều rượu có hại cho sức khỏe...
    Đông nói dù biết Chiêm không bao giờ uống nhiều cũng như anh chỉ uống khi nào có khách hoặc tiệc tùng mà thôi. Chiêm cười cười ăn vội chén cơm xong buông đũa đứng lên đi ra phòng khách.
    - Anh đi đâu dậy...
    - Đi ra vườn...
    - Chờ em với...
    Khẽ gật đầu Chiêm tới đứng cạnh cửa sổ nhìn ra bên hông nhà. Lá bắt đầu đổi màu vàng trên cây phong của nhà bên kia. Anh thích màu vàng hực như lửa của cây này. Anh đã âm thầm tính toán năm tới sẽ đưa Đông lên Blue Ridge ở chơi vài ngày để ngắm cảnh mùa thu có lá vàng rơi. Anh biết nàng sẽ thích khung cảnh thơ mộng và yên tịnh của vùng núi non rừng rú đầy hoang dã. Anh hi vọng sống hòa mình với thiên nhiên sẽ khiến cho tâm tư của nàng lắng đọng và thư nhàn hơn để có thể trở lại trạng thái bình thường của một người đàn bà. Anh hi vọng như vậy dù biết hi vọng của mình mong manh.
    Để mặc chén dĩa và thức ăn trên bàn, Đông nhẹ bước tới chỗ chồng đang đứng. Anh hơi cựa mình khi thân thể mềm ấm của nàng tựa sát vào người. Vòng tay ôm lấy hông của chồng, nàng thì thầm.
    - Anh ơi...
    Chiêm xoay người đối diện với vợ. Trong đôi mắt long lanh của cô gái Lương Hòa vẫn còn đó nỗi buồn rầu ngàn sâu.
    - Anh yêu em...
    Chiêm thì thầm vào trong tóc của người yêu cùng với vòng tay xiết nhẹ thân thể mềm ấm. Đông ngước lên. Làn môi của nàng ươn ướt. Chiêm nhận ra hôm nay nàng thoa môi son màu cam. Điều đó khiến anh ngạc nhiên. Anh ít khi để ý tới chuyện trang điểm của Đông. Anh tự nhũ mình nên chú tâm vào chuyện làm đẹp của nàng. Biết đâu nhờ sự quan tâm, chiều chuộng và săn sóc của anh mà nàng nảy sinh tình cảm.
    - Anh thích màu son môi của em...
    Đông mỉm cười e ấp như thẹn thùng khi ông chồng khám phá ra sự thay đổi của mình.
    - Đẹp hông?
    - Hổng có ý kiến vì chưa có thử...
    Chiêm cười hì hì. Đông rướn người lên một chút.
    - Thử đi... rồi cho em biết mùi vị của nó...
    Mỉm cười Chiêm cúi xuống. Mắt nhìn mắt. Môi kề môi. Nụ hôn chậm, nhẹ nhàng và dịu dàng như hai kẻ yêu nhau sợ làm tan vỡ giây phút đẹp và hiếm quí. Đông cảm thấy thân thể của mình có chút run rẩy trầm lắng, dao động dịu dàng nhưng đó lại là một thay đổi mới lạ trong tâm hồn của mình. Tình yêu, hay đúng hơn sự khao khát ái ân bao lâu nay chết lịm đã bắt đầu hồi sinh bằng sự động đậy êm ái của nụ hôn.
    - Anh ơi...
    Đông thì thầm vào tai chồng. Giọng của nàng nũng nịu. Chiêm cười nói nhỏ.
    - Môi của em ngon như cái mọng dừa...
    Lời nhận xét của anh khiến cho nàng bật cười.
    - Anh có ăn mọng dừa chưa mà biết...
    Chiêm cười hắc hắc.
    - Ăn rồi... Cái gì của dừa anh cũng đã thử hết. Nước dừa nạo, đuông dừa, củ hủ dừa, mọng dừa, cơm dừa, tép rang dừa, canh bí nấu dừa, cà ri dừa và Đông dừa dừa nữa...
    Chiêm kể một dọc dừa dài khiến cho Đông cười hắc hắc. Nàng vui vì Chiêm khơi lại kỹ niệm.
    - À quên món ngon nhất là cá bóng dừa... Cái má của con cá bóng dừa ngon như cái má em nè...
    Vừa nói Chiêm vừa bẹo má vợ xong cúi xuống hôn một cái.
    - Cá bóng cát ngon hơn...
    Chiêm lắc lắc đầu như không đồng ý với nàng.
    - Cá bóng dừa kho tộ mà ăn với rau càng cua thời ngon hết biết...
    Đông chép miệng.
    - Anh làm em thèm... Bây giờ mà có nước dừa xiêm uống...
    Cố tình đưa dẫn vợ về lại vùng đất thân yêu của quá khứ đẹp nên Chiêm gật đầu.
    - Anh thèm trái vú sữa...
    Vừa nói Chiêm vừa nhìn vào ngực vợ. Hiểu cái ý gian của chồng, Đông đỏ mặt hứ tiếng nhỏ.
    - Mắc dịch... Nghỉ chơi anh ra...
    Cười hì hì Chiêm nói tiếp để trêu chọc nàng.
    - Em biết không. Nhà bà nội anh có cây vú sữa trắng ngon ơi là ngon, ngọt ơi là ngọt. Hái trái nào da bóng lưỡng mình bóp bóp cho nó mềm rồi rút cái cuống ra xong đưa lên miệng ngậm...
    Chiêm đưa tay lên làm dấu. Mặt đỏ au, Đông bịt tay lắc đầu lia lịa.
    - Hổng biết... hổng thấy... hổng nghe...
    Cười hăng hắc Chiêm nói lớn.
    - Em muốn anh kể thêm chuyện ăn trái cây ở Lương Hòa hay đi ra vườn xem lá vàng rơi...
    Không trả lời Đông ngoe nguẩy đi trước. Chậm bước Chiêm quan sát phía sau lưng của vợ. Nhìn chung Đông có vẻ '' gầy '' hơn trước chút chút. Chiêm mỉm cười không hiểu tại sao mình lại gọi là '' gầy ''. Tiếng nầy dân miền lục tỉnh đâu có xài. Hay là tại anh ở Sài Gòn, chơi với mấy thằng bạn bắc kỳ 54 riết rồi chữ nó lậm vào người lúc nào hổng hay. Có người nói tiếng nói là một thói quen hay là sự bắt chước mà.
    - Anh nhìn gì vậy?
    Đông hỏi. Nàng có cảm tưởng Chiêm đang ngắm nghía sau lưng mình. Cười hì hì Chiêm đùa.
    - Anh đang ngắm lưng em. Nó đẹp như thân cây dừa tơ...
    Đông bật cười vui vẻ dù biết ông chồng lẻo mép của mình xạo, nói để chọc cho mình cười. Mở cửa bước ra sân sau nàng thầm hít hơi dài không khí trong lành của buổi chiều đầu mùa thu váng vất chút se lạnh dịu dàng ẩm hương lá cây vàng bay dạt theo chiều gió. Mùa thu của vùng núi đồi thật đẹp. Ở trong nét buồn rũ chứa nhiều thơ mộng và lãng mạn làm cho nàng cảm thấy tâm hồn thật bình yên và tĩnh lặng. Có đêm nàng chợt thức giấc vì tiếng xào xạc của lá vàng bị cơn gió lũ lượt kéo về từ miền nào xa xăm mang âm hưởng cổ xưa trong tiểu thuyết hay trong nhạc của Văn Cao, Cung Tiến, Đoàn Chuẩn... Âm hưởng như tiếng thở dài của người đợi mong một người đi đã xa, hứa trở lại song chưa làm được lời hứa hẹn của mình. Nàng yêu những lời than van ''... Ai lướt đi ngoài sương gió. Không dừng chân đến em bẽ bàng... Ôi vừa thoáng nghe em. Mơ ngày bước chân chàng... Từ từ xa đường vắng. Đêm mùa thu chết... Nghe mùa đang rớt rơi theo lá vàng... Thôi tình em đấy như mùa thu chết rơi theo lá vàng...''. Hồi xưa lúc còn đi học, đọc những gì nói về mùa thu nàng chỉ có một khái niệm mơ hồ cho tới khi được sống với mùa thu thực sự. Nhiều lúc rảnh rổi, ở nhà một mình buồn nàng thường ra sau vườn nằm trên cái võng ngắm lá vàng rơi, ngửi hương mùa thu trong cơn gió se se lạnh mang chút ẩm mục từ vùng núi đồi xa thổi về để cảm nhận ra mùa thu đẹp ở chỗ buồn, thứ buồn man mác, buồn len lén, buồn bàng bạc trong không gian mang chút ủ ê và lười biếng. Từ đó cứ mỗi độ thu về, chỉ mới chớm thu thôi nàng chờ đợi được nhìn lá đổi màu, gió lạnh nhẹ kéo về lê thê trên triền cây lưng chừng dãy núi mang tên Racoon.
    - Anh sống ở đây mười mấy năm. Không lâu lắm song cũng đủ cho anh nghiệm ra một điều, mùa thu lớn lên hàng năm...
    Mỉm cười, Đông quay nhìn chồng đang đứng trầm ngâm bên cạnh mình. Giọng nói của nàng cất lên nhẹ và yếu như muốn tan trong gió mùa thu.
    - Mùa thu già đi mỗi năm mà anh. Cũng như mình...
    Nắm tay vợ, Chiêm bóp nhè nhẹ.
    - Em già như mùa thu hay em là mùa thu già...
    Đông cười nhẹ vì lối chơi chữ của Chiêm. Nàng biết anh mơ mộng, lãng mạn và mê văn chương.
    - Anh thích cái nào?
    - Cả hai... Ngày xưa, bây giờ và ngày mai, em là người có tâm hồn dung dị và một tình yêu vượt lên trên giới hạn của phân biệt. Nếu còn có sự phân biệt, tị hiềm và giới hạn thời em đâu có yêu anh, đi tìm anh. Yêu thương trong hoàn cảnh nghiệt ngã là tình yêu thực nhất, sơ khai nhất...
    Đông ứa nước mắt. Nếu Chiêm không yêu nàng, thực sự yêu nàng, anh không thể nào hiểu được tâm tình của nàng, cảm thông được ý nghĩ của nàng.
    - Anh biết không...
    Đông ngước lên. Chiêm cúi xuống nhìn. Ánh mắt của họ gặp nhau trong chiều thu có gió lùa lá vàng xào xạc trên nền cỏ lấm tấm xanh vàng.
    - Em không hối tiếc và ân hận chút nào khi đi tìm anh dù em phải trực diện với thảm kịch của đời mình. Chỉ tội cho anh...
    Nâng nhẹ cằm của người vợ yêu lên, nhìn vào đôi mắt long lanh buồn đang có ngấn lệ, anh mỉm cười.
    - Không thay đổi được những gì đã xảy ra cho nên cách tốt nhất mình phải chấp nhận và chịu đựng. Anh vẫn hi vọng ngày nào đó tình yêu của chúng mình sẽ trả lại cho anh cô Đông Lương Hòa của thuở sơ khai lúc mình hẹn hò lần đầu tiên nơi rặng trâm bầu...
    Đông cười vui. Mỗi lần nhớ tới kỹ niệm nàng cảm thấy lòng mình thật bình yên tựa dòng nước chảy của con rạch nhỏ trước nhà. Nàng đưa tay ra và Chiêm cầm lấy bằng vẻ trang trọng, nâng niu và ân cần. Những ngón tay muột mà, màu trắng hồng vì ở trong lớp học nhiều hơn ngoài trời.
    - Em cần dang nắng cho da cháy dòn như ở Lương Hòa...
    Hơi tựa người vào chồng, nàng thì thầm.
    - Em sẽ mặc áo tắm cho anh xỉu luôn...
    Cười hì hì Chiêm hỏi.
    - Một mảnh hay hai mảnh?
    - Hổng biết... Rán chờ đi...
    Chiêm nhìn vợ kèm theo câu nói đùa.
    - Em mà mặc áo tắm hai mảnh thì đây là cuộc đại cách mạng mùa thu...
    Dù đã vào thu nhưng bãi biển ấm. Nắng vàng óng ánh trên mặt nước xanh. Gió thổi mái tóc dài của Đông bay trong gió. Đây là lần thứ nhì nàng nhìn thấy biển, cũng như đây là lần đầu tiên nàng mặc quần cụt đi ra ngoài nơi công cộng. Chiêm cười thầm dáng e dè, khép nép và ngượng ngùng của vợ khi có người đàn ông nào vô tình nhìn ngắm nàng.
    - Biển đẹp hả anh... Em cảm thấy khỏe hơn...
    Chiêm gật đầu cười.
    - Gió biển rất tốt... Nếu em thích thì mình ra đây mỗi năm... Mỗi lần gần biển anh thích nhất được đêm nằm nghe sóng vỗ. Âm ba của sóng vỗ vào bờ làm anh mường tượng như tiếng lá dừa ru gió... Nhà em ở Lương Hòa có trồng cây dừa Tam Quan không?
    - Phải cây dừa sai trái và trái có màu vàng hông?
    - Chắc vậy... Em là gái xứ dừa mà em hỏi anh...
    - Anh cũng ở Bến Tre vậy... Sợ anh còn biết nhiều hơn em. Em nhà quê thấy mồ...
    - Vậy hả... mà anh yêu cô gái nhà quê thấy mồ...
    Đông bật cười ròn tan. Tiếng cười vui của nàng bay tan trong gió biển. Chiêm mỉm cười. Tuy chỉ là tiếng cười vui song từ vui vẻ tới hạnh phúc chắc không còn xa lắm. Anh nhận thấy càng ngày Đông càng có những cử chỉ thân mật và âu yếm với mình nhiều hơn. Đó là triệu chứng tốt, một tiến triển khả quan về căn bệnh khó chữa trị của nàng.
    - Yêu hồi nào?
    Không trả lời câu hỏi, Chiêm vòng tay kéo vợ vào sát mình cùng lúc đặt lên môi nàng nụ hôn dịu nhẹ. Khác hơn những lần trước, lần này nàng có chút hưởng ứng bằng cử chỉ rướn người lên cũng như bàn tay xoa nhè nhẹ lên mặt chồng. Nàng không còn e dè, thẹn thùng khi hôn ở ngoài nơi công cộng. Giữa trời rộng biển xanh, nàng cảm thấy môi hôn có vị mặn mòi của yêu thương mà từ lâu nàng mỏi mòn chờ đợi.
    - Gió lạnh rồi em... Mình đi về...
    Hai vợ chồng im lặng bước cạnh nhau trên cát mềm.
    - Về phòng mình làm gì hả anh?
    - Tắm...
    Chiêm cười một mình khi nhận thấy cử chỉ bối rối và ngượng ngùng của vợ khi nghe mình nhắc tới vụ đi tắm.
    - Lạnh quá mà tắm gì anh... Để khi khác đi anh...
    - Khách sạn mình ở có hồ tắm nước nóng mà... Xuống nước ấm liền...
    Đông liếc chồng và thấy anh cũng đang nhìn mình. Bặm môi nàng nói nhỏ.
    - Anh muốn tắm thì mình tắm... mà nước lạnh em hổng tắm đâu...
    - Anh sẽ thử nước trước...
    Chiêm gật đầu cười nói. Đông mím môi cười giả lả.
    - Coi bộ anh muốn em tắm với anh hả?
    - Ừ... Anh chờ hơn mười năm rồi...
    - Vậy thì chờ thêm vài năm nữa...
    Nói xong thấy mặt chồng buồn buồn nàng mũi lòng cười nói nhỏ.
    - Em thương anh nên em chiều anh... mà hổng có ai thì em mới tắm...
    Về tới phòng trong lúc Đông thay quần áo, Chiêm đi ra hồ tắm thử nước xong về nói lại cho Đông biết. Anh không nín được cười khi thấy nàng đi tắm mà quấn cái khăn tắm vừa dài vừa rộng như cái mền che kín thân thể từ cổ xuống tới chân.
    - Em đi tắm hay đi ngủ?
    Chiêm hỏi. Đông cười lỏn lẻn.
    - Đi tắm... mà em hổng muốn ai thấy em tắm trừ anh...
    Cười cười Chiêm mở cửa bước đi trước. Anh hiểu khó mà thay đổi liền thói quen của vợ. Còn quá sớm để nàng chịu hội nhập vào đời sống ở đây cũng như làm quen với thói tục văn minh của xứ Mỹ. Thủy chung nàng vẫn là một thôn nữ của miền đất phù sa sông Cửu Long. Anh chấp nhận chuyện đó bởi vì giữ được những cái đẹp cũ xưa là điều hiếm quí.
    - Có ai tắm hông anh?
    Đông hỏi khi thấy cái hồ tắm nhỏ. Liếc một vòng Chiêm cười trả lời.
    - Hổng có ai trừ hai đứa mình...
    - Rủi mình đang tắm mà có người khác xuống tắm thời sao?
    - Thì mình tắm mặc mình, họ tắm mặc họ...
    Đông lầm bầm.
    - Tắm có sướng ích gì đâu mà đòi tắm...
    Cười hắc hắc Chiêm quay đầu lại.
    - Sướng chứ... Nhìn em mặc bikini anh sướng tê người... hổng chừng chết chìm luôn...
    Mặt đỏ au Đông thò tay nhéo vào hông chồng khiến cho Chiêm giẫy nẩy lên la nho nhỏ.
    - Đừng có nhéo...
    Đứng trên mép bờ hồ, Đông liếc ngang liếc dọc rồi nói nhỏ.
    - Anh xuống nước trước đi... Coi chừng có ai không rồi em xuống...
    Nhào xuống nước giây lát mới trồi đầu lên, vuốt nước chảy trên mặt anh nhìn Đông đang đứng.
    - Nước ấm... Hổng có ai hết...
    Vừa nói anh vừa chăm chú nhìn Đông nhanh nhẹn cởi chiếc khăn tắm ra rồi lẹ làng leo xuống nước như sợ có cặp mắt vô hình nào đó dòm ngó thân thể của mình. Thấy chồng nhìn đăm đăm nàng cự nự.
    - Anh nhìn gì vậy?
    - Đúng như những gì anh tưởng tượng về em...
    Câu trả lời bằng giọng âu yếm và thành thật của anh khiến cho Đông cảm động.
    - Em không được tự nhiên lắm khi có người nhìn mình...
    - Anh hiểu... Từ từ em sẽ quen đi...
    Gật đầu cười Đông trầm mình xuống nước như muốn trốn tránh điều gì đó. Nước ấm lại có chồng ở cạnh khiến nàng quen dần và dạn dĩ hơn nên hào hứng tham gia trò chơi tạt nước với anh cũng như để anh cõng nàng trên lưng lội vòng vòng quanh hồ tắm. Riêng Chiêm, dù không nói ra rất vui mừng với sự tiến triển tình cảm của vợ. Anh biết mình phải kiên nhẫn và khôn ngoan trong cách đối xử. Nàng như con chim bị thương nên bây giờ sợ hãi khi thấy tên thợ săn. Muốn đưa nàng trở lại trạng thái bình thường anh phải nâng niu, quí trọng, xem nàng như viên ngọc đẹp mỏng manh hay món đồ cổ quí giá và hiếm hoi chỉ cần va chạm mạnh cũng bị vỡ tan và lần tan vỡ này sẽ không có gì hàn gắn được. Nhìn Đông tung tăng bơi lội trong nước ấm, anh cảm nhận được tình yêu đẹp như ánh nắng thu ngoài kia.

    17.
    Phòng ăn có bốn người tụ tập quanh chiếc bàn hình chữ nhật. Hai vợ chồng Chiêm ngồi đối diện với Tảng và Hoa, vợ của Tảng.
    - Em phải kể cho chị nghe làm sao mà em với anh Chiêm quen nhau... Anh Tảng nói anh Chiêm đóng đồn ở Thạnh Phú còn em ở tuốt bên miệt Lương Hòa mà...
    Hoa lên tiếng. Đông liếc nhanh chồng như hỏi ý. Đưa ly bia rượu lên uống hớp nhỏ Chiêm cười.
    - Em muốn nói thời nói đi... Chuyện cũ rồi...
    Được chồng mở lời, Đông thong thả lên tiếng hỏi Tảng.
    - Anh biết anh Chiêm là toán trưởng toán thám kích của chi khu Giồng Trôm?
    - Tôi biết... Chiêm có kể cho tôi nghe...
    Tảng trả lời trong lúc nhìn Đông. Chiêm cười xen vào.
    - Anh chị chưa biết Đông từng làm trung đội trưởng du kích của làng Lương Hòa thuộc Mặt Trận Giải Phóng Miền Nam...
    Tảng trợn mắt nhìn đăm đăm Đông vì ngạc nhiên, còn Hoa kêu lên thành tiếng.
    - Xời ơi... Chị đâu có ngờ em hiền lành vậy mà theo Việt Cộng...
    Đông mỉm cười nhìn Chiêm đoạn quay sang nói với hai người khách.
    - Chị coi anh Chiêm ảnh lì lợm và gan cùng mình. Ảnh dám lén dô trong làng bắt cóc em đó chị...
    - Thiệt hả anh Chiêm?
    Cười hì hì, Chiêm nhìn Tảng trong lúc trả lời câu hỏi của Hoa.
    - Tại tôi nghe lính đồn cháu gái của bà Định đẹp mà dữ như chằng nên tôi tò mò đi vào xem mặt...
    Tảng bật cười ha hả vì câu nói của Chiêm.
    - Anh bắt được Đông hả?
    Tảng hỏi. Chiêm gật đầu hớp ngụm rượu.
    - Bắt được nhưng lúc đó không biết Đông làm trung đội trưởng du kích nên tôi thả ra... Đúng là thả hổ cái về rừng...
    Nói xong câu đó Chiêm làm bộ chép miệng than dài. Cười lỏn lẻn Đông hớt lời chồng.
    - Ảnh nói với em là '' chẳng thà tha lầm còn hơn bắt lầm...''. Câu nói của ảnh làm cho em suy nghĩ và thấy thương ảnh. Rồi ảnh cứ tìm cách gặp em. Ảnh lì lắm. Chị coi anh cứ tới chỗ mà anh thả em ra để chờ em. Sợ ảnh bị du kích bắt hoặc phục kích bắn chết nên em phải đi gặp ảnh...
    Hoa cười hắc hắc nhìn Đông.
    - Thì em cũng phải có tình ý gì với anh Chiêm nên em mới chịu đi gặp...
    Cười chúm chiếm Đông thong thả kể từng chi tiết về cuộc tình của nàng với Chiêm cho tới ngày 30 tháng 4 năm 1975. Kể tới đó bị Chiêm đá chân ra hiệu nên nàng kịp thời ngưng lại.
    - Anh quê Mỏ Cày thì anh phải nghe nói tới đạo binh tóc dài hay bộ đội Thu Hà?
    Tảng gật đầu. Anh sinh ra ở Mỏ Cày, hết tiểu học thời ba má cho lên Sài Gòn học tiếp. Sau khi đậu vào khoa học được ba năm thì bị động viên. Ra trường về sư đoàn 5 nên anh không biết nhiều về nơi mà mình đã sinh ra. Trong lúc Chiêm, dân Sài Gòn lại đi lính đóng đồn ở Thạnh Phú. Vì vậy mà anh biết khá nhiều về Bến Tre hơn Tảng.
    - Hồi còn làm đại đội trưởng địa phương quân ở Thạnh Phú, tôi đụng với họ hoài. Mấy cô lính gái này chắc phê xì ke ma tuý hay sao mà đạn bắn ào ào nhưng họ cứ nhào tới làm mình teo bu gi luôn...
    Vừa nói Chiêm vừa cười hà hà nên không thấy Đông háy mình. Như không muốn nhắc thêm chuyện cũ nữa, Đông lên tiếng hỏi Tảng.
    - Nghe anh Chiêm nói anh biết chỗ gởi tiền về Việt Nam hả anh?
    Hớp ngụm rượu nhỏ Tảng gật đầu.
    - Người nhận gởi tiền có bà con với tôi. Gia đình họ sắp đi Mỹ nên tìm cách tẩu tán tiền bạc ở Việt Nam. Mình đưa họ trăm mốt thời họ sẽ giao cho gia đình mình một trăm. Đông muốn gởi bao nhiêu cũng được. Ở Bến Tre thời trăm hai đổi một trăm...
    Đông nhìn Chiêm như hỏi ý. Thấy anh gật đầu nàng ký chi phiếu đưa cho Tảng.
    - Em gởi bốn trăm. Hai trăm cho gia đình anh Chiêm còn hai trăm cho gia đình em ở Bến Tre. Đây là địa chỉ của nhà anh Chiêm và nhà của em...
    Cầm lấy chi phiếu đưa cho vợ, Tảng cười nói.
    - Khi nào gia đình nhận được tiền thời Đông nhớ cho tôi biết...
    Bốn người ăn uống trò chuyện cho tới chiều hai vợ chồng Tảng mới ra về. Đợi cho khách đi rồi Đông mới trở vào bếp dọn dẹp. Trở ra nàng thấy chồng đang ngồi nơi phòng khách nhìn ra ngoài trời. Đứng tựa sau lưng chồng nàng thì thầm.
    - Anh nghĩ gì vậy anh?
    Ngước đầu lên Chiêm cười.
    - Mơ mộng...
    Không nói gì thêm Đông ngồi xuống ghế nệm cạnh chồng. Ngã đầu vào vai anh, nàng im lặng nhìn ra ngoài trời. Xuyên qua khung cửa sổ thật rộng mùa thu đã về. Xa xa đỉnh Lookout Mountain, Signal Mountain nối liền nhau vắt ngang nền trời xanh lơ đùn chút mây trắng làm thành bức tranh rực rỡ vô số màu như vàng, đỏ, xanh, nâu, trắng của lá cây đổi màu và những ngôi nhà nằm cheo leo trên đỉnh núi. Năm nay thu tới sớm và lạnh hơn thường lệ. Cơn gió rừng ở nơi nào xa xôi, chắc từ Cumberland Plateau kéo về vật vã khu rừng thông, dẽ, phong, sồi, sầu đông ở sau nhà. Nàng nghe được tiếng động của lá vàng bị gió cuốn xào xạc trên nền xi măng. Tiếng nhạc từ dàn máy hát cất lên chất chứa nỗi muộn phiền dịu nhẹ âm vang của bước chân người dẫm lên lá vàng mùa thu '' Với bao tà áo xanh đây mùa thu... Hoa lá tàn, hàng cây đứng hững hờ... Lá vàng, từng cánh rơi từng cánh... Rơi xuống âm thầm trên đất xưa...”. Đông hơi ngước đầu lên nhìn chồng. Cũng nhờ anh, nàng mới biết nhạc và thơ để rồi khám phá ra thế giới đầy mộng ảo và quyến rũ của âm thanh và ngôn từ. Những ngày mùa thu, trong ngôi nhà vắng lặng, ngồi tại chỗ này, nhìn qua khung cửa sổ, lá vàng rơi, gió xạc xào hòa với tiếng nhạc gây cho nàng nỗi phiền muộn ngày đêm câm nín. Mùa thu, với nàng là mùa của tàn tạ, thứ tàn tạ chìm đắm trong tĩnh lặng giống như viên đá rơi xuống mặt nước hồ gây chút âm vang rồi sau đó mất chìm vào nỗi tịch mịch cô liêu mơ hồ không tên gọi. Giọng hát của ai đó cất lên nghe mơ hồ như tiếng gió thu lùa qua cành lá '' Gửi gió cho mây ngàn bay... Gửi bướm muôn màu về hoa... Gửi thêm ánh trăng màu xanh lá thư... Về đây với thu trần gian... Gửi gió cho mây ngàn bay... Gửi phím tơ đồng tìm duyên... Gửi thêm lá thư màu xanh ái ân... Về đôi mắt như hồ thu... Thấy hối tiếc nhiều... Thuyền đã sang bờ... Đường về không lối... Giòng đời trôi đã về chiều... Mà lòng mến còn nhiều... Đập gương xưa tìm bóng... Nhưng thôi tiếc mà chi... Chim rồi bay, anh rồi đi... Đường trần quên lối cũ... Người đời xa cách mãi... Tình trần khôn hàn gắn thương lòng... Gửi gió cho mây ngàn bay... Gửi bướm đa tình về hoa... Gửi thêm ánh trăng màu xanh lá thư... Về đây với thu trần gian...''. Đông thở dài hắt hiu buồn. Tại sao nhạc của quê hương mình lại buồn, nhất là nhạc về tình yêu. Tất cả là tan vỡ, chia lìa, xa cách, tàn tạ, chia ly. Tình yêu trong nhạc là tình yêu không hạnh phúc. Nàng thích điều đó bởi chính nàng cũng không có hạnh phúc trong tình yêu. Nàng yêu Chiêm, yêu anh vô hạn nhưng dường như càng yêu nhiều chừng nào nàng lại khổ tâm nhiều chừng đó cũng như hạnh phúc càng lúc càng xa dần, mong manh yếu ớt tới độ tưởng đứt rời.
    - Em nghĩ gì vậy Đông?
    Chiêm lên tiếng hỏi khi thấy nét đăm chiêu của vợ. Đông mỉm cười ngước lên.
    - Nghe nhạc và mộng mơ... Nhờ có anh em mới biết nghe tân nhạc. Càng nghe em càng thấy hay... Như ngay lúc này... Ngồi nhìn mùa thu và nghe nhạc thu em mới thấm thía vẻ đẹp điêu tàn của mùa thu. Ở miền nam mình không có mùa thu phải không anh?
    - Miền bắc trung phần và miền bắc mới có. Miền nam mình chỉ có hai mùa nắng mưa thôi... Anh nghe thi văn sĩ tả cảnh mùa thu của miền bắc đẹp lắm, đẹp không thua gì mùa thu ở đây...
    - Em nghĩ đẹp hơn vì đó là mùa thu của quê hương mình... Thu ở đây đẹp nhưng thiếu tình...
    Cười hắc hắc, Chiêm hôn nhẹ lên má vợ.
    - Tình nè...
    Đông cười e ấp.
    - Em nói tình là tình tự quê hương chứ đâu có phải tình anh cho em...
    Tuy nói vậy mà nàng cũng để cho chồng hôn lên mắt môi của mình. Dù không còn cảm giác sợ sệt và thân thể đóng băng như lúc ban đầu, nhưng nàng cũng không có nhiều cảm giác kích thích và rẩy run khi được hôn và đụng chạm thân xác với chồng. Có lẽ cũng biết điều đó Chiêm chỉ hôn lên môi nàng rồi ngưng lại. Đông ứa nước mắt vì thương chồng. Còn trẻ thêm khỏe mạnh, dù khao khát ái ân nhưng anh phải nhịn, phải đè nén nó xuống chỉ vì căn bịnh lãnh cảm của nàng. Thương yêu một người vợ mà khao khát ái ân đã chết, anh cũng đành phải chia xẻ khổ đau với nàng cho trọn nghĩa trọn tình đúng với câu '' Đó đi tu đây xin ở sãi... Ăn dĩa tương chùa trọn ngãi cùng nhau...''.
    - Em thương anh...
    Đông thì thầm vào tai chồng. Câu nói của nàng làm cho Chiêm ứa nước mắt. Anh hiểu nàng đã phải chịu đựng khổ nhục, phải tự phấn đấu rất nhiều mới vượt qua mọi khó khăn để có được như ngày hôm nay. Dù đau buồn vẫn còn nhưng không là nỗi ám ảnh kinh khiếp nữa. Điều đó khiến anh hi vọng tình yêu của mình sẽ giúp cho nàng trở lại đời sống bình thường và tìm được hạnh phúc. Như vậy hành trình đi tìm tình yêu của nàng mới có ý nghĩa. Nhạc trổi và giọng hát cất lên. '' Thương ai về ngõ tối sương rơi ướt đôi môi... Thương ai buồn kiếp đời lạnh lùng ánh sao rơi... Thương ai về ngõ tối bao nhiêu lá rơi rơi... Thương ai cười không nói ngập ngừng lá hôn vai... Thương nụ cười và mái tóc buông lơi... Mùa thu úa trên môi từng đêm qua ngõ tối... Bàn chân âm thầm nói lặng nghe gió đêm nay... Ngại ai buốt đôi vai bờ vai như giấy mới sợ nghiêng hết tình tôi... Thương ai về xóm vắng đêm nay thiếu ánh trăng... Đôi vai gầy ướt mềm người lạnh lắm hay không... Thương ai màu áo trắng trong như ánh sao băng... Thương ai cười trong nắng ngập ngừng áng mây tan...
    Đợi cho tiếng nhạc dứt hẳn Chiêm mới quay qua nhìn vợ đang ngồi chống tay lên càm nhìn ra cửa sổ.
    - Em thương ai vậy?
    Bật cười khẽ Đông xỉa ngón tay trỏ vào trán chồng.
    - Thương ông này nè... Cũng vì ông mà tôi thiếu điều chết trên biển...
    Không nói lời nào Chiêm nghiêng người nằm gối đầu lên đùi vợ. Đông cúi xuống và khoảng cách hai khuôn mặt thật gần. Nàng nghe được hơi thở rộn ràng của người nằm trên đùi của mình. Ánh mắt của người đó giống hệt như ánh mắt của người con trai mười mấy năm về trước, ngồi cạnh nàng câu cá nơi cái đìa nước trong đầy rau muống nở hoa trắng và rau nhúc có hoa tim tím. Ánh mắt mong đợi. Ánh mắt van cầu, nài nỉ. Có sức lực gì đó bắt nàng cúi xuống và cúi xuống cho tới khi môi chạm bờ môi. Nụ hôn có vị mằn mặn của nước mắt rơi xuống.

    18.
    Là người duy nhất có mặt trong buổi lể ra trường của Đông, Chiêm vui mừng nhìn nàng bước lên nhận lãnh văn bằng. 6 năm dài đằng đẵng nàng phải chật vật, vừa học hành vừa tự phấn đấu với nhiều rối rắm riêng tư để đạt được mục đích của mình. Hôm nay nàng chính thức trở thành một người góp phần chữa bệnh cho người, song oái oăm nàng không thể chữa lành vết thương đau của chính mình. Chứng bệnh lãnh cảm của nàng vẫn còn đó như chứng tích của quá khứ kinh hoàng và ám ảnh không thể nào dứt bỏ. Nàng là một người đàn bà hầu như đã chết phân nửa tình cảm của mình. Phần anh, kể từ khi làm giá thú với Đông đã trở thành một người không bình thường, nếu không muốn nói một kẻ tu hành. Sống chung nhà, ngủ chung giường với người vợ trẻ đẹp mà không có ái ân thời anh đúng là kẻ tu hành bất đắc dĩ.
    Thấy vợ hướng về chỗ mình ngồi với nụ cười rạng rỡ, anh giơ tay vẫy vẫy ra dấu cho nàng sửa soạn để anh chụp hình. Hiểu ý nàng giơ cao tay cầm mảnh bằng lên. Buổi lễ kéo dài khoảng chừng một giờ đồng hồ. Vừa gặp mặt chồng, Đông nói chậm và nhỏ với giọng nghiêm trang và thành khẩn.
    - Em biết những lời của em thừa nhưng em muốn nói. Em cám ơn anh. Nếu không có sự giúp đỡ của anh, em không thể nào đạt được ước vọng lớn của em...
    Thấy Chiêm mấp máy môi định lên tiếng, nàng cười tiếp nhanh.
    - Anh nuôi em ăn học, anh dìu dắt em vượt qua những trở ngại mà nếu sống một mình chắc em đã ngã quị và buông xuôi rồi. Mặc dù em chưa làm tròn bổn phận một người vợ nhưng em sẽ cố gắng...
    Mở rộng vòng tay ôm lấy thân thể của người vợ mà anh yêu thương, Chiêm thì thầm vào trong tóc nàng.
    - Anh yêu em... Tình yêu không thể gọi là tình yêu nếu thiếu sự hi sinh... Đúng không?
    Đông ứa nước mắt. Ngước nhìn lên, qua màn lệ mỏng nàng thấy được hình ảnh của người con trai mười mấy năm về trước. Câu nói của Chiêm tựa như viên đá ném xuống mặt hồ nước tĩnh lặng. Đột nhiên một cảm xúc dịu nhẹ dấy lên trong lòng khiến cho nàng không tự chủ được phải vòng tay xiết lấy thân thể của chồng như muốn ngửi mùi thân quen và đặt lên môi anh nụ hôn. Đây là lần đầu tiên nàng hôn Chiêm giữa nơi công cộng. Nụ hôn dịu dàng và nồng nàn. Sau khi hôn xong, nghe tiếng hò reo và vỗ tay, nàng thấy mọi người nhìn mình với ánh mắt bao dung và tán thưởng. Người ở đây có cái khác lạ đáng yêu là vỗ tay tán tụng khi thấy người ta bày tỏ tình yêu bằng nụ hôn. Chiêm mỉm cười nhìn sâu vào đôi mắt long lanh buồn. Anh thấy trong đôi mắt ngàn sâu buồn phảng phất hình tượng cái bào thai của hạnh phúc, tuy mơ hồ và mong manh song đang dần dần hiện thực theo thời gian và tình yêu mà anh dành cho đôi mắt đó.
    - Em muốn đi ăn ở đâu?
    Chiêm hỏi cho có lệ vì anh đã biết câu trả lời. Thích yên tịnh, thích tự mình nấu ăn và dành dụm tiền bạc, do đó nàng thích ăn ở nhà hơn ăn nhà hàng.
    - Quán Sầu Đông hả?
    Chiêm đùa và Đông gật đầu cười.
    - Dạ... Mình có thức ăn ngon... Em làm tối hôm qua...
    Chiêm không ngạc nhiên vì đêm hôm qua quá 8 giờ mà Đông vẫn còn ở trong bếp.
    - Em mua cho anh chai rượu nữa...
    Chiêm quay nhìn và thấy vợ cũng đang nhìn mình tủm tỉm cười.
    - Em cũng muốn '' nhậu '' với anh cho vui...
    Đông bật cười hắc hắc khi nói tiếng nhậu. Mở cửa cho vợ, Chiêm nói đùa.
    - Nhậu phải say nghen...
    - Dạ... Em hít hơi rượu cũng say rồi...
    Về tới nhà, hai vợ chồng vào phòng riêng thay quần áo. Khi trở ra, dù có chút ngạc nhiên song Chiêm im lặng khi thấy vợ mặc áo thun ngắn tay và mặc quần cụt. Bây giờ vào tháng năm vả lại năm nay mùa hè tới sớm nên nhiệt độ lên gần 90, do đó chuyện nàng mặc quần áo mùa hè cũng không có gì lạ. Dấu hiệu cho thấy nàng dạn dĩ hơn khi tiếp xúc với đàn ông mặc dù người này là chồng của mình. Cách đây chừng hai năm, Đông lúc nào cũng ăn mặc kín đáo như ni cô, bà phước già nua cổ lổ xỉ. Bây giờ, ở trong nhà riêng của hai vợ chồng, nàng mặc áo hở cổ, ngắn tay và quần cụt.
    - Ăn xong mình làm gì hả anh?
    Đông hỏi trong lúc dọn chén lên bàn ăn. Chiêm cười cười.
    - Em muốn mình làm gì...
    Liếc nhanh chồng, Đông mở cửa tủ lạnh đưa cho anh chai rượu chưa khui.
    - Quà cho anh đó...
    Cầm chai rượu lên ngắm nghía giây lát Chiêm cười.
    - Anh pha cho em một ly nghen...
    Đông lắc đầu. Đặt con cá thu nướng mỡ hành vàng ươm lên bàn nàng nói nhỏ.
    - Em uống chung với anh... Chịu không?
    Chiêm gật đầu như sợ nàng đổi ý. Nhìn con cá thu nướng vàng ươm được trét mở hành thơm phức, anh nuốt nước miếng. Rau sống có húng cây, húng lủi, tía tô, ngò gai, hẹ và kinh giới. Đó là những thứ được Đông chăm sóc hằng ngày. Tô nước mắm tỏi ớt cay cay. Rót rượu vào ly pha chút nước ngọt xong Chiêm đưa cho vợ.
    - Cho em uống trước để mừng em thành cô y tá kiều diễm nhất thế gian...
    Đông cười hắc hắc vì câu nói nịnh của Chiêm. Đưa ly rượu lên hớp ngụm nhỏ, nàng trao cho chồng rồi thư thả cầm lấy cái bánh tráng đã nhúng nước đặt vào lòng bàn tay của mình. Một chút cá, một chút bún, một chút giá, chút rau thơm, nàng cuộn thành một cuốn đưa cho Chiêm. Bao giờ cũng vậy, nàng săn sóc chồng với tất cả ân cần, trân trọng và âu yếm. Cầm lấy cuốn bánh tráng lên ngắm nghía, nhẹ chấm vào chén nước mắm anh ngoạm một cái. Vừa nhai nuốt anh vừa cười nói.
    - Em biết tại sao anh '' chết thì chịu chết chứ buông nàng tôi hổng có chịu buông '' ?
    Đông ngước lên cười.
    - Tại sao?
    - Tại vì em nấu ăn ngon...
    - Hồi ở Lương Hòa em đâu có nấu cho anh ăn đâu mà anh biết em sẽ nấu ăn ngon...
    Chiêm cười hì hì.
    - Nhìn hai bàn tay của em, anh biết nấu ăn ngon. Sách về tướng số nói như vậy đó...
    Đông nhìn chồng với ánh mắt nghi ngờ. Sống nhau lâu nàng biết tính của chồng hay bịa chuyện để chọc mình.
    - Thiệt hả?
    Gật đầu cười Chiêm cầm lấy bàn tay mặt của vợ lên ngắm nghía giây lát rồi hôn nhẹ một cái. Biết chồng kiếm cớ để hôn tay mình nàng cười sung sướng. Thoáng chốc đã cuốn được bốn cuốn nàng bèn ngưng tay để ăn.
    - Anh đúng là lính. Em mới cắn một cái mà anh đã ăn xong hai cuốn rồi...
    Chiêm ré lên cười hắc hắc.
    - Lính mà em... Lính vừa ăn vừa chạy, vừa đi vừa ngủ, vừa yêu vừa đánh giặc...
    Hai vợ chồng ăn uống tới 1 giờ chiều mới ngưng song Đông vẫn tiếp tục cuốn thành cuốn nhỏ để dành cho buổi chiều.
    - Mình nghe nhạc nghen anh... Say rượu người lâng lâng em thích nghe nhạc...
    Gật đầu Chiêm ra phòng khách mở máy. Sau khi dọn dẹp xong Đông ra ngồi cạnh chồng. Nhạc cất lên nhẹ và êm. Âm hưởng mênh mang như mây trời trôi lang thang ngoài kia. Giọng ca của người nào đó trong ca khúc Đời Bỗng Phù Du của nhạc sĩ Từ Công Phụng như tiếng thở dài phiền muộn. '' Tôi như người ru mộng... sống cuộc đời bềnh bồng... ngó quanh đời quạnh hiu... Buồn rơi theo năm tháng... chết trên lưng tháng ngày... Tôi như loài cỏ dại... tôi như loài cỏ dại... suốt một đời chênh vênh... suốt một đời buồn tênh... Em có thương thì xin chút hiền ngoan thật lòng... vì cõi đời này là những đam mê... là những chia ly... là những đớn đau lẻ loi... Nên vẫn hoài còng đi se cát... Biển nhớ mênh mông... tình vẫn hư không đời đời...''. Đông thở dài thầm lặng vì không muốn cho chồng đang ngồi bên cạnh biết mình buồn. Nàng chênh vênh, chao đảo trong dòng chảy của đời sống buồn tênh, không hạnh phúc và vui mừng. Có cười cũng chỉ cười gượng. Vả lại cười cũng chẳng nhiều hơn khóc. Tiếng cười vui vang lên rồi tan loảng mất tăm dạng, trong khi tiếng khóc âm ba vang động hoài hủy, xoáy buốt trong hồn làm thành nỗi đớn đau trì trệ và nặng chình chịch khiến cho nàng phải còng lưng gánh vác. Nhớ có một lần thấy Chiêm đi khòm lưng nàng tò mò hỏi thời anh cười trả lời: '' Anh cõng cuộc đời trên lưng nặng quá nên lưng anh phải còng...''. Không cần phải cõng cuộc đời và con người, chỉ cần cõng nàng thôi cũng đủ làm lưng anh còng rồi. Bao nhiêu tháng ngày anh phải cưu mang, phải chịu đựng khổ sở, phải chia xẻ nỗi đau còn đó của nàng. Nàng biết còn lâu lắm hay có thể không bao giờ mới cởi bỏ được quá khứ u tối, ám ảnh triền miên ở trong tâm hồn để sống như một người bình thường, có con cái, có mái ấm gia đình và vui hưởng hạnh phúc của đời sống lứa đôi. Nàng biết, không phải riêng nàng mà còn nhiều người lắm, phải cưu mang nỗi bất hạnh như nàng. Đôi khi họ còn đớn đau và khổ sở nhiều hơn nữa. Làm sao cởi bỏ được quá khứ đen tối như cái bóng ma đè nặng lên đời sống của mình? Tiếng hát cất lên chơi vơi nỗi buồn lây lất... '' Tôi như giòng sông cạn... cuốn quanh đời mệt nhoài... cuốn theo giòng nghiệt ngã... Buồn rơi theo năm tháng... úa trên lưng tháng ngày... Tôi mang hồn cỏ dại... ngu ngơ tự hỏi lòng... bỗng một ngày thiên thu... bỗng một đời phù du...''. Đông quay nhìn khi nghe chồng khe khẽ thở dài.
    - Anh buồn hả anh?
    - Ừ... Lời nhạc làm mình buồn... Bỗng một ngày thiên thu... Bỗng một đời phù du... Ngẫm ra chán chẳng muốn làm gì...
    Thấy vợ đưa tay che miệng ngáp, anh cười.
    - Em cần phải ngủ... Cả tháng học thi chắc em đừ rồi... Thôi đi ngủ...
    Đứng lên, Đông cười nắm tay chồng.
    - Em cần anh ru em ngủ...
    Thấy chồng định tắt nhạc, nàng vòi vĩnh.
    - Mình để nhạc đi anh... Nằm trong vòng tay anh nghe nhạc chắc em ngủ ngon...
    Căn phòng ngủ sáng mờ mờ. Mùi hương phảng phất. Nằm xuống nệm phẳng phiu và mịn màng, Chiêm đưa tay ra cho Đông gối đầu nằm nghiêng mặt vào tường. Chiếc mền mỏng phủ kín làm nàng cảm thấy bình yên và ấm áp cùng với lòng mình có chút rộn ràng và giục giã khi bàn tay của chồng vô tình hay cố ý ấp ôm lấy bờ ngực của mình. Mỉm cười nhắm mắt lại nàng nghe mơ hồ tiếng hát cất lên như tiếng thì thầm của người nằm bên cạnh: '' Em đến thật êm đềm... Như giấc mơ trong mùa Hạ... Mây trời lang thang ngoài khung trời vắng... Trên gót chân vương nhẹ nhàng... Em đến trong cơn dịu dàng... Lúc em đi từng giọt ngân vang trên vùng câm lặng... Một lần em có nói... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này...''
    - Xứ thâm trâm là xứ gì, ở đâu hả anh?
    Đang nằm im Chiêm cười lặng lẽ khi nghe vợ hỏi.
    - Anh không biết xứ thâm trầm là xứ nào và ở đâu, tuy nhiên xứ đó phải xa cuộc đời này...
    Không hỏi nữa Đông lắng nghe lời hát vọng âm thầm trong căn phòng vắng lặng. '' Một lần em có nói... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Sẽ không còn ngàn kiếp truân chuyên... Và hết nhân duyên... Tôi trở về kết đọng linh hồn... Làm mặt đá xây hồ lãng quên... Một lần em có nói... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Dù mùa đông chuyển mình... Và mưa gió đi về buồn rũ bên song... Thôi... ngủ đi em... ngủ đi em... Cho đời này hết ưu phiền... Tôi trở về xứ thâm trầm... Một mình sống âm thầm... Hoài đợi chuyến xe nào... Một lần đã qua... Đời chúng ta để lại dấu chân người đã quên... Còn thắp lên ngời sáng tình xưa...'' Thiếp dần vào giấc ngủ, nàng còn nghe mơ hồ lời ca. '' Một lần em có nói... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Về xứ thâm trầm xa cuộc đời này... Sẽ không còn ngàn kiếp truân chuyên... Và hết nhân duyên...''
    Mở mắt vì ánh mặt trời chiếu ngay vào chỗ nằm, Đông hơi nhúc nhích rồi nhận ra chồng đang ôm chặt mình trong vòng tay. Không biết lúc nào và bằng cách gì, bàn tay của anh đã luồn qua lớp áo ngủ ấp ôm lấy ngực của nàng. Bàn tay âm ấm và mềm mại mang lại cảm giác thật dễ chịu. Nó không tàn bạo, thô tục, sống sượng mà dịu dàng, nâng niu như gìn vàng giữ ngọc. Nàng hơi cựa mình khi không biết vô tình hay cố ý bàn tay của chồng mân mê phần nhạy cảm nhất của bộ ngực khiến cho nàng cảm thấy một òa vỡ và sau cùng sự nổ bùng kích thích ham muốn và khao khát ái ân. Cảm giác muốn được chồng âu yếm, yêu thương và ái ân mà lần đầu tiên nàng cảm thấy đã xảy ra và biến mất thật nhanh khiến cho nàng ngỡ ngàng tiếc rẻ. Tuy nhiên nàng biết mình chớm có cảm giác khao khát ái ân với chồng. Như để xác định và cũng muốn thử nghiệm lại, nàng chuyển động thân thể khiến cho bàn tay của Chiêm mơn man và ve vuốt ngực của mình. Không giống như lần trước, lần này cảm giác rung động của thân xác mạnh hơn và kéo dài hơn, làm cho hơi thở nằng nặng và mặt nóng bừng lên sự váng vất của ham muốn ái ân. Nàng biết cảm giác của mình chưa chết hẳn. Nó vẫn sống âm thầm dưới lớp tro quá khứ. Nó đã bị ám ảnh kinh khiếp gói chặt lại. Tuy nhiên với sức mạnh của tình yêu, tới thời điểm chín mùi sẽ xé toang quá khứ u ám để lộ mặt ra.
    - Em thức rồi hả em?
    - Dạ...
    Nhẹ hôn lên tóc vợ, Chiêm thì thầm.
    - Anh thích ôm em như thế này... ngủ ngon lắm...
    - Em cũng vậy... Anh ôm em nữa đi... ôm chặt...
    Sau khi nói Đông ấp bàn tay của mình lên bàn tay của chồng đang ve vuốt ngực mình. Bằng giọng dịu dàng nàng kể cho chồng nghe cảm giác của mình khi được ôm ấp. Im lặng giây lát Chiêm mới lên tiếng.
    - Anh mừng lắm... Như vậy bịnh của em có triệu chứng hồi phục. Tuy nhiên mình nên cẩn thận. Dục tốc bất đạt cưng ơi...
    Đông xoay người nằm nghiêng đối diện với chồng.
    - Anh hổng thèm hả? Hổng muốn hả?
    Cười nhẹ Chiêm đùa.
    - Muốn chứ... thèm muốn chết... nhưng anh có thể chờ...
    Nhìn sâu vào đôi mắt long lanh buồn của vợ, anh cười thì thầm.
    - Hai cái mọng dừa này anh thèm lâu rồi...
    Bật cười hắc hắc, Đông đưa tay mân mê khuôn mặt của chồng.
    - Em yêu anh... Em cám ơn anh...
    - Cám ơn gì?
    - Cám ơn anh hiểu và thông cảm cho hoàn cảnh của em. Anh khổ với em nhiều. Gặp người khác chắc họ bỏ em rồi...
    Nâng càm của vợ lên, nhìn sâu vào mắt, Chiêm cất giọng nghiêm nghị.
    - Em nên cám ơn tình yêu của em dành cho anh. Đó chính là cái lực giữ mình dính chặt nhau...
    Chiêm kéo thân hình của vợ vào sát cùng lúc hôn nhẹ lên môi nàng. Đông nghe cảm xúc của mình òa vỡ như nước tràn bờ chảy lai láng làm hơi thở dồn dập và rẩy run đường gân sớ thịt. Không chịu được nàng xiết chặt vòng tay như sợ Chiêm sẽ biến mất. Nàng rợn người trong cảm giác thật kỳ lạ khi bờ môi của Chiêm miên man chảy trên mặt, mắt, môi và da thịt của mình. Trời bên ngoài như tối lại. Theo cửa sổ gió lùa vào mang theo chút hơi nước của cơn mưa tháng 5. Đâu đây vang lên lời thì thào '' Hạnh phúc rồi tan biến như cơn mưa qua đây một lần... Vội vã rồi tha thiết khi một ngày vừa thấy tình gần... Tình đến rồi đâu đó nhưng riêng tôi không như mọi người... Chợt thấy lòng hoang vắng như một đời sầu đắng chơi vơi... Lòng tôi ơi đừng ưu tư, đừng âu lo... Ngày hôm nay hạnh phúc có rồi đi qua... Vòng tay xin gìn giữ thêm ngày mới đến... Một mai xa ngồi tiếc nhớ cuộc đời qua... Hạnh phúc dù đen tối hay ban mai trong tôi còn lại... Còn chút tình vương vấn cho con tim đã quá mệt nhoài... Dù biết dù ngày mai đến mang cho tôi cơn đau thật dài... Lòng vẫn chờ mong có thêm một ngày hạnh phúc qua đây...

    19.
    Bước ra khỏi cánh cửa kính của bệnh viện Đông thở phào nhẹ nhỏm. Lật bật mà nàng đã làm việc hơn một năm rồi. Thời gian tuy ngắn và không thấm vào đâu với các đồng nghiệp thâm niên song cũng đủ cho nàng biết làm y tá cũng sướng mà cũng khổ. Sướng là nàng làm được công việc mà mình ưa thích và lương hậu với lại không lo thất nghiệp. Người ta càng ngày càng bịnh nhiều hơn. Đủ thứ bịnh. Mà hể bịnh người ta còn cần tới bác sĩ, y tá, bệnh viện và dụng cụ về y khoa cũng như thuốc men để chữa trị bệnh tật. Cái khổ chính là giờ giấc không giống ai, hoàn toàn khác biệt với giờ giấc của Chiêm. Anh làm công chức, có giờ giấc nhất định, một tuần lễ năm ngày từ thứ hai tới thứ sáu và làm ban ngày ngủ ban đêm. Còn nàng ngày làm việc cứ xoay vòng vòng, đêm ngày gì cũng ngủ, đêm ngày gì cũng làm bởi bệnh hoạn không chờ đêm hay ngày. Làm quần quật, làm bở hơi tai, nhiều khi bận quên cả tiêu tiểu chứ đừng nói tới chuyện ăn uống. Làm 12 tiếng đồng hồ một ngày, khi về tới nhà mệt và buồn ngủ nên mọi chuyện lại đùn cho Chiêm. Cũng may anh tháo vát, quen tự lập, cái gì cũng làm được, từ nấu cơm, giặt quần áo, lau chùi nhà cửa. Đôi khi anh cũng phàn nàn hai vợ chồng ít gần gụi với nhau, không có nhiều thời giờ cho nhau, mặc dù chứng bệnh lãnh cảm của nàng vẫn còn đó. Nó khi tăng khi giảm, lúc trồi lúc sụt. Điều đó cộng thêm công việc làm đã ảnh hưởng nhiều tới đời sống vợ chồng. Lắm khi, 7 giờ sáng, nhằm hai ngày cuối tuần, trở về nhà vào phòng thấy chồng nằm ngủ lẻ loi nàng ứa nước mắt. Chiêm có dáng nằm ngủ co rút như con nít, thoạt nhìn buồn cười song quen rồi nàng thấy tội nghiệp và thương nhiều hơn. Cuối tháng 9 mà trời vẫn còn nóng dù trên lịch ghi vào thu. Gió lất lây hàng cây phong lá chớm đổi màu tuy chưa thật vàng song nàng cũng nhận thấy sự đổi thay của nó. Dường như trong thứ không khí mơ hồ có chút hơi thu theo những cơn gió rừng lũ lượt từ dãy núi đồi xa xôi về thành phố. Năm nào cũng vậy. Đêm nằm thao thức nghe tiếng gió lùa cành cây làm lay động màn cửa sổ hé mở nàng biết mùa thu trở lại. Khi thu đến, Chiêm với nàng hay mở cửa sổ cho không khí trong lành lùa vào nhà vừa mát lại vừa tiết kiệm tiền điện. Mở cửa xe, ngồi xuống ghế, tra chìa khóa nàng vặn công tắc. Chiếc Honda đời 90 nổ dòn và êm. Đây là món quà đắt tiền của Chiêm khi nàng ra trường và bắt đầu đi làm. Chiếc xe cũ được anh đổi thành chiếc xe mới hơn. Chiêm nói nàng không biết gì về xe cộ thì nên đi xe tốt, ít hư hao và ít có nhiều bất trắc dọc đường. Xe lùi ra khỏi bãi đậu xe vòng xuống hai tầng lầu rồi sau đó ra đường cái. Tự dưng nàng muốn được về nhà, vào phòng nhìn Chiêm đang ngủ say, ôm anh và chìm vào giấc ngủ ngon không mộng mị và bị những ám ảnh làm trăn trở. Hai mươi phút sau, xe về tới nhà. Mở cửa nhà chứa xe, đậu xe xong nàng tất tả theo cửa hông đi vào phòng ăn. Ném cái túi xách lên bàn nàng đi thẳng vào phòng ngủ. Dù hơn 7 giờ sáng mà căn phòng tối mờ mờ. Mền kéo lên ngực, Chiêm nằm ngủ say sưa.
    - Anh ơi...
    Gọi nhỏ hai tiếng, Đông sà vào lòng chồng như con chim non chui vào lòng chim mẹ. Vòng tay của Chiêm thật ấm ân tình. Mùi đàn ông của anh nồng nàn quyến rũ. Bàn tay của anh thật ân cần, thật dịu dàng và cẩn trọng khi nâng niu nàng.
    - Mệt hông cưng...
    - Mệt... mà nằm trong tay anh hết mệt rồi...
    Đông cười bằng mắt khi thấy Chiêm chồm lên trên người mình cùng với cái mỏ chu chu ra như muốn hôn mình.
    - Anh ngủ một mình buồn hả anh?
    Chiêm thở dài nhè nhẹ. Ôm chồng vào lòng, Đông vỗ về bằng cách mân mê khuôn mặt và thì thầm.
    - Anh đừng buồn... Em cũng mệt với việc làm 12 tiếng một ngày, tuy nhiên...
    Chiêm gật đầu làm thinh. Sống thời bị ràng buộc bởi những ước vọng cũng như nhu cầu của chính mình. Nhà cửa, xe cộ, quần áo, thức ăn và tất cả những gì mình có vô hình chung là sợi dây thòng lọng trói cổ mình. Càng nhiều ham muốn, càng nhiều ước vọng, càng nhiều nhu cầu chừng nào thời sợi dây thòng lọng càng chắc và càng chặt tới độ mình không bao giờ cởi bỏ được mà chỉ còn thở khò khè để còng lưng sống như mọi người. Anh mỉm cười khi nhớ lại câu nói của mình với vợ. '' Lưng anh còng vì anh cõng cuộc đời trên lưng...''. Quay sang ôm lấy nàng, anh cười nói.
    - Anh cõng em trên lưng rồi thời anh cũng đành phải chịu đựng...
    Đông bật cười hăng hắc. Ngẫm nghĩ giây lát anh nói tiếp với giọng đùa cợt.
    - Ủa mà em nhảy lên lưng bắt anh cõng chứ anh đâu có chịu cõng em...
    - Vậy hả... Thì anh bỏ em xuống đi rồi anh đi kiếm cô gái tóc vàng...
    Dùi đầu mình vào mái tóc huyền của vợ, Chiêm cất giọng hò nghêu ngao.
    - Biển Đông sóng gợn tứ mùa
    Bậu cho tôi uống thuốc bùa tôi mê bậu...
    Đông cười ra nước mắt khi nghe chồng sửa ca dao.
    - Quý gì một nải chuối xanh
    Năm bảy người dành cho mủ dính tay
    Mủ dính tay anh chùi đọt cỏ
    Đã thương nàng không bỏ được đâu...
    - Anh không bỏ được thì anh rán cõng em cho tới hết cuộc đời nghen anh...
    Cười hăng hắc khi nghe vợ nói, Chiêm hôn lên đôi mắt long lanh buồn. Đã yêu thương thời anh cũng đành phải xẻ chia khổ đau với nàng bởi tình yêu là sự trói buộc tự nguyện mà.
    - Em có thư bên nhà...
    Chiêm lên tiếng. Đông nhỏm dậy liền. Cầm lấy lá thư trên bàn viết nàng mở ra cắm cúi đọc. Không đọc thư, song nghe tiếng thở dài và thấy mắt vợ rưng rưng anh biết không có tin vui.
    - Má em bịnh...
    - Nặng hay nhẹ?
    - Nặng... Đã chở vào nhà thương. Con Mận xin tiền...
    Chiêm gật đầu nói nhỏ.
    - Thì em gọi điện thoại nói với anh Tảng gởi tiền cho em rồi mai mốt mình trả lại ảnh...
    Ngồi dậy, Đông gọi điện thoại cho Tảng mấy lời rồi đưa điện thoại cho chồng.
    - Anh Tảng muốn nói chuyện với anh...
    Không biết Tảng nói gì mà Chiêm cười nhìn Đông rồi mới trả lời.
    - Tôi nghĩ Đông sẽ đi nếu không có làm vào ngày đó...
    Ngưng điện thoại với Tảng, Chiêm quay qua cười nói với vợ.
    - Anh chị Tảng rủ mình lên nhà ảnh chơi cuối tuần tới. Em có đi làm không?
    Bước lại nhìn lịch treo trên tường giây lát rồi nàng mới trả lời.
    - Em nghỉ cuối tuần cho tới thứ ba em mới đi làm. Em tính rủ anh lên núi chơi cho khuây khỏa. Anh làm cực...
    Cười hì hì, Chiêm kéo vợ nằm xuống giường.
    - Em làm cực thì có chứ anh công chức thì nhõng nhõng chơi tới tháng lãnh tiền... Em buồn ngủ thì ngủ đi...
    Rút sát người vào chồng, Đông vòi vĩnh.
    - Anh ôm em đi cho em ngủ ngon...
    Nằm trong vòng tay thương yêu của chồng, nàng nhắm mắt lại lắng nghe tiếng gió thổi xào xạc bên hông nhà và tiếng chim kêu ríu rít trên tàng cây cao rồi lặng lẽ đi vào giấc ngủ nặng nhọc.
    Chiếc Honda chạy trên xa lộ I75 với tốc độ 65 dặm một giờ. Đông ngồi im nhắm mắt lại không chuyện trò vì buồn ngủ. Để được nghỉ bốn ngày nàng phải làm bù thành ra mệt lả người và buồn ngủ. Từ nhà thương về nhà nàng lăn ra ngủ cho tới 10 giờ Chiêm mới đánh thức nàng dậy. Làm vệ sinh và thay quần áo xong nàng ra xe ngủ tiếp để mặc cho chồng lo chất va ly lên xe. Do ở tính tình và nghề nghiệp, Chiêm trở thành người nội trợ và nàng thành ra ông chồng chỉ biết có ăn ngủ và làm việc. Cũng may họ không có con cái nên việc nhà không nhiều. Ngày nghỉ, nàng đi chợ nấu ăn và làm vườn. Nếu dư thời giờ, nàng mới giặt giũ quần áo và lau chùi nhà cửa. Nói ngủ song thật ra chỉ có thể xác nghỉ ngơi bởi vì nàng đang ở trạng thái mơ màng. Mặc dù chú tâm vào việc lái xe, Chiêm cũng thỉnh thoảng để ý vào vợ đang ngồi nhắm mắt lim dim. Mười mấy năm sống ở đây nàng vẫn y như vậy. Nói nàng không thay đổi thời không đúng. Nàng cũng thay đổi từ trong ra ngoài từ trên xuống dưới, từ hình thức lẫn nội dụng. Điều mà anh nhận thấy trước tiên là cách ăn nói. Nó không còn nhà quê nữa mà có chút văn minh. Đôi khi anh cảm thấy nhớ nhung giọng nói nhà quê của vợ, cách phát âm sai chính tả hay những tiếng như đi dìa, dậy à... Do sự tiếp xúc với xã hội, môi trường làm việc, nàng bắt buộc phải nói tiếng Anh nhiều hơn và dần dần quên đi những danh từ đặc biệt và văn hoa của tiếng mẹ đẻ. Lần đầu tiên nghe Đông gọi mình bằng '' honey '', Chiêm cười sặc sụa khiến cho nàng đỏ mặt vì mắc cỡ. Từ đó anh hay dùng câu nói '' No money no honey '' để chọc nàng. Mỗi lần nhờ anh làm chuyện gì mà thấy anh im lặng nàng hay nói kèm theo tiếng '' please ''. Cách ăn mặc của nàng cũng dần dà thay đổi cho hợp với đời sống ở đây. Tính của Đông vốn giản dị trong sinh hoạt hàng ngày và sự ăn mặc. Nàng không chạy theo thời trang, không có nhiều nữ trang, không quần áo đắt tiền và cũng không có nhiều quần áo mới. Giống như anh, quần áo của nàng vất ra chỉ để làm giẻ lau xe. Mỗi lần anh rủ nàng '' shopping '' thời hàng chục câu hỏi được nêu ra như: Anh có tiền không? Mua cái gì? Mua ở đâu? Tiệm nào? Mua để làm gì? Giá bao nhiêu? Có sale không? Dù sao Đông chỉ hà tiện chứ không bần tiện và keo kiệt. Nàng ăn xài mua sắm đúng chứ không thừa, cần thiết mới mua chứ không như nhiều người khác thích thời mua sắm...
    Đông chợt mở mắt như có linh tính bị người khác nhìn.
    - Tới đâu rồi anh?
    - Sắp tới Sweet Water... Chừng hai chục dặm nữa sẽ tới nhà anh Tảng...
    Cựa mình ngồi dậy, vén mái tóc dài, lấy khăn cột lại, nàng hỏi.
    - Anh mệt không?
    Cười hì hì, Chiêm lắc đầu nói.
    - Em mới mệt vì đi làm ngày đêm chứ anh ăn no ngủ kỹ mà... Kỳ này đi lên núi anh đãi em ăn tôm hùm nghen...
    Đông cười âu yếm nhìn chồng.
    - Dạ... Nghe nói tôm hùm em thèm chảy nước miếng. Phải chi có tôm càng như ở bên mình hả anh...
    - Có... Anh nghe anh Tảng nói ở Atlanta có bán tôm càng xanh... Khi nào đi chợ ở Atlanta anh nhắc em kiếm tôm càng về nướng cuốn bánh tráng mình nhậu...
    Đông bật cười hắc hắc.
    - Anh mà nhậu... Mới uống chai bia mặt mày đỏ gay...
    Chiêm cười hà hà.
    - Anh là con ông trời mà. Thi sĩ Tản Đà có câu '' Đất say đất cũng lăn quay... Trời say mặt cũng đỏ gay ai cười...''
    Vừa nói anh vừa quẹo xe vào đường rẽ có tấm bản chỉ Sweet Water với mũi tên về bên phải.
    - Tối nay mình ngủ ở nhà anh Tảng rồi sáng mai mình lên Blue Ridge...
    - Anh có đem quần áo đi bộ cho em không?
    - Có... Anh đem ba bộ quần áo đẹp và sexy nhất của em...
    Mặt Đông chợt đỏ lên rồi như không muốn cho chồng thấy mình đỏ mặt nàng quay nhìn ra cửa kính. Không biết bao lâu rồi vì giờ giấc khác biệt nên hai vợ chồng ít khi có dịp ngủ chung với nhau. Điều đó làm cho nàng hầu như quên đi sự khát khao được ôm ấp và nâng niu của chồng. Có lẽ vì vậy mà chứng bệnh lãnh cảm của nàng rất chậm trở lại trạng thái bình thường.
    - Còn quần áo ngủ?
    Đông quay lại hỏi. Nhìn vào khoảng ngực trũng xuống vì chiếc áo hở cổ của vợ, Chiêm cười đùa.
    - Anh quên rồi. Chắc em phải uổng trờ để ngủ...
    Dù biết chồng nói đùa mà nàng cũng đỏ mặt lắc đầu quầy quậy.
    - Hổng được đâu... hổng chịu đâu... Để cho anh thừa nước đục thả câu hả...
    Cười hì hì Chiêm nhìn vợ với cái nhìn đầy ý nghĩa làm cho nàng phải quay đi chỗ khác.
    - Anh hổng thèm thả câu mà con cá bóng dừa cứ ngậm câu của anh hoài...
    - Anh dân Sài Gòn đâu có biết câu cá...
    Quẹo xe vào con đường bên tay phải xong Chiêm mới lên tiếng.
    - Ý đừng có nói vậy... Hồi ở Giồng Trôm lính dẫn anh đi nôm, đi mò tôm bắt cá về nhậu hoài...
    Đông thở dài cất giọng buồn buồn.
    - Không biết bây giờ họ ra sao?
    Chiêm im lặng. Như Đông, anh cũng đã có câu hỏi đó nhiều lần và không có câu trả lời.
    - Thì họ vẫn sống... Cũng như anh với em... phải sống, phải trôi chảy trong dòng đời miệt mài...
    - Em nhớ nhà... Em muốn gặp ba má... Họ có cho mình về thăm nhà không anh?
    - Chắc là có nhưng lúc này thời chưa... Em có đọc báo không?
    Đông lắc đầu nhìn chồng. Nàng đi làm túi bụi thành ra lơ là chuyện thời sự. Biết vậy, Chiêm cười giải thích.
    - Chính phủ Hoa Kỳ và giới cầm quyền Việt Nam đã nối lại bang giao sau hai mươi năm đứt đoạn. Tổng thống Mỹ, Bill Clinton sẽ thăm viếng Việt Nam nhưng chưa có thông báo ngày giờ chính thức. Sau khi bình thường hóa quan hệ ngoại giao thời chắc chắn sẽ có người về nước...
    - Vậy hả. Anh có muốn về thăm nhà?
    Chiêm lắc đầu.
    - Không...
    Đông quay đầu lại nhìn chồng với ánh mắt ngạc nhiên và thắc mắc. Cười cười Chiêm giải thích.
    - Sài Gòn chắc thay đổi nhiều lắm...
    Đông gật đầu như nhìn nhận.
    - Trước khi vượt biên em có lên Sài Gòn ba lần. Lúc đó cũng đã thay đổi rồi...
    - Anh không biết Sài Gòn thay đổi như thế nào. Có thể sẽ đẹp hơn, có thể sẽ xấu hơn. Bởi vậy anh không muốn trở lại để nhìn thấy sự thay đổi của Sài Gòn. Anh yêu hình ảnh đẹp, thơ mộng và lãng mạn của Sài Gòn ngày xưa và anh muốn giữ mãi hình ảnh đó trong tâm tưởng của mình... Nhất là Sài Gòn không còn tên Sài Gòn nữa. Cái tên Hồ Chí Minh nghe trơ trẽn và vô duyên...
    Đông làm thinh khi nghe giọng mỉa mai của chồng. Nàng biết anh là người yêu kỹ niệm bởi vậy thường hay nhắc về chuyện đã qua. Đó cũng là lý do anh vẫn yêu nàng và đợi chờ dù mười năm xa cách.
    - Vậy nếu em muốn về thăm ba má, em phải đi một mình hả anh?
    Đông hỏi câu hỏi mà nàng đã biết câu trả lời. Hỏi chỉ là để nghe được sự xác nhận bởi người trả lời.
    - Em chịu khó đi...
    Chiêm trả lời lửng lơ và điều đó làm cho Đông không bằng lòng nên nàng hỏi lại lần nữa.
    - Có nghĩa anh sẽ không đi với em...
    - Đúng...
    Chiêm trả lời gọn một tiếng. Đông nhăn nhăn mặt, nhưng Chiêm biết nàng không phải giận vì câu trả lời của mình.
    - Em kiếm ông nào đi với em về Việt Nam anh chịu không?
    Chiêm bật cười hắc hắc.
    - Chịu... Mà em phải cho anh coi mặt ông đó...
    Đông cười đùa.
    - Chi vậy... Anh ghen à...
    - Để anh coi tướng... coi ổng có đẹp trai như anh... có xứng cặp kè với em không...
    Đông bật cười hắc hắc vì câu nói đùa của chồng. Chiêm ngừng xe trước một ngôi nhà lớn sơn màu trắng có hàng rào bằng cây bao quanh.
    - Nhà anh Tảng đẹp và lớn...
    - Anh có tới năm đứa con nên nhà có bốn phòng ngủ. So ra còn nhỏ hơn nhà mình vì mình chỉ có hai người...
    Chiêm cười cười mở cửa xe bước ra đường nên không thấy được nét thoáng buồn hiện ra trên mặt của vợ. Nàng biết anh muốn có con mà nàng thì không thể. Nhiều lần nàng đề nghị với anh, mặc dù nàng không có sự khao khát ái ân nhưng nếu anh muốn có con thời anh cứ việc làm cho nàng thụ thai. Tuy nhiên Chiêm không chịu. Anh bảo như thế là ích kỷ, với lại anh cảm thấy không có hứng thú khi thiếu sự hợp tác và cộng hưởng của vợ. Nàng cũng không muốn bàn thêm vì biết tính của Chiêm. Một khi anh không muốn thì không ai có thể bắt buộc được.
    Bữa cơm gia đình gồm người lớn và trẻ con cộng lại chín người nên ồn ào và náo động. Thảo, con gái đầu lòng của Tảng đã đi học ở UT ngồi cạnh Đông. Thức ăn ngoài sườn heo nướng ướp sả còn có thêm một món đặc biệt là mắm tép của Đông làm.
    - Hồi còn ở Giồng Trôm anh có ăn mắm còng chưa?
    Vừa ăn Tảng vừa hỏi Chiêm.
    - Hai lần thưa anh. Hồi còn ở trong toán thám kích quận tôi có được một người lính mời tới nhà ăn mắm còng. Anh ta nói đó là đặc sản của Bến Tre. Quê anh ta ở ấp Bình Khương làng Châu Bình thì phải...
    - Mình ăn con còng được hả bác Chiêm?
    Thảo hỏi. Sinh ra và lớn lên ở Mỹ nên nó mù tịt chuyện Việt Nam. Nghe nói ăn còng nó tò mò xen vào câu chuyện.
    - Mình ăn được chứ song chỉ có vài loại thôi. Cháu có ăn con cua chưa?
    - Dạ có...
    - Con cua cũng giống như con còng nhưng lớn hơn nhiều. Mắm còng làm bằng con còng lửa màu đỏ. Tới ngày mùng 5 tháng 5 âm lịch nó lột vỏ không bò được vì vậy dân làng bắt về làm mắm...
    - Bác Chiêm có đi bắt con còng chưa bác Chiêm...
    Quay nhìn Đông đang ngồi bên cạnh, Chiêm cười trả lời câu hỏi của Thảo.
    - Chưa... Lúc ở Giồng Trôm bác bận đi bắt cô du kích tóc dài nên không có thời giờ đi bắt còng...
    Đông ré lên cười hăng hắc vì câu nói đùa của chồng. Nhìn con Thảo đang ngồi đối diện, Đông cười đùa.
    - Lúc đó bác Chiêm của cháu bị cô du kích tóc dài rượt chạy rớt quần đâu có thời giờ bắt còng...
    Đã được nghe Đông kể lại chuyện tình duyên nên Tảng và Hoa đồng bật cười khiến cho con gái ngơ ngác không hiểu chuyện gì mà bốn người lớn lại cười. Năm đứa con của Tảng ăn xong rút vào phòng xem truyền hình trong lúc bốn người lớn còn ngồi ôn lại quá khứ từ chuyện ở Bến Tre lan sang tới Sài Gòn rồi chuyện ở Mỹ, công việc làm ăn, chuyện học hành của con cái.
    - Em tính chừng nào mới có con hả Đông?
    Hoa lên tiếng hỏi. Liếc chồng ngồi bên cạnh, Đông trả lời có chút gì ấp úng.
    - Dạ... Dạ... Chắc cũng sắp rồi chị... Anh Chiêm nói đợi em đi làm thêm thời gian nữa để dành tiền rồi mới có con. Lúc đó em ở nhà nuôi con...
    - Em bao nhiêu tuổi rồi?
    - Dạ... Ba mươi tư rồi chị?
    - Em muốn có con thì có lẹ lên. Đàn bà quá bốn mươi khó sanh con lắm...
    Uống hớp bia Chiêm cười xen vào.
    - Chắc tụi này không có con đâu. Tôi năm nay ba mươi tám rồi. Già có con mệt lắm... Quen có hai vợ chồng thành ra...
    Tảng góp chuyện.
    - Có con thì cũng mệt song về già cũng đỡ cô độc và lẻ loi... Tụi này có năm đứa cũng mệt nhưng mai mốt tụi nó đi học xa thời nhà vắng và tụi này buồn... Con Thảo đi học ở Knoxville mà má nó bắt nó hứa phải về nhà mỗi tuần thì bả mới chịu cho nó đi học xa...
    Đông đưa tay lên che miệng ngáp. Thấy vậy Chiêm mới lên tiếng hỏi.
    - Em buồn ngủ hả Đông?
    Cười nhìn hai vợ chồng Tảng, Đông trả lời.
    - Xin lỗi anh chị... Em làm từ 7 giờ tối tới 7 giờ sáng bốn đêm liên tiếp thành ra mệt và buồn ngủ...
    Nghe nói vậy Hoa cười thốt.
    - Thôi hai vợ chồng vào phòng con Thảo nghỉ đi... Để chén bát chị lo cho...
    Đông dạ dạ đi vào phòng. Thật ra nàng không buồn ngủ mà buồn bã khi nghe hai vợ chồng Tảng đề cập tới chuyện con cái. Là đàn bà dĩ nhiên nàng cũng muốn có con. Đứa con như kết quả của tình yêu đồng thời là sợi dây nối chặt giữa vợ chồng với nhau vì ngoài tình yêu còn có nghĩa với nhau nữa. Tuy nhiên bệnh lãnh cảm của nàng vẫn còn đó. Nó chính là nguyên nhân khiến cuộc sống vợ chồng giữa nàng với Chiêm có một cái gì trục trặc và bất bình thường. Dù muốn có con cho nhà đỡ cô quạnh song nàng lại không có cảm giác khao khát ái ân với chồng. Nàng yêu Chiêm. Điều đó nàng không phủ nhận. Mỗi khi gần anh, nàng cũng có sự xúc động, run rẩy. Thế thôi. Những cảm giác này rất yếu ớt và nhẹ nhàng. Nó không đủ mạnh để làm cho nàng cảm thấy ham muốn và khát khao được ân ái với chồng.
    Chiêm im lặng bước vào phòng. Nhìn thấy vợ đang nằm dài trên giường, anh mỉm cười.
    - Em mệt và buồn ngủ vậy anh ra ngoài nói chuyện với anh Tảng cho em ngủ nghen...
    Lắc đầu cười Đông cất giọng nhõng nhẽo.
    - Hông... Em muốn anh nằm xuống đây...
    Nàng vỗ vỗ lên nệm ngay cạnh chỗ mình đang nằm.
    - Ôm em và ru em ngủ...
    - Em có muốn nghe nhạc không?
    Chiêm hỏi và Đông gật đầu. Bấm nút chiếc máy hát xong anh leo lên giường nằm cạnh vợ. Đông xoay người nằm nghiêng gối đầu lên tay chồng. Nhạc cất lên mơ hồ và lãng đãng như lời tình tự bên tai. Mắt nhắm lại, đầu gối lên cánh tay của chồng, tâm hồn của nàng thật bình an và thư thả. Nàng hơi mỉm cười sung sướng khi thấy bàn tay nóng ấm của chồng luồn vào trong áo nâng niu thân thể mình. Dù chưa một lần ân ái với nhau, Chiêm vẫn yêu thương và si mê nàng. Lúc nào cũng vậy, anh tìm mọi cách để gần gụi và tỏ lộ những cử chỉ âu yếm. Nàng cũng biết anh hi vọng sự nâng niu, chiều chuộng và các cử chỉ âu yếm sẽ gây ra kích thích và rung cảm ở tâm hồn, từ đó dẫn tới sự ham muốn và khát khao ân ái. Nàng hơi rùng mình khi bàn tay chồng chạm đúng vào điểm kích thích nhất nơi ngực. Bàn tay như có thứ điện kỳ lạ, từ từ và nhẹ nhàng chạy vào từng tế bào, tạo ra một kích thích thật dễ chịu, thật khác lạ khiến cho nàng phải xoay người nằm ngửa để cho chồng dễ dàng ôm ấp và nâng niu thân thể mình. Nàng cảm thấy một choáng ngợp mới lạ và vô cùng kỳ diệu làm run rẩy thân thể. Thế thôi. Hai mắt nhắm mắt lại, trong vùng tĩnh lặng của tình yêu nàng thấy được nụ cười của Chiêm, chàng thanh niên gặp mặt lần đầu nàng cảm thấy quyến luyến và nhớ nhung như hai người đã hẹn hò nhau từ kiếp đời nào xa xăm trong quá khứ nhạt mờ. Vòng tay của Chiêm thật thân quen gần gụi làm nàng yên vui và thư thả đi vào giấc ngủ bình thường của tuổi thơ.
    20.
    Tuyết bay lất phất trong cơn gió mùa đông mang theo rét mướt và lạnh lẽo. Dù sống ở đây lâu Đông vẫn chưa quen được với cái giá lạnh của mùa đông. Mỗi độ đông về, sự lạnh lẽo của nó làm nàng nhớ và thèm nắng nóng của quê hương. Chiêm hoàn toàn khác hẳn với nàng. Anh thích lạnh. Có nhiều lý do để anh thích mùa đông lạnh lẽo. Mùa đông có tuyết rơi đẹp và buồn. Mùa đông làm anh ngủ ngon hơn. Khi mùa đông về thì mọi hoạt đông bên ngoài hầu như đình trệ do đó anh không bị bắt phải làm vườn. Tuy nhiên nàng phải thú nhận, ở đây lâu rồi nàng đâm ra không chịu được sự nóng nực của mùa hè. Chỉ có mùa mà nàng thích nhất là mùa thu. Thu mang vẻ thơ mộng, lãng mạn, đẹp buồn và quyến rũ. Những điều đó hợp với tâm hồn sầu muộn của nàng.
    Cài nút chiếc áo choàng, đội lên đầu chiếc nón nỉ, mang găng tay cẩn thận xong Đông mới xô cửa bước ra. Cơn gió lạnh thốc vào mặt làm nàng rùng mình. Tự dưng nàng ước ao được gối đầu vào lòng Chiêm, nằm dài một cách thoải mái trên ghế nệm, lắng nghe âm thanh êm đềm phát ra từ dàn stéreo mà hai vợ chồng đã dành dụm cả năm mới sắm được. Khu chứa xe đậu tối mờ mờ. Làm việc trong bệnh viện lớn có khu chứa xe ba tầng rộng và vắng vẻ, cứ mỗi lần ra vào nàng đều có cảm giác sợ hãi. Nàng sợ bị kẻ lạ bắt cóc. Ý nghĩ bị bắt khiến cho nàng liên tưởng tới mấy tiếng '' bị hải tặc bắt và hãm hiếp ''. Cứ mỗi lần nghĩ tới điều đó nàng lại rùng mình lạnh toát thân thể. Ám ảnh vẫn còn đó, in sâu vào tâm khảm như vết chàm in lên trán đánh dấu cho một quá khứ hãi hùng và ám ảnh kinh khiếp. Nhìn quanh quất không thấy ai, nàng bước như chạy về hướng xe của mình đậu. Mở cửa, ngồi xuống ghế, việc đầu tiên của nàng là bấm chốt để khóa cửa xe lại. Âm thanh của cửa khóa lại khiến cho nàng cảm thấy chút an tâm để khởi động máy xe. Nửa phút sau xe ra khỏi cổng. Nhìn thấy chút nắng le lói nàng hi vọng trời sẽ ấm hơn. Nhớ hôm nay thứ bảy nàng biết Chiêm đang ở nhà. Liếc đồng hồ đeo tay của mình nàng thấy bảy giờ rưởi. Chắc anh đã thức dậy, pha cà phê và nấu những món ăn mà nàng thích và chờ nàng về nhà để cùng ăn sáng với nhau cho vui. Bao giờ cũng vậy. Chiêm yêu nàng và tìm đủ mọi cách để làm cho nàng vui vẻ, thoải mái và hạnh phúc. Anh bảo nàng xứng đáng để được anh chiều chuộng và nâng niu. Anh thường nói cám ơn nàng vì nàng đã bỏ hết sự nghiệp cách mạng, chết đi sống lại, chịu đựng nhục nhã và khổ sở để đi tìm anh. Bởi vậy bù lại để chứng tỏ tình yêu của mình, Chiêm kiên trì chịu đựng một đời sống vợ chồng không được bình thường kéo dài mấy năm nay. Không có sự hi sinh và giúp đỡ về tinh thần lẫn vật chất của anh, nàng không có được như ngày hôm nay. Nhờ sự khuyến khích và nâng đỡ của anh, nàng mới vượt qua khỏi những trở ngại tưởng chừng như không thể nào khắc phục được. Đối với nàng, Chiêm như một người bạn, người tình và người chồng, người ơn mà khi nàng cần thời anh xuất hiện để mở rộng vòng tay giúp đỡ, chia xẻ và chịu đựng. Khó giúp nhau mới quí. Xe dừng nơi đèn đỏ chờ quẹo trái vào đường số 4 để theo đó về nhà. Ngay khi đèn xanh vừa cháy lên xe chầm chậm lăn bánh để quẹo trái. Đột nhiên nàng cảm thấy đau nhói một cái ở trong đầu, mắt tối sầm lại cùng với thân thể bềnh bồng rồi sau đó chìm mất vào hố đen sâu thẳm.
    Chiêm cảm thấy như trái tim của mình bị bàn tay của ai đó bóp chặt lại khi nghe cảnh sát báo tin Đông bị bất tỉnh trong lúc đang lái xe phải chở vào phòng cấp cứu của bệnh viện Elanger, nơi nàng vừa rời khỏi chừng mười lăm phút. Hối hả vào bệnh viên hỏi thăm, nhân viên phụ trách cho biết nàng vẫn nằm trong tình trạng hôn mê dù thương tích không có gì trầm trọng. Bác sĩ đã cho '' scan '' não bộ của nàng để tìm ra nguyên nhân, do đó muốn biết được bịnh gì cần phải đợi kết quả của phòng thí nghiệm. Đi tới phòng IC, đứng ngoài cửa kính nhìn vào, anh ứa nước mắt khi thấy vợ nằm thiêm thiếp trên giường với ống dây chằng chịt.
    - Xin lỗi ông là chồng của Đông?
    Một nữ y tá bước tới hỏi Chiêm. Sau khi anh xác nhận, cô ta bắt tay anh cười nói.
    - Tôi tên Suzane, đồng nghiệp với Đông đồng thời là bạn thân nhất của Đông ở bệnh viện. Xin chia buồn với anh Chiêm...
    Biết Suzane là bạn thân với vợ mình, Chiêm vui vẻ chào hỏi xong mới hỏi.
    - Cô biết Đông bị bịnh gì không?
    Ngần ngừ giây lát Suzane mới nhỏ nhẹ trả lời.
    - Thưa anh Chiêm. Khó mà đoán biết được bịnh của Đông ngay lúc này. Bác sĩ nói sự đột quị của Đông có thể do nhiều nguyên nhân như bị stroke, heart attack, bị bướu ở não, bị xuất huyết não bộ... Có lẽ phải chờ tới kết quả của scan thì bác sĩ mới biết được...
    - Vậy khi nào có kết quả thì cô làm ơn cho tôi biết nghen...
    Suzane mỉm cười vui vẻ.
    - Dĩ nhiên rồi anh... Anh sẽ được bác sĩ thông báo ngay lập tức khi có kết quả...
    Liếc đồng hồ đeo tay của mình, Suzane cười tiếp.
    - Bây giờ mới 9 giờ sáng. Anh Chiêm ráng chờ tới chiều chắc có kết quả... Lúc đó tôi sẽ đi tìm anh ở phòng đợi...
    Biết mình không thể làm gì hơn Chiêm nói vài lời cám ơn Suzane rồi đi ra phòng đợi. Ngồi giây lát cảm thấy đói bụng anh mới nhớ ra mình chưa ăn sáng. Xuống phòng bán thức ăn của bệnh viện anh mua một cái hamburger và ly cà phê đen. Ngồi ăn một mình trong phòng ăn đông đúc, thấy mọi người cười nói vui vẻ, anh nhớ Đông vô cùng. Nhớ đôi mắt long lanh buồn của nàng. Nhớ tiếng cười. Giọng nói. Nhớ tiếng dạ ngoan hiền bắt đầu mỗi câu nói. Nhớ bàn tay ân cần. Nhớ thân thể nồng ấm. Nhớ hơi thở phà ái ân. Nụ hôn ngọt tình tự. Nhớ tô canh chua. Nhớ cá kho tộ. Nhớ cô lính tóc dài, đầu đội nón lá, tay cầm cần câu ngồi cạnh mình nơi cái đìa nước trong đầy bông súng trắng và rau nhúc nở bông tim tím. Trong vùng kỹ niệm không nhạt nhòa theo dòng chảy của đời sống còn nguyên câu hò '' Cây khô chết đứng giữa trời... Chết thời chịu chết, không bội lời hẹn xưa...'' Chiêm nhẹ lắc lắc đầu. Cũng vì không chịu bội lời hẹn ước của ngày xưa mà anh vẫn chờ, vẫn đợi thời gian dài tám chín năm mới gặp lại Đông, thành chồng vợ và cùng nàng chịu đựng khổ đau và buồn bã. Khổ đau chưa hết, buồn bã chưa qua thì bệnh hoạn kéo tới. Càng suy nghĩ Chiêm càng thương cho Đông. Nàng đã kinh qua nhiều bất hạnh và tai ương. Phải chăng đó là số mệnh của nàng, thứ số mệnh khắc nghiệt, tàn nhẫn và không công bình. Tuy nhiên dù có thốt ra lời thở than oán trách, Đông và anh cũng đành chấp nhận và chịu đựng bởi vì không ai có thể thay đổi được những gì đã xảy ra.
    Ăn sáng xong về tới phòng đợi Chiêm thấy Suzane đang dáo dác tìm. Gặp mặt, cô ta khuyên anh nên về nhà nghỉ sáng mai trở lại vì vẫn chưa có kết quả của phòng thử nghiệm. Do dự giây lát anh tới phòng IC nhìn Đông lần nữa rồi buồn bã ra về.
    6 giờ tối. Không gian mù mù hơi nước. Tuyết trắng xóa rơi từng mảng lớn xuống sân cỏ và trên tàng cây thông lá xanh. Căn phòng khách sáng mờ mờ. Tịch mịch. Buồn bã. Vắng lặng. Chiêm ngồi im trên ghế nệm. Mắt anh mất hút vào khoảng trời trắng đục của một buổi chiều mùa đông lạnh lẽo tuyết rơi nhiều. Nhạc nghe mơ hồ. Tiếng hát cất lên âm thầm. Như chiếc que diêm... Đời anh sớm muộn gì... Đời em sớm muộn gì... Tình ta sớm muộn gì cũng hấp hối... Thôi cũng đành một kiếp trăm năm... đời người sẽ qua... Cũng đành một thoáng chiêm bao... tình người cũng xa... Lời ca rót vào tai làm cho Chiêm thẩn thờ... Có phải Đông tựa chiếc que diêm cháy bùng lên rồi tắt ngấm để cho tình yêu hấp hối. Khi tình yêu hấp hối đời người cũng khô cằn đá sỏi. Cũng đành một kiếp người. Như thoáng chiêm bao rồi tình mình cũng qua... Đời anh sớm muộn gì, đời em sớm muộn gì... Tình ta sớm muộn gì cũng hấp hối... Rót cho đầy hồn nhau, đắp cho đầy đời nhau... Những men nồng tình sâu rã rời... Thôi cũng đành như chiếc que diêm một lần lóe lên... Chiêm thở dài hắt hiu. Ngôn từ nhức nhối. Âm hưởng buốt giá. Không khí đặc sánh lại, nằng nặng hơi nước mắt mục ẩm ứa ra đọng lại lưng chừng nơi khóe mắt. Tự dưng anh có cảm tưởng kỳ cục và điều đó khiến anh quặn đau. Đông sẽ bỏ anh đi về xứ thâm trầm xa lắc xa lơ. Nàng sẽ rủ bỏ hết mọi lụy phiền, khổ não thảnh thơi rong chơi trong xứ thâm trầm hết nhân duyên và hết truân chuyên để anh một mình sống âm thầm, hoài đợi cuộc tình nào sẽ qua đi không bao giờ trở lại. Cũng như thời gian hay dòng nước chảy, tình yêu đã qua đi thì không bao giờ trở lại.

    21.
    Phòng ngủ sáng mờ mờ nhờ ánh nắng mặt trời xuyên qua màn cửa sổ dày màu xanh. Hơi cựa mình Chiêm hỏi nhỏ.
    - Em thức rồi hả Đông?
    - Dạ... thức lâu rồi...
    Đưa tay lên mân mê khuôn mặt của vợ, Chiêm thở dài thầm lặng khi chạm vào làn da đầm đìa nước mắt.
    - Đừng khóc nữa... Anh...
    Nói tới đó Chiêm nín lặng vì không biết nói gì hơn hoặc biết có nói cũng thừa.
    - Anh yêu em...
    Chiêm thì thầm vào trong tóc của vợ. Hơi mỉm cười Đông cục cựa nửa phần thân thể của mình. Cú stroke xảy ra cách đây hơn tháng đã gây ra một hậu quả trầm trọng khiến cho nàng bị tê liệt nửa người. Đang là một cô y tá trẻ tuổi, yêu nghề và yêu đời, bỗng chốc trở thành kẻ phải ngồi trên chiếc xe lăn, nàng buồn khổ và vô cùng đớn đau. Bây giờ nàng còn tệ hơn một đứa bé bởi vì đứa bé theo thời gian sẽ lớn lên để tự lập trong khi nàng càng ngày càng bị lệ thuộc vào người khác. Việc trong việc ngoài, việc lớn việc nhỏ đều do Chiêm quán xuyến hết. Đi chợ, nấu ăn, giặt quần áo, làm vườn, chở vợ đi bác sĩ, đi tới bệnh viện, đi '' physical therapy '' mong phục hồi lại tình trạng cũ và nhiều thứ lặt vặt khác Chiêm đều làm hết. Ngay cả chuyện tắm rửa nàng cũng phải nhờ anh làm. Hằng ngày, sau khi chồng đi làm, nàng, nếu không nằm trên giường thì cũng ngồi trên chiếc xe lăn bánh quanh quẩn trong ngôi nhà vắng vẻ và quạnh hiu.
    - Em làm khổ anh... anh ơi...
    Đông sụt sùi. Hôn lên má, lên môi và lên đôi mắt sũng nước mắt của vợ, Chiêm nói nhỏ. Giọng của anh nhẹ như tiếng gió bốc lên từ mặt nước gợn sóng lăn tăn của dòng sông Bến Tre hiền hòa chỉ đủ làm rung tàu lá dừa vào buổi trưa hè oi ả.
    - Anh đâu có khổ... Anh yêu em và anh vui vì được cưng em, cô thôn nữ tóc dài của anh...
    Đông bật lên tiếng cười thanh thoát. May là nàng vẫn còn cười nói được. Mỗi lần muốn làm cho nàng vui Chiêm hay nhắc lại kỹ niệm cũ, thời mà hai đứa quen nhau và vướng víu tình cảm với nhau khi ở Lương Hoà.
    - Anh đi chợ, nấu ăn, giặt quần áo, làm vườn không cực cho anh hả?
    - Không... Không có em, anh cũng phải làm kia mà...
    - Tắm cho em hổng cực anh hả?
    Chiêm cười hì hì và giọng nói của anh chuyển ra khôi hài.
    - Hông... Anh thích tắm cho em... nhờ vậy mà anh được chiêm ngưỡng dung nhan sơ khai nguyên thuỷ của em...
    Biết chồng muốn ám chỉ điều gì, Đông vội đưa tay lên bịt miệng anh lại không cho nói tiếp. Dù không nhìn thấy nàng cũng biết mặt mình đỏ lên vì mắc cỡ. Ít ra não bộ và tâm hồn của nàng chưa chết nhờ vậy nàng vẫn còn có cảm giác thẹn thùng của một người đàn bà.
    - Anh kỳ quá... Anh dê quá...
    Đông nói trong tiếng cười. Xoay người nằm nghiêng, mắt nhìn sâu vào trong mắt long lanh buồn của vợ, Chiêm nói nhỏ.
    - Tại anh có máu D... Hồi nhỏ anh bú sữa dê mà...
    Đông bật lên tiếng cười hăng hắc. Nàng nhớ lại hồi mới quen nhau ở Lương Hòa, Chiêm kể cho nàng nghe chuyện anh mới sinh ra má bị bệnh không có sữa nên anh được bú sữa dê vì vậy mà anh có máu D. Sống nơi quê mùa, còn ngây thơ và khờ khạo nên nàng tin anh nói thật, tới chừng lớn lên và khi học làm y tá, nàng mới biết chắc anh bịa đặt ra chuyện đó để chọc ghẹo mình. Cố gắng nhúc nhích nửa phần của thân thể thấy nó vẫn bất động, nàng thở dài ứa nước mắt. Không muốn chồng biết mình khóc nàng đưa tay áo lên chùi thật nhanh.
    - Em khóc hả... Nếu khóc được em cứ khóc... Nước mắt sẽ làm cho mắt em đẹp hơn...
    Chiêm thì thầm vào tai vợ. Đông đưa tay lên sờ soạng khuôn mặt của chồng. Chạm phải hàm râu tua tủa, nàng nói nhỏ.
    - Anh ốm quá...
    Vòng tay kéo vợ sát vào mình thêm chút nữa, Chiêm thì thầm.
    - Em nằm nhà thương anh ăn mì gói và hamburger nên xuống cân. Anh cũng cần sụt vài ký lô để chia xẻ với em...
    Đông cầm lấy bàn tay của Chiêm đặt lên ngực mình như tỏ bày một cử chỉ âu yếm và thương mến.
    - Em thương anh...
    Nhìn sâu vào đôi mắt của một người từng có với mình một đoạn tình yêu đẹp, nàng thì thầm ba tiếng '' em yêu anh...''. Âm thanh của tiếng hát cất lên buồn rũ nghèn nghẹn nước mắt. '' Một mai khi xa nhau... người cho tôi tạ lỗi... dù kiếp sống đã rêu phong rồi... Giọt nước mắt xót xa nhỏ xuống trái tim khô một đời tôi tê tái... Lắng nghe muôn cung sầu hắt xuống đời... Sống buông xuôi theo ngày tháng... Từng thu qua vời trông theo đã mờ... Lệ rơi trên tim tôi... Lệ rơi trên đôi môi... Yêu nhau một thời xa nhau một đời...''. Chiêm chống tay ngồi dậy. Nhìn vào khuôn mặt ràn rụa lệ nhòa của Đông, anh cúi xuống. Hai khuôn mặt thật gần. Hai hơi thở hòa quyện với nhau. Nụ hôn mặn môi, chìm ngập trong tiếng thì thầm của ai kia '' Lối rêu xưa sẽ mờ dấu chân người... người buồn cho mai sau, cuộc tình ta tan mau... Thoáng như chiếc lá vàng bay... mùa thu qua... mùa thu qua hững hờ... Nhìn nhau cho thêm đau... nhìn nhau cho mưa mau... Mưa trên nụ cười mưa trên tình người... Lệ nào em sẽ khóc ngàn sau... Với đôi tay theo thời gian... Tôi còn một trời mây lang thang, một mình tôi lang thang... Lá vẫn rơi bên thềm vắng từng thu qua, từng thu qua võ vàng... Nhìn nhau cho thêm đau, nhìn nhau cho mưa mau... Mưa trên cuộc đời mưa như nghẹn lời... lệ này ai sẽ khóc ngàn sau...'' Đông cảm thấy xúc động òa vỡ trong tâm hồn mình kèm theo nỗi khát khao được yêu thương, đồng thời với ham muốn kỳ lạ được Chiêm ấp ôm để cho nàng phục hồi nguyên trạng cảm giác rẩy run và xao xuyến khi được anh cầm tay lần đầu tiên. Tuy nhiên nàng ứa nước mắt vì biết thân thể hay đúng hơn cái não bộ của nàng đã chết, thân thể của nàng bị tê liệt nửa phần. Nàng đã chết nửa tâm hồn và nửa thể xác. Đột nhiên nàng nghĩ ra một điều khiến cho nàng vui mừng đồng thời cũng đau đớn. Yêu Chiêm, tại sao nàng lại không giả vờ có sự ham muốn ái ân để cho anh được thỏa mãn. Yêu là hi sinh mà. Yêu là làm tất cả những điều gì để cho người mình yêu được sung sướng. Nghĩ như vậy nên nàng bắt đầu hành động. Nụ hôn của nàng dập dùi hơn. Bàn tay còn cử động được của nàng xiết chặt hơn. Ánh mắt của nàng mời gọi hơn. Nửa thân hình còn cử động được của nàng cũng nhúc nhích mạnh hơn. Cử chỉ của nàng gợi tình hơn. Dĩ nhiên nàng còn đủ tỉnh táo để biết mình đang đóng kịch, một đoạn kịch ái ân với mục đích làm vui lòng người mà mình yêu thương. Nàng ứa nước mắt, không biết vui hay buồn khi được Chiêm nâng niu và vỗ về thân xác trong tiếng hát não nề như từ cõi mơ hồ xa xôi nào vọng về.

    Đóng truyện.
    Ngôi mộ cỏ lấm tấm vàng với xanh. Cơn gió cuối mùa thu lùa những chiếc lá khô xào xạc trên lối đi bằng xi măng. Thọc hai tay vào áo khoác, Chiêm đứng nhìn tấm bia có màu rêu bám. Ở dưới sâu trong lòng ba thước đất, Đông nằm lặng lẽ và bình yên. '' Trời cuối thu rồi em ở đâu... Nằm trong đất lạnh chắc em sầu... Thu ơi đánh thức hồn ma dậy... Ta muốn vào thăm nấm mộ sâu...''. Chiêm nhớ mùa thu năm rồi, trong những ngày thu se sắt lạnh và buồn, Đông thường vòi vỉnh anh ngâm những câu thơ buồn về mùa thu cho nàng nghe. Ngồi trên chiếc xe lăn, nàng đăm chiêu nhìn từng chiếc lá vàng rơi tương tự như đời của nàng cũng sẽ phải rơi rụng vào một ngày không biết được. Cú stroke thứ nhì xảy ra đã làm cho nàng ngủ mê man không bao giờ thức dậy. Bác sĩ đã nói với Chiêm là các mạch máu trong não của nàng đã vỡ ra. Đông chết, xác thân nàng đã rã mục, còn anh vẫn phải sống, phải buông chảy theo dòng đời trì trệ mệt nhoài. Bao lâu rồi, trong ngôi nhà rộng vắng bóng một người thành ra càng thêm rộng, thêm vắng và thêm quạnh hiu. Bao đêm rồi anh mơ thấy Đông trở về, phất phới áo mơ hoa, nhìn anh với ánh mắt long lanh buồn ngàn sâu. Trong không gian tĩnh lặng và nằng nặng hơi nước mùa thu, anh mơ hồ nghe được tiếng cá lóc táp mồi ở cái đìa nở đầy hoa bông súng và rau nhúc màu tim tím, có Đông đang ngồi câu cá để chờ đợi anh. Mái tóc dài của nàng bay trong cơn gió đồng thổi về từ dòng sông Bến Tre lờ đờ con nước lớn chảy. Câu hò cất lên nghe buồn da diết… Hò ơ hò… Sông dài con cá lội biệt tăm… Thương nhau không trọn nhớ hoài ngàn năm...


    chu sa lan
  5. Trời mưa rả rích. Cơn mưa dầm kéo dài từ hồi chiều tới giờ vẫn chưa tạnh và có thể kéo dài suốt đêm. Căn phòng ngủ của Ngoại tối mờ mờ nhờ ánh đèn dầu lửa leo lét đặt trên bàn thờ. Sáu ngửi được mùi nhang thơm trong không khí sền sệt hơi nước và ẩm mục. Kéo mền tận cổ, nó rút sát vào lưng Ngoại đang nằm nghiêng.

    - Ngoại con lạnh…

    - Con đắp thêm mền cho ấm…

    - Dạ… Ngoại kể chuyện đời xưa cho con nghe đi Ngoại…

    Sáu ôm Ngoại sát hơn như thúc giục và cũng để năn nỉ.

    - Ngoại kể chút xíu là con ngủ liền hà…

    Sáu nghe có tiếng Ngoại cười rồi giọng nói của bà cất lên. Ngoại hổng có học bao nhiêu, song hổng cần phải học cao, đậu bằng cấp này bằng cấp nọ mới kể chuyện hay. Nằm nhắm mắt, Sáu nghe giọng nói trầm bổng, dịu êm, dồn dập, cao vút, la đà xuống thấp của Ngoại hoà tan vào âm thanh của mưa rơi và gió lùa hàng cây dừa xiêm bên hông nhà làm cho nó chừng như đi lạc vào thuở đời nào xa xưa đối với nó lạ quắc lạ quơ và xa lắc xa lơ rồi hình bóng của người thân thoáng hiện về trong cơn mơ màng thức ngủ…

    - Con hổng biết ông Sáu… Ổng là em ruột của ông Ngoại và là đứa con út của ông cố…

    Dù không thấy mặt nhưng Sáu biết ông cố của mình có biệt danh Hương Cả Cọp, con cháu của Lê Văn Khôi từ xứ khác trôi dạt về Châu Bình mai danh ẩn tích để tránh sự truy lùng của dòng họ Nguyễn Ánh đã trở thành một huyền thoại nổi tiếng đất Ba Châu vì tài tay không đánh chết cọp. Trong những người ông của dòng họ thì Sáu khoái nghe Ngoại kể về Ông Sáu nhất. Nó thứ sáu trong nhà mà cũng tên Sáu trong khi ông Sáu cũng đứng thứ sáu vì vậy mà nó hãnh diện về người ông này lắm.

    - … Ông cố có ba trai và hai gái. Ông Ngoại thứ hai rồi tới ông ba, bà tư, bà năm rồi ông sáu là con út trong gia đình. Đêm nay Ngoại kể cho con nghe về ông Sáu với một câu chuyện mà cho tới bây giờ vẫn còn có nhiều điều huyền bí và khó hiểu…

    - Chuyện ma hả Ngoại?

    - Ừ chuyện ma… chuyện đời xưa… hổng xưa lắm mà…

    Rằm tháng 7. Trăng sáng vằng vặc. Gió thổi hiu hiu. Con đường nối liền tổng Bảo Hựu với Châu Bình vắng ngắt không người đi lại. Chỉ có kẻ điên khùng mới đi lại vào lúc canh ba này. Vậy mà có người đi mới lạ. Mặc bà ba trắng, mang giày làm bằng da heo rừng, chân đá bên này chân đá bên kia, cậu thanh niên trẻ tuổi ước chừng hai mươi vừa đi vừa nghêu ngao ca hát trên con đường vắng. Phải là kẻ bạo gan, không sợ ma nhát, cọp rình hay ăn cướp cạn thì cậu ta mới dám đi một mình. Làng Châu Bình và luôn cả bốn làng khác của tổng Bảo Hựu, lúc đó thuộc quận Ba Tri, vào những năm đầu thế kỹ 19 còn đầy rừng rú hoang vu lắm nên cọp, heo rừng, sấu và rắn độc sống khắp nơi và còn nhiều hơn người ta. Thường muốn đi đâu dân làng chỉ đi vào lúc ban ngày và phải đi thành tốp, đoàn năm bảy người. Ban đêm có việc gì khẩn cấp như rước thầy thuốc hoặc bà mụ đỡ đẻ thì họ cũng phải đốt đèn đuốc sáng trưng, đánh trống kèn om xòm và phải có người biết võ thủ giáo mác đi theo chống lại với ông ba mươi. Còn thanh niên này đi một mình, lại còn nghêu ngao ca hát như đi dạo mát ban đêm, dám coi thường cọp beo đang rình mò. Cậu ta chân bước tới bước lui, ngã bên này nghiêng bên kia chứng tỏ y say rượu. Phải rồi, chỉ có người say mới hổng sợ ma quỉ và thú dữ.

    Đi tới lùm cây sao rậm rạp, cỏ mây cao mất đầu mọc hai bên đường, thanh niên dừng lại nghỉ mệt. Từ trong bóng tối có giọng nói dịu dàng rền rỉ vọng ra thoạt nghe như gần mà như hoá lại xa.

    - Cậu Sáu ơi… cậu mệt vào đây uống nước trà cho khỏe rồi đi tiếp cậu Sáu… Tụi em chờ cậu Sáu lâu rồi…

    Nghe có tiếng người từ trong rừng sao vọng ra, thanh niên được gọi là cậu Sáu bật cười sằng sặc.

    - Vậy hả… Cám ơn lòng tốt của em nghen… Qua hỏi em là ma hay người vậy em?

    - Dạ ma…

    - Nếu em là ma thì ma cái hay ma đực vậy em…?

    Con ma chưa kịp trả lời, có lẽ say rượu dữ lắm chẳng sợ trời đất may ma quỷ gì hết, cậu Sáu bèn cười ha hả diễu một câu.

    - Qua thì qua chỉ thích ma con gái thôi… mà ma con gái phải đẹp à nghen, tóc phải dài chấm lưng, phải mặc áo lụa trắng, phải có tướng đi yểu điệu và dịu dàng như thục nữ nghen em… chớ còn ma đàn ông hay ma bà già thì đi chỗ khác chơi… Sáu Phụng này hổng có muốn dợt võ với con ma xấu xí đâu…

    Nghe thanh niên xưng danh tánh, mấy con ma biết đụng phải tay cứng cựa bèn im luôn chẳng thèm nói nữa. Cười hà hà, cởi áo vắt vai, Sáu Phụng tiếp tục bước đi. Làng Châu Bình, hay nói xa hơn trong năm tổng Bảo Hựu, Bảo Trị, Bảo An, Bảo Thuận, Bảo Lộc hay 26 làng của quận Ba Tri hoặc xa hơn chút nữa là cù lao Bảo, dân có võ hổng ai lạ gì về Sáu Phụng, cậu con trai út của Hương Cả Cọp. Có thể nói Sáu Phụng còn nổi tiếng hơn cha già qua chiến tích lẫy lừng đâm chết con heo rừng sống lâu trăm tuổi mà dân làng gọi là heo độc chiếc. Heo rừng thường sống thành bầy đông đúc có khi tới hai ba chục con. Vốn là thứ hoang thú hay phá phách song heo rừng không có hung dữ trừ những con heo sống lẻ loi một mình. Ở cái tuổi nào đó, chắc tuổi trưởng thành, tự tín và thích đơn độc, heo rừng tách ra khỏi bầy để sống lẻ loi một mình. Càng sống lâu tính tình nó càng hung dữ khi bị tấn công hoặc khi gặp mặt các con thú khác. Cọp beo đều phải lánh xa nó. Với lớp da dày cộm, cặp răng nanh dài ba bốn tấc tây, nặng hơn bao gạo chỉ xanh, khi nó ra đòn thì chẳng khác gì trời giáng, bởi vậy các tay thợ săn ít khi dám chọi với heo độc chiếc trừ trường hợp bị bắt buộc. Thế mà Sáu Phụng lại chơi bảnh dám một mình một mác chọi tay đôi với con heo độc chiếc. Trong một lần dẫn đầy tớ theo dấu con cọp bị thương, cậu Sáu nhà họ Lê vô tình đi lạc vào giang sơn của con heo độc chiếc. Cả thú và người, vì niềm kiêu hãnh thầm kín đã không ai chịu nhường bước ai bèn mở ra một trường long tranh hổ đấu. Cuộc tử chiến xảy ra từ sáng tới xế chiều mới dứt. Theo lời đầy tớ kể lại thì nhiều lần cậu Sáu xém chết vì cú húc độc địa của con heo. Trúng một đòn húc với cặp nanh dài của con heo độc chiếc là đổ ruột như chơi và còn bị nó cày nát thây nữa. Nhờ giỏi võ và gan dạ, cuối cùng cậu giết được con heo độc chiếc bằng cách đâm trúng vào chỗ nghiệt của nó. Chiến tích lẫy lừng này được minh chứng bằng cặp nanh dài hơn ba tấc Tây treo trong nhà. Nhiều thầy bùa tìm tới coi và bằng lòng mua cái nanh con heo với số tiền lớn mà ông Hương Cả không chịu bán. Sau vụ hạ con heo độc chiếc, tên tuổi của Sáu Phụng lan truyền khắp cù lao Bảo và lan qua tới cù lao Minh nữa.
    Hồi sáng này cậu Sáu đi ra quận để thăm một người quen. Nhậu sỉn quắc cần câu, cậu nổi hứng đi về nhà vào lúc đêm khuya mà không ngại ma nhát, cọp vồ hay ăn cướp chận đường. Nói trắng ra thì còn ai dám chận đường cậu thanh niên vừa giỏi võ, gan dạ, liều lĩnh và có tánh rắn mắt. Hồi còn tre trẻ, chừng mười bốn mười lăm, hễ nghe đồn chỗ nào có ma hiện hình nhát người ta, nơi nào có quỷ chận đường le lưỡi hù thiên hạ, cậu Sáu nhất định mò tới để coi mặt những con ma nhát người này có phải là ma thật hay ma giả. Ma thật hay ma giả thì hổng có ai tường, chỉ biết gặp Sáu Phụng thì ma thật hay giả cũng đều chạy tét luôn. Dân làng bảo cậu sáu có vía nặng nên ma quỷ cũng phải sợ hay là cậu sinh nhằm giờ gì gì đó nên được thần linh che chở.

    Đi hết khúc quanh thì tới một khu rừng tre rộng chừng trăm mẫu. Nghe tiếng à om của ông ba mươi trong rừng tre, Sáu Phụng hơi lơi bước rồi chắt lưỡi.

    - Kệ ổng… Mình hổng đụng ổng thì thôi… đường ai nấy bước mà…

    Con đường tới đây không còn thấy ánh trăng vằng vặc mà sáng mờ mờ vì hai bên đường hàng tre cao ngất phủ hai bên. Vừa đi cậu sáu vừa liếc chừng phải trái và đằng sau lưng đề phòng ông ba mươi nhảy ra. Cậu biết dù có võ mà bị đánh lén thì cũng khó đỡ đòn lắm. Đột nhiên cậu thoáng thấy một bóng người khi ẩn khi hiện trong rừng tre dày đặc.

    - Hổng lẽ chỗ này có ma hay ăn cướp… Mình đi ngang qua đây hoài mà đâu có thấy ai đâu… Lạ à nghen… Mình thử vào coi mặt con ma đẹp hay xấu…

    Lầm bầm câu nói Sáu Phụng nổi tính tò mò và rắn mắt bèn len lỏi trong rừng tre theo sát bóng trắng đang chạy nhảy tựa bóng ma ở đằng trước mặt của mình. Vào sâu hơn nữa thì bóng trắng bỗng biến mất dạng. Đi lanh quanh kiếm một lát cũng không thấy, cậu sáu vừa mệt, vừa thấm rượu bèn dựa vào thân cây tre già ngồi nhắm mắt thiu thiu ngủ. Đang mơ mơ màng màng, nghe tiếng động cậu mở mắt ra nhìn thấy một cô gái mặc áo trắng, tóc đen dài chấm lưng, đang ngồi kế bên mỉm cười nhìn mình.

    - Cô là ma hay người?

    Bị thấm rượu, chắc thần trí không được tỉnh táo lắm nên Sáu Phụng mới hỏi một câu như vậy. Làm gì có người, nhất là một cô gái ở giữa rừng tre hoang vu vào ban đêm. Cô gái mặc áo trắng, tóc đen dài chấm lưng, mặt xanh như người bị mất máu thêm lờ mờ như có sương phủ thì chém chết cũng là ma, yêu tinh quỷ quái gì gì đó.

    - ' Qua thì qua chỉ thích ma con gái thôi… mà ma con gái phải đẹp à nghen, tóc phải dài chấm lưng, phải mặc áo lụa trắng, phải có tướng đi yểu điệu và dịu dàng như thục nữ nghen em…''. Phải cậu Sáu đã nói như vậy không?

    Sáu Phụng bật cười khi nghe cô ma nhái lại giọng nói của mình lúc nãy. Cô gái cũng mỉm cười thỏ thẻ lên tiếng.

    - Em là ma con gái… Cậu Sáu nhìn xem em có đẹp không?

    Không nín được Sáu Phụng lại bật cười. Cậu không hiểu tại sao đang ngồi nói chuyện với ma mà không thấy sợ hãi gì hết. Có lẽ vì cô ma con gái nầy không có khuôn mặt xấu xí, hai mắt sâu hoắm và lưỡi dài tới rún mà mặt mặt mày sáng láng thêm tiếng nói lại êm dịu, cử chỉ rất đàng hoàng và lễ độ. Chắc người khác gặp là ma bà già hay ma đực nên xấu xí và dữ dằn. Còn cậu nhờ may mắn nên gặp được ma con gái hiền hậu và dịu dàng.

    - Tôi là người, cô là ma, theo lẽ thường thì âm dương không hợp với nhau thì cô tìm tôi có chuyện chi?

    Cô gái tự xưng là ma con gái nở nụ cười cất giọng thanh tao.

    - Chắc say rượu nên cậu sáu quên mất cái lẽ âm dương trong trời đất. Có âm thì mới có dương, có dương thì mới có âm; hay nói cách khác thì trong âm đã có sẵn cái mầm dương, trong dương đã ẩn cái mầm âm rồi thì tại sao cậu lại nói âm dương không hợp…

    Vốn là con nhà võ, từng được nghe cha già giảng giải về cái lý âm dương, ngũ hành trong võ thuật, do đó Sáu Phụng như sực tỉnh lại ngồi ngay ngắn lại khi nghe cô gái nói chuyện.

    - Bấy lâu nay em theo sát cậu, tìm hiểu cậu…

    - Cô theo sát tôi để làm gì?

    Cô ma cất tiếng cười. Thiên hạ đồn ma cười nghe the thé, nghe sằng sặc và rờn rợn, song Sáu Phụng lại cảm thấy tiếng cười của cô ma con gái này lại ngọt ngào và dịu dàng lắm. Có lẽ ma cái cười khác ma đực.

    - Cậu Sáu có biết lý do gì mà bấy lâu nay ma sợ cậu, ma không làm hại được cậu không?

    Sáu Phụng làm thinh không trả lời được. Đó cũng chính là thắc mắc của cậu lúc còn nhỏ. Sau này lớn hơn chút nữa, nghe người quen nói mình có thần linh che chở nên cậu cũng tin như vậy và thôi thắc mắc về chuyện mình không sợ ma mà ma lại sợ mình. Cô ma con gái cười chúm chiếm.

    - Sở dĩ ma sợ cậu sáu vì cậu được em bí mật bảo vệ. Em luôn luôn ở bên mình cậu vì vậy cậu đi tới đâu ma phải chạy tới đó…

    - Cô muốn nói là ma sợ cô chứ ma hổng sợ tôi… Phải vậy không?

    Cô ma bật lên tiếng cười trong trẻo như là cách trả lời câu hỏi của Sáu Phụng xong từ từ lên tiếng.

    - Đúng ra thì ma cũng có sợ cậu Sáu chút chút… Cậu là người tốt, người lương thiện. Ở đời theo lẽ thường thì cái tốt thắng cái xấu, cái ác phải sợ cái thiện…

    Sáu Phụng gục gặt đầu như tỏ ý hiểu được lời giảng giải tuy ngắn gọn song rất đúng của cô ma con gái. Hơi cau mày suy nghĩ cậu lại hỏi.

    - Cô gặp tôi để làm gì?

    Trầm ngâm giây lát cô ma mới thỏ thẻ.

    - Người có người xấu người tốt thì ma cũng có ma xấu ma tốt…

    Sáu Phụng gật đầu cười.

    - Cô nói hạp ý tôi… Cô là con ma tốt… Tuy mới gặp cô lần đầu nhưng tôi có cái cảm nhận cô tốt…

    Cô ma con gái mỉm cười như cám ơn về lời nói rất thật của Sáu Phụng. Nhìn cậu bằng ánh mắt ôn nhu, cô thong thả thốt.

    - Bấy lâu nay nhờ kề cận bên cậu Sáu mà em được hưởng chút phúc thừa của cậu cũng như lây được cái tính tốt của cậu. Noi gương cậu em đã làm được nhiều điều tốt. Cũng vì vậy mà trời cho phép em được siêu thoát. Trước khi rời cõi âm để về trời em muốn tặng cho cậu hai món quà gọi là đáp tình người tri kỹ…

    Dứt lời cô ma con gái khẽ đưa bàn tay trắng muốt ra đặt vào lòng bàn tay của Sáu Phụng một vật. Lúc đó trăng bị mây che nên cậu không nhận ra hình dáng của vật mà cô ma đặt vào lòng bàn tay mình. Cậu chỉ có cảm giác bàn tay của cô ma âm ấm chứ không có lạnh tanh.

    - Tôi còn gặp lại cô nữa không?

    Bóng cô ma con gái mờ mờ dần cũng như giọng nói thoạt gần thoạt xa.

    - Nếu có duyên thì chúng ta sẽ gặp lại…

    Sáu Phụng ngồi im. Cậu không biết có nên tin chuyện vừa xảy ra hay không vì nhìn quanh chỉ thấy rừng tre sáng mờ mờ, thân cây tre cọ vào nhau kêu kẽo kẹt và gió ru lá tre rì rào. Tuy nhiên di vật của cô ma như một chứng tích hiển nhiên cho cậu biết chuyện vừa xảy ra có thật. Lát sau thấm rượu cậu chìm vào giấc ngủ giữa khu rừng tre.

    Tiếng chim hót làm cho Sáu Phụng thức giấc. Lúc đó cậu mới biết mình đang ở giữa khu rừng tre ngút ngàn. Thấy vật gì cồm cộm trong lòng bàn tay cậu bèn mở ra mới biết đó là chiếc trâm mà các cô gái thời đó thường dùng để cài tóc. Cậu cũng biết chuyện con gái trao chiếc trâm là dấu hiệu của sự đính ước với người con trai mà họ để ý. Dù có nhiều thắc mắc chưa giải đáp được, nhưng cậu lắc đầu bỏ chiếc trâm cài vào túi rồi len lỏi tìm đường ra lộ lớn. Đang bước cậu chúi nhủi vì vấp phải khúc cây nằm trên đường. Cúi xuống lượm khúc cây lên cậu mới nhận ra đó là khúc tre già dài non sải tay. Ngắm nghía giây lát cậu ném nó ra xa rồi bước đi tiếp. Tới khúc quanh cậu lại chúi nhủi vì bị cái gì ngáng chân mình. Nhìn xuống lại thấy khúc cây tre nằm trên đất. Lầm bầm mấy tiếng cậu lại quẳng khúc cây tre ra xa rồi tiếp tục bước đi. Tre càng lúc càng thưa vì dân làng hay vào bìa rừng để đốn tre về cất nhà, làm nò hoặc đan rổ thúng. Lần thứ ba cậu lại bị vật gì ngáng chân thiếu điều té chúi nhủi. Cúi xuống nhìn cậu lại thấy khúc tre già. Lấy làm lạ cậu lượm khúc tre lên quan sát mới nhận ra đó là khúc tre mình đã ném đi hồi nãy.

    - Ủa mà sao nó lại nằm đây…

    Từ chỗ cậu ném lúc nãy tới chỗ này xa hơn trăm bước, hổng lẽ khúc tre già này lại có chân đi. Phúc động tâm linh, Sáu Phụng nhớ lại câu chuyện gặp cô ma con gái đêm hôm qua và có nói sẽ tặng cho cậu hai vật làm kỹ niệm. Chắc khúc tre già này là kỹ vật thứ nhì của cô ma. Cầm khúc tre đưa lên cao Sáu Phụng cười nói lớn.

    - Cám ơn cô ma con gái…

    Dường như có tiếng cười hòa lẫn vào tiếng rì rào của lá tre. Ra tới bìa rừng, ngồi bệt xuống đất, Sáu Phụng mới bắt đầu quan sát khúc tre già màu vàng óng ánh có tám lóng và chín mắt. Khúc tre đặc ruột, tròn lớn cỡ ngón chân cái, không biết bao nhiêu tuổi già mà nằng nặng, xuông đuột và cứng bẻ không cong được. Ướm ướm khúc tre già trong tay, quất một cái mạnh vào không khí Sáu Phụng cười hà hà.

    - Cô ma này biết ý của mình… Tặng cây roi tre già đẹp mà vừa tay quá…

    Về tới nhà, ăn cơm xong trong lúc ngồi uống trà với cha và hai anh, Sáu Phụng kể đầu đuôi chuyện mình gặp ma đêm hôm qua. Hương Cả Cọp và hai người con trai lớn tỏ vẻ không tin vì nghĩ cậu sáu say rượu, thần trí hổng tỉnh táo nên trông gà hóa cuốc. Tới chừng cậu đem chiếc trâm cài tóc và khúc roi tre ra thì ba người mới tin cậu gặp ma. Mân mê khúc tre già tám lóng trong tay, ông Hương Cả trầm ngâm nghĩ ngợi rồi lát sau mới lên tiếng.

    - Chuyện thần linh ma quỷ thì khó mà giải thích được. Tuy nhiên nếu con có duyên gặp được ma mà không bị hãm hại lại còn được tặng báu vật thì âu đó cũng là phúc phận của con. Người cũng có người xấu người tốt, ma cũng có ma xấu ma tốt; theo ta thì cô ma mà con gặp là ma tốt, đã giúp đỡ và phù hộ con, lại còn muốn đính ước hôn nhân thì chuyện lành dữ ta khó mà đoán trước được. Tuy nhiên cô ma có lòng thành tặng con khúc tre để làm khí giới thì con nên giữ gìn cẩn thận để khỏi phụ lòng người ta…

    Được cha già giảng giải xong còn cho phép mình cất giữ vật kỹ niệm, Sáu Phụng an lòng bỏ chiếc trâm cài đầu của cô ma con gái vào trong cái túi vải điều mà cậu thường hay mang theo mỗi khi đi xa. Còn khúc roi tre thì cậu dùng làm khí giới để dợt võ mỗi ngày. Không biết vì lý do gì mà càng ngày cậu càng thêm quyến luyến và tưng tiu khúc roi tre tám lóng. Có lẽ nhờ được cậu đụng chạm hoài nên khúc roi tre càng trở nên bóng loáng và màu vàng càng thêm tươi thắm hơn. Một hôm vừa tập võ xong ngồi nghỉ mệt cậu cầm khúc roi tre lên ngắm nghía. Đột nhiên cậu dụi mắt nhìn trân trân. Trong màu vàng tươi thắm trên thân tre như mơ hồ thoáng hiện lên khuôn mặt của cô ma con gái. Tuy nhiên khuôn mặt đó chỉ hiện lên thật nhanh rồi biến mất làm cho cậu nghĩ mình quáng mắt nên nhìn lầm. Lát sau vuốt ve khúc roi tre cậu lẩm bẩm.

    - Nếu còn quan hoài và thương tưởng thì xin em hãy cho ta thấy mặt em…

    Lạ lùng thay trong màu vàng tươi thắm từ từ hiện ra khuôn mặt của cô ma con gái. Sáu Phụng dường như nghe được tiếng thỏ thẻ bên tai mình.

    - Ngày hội ngộ của chúng ta sắp tới rồi. Nếu muốn gặp em, chàng hãy kíp từ giã cha mẹ lên đường. Mười Tám Thôn Vườn Trầu chàng ơi…

    Dù không hiểu trọn ý nghĩa của câu nói song dường như bị điều gì kỳ bí xui khiến, Sáu Phụng bèn đem sự việc trình với cha già và xin phép từ biệt để lên đường tới điểm hẹn với cô ma con gái. Biết không thể cản ngăn, Hương Cả Cọp ưng thuận. Lạy cha mẹ, từ giã anh chị em, lận lưng mớ tiền làm lộ phí, mang theo chiếc trâm cài đầu và khúc roi tre tám lóng, Sáu Phụng hỏi thăm đường tới Mười Tám Thôn Vườn Trầu. Trên đường đi cậu mới biết mình quên không hỏi cô ma con gái về thân thế của cô ta lúc còn sống thì biết đâu mà tìm kiếm. Tìm một người đã chết mà mình không tường tên họ, chẳng rành mặt mũi, không biết nơi cư ngụ thì quả là chuyện hoang đường. Tuy nhiên đã lỡ rồi thì cậu cũng phải theo luôn. Với lại cậu tin tưởng vào lời nói của cô ma. Hơn một tháng ngày đi đêm nghỉ, dầm mưa dãi nắng, Sáu Phụng mới đặt chân tới Thuận Kiều, một thôn trong Mười Tám Thôn Vườn Trầu vào buổi chạng vạng tối. Ghé vào một cái chòi tranh cất cạnh nghĩa địa, cậu gõ cửa xin ngủ nhờ một đêm. Thoạt đầu chủ nhà là cặp vợ chồng già từ chối, nhưng sau khi nghe cậu nói ở tận Bến Tre lên đây tìm người quen thì họ mới miễn cưỡng cho cậu trú ngụ qua đêm.

    Sau khi cơm nước xong xuôi, trong lúc ngồi uống trà, Sáu Phụng mới hỏi dò.

    - Tôi nghe đồn Mười Tám Thôn Vườn Trầu dân cư đông đúc lắm mà sao bây giờ có hơi vắng vẻ vậy hai bác?

    Ông chồng già chắt lưỡi thở dài thốt.

    - Vùng này ngày xưa đông đúc và giàu có lắm chú em. Sau cái vụ khởi nghĩa chống tây của ông Quản Hớn thì trở nên tiêu điều hơn trước. Giặc tây kéo dô đây hoài, bắt bớ đàn ông con trai, hãm hiếp đàn bà con gái nên dân chúng chịu không nỗi phải bỏ đi xứ khác…

    Hớp ngụm nước trà nóng, ông già thong thả kể lại cho Sáu Phụng nghe chuyện Quản Hớn nổi lên giết chết đốc phủ sứ Trần Tử Ca là tên tay sai cho tây mà vô cùng độc ác với dân làng của Mười Tám Thôn Vườn Trầu rồi kéo nghĩa binh về Gia Định để đánh tây. Tuy nhiên với vũ khí thô sơ Quản Hớn và nghĩa binh không chống lại được với giặc xâm lăng và bị chúng đánh bại. Không bắt được Quản Hớn, giặc tây bèn bắt vợ con của ông và các dân làng để buộc ông phải ra đầu thú. Bắt được ông, chúng đem ra chém đầu tại chợ Bình Long. Lũ giặc xâm lăng quả thật tàn nhẫn và vô lương tâm vì chúng hứa nếu ông chịu ra đầu hàng thì sẽ thả vợ con ông ra. Nhưng khi bắt được Quản Hớn rồi thì chúng lại đem vợ con của ông ra xử trảm luôn. Hai vợ chồng thương gia đình chủ vì nước quên mình bèn đứng ra chôn cất và lập mộ bia cho gia đình của chủ… Chuyện này xảy ra gần mấy chục năm rồi…

    Kể tới đó ông già mới hỏi Sáu Phụng lý do nào khiến cho cậu ở tận Bến Tre mà lặn lội lên tận đây tìm kiếm người quen. Không đắn đo cậu sáu kể hết đầu đuôi câu chuyện mình gặp ma cho cặp vợ chồng già nghe. Hai vợ chồng già nhìn nhau rồi ông chồng cười thốt.

    - Lạ à nghen… Tui bảy mươi ngoài rồi mới nghe được câu chuyện ma kỳ lạ và quá đổi hoang đường. Cậu lên đây tìm người quen mà hổng biết mặt mũi, tên họ, quê quán thì khó tìm lắm đa…

    Sáu Phụng làm thinh suy nghĩ. Bỗng nhiên cậu cảm thấy có cái gì động đậy nơi túi áo trên của mình. À lên tiếng mừng rỡ cậu lấy ra cái túi vải màu đỏ rồi cười nói.

    - Khi từ giã cô ma có tặng cho tôi vật này để làm tin. Hai bác xem thử coi may ra biết nó thuộc về ai?

    Dứt lời cậu trao cho chủ nhà cái túi vải màu đỏ. Khi mở ra tự dưng ông già đổi sắc liền rồi kêu lớn.

    - Bà ơi… bà ra coi cái này nè bà… ngộ quá trời…

    Vừa nhìn thấy chiếc trâm cài đầu mà cô ma đã trao cho Sáu Phụng, bà già bật khóc nức nở.

    - Cô ơi… Cô Loan ơi… Thật là trời cao có mắt…

    Vừa sụt sùi ông già vừa kể cho Sáu Phụng nghe về thân thế của cô ma mà cậu đã gặp. Cô ta tên là Phan Thị Phương Loan, con gái của ông Quản Hớn, bị tây chém đầu lúc mới có 17 tuổi. Hai vợ chồng già này là đầy tớ của Quản Hớn, bà vợ từng bế bồng và nuôi nấng Phương Loan nên nhận ra chiếc trâm cài đầu của cô liền. Có lẽ vì chết oan nên hồn của cô vất vơ vất vưởng cho tới khi gặp Sáu Phụng. Trước khi về trời để tạ lòng người tri kỹ Phương Loan mới tặng cho cậu cái trâm cài đầu. Cũng nhờ chiếc trâm này mà bậy giờ cậu mới biết được lai lịch của cô. Nghe xong chuyện Phương Loan bị giặc Tây giết chết, cậu bùi ngùi thương cảm bèn cầm lấy khúc roi tre tám lóng ra ngắm nghía. Tự nhiên trong màu vàng óng ánh hiện lên khuôn mặt của Phương Loan với nụ cười đằm thắm chứa đựng biết bao ý tình không nói được. Hai vợ chồng chủ nhà nhìn thấy mà rưng rưng nước mắt.

    Sáng hôm sau đứng trước mộ của Phương Loan, Sáu Phụng buồn rầu thốt.

    - Dù âm dương cách trở song anh nghĩ mình có duyên nợ với nhau. Nếu em có linh thiêng thì cho phép anh bốc mộ em đem về Châu Bình để chúng mình được kề cận nhau suốt đời…

    Nói xong, nhìn vào khúc roi tre tám lóng cậu thấy Phương Loan mỉm cười gật đầu. Cả mừng, cậu mướn người đào mồ Phương Loan lấy hài cốt đem về Châu Bình chôn cất đàng hoàng. Mỗi ngày cậu sáu đều ra thăm viếng, có khi ngồi im lặng ngắm nhìn bức hình của Phương Loan khắc trên mộ bia. Từ đó cách sống của cậu cũng dần dà thay đổi. Cậu không còn cười nói vui vẻ nữa mà lại trầm ngâm và suy tư. Cậu thôi nhậu nhẹt, cặp bè cặp bạn và cũng không đi chơi xa nữa. Suốt ngày cậu ra mộ Phương Loan để tập múa roi. Cậu càng tập múa roi nhiều chừng nào thì khuôn mặt của Phương Loan trên khúc roi tre tám lóng càng hiện lên rõ ràng và thường xuyên hơn. Hận giặc xâm lăng đã giết chết Phương Loan nên cậu đặt tên cho đường roi mà mình đang khổ luyện là đường roi Khỏ Đầu Giặc Xâm Lăng.

    Rằm tháng bảy. Trăng vời vợi buông những tia sáng màu trắng như sữa xuống trần gian vào lúc nửa khuya làm cho cảnh vật nhuộm nét lung linh và huyền bí. Sáu Phụng ngồi im trước mộ của Phương Loan. Cậu nhớ lại cũng ngày nầy, ba năm về trước, cậu đã gặp Phương Loan, lúc đó còn là con ma con gái. Bây giờ ba năm đã qua mà cô Loan vẫn biệt mù âm tín. '' Nếu có duyên chúng ta sẽ gặp lại…''. Cậu còn nhớ câu nói đó. Thế mà ba năm dài mỏi mòn chờ trông mà cô Loan vẫn ở đâu đâu. Chữ duyên sao nghe chừng hoang đường và mộng tưởng. Gió ru lá dừa xào xạc. Sáu Phụng mãi mê ngắm nhìn khuôn mặt của Loan hiện ra trên thân cây roi tre. Ánh trăng dọi xuống khiến cho nụ cười như rạng rỡ, ánh mắt nhìn long lanh nửa thật nửa hư.

    - Phụng ơi… Chàng ơi…Em đã về đây…

    Sáu Phụng dụi mắt. Áo màu nguyệt bạch. Mái tóc huyền dài chấm lưng. Hai cánh tay trần trắng muốt như sương đọng trên lá dừa vào buổi sáng tinh mơ. Cô ma con gái tên Phương Loan bước tới bên người tri kỹ đã mòn mỏi chờ đợi nàng ba năm qua.

    - Em… Phương Loan… Ta đợi nàng lâu lắm…

    Sáu Phụng mở rộng vòng tay đón lấy người thương. Hai kẻ thương nhau ngồi dưới ánh trăng tâm tình. Phụng buồn buồn kể cho người thương hết nỗi lòng của mình. Nghe xong Phương Loan cười nói.
    - Nằm trong ngôi mộ kia em đã nghe hết những lời tâm sự của chàng. Em trông từng bước chàng đi… Em nhìn từng đường roi tre của chàng. Em thấy mà em đành phải để chàng ôm mối tình chung…
    Nghe người thương thố lộ, Sáu Phụng mừng mừng tủi tủi vòng tay ôm nàng vào lòng. Tuy thân hình nhẹ như khói sương song cậu cảm thấy ấm áp tình trong đó.

    - Mối tình chung của chàng đã vươn tới trời, động lòng của đất nên em mới được về đây…

    Đôi tình nhân, một người một ma, ngồi cạnh nhau thủ thỉ biết bao chuyện cho tới khi gà cất tiếng gáy đầu tiên thì Phương Loan mới đứng lên.

    - Em phải đi…

    Rưng nước mắt Sáu Phụng hỏi.

    - Chúng ta còn gặp nhau…

    Phương Loan mỉm cười thỏ thẻ.

    - Trời đất vì cảm động mối tình chung thủy của hai ta nên cho phép em gặp lại chàng với một điều kiện…

    Phương Loan ngừng nói. Ánh mắt cô nhìn người thương vô vàn âu yếm song giọng nói cất lên có chiều nghiêm nghị.

    - Trăm họ đang điêu linh lầm than dưới gót giày của kẻ xâm lăng. Thêm vào đó kẻ bán nước, thằng phản quốc lại hùa với giặc tàn hại sanh linh, phá tan tành sông núi mà tổ tiên đã khổ công xây đắp. Đêm nay em về gặp chàng là vâng theo lời của trời đất giao truyền cho chàng một sứ mạng…

    Cô Loan ngừng lời. Sáu Phụng nắm lấy bàn tay của người thương. Cậu cảm thấy tay cô ấm êm mà mềm mại như tay người.

    - Sao tay em không còn lạnh như ngày xưa hả Loan?

    Tươi cười cô Loan giải thích.

    - Ba năm qua nhờ chàng luôn kề cận bên em mà em được truyền thêm chút dương khí của chàng. Nhờ chút dương khí đó nên em mới có thể hiện thành hình người…

    Nghe nói như vậy Sáu Phụng mừng rỡ. Cậu tự hứa sẽ ngày đêm kề cận bên người thương để cho cô Loan sớm đoàn tụ với mình. Như đọc được ý nghĩ của cậu, cô Loan cười thốt.

    - Nếu muốn đoàn tụ với em chàng phải hoàn thành sứ mạng…

    - Sứ mạng gì?

    Sáu Phụng sắm nắm hỏi.

    - Khỏ đầu giặc chàng ơi… Hãy đem sức mạnh của đường roi Khỏ Đầu Giặc Xâm Lăng để diệt kẻ bán nước và lũ giặc xâm lăng đang tàn hại đất nước… Chừng nào chàng khỏ đủ một trăm đầu tên giặc của nước thì ngày đó chúng mình sẽ đoàn tụ… Tạm biệt chàng…

    Hình bóng cô Loan mờ dần dần. Vai ướt đẫm sương đêm, Sáu Phụng thẩn thờ lẩm bẩm.

    - Khỏ đầu giặc xâm lăng… đó là phần thưởng để được Phương Loan…

    *****

    Văn Lịnh, cai tổng của tổng Bảo Hựu thong thả đi trên con lộ đất từ làng Châu Bình về tổng Bảo Hựu. Mặc dù đang giữa trưa trời nắng chang chang mà con lộ thật vắng vẻ nhất là tới đoạn nằm trong rừng tre. Dù là tay gan mật, từng giết người mà hắn cũng cảm thấy rờn rợn khi đi gần tới khu rừng tre bí hiểm. Vốn tay giỏi võ lại thêm có súng nên đi đâu hắn cũng đi một mình. Làm cai tổng cho tây coi năm làng bảy tám năm rồi mà có ai dám rớ tới sợi lông chân của hắn chứ đừng nói chuyện giết chết hắn. Lần này đi ăn giỗ ở nhà người quen trở về hắn cảm thấy mệt và buồn ngủ vì thấm rượu. Tới giữa khu rừng tre cành lá rườm rà che kín ánh nắng cộng thêm gió thôi hiu hiu biến con đường mát rợi. Hít hơi dài không khí lành lạnh, Văn Lịnh lẩm bẩm.

    - Chỗ này mà căng võng làm một giấc thì đã biết mấy…

    Há miệng ngáp dài hắn đưa mắt nhìn vào khu rừng tre mênh mông. Tuy giữa ban ngày mà hắn cảm thấy lạnh sống lưng vì dường như trong tiếng tre cọ nhau kêu kẽo kẹt có tiếng thì thầm nho nhỏ bên tai hắn.

    - Văn Lịnh ơi… Hôm nay mày tới số rồi… Trả mạng cho tao…

    Sờ sợ hắn đặt tay vào báng của khẩu súng mút cơ tông. Đột nhiên có tiếng tằng hắng vang lên sau lưng khiến cho hắn giật mình quay phắt lại.

    - Ủa cậu Sáu… mà tôi tưởng ai. Cậu đi đâu vậy?

    Sáu Phụng nhếch môi cười nhẹ.

    - Tự nãy giờ tôi đi theo sau chú…

    - Cậu theo sau có chuyện gì?

    Hỏi xong Văn Lịnh hơi giật mình khi thấy ánh mắt của Sáu Phụng. Đó là ánh mắt của con cọp nhìn con mồi trước khi vồ.

    - Giết chú…

    - Tôi làm gì mà chú đòi giết tôi?

    - Làm tôi mọi cho lũ người xâm lược chứ làm gì. Mấy năm nay tay của chú mày dính máu của dân lành vô tội nhiều lắm. Chú mày ráng mà đỡ đường roi khõ đầu giặc của ta…

    Khúc roi tre tám lóng của cậu sáu quất một đòn vào mặt Văn Lịnh làm cho hắn biết chuyện Sáu Phụng đòi giết mình không phải là chuyện giỡn chơi. Trước khi trở thành cai tổng, Văn Lịnh từng là võ sĩ có hạng trong vùng. Hắn cũng nghe tiếng tăm của Sáu Phụng. Vì vậy vừa mới thấy đối thủ ra đòn hắn tháo mồ hôi hột liền. Hắn chưa kịp tránh né hay phản đòn thì khúc roi tre vàng hực chợt trôi vùn vụt xuống bả vai. Bốp… Văn Lịnh lảo đảo lùi lại. Tay vừa đặt vào báng súng hắn nghe gió rít vù vù. Chát… Buột miệng la ối, tên chó săn của tây lùi bước vài định nâng khẩu súng trường lên.

    - Chết…

    Sáu Phụng hét lớn. Khúc roi tre như được ma dẫn đường quỷ đưa lối bắt từ trên cao xẹt xuống đỉnh đầu của Văn Lịnh. Bốp… Máu bắn tung toé. Bị cú khõ đầu khủng khiếp, tên cai tổng từng hét ra lửa gục chết không kêu được tiếng nào. Nhặt lấy khẩu súng trường, Sáu Phụng bay mình vào rừng tre mất dạng.

    Dân chúng thuộc năm làng trong tổng Bảo Hựu và luôn cả các làng lân cận đều xôn xao bàn tán vì sự kiện lạ lùng xảy ra. Văn Lịnh, cai tổng của tổng Bảo Hựu, quận Ba Tri, tên chó săn trung thành với giặc tây, từng giết hại biết bao nhiêu dân lành vộ tội, trên đường đi ăn tiệc ở Châu Bình trở về nhà đã bị một kẻ bịt mặt dùng thứ khí giới kỳ lạ khỏ bể đầu nằm chết gục ở khu rừng tre. Nửa tháng sau, Biền, tên cai tổng Bảo Trị cũng bị khỏ bể đầu chết tại nhà mà vợ con và đầy tớ không hay biết gì hết. Rồi tiếp theo cai tổng Minh của tổng Bảo Lộc, cai tổng Vàng của tổng Bảo An và cai tổng Tiền của tổng Bảo Thuận trước sau đều chết giống y chang như Văn Lịnh. Liên tiếp trong vòng nửa năm, kẻ lạ mặt đã lần lượt khỏ bể đầu năm tên cai tổng gian ác trong quận Ba Tri cùng tên điền chủ bất nhân ở Giồng Trường là Hamet Toussaint. Riêng hai tên cường hào ác bá Thérèse Phạm Túy Anh, Phạm Văn Chánh ở Hưng Nhượng, Sơn Đốc thì bị đập bể đầu chết ở sau mương vườn. Tên điền chủ Pilet từng chiếm 200 mẫu ruộng và vườn của dân làng Mỹ Chánh thuộc tổng Bảo Thuận bị kẻ lạ đột nhập vào nhà giết hắn và hai tên bộ hạ thân tín. Kẻ giết người còn lấy vô số vàng bạc trước khi bỏ đi. Dân nghèo thì mừng còn lính làng, lính tổng thì sợ hãi. Tên đại úy Francois, chủ quận Ba Tri của giặc tây tức tối dẫn lính Lê Dương mở cuộc ruồng bố song cũng không tìm ra kẻ giết người vì đâu có ai thấy mặt mày, vóc dáng của hắn đâu. Chẳng lẽ bắt hết mấy chục ngàn dân trong quận. Không khí ngạt thở bao trùm 26 làng của quận Ba Tri và dân chúng hồi hộp chờ đợi việc lạ lùng xảy ra.

    Trời chập choạng tối song trong khu mồ mã của nhà Hương Cả Cọp lại tối và âm u vì được cây cối che phủ. Gió rì rào mát rợi. Sáu Phụng ngồi trên nền mộ Phương Loan mân mê và ngắm nghía khúc roi tre tám lóng. Điều khiến cho cậu thắc mắc là cứ mỗi lần cậu khỏ bể đầu một kẻ gian ác trên khúc roi tre lại xuất hiện một vòng tròn đỏ rực màu của máu rồi sau đó thì màu vàng trên thân tre không còn óng ánh nữa mà đổi sang màu đỏ tươi như màu máu. Cậu mong được gặp lại Phương Loan để hỏi vì biết chỉ có nàng mới trả lời được thắc mắc của mình. Bóng tối chụp xuống. Côn trùng rỉ rả. Trăng thượng tuần hiện ra. Ánh trăng trắng mờ bàng bạc không gian.

    - Phụng ơi…

    Mơ hồ nghe tiếng người gọi tên mình, Sáu Phụng ngước lên thấy một bóng trắng từ trong ngôi mộ của Phương Loan bước ra.

    - Phương Loan… Ta nhớ em từng phút từng giây…

    Sáu Phụng ứa nước mắt nhìn người thương. Mái tóc huyền mềm mại buông trên bờ vai nuột nà khói sương lãng đãng phủ nửa mặt. Ánh mắt nàng long lanh ngời tình tự. Nụ cười phảng phất ánh trăng mùng mười bàng bạc dọi trên lá dừa. Tay nàng ấm như nắng sớm mùa hè. Hình hài người mơ nửa tợ khói sương, nửa tợ thịt da mềm như lụa. Ngã vào vòng tay của Sáu Phụng, Phương Loan thì thầm.

    - Chàng chờ em lâu không?

    Hít thở hương tóc thanh tân dịu dàng, Sáu Phụng mỉm cười.

    - Lâu chứ nhưng ta vẫn chờ em, mãi mãi chờ em dù biết mình không bao giờ có ngày tương phùng…

    Phương Loan ứa nước mắt thỏ thẻ.

    - Dẫu không tương phùng thì tình yêu của chúng ta cũng bất diệt, sống mãi với thời gian… Trời đất đã thấu lòng thành của chàng. Năm mươi lần khỏ đầu giặc nữa chàng sẽ được gặp em…

    Thấy Sáu Phụng mấp máy môi, như đã biết trước Phương Loan thỏ thẻ.

    - Em biết chàng định hỏi về những vòng tròn máu và khúc roi tre chuyển màu vàng thành ra màu đỏ của máu song thiên cơ bất khả lậu… Đêm sắp tàn và em lạnh lắm chàng ơi…

    Dứt câu nói, Phương Loan vòng tay ôm lấy cổ người thương. Môi nàng ngọt như quít chín mùi. Hơi thở nàng thơm mùi hoa bưởi hoa dừa đang thầm lặng nở trong đêm trăng. Thân nàng mềm ấm như tà áo trắng trinh nguyên quấn lấy thân thể đang hừng hực ý tình. Sáu Phụng lịm người mà mê đi. Khi ánh thái dương chiếu vào mặt cậu mới giật mình thức dậy. Bàng hoàng cậu không biết thực hay mơ, chỉ cảm thấy hương thừa của Phương Loan như lẩn quẩn bên mình. Từ đó trong hai quận Châu Thành và Ba Tri của cù lao Bảo, hai quận Mỏ Cày và Thạnh Phú của cù lao Minh; các tên sĩ quan của giặc xâm lăng và bọn tay sai của chúng cũng như đám cường hào ác bá liên tiếp bị một kẻ bí mật khỏ bể đầu. Những tên điền chủ của giặc nổi tiếng ác độc là Oudin, Guyot và Blanc ở Phú Ngãi; Brondeau Thạnh Phú, Giovansili tại Giao Thạnh; Mariani ở Bình Khương; Prédiani ở An Nhơn; Baudson và Raymond Gelet ở Bình Đại; René Théophile Leroy ở khu vực Đê Đông; Avémei Di Mesah ở xã Phú Long; Sounassoudiane Chetli (Ấn kiều) ở Rạch Sấu, Rạch Cừ thuộc Thạnh Phú; Elisabeth Quang thuộc Mỹ Hưng, xã Quới Điền; Roger Nguyễn Võ Hiền ở An Hiệp thuộc quận Châu Thành; Philippe Nguyễn Văn Phụng ở Sơn Phú, Phú Hưng và còn vô số kẻ gian ác mang tội giết người, cướp đất, hiếp dâm phụ nữ đều lần lượt bị khỏ bể đầu chết mà quan quân và đám lính kín của tây đều không tìm ra được thủ phạm. Tình hình vừa yên yên thì dân chúng lại xôn xao vì tin năm tên cai tổng của các tổng Bảo Thành, Bảo Khánh, Bảo Hựu, Bảo Ngải và Bảo Đức trong quận Châu Thành hay còn gọi là Sóc Sải đều bị kẻ lạ mặt giết chết tại nhà. Vài tháng sau, tới phiên hai tên cai tổng của Minh Phú và Minh Trị thuộc quận Thạnh Phú rồi lần lượt bảy tên cai tổng của 7 tổng thuộc quận Mỏ Cày là Minh Đạo, Minh Đạt, Minh Huệ, Minh Lý, Minh Quới, Minh Thiện và Minh Thuận cũng bị hạ sát. Quân Pháp mở cuộc ruồng bố, bắt bớ, bắn giết dân lành mà cũng không tìm ra được kẻ giết người.

    Sáu Phụng và thằng Tranh, đứa đầy tớ trung thành bước xuống xe ngựa vừa ngừng lại tại chợ Ba Tri. Chiều cuối năm hàng quán đóng cửa sớm nên chợ vắng người. Chủ và tớ tìm tới phòng trọ ngụ qua đêm để tối mai sẽ tham dự cuộc đã lôi đài do ông hội đồng Quý, một điền chủ giàu có trong quận Ba Tri tổ chức. Hội đồng Quý đã cho người cầm thơ tới tận Châu Bình mời ông Hương Cả Cọp dự kiến cuộc đã lôi đài lớn nhất của Tết Giáp Dần vì các võ sĩ của bốn quận Ba Tri, Sóc Sải, Thạnh Phú và Mỏ Cày đều có mặt. Tuy nhiên vì tuổi đã già lại thêm bịnh hoạn, còn hai ông hai Lân và ba Qui thì đã có gia đình nên chẳng ai muốn đi xa vào dịp tết Giáp Dần, ông Hương Cả Cọp bèn phái cậu Sáu Phụng, đại diện cho dòng họ Lê đi Ba Tri tranh tài cũng thiên hạ. Không muốn xa cô Phương Loan trong ba ngày tết song vì lệnh cha, Sáu Phụng bắt buộc phải cùng đầy tớ trung thành lên đường đi Ba Tri đấu võ đài.

    Chưa tới giờ khai mạc mà người ngồi chật ních hết bốn khán đài bao quanh võ đài. Đuốc tẩm dầu gắn trên bốn cây trụ của võ đài cháy bập bùng trong đêm mồng một tết. Cuộc tranh tài đêm mở đầu càng thêm phần hấp dẫn và hào hứng vì sự có mặt của viên thiếu tá nhà nước Phú lang Sa đồng thời cũng là chủ quận Ba Tri. Ông ta đã treo giải thưởng hai trăm đồng bạc Đông Dương cho bất cứ ai đoạt giải nhất. Thiên hạ xì xầm bàn tán khi nghe ban tổ chức xướng danh các võ sĩ đăng đài. Ông hội đồng Quí, mặc áo dài may bằng gấm, đội khăn đống, mang giày hàm ếch thong thả bước lên khán đài. Vái chào bốn hướng xong ông ta cao giọng.

    - Kính thưa quan tư chủ quận… Kính thưa quý vị… Tôi rất hân hạnh và cám ơn mọi người không ngại vượt đường xa tới đây tham dự cuộc đã lôi đài do tôi đại diện cho quận Ba Tri tổ chức. Sau đây tôi xin xướng danh các võ sĩ đã ghi tên tham võ sĩ tham dự…

    Người ta thấy có 8 người ghi tên tham dự. Theo thể lệ thì tám người này sẽ chia làm bốn cặp đấu với nhau. Ai thua sẽ bị loại ra và cuối cùng sẽ còn lại hai người tử đấu để giành lấy danh vị võ sĩ vô địch của tỉnh Bến Tre. Nghe nói vị võ sĩ vô địch này sẽ đại diện cho tỉnh nhà để dự đấu trong cuộc tranh tài với các tỉnh của Nam Kỳ.

    - Để mở màn cho cuộc đã lôi đài tôi kính mời hai võ sĩ Nguyễn Đăng Tướng và võ sĩ Lê Phụng của làng Châu Bình thượng đài…

    Thiên hạ xì xầm to nhỏ khi nghe xướng danh Lê Phụng. Một người hỏi lớn.

    - Lê Phụng nào vậy. Có phải Sáu Phụng, con trai út Hương Cả Cọp hông?

    - Còn ai vô đây nữa. Y nổi danh sau lần tử chiến với con heo độc chiếc đó mà…

    - Ái chà… Ó Trảo đụng Hổ Quyền bà con ơi…

    Sáu Phụng thong thả lên đài trước. Đứng trên khán đài cậu vòng tay bái tổ rồi khom người chào khắp bốn khán đài. Thiên hạ, đa số là dân Ba Tri nên vỗ tay hoan hô gà nhà. Khác với đối thủ, Nguyễn Đăng Tướng thượng đài với tư thế ngoạn mục hơn. Đứng dưới đài y vỗ mạnh hai tay vào đùi thành tiếng bốp thật lớn đoạn lắc mình bay lên không rồi hai cánh tay dang ra thẳng băng, thân hình y chao nhẹ xong đáp xuống sàn đài êm rơ. Đó là thế Đại bàng triển xí của lò võ Bạch Ưng của quận Sóc Sải. Hai đối thủ chào khán giả với trọng tài rồi thi lễ với nhau xong xuôi thì trận đấu bắt đầu. Sáu Phụng xoạc chân đứng tấn. Hai cánh tay gấp lại như hình thước thợ. Tay mặt đưa ra, tay trái hơi trầm xuống một chút án tại đơn điền, vị võ sĩ đại diện cho dòng họ Lê ở Châu Bình triển một thế hổ quyền dung dị và giản đơn.

    Một ông lão vuốt râu gật gù lên tiếng.

    - Danh sư xuất hảo đồ đệ. Ta nghe đồn Hương Cả Cọp là hậu duệ của Bế Khôi, một tay chọc trời khuấy nước và lừng danh ba xứ Việt Miên Lào về chuyện tay không đánh chết cọp. Bây giờ thấy Sáu Phụng trổ ngón nghề riêng, ta phải chịu là giỏi… Mấy chú biết y xử ngón nghề gì không?

    Mọi người im lặng không trả lời được thì ông lão vuốt râu cười khà.

    - Đó là một đòn trong Triệt Hổ Cước của họ Lê. Ta dám cá với mấy chú là Nguyễn Đăng Tướng không qua nổi năm hiệp đâu…

    Ông lão vừa dứt lời thì rét… rét… rét… Sáu Phụng đã tấn công trước và tấn công bằng thứ cước dữ dằn, lanh lẹ khiến cho đối thủ chỉ còn nước đỡ đòn trối chết. Hai chân cậu giở lên hạ xuống như chày giả gạo.

    - Trúng… trúng rồi…

    Ông lão hò la cùng với tiếng bịch bịch vang lên. Nguyễn Đăng Tướng lảo đảo mấy bước rồi ngã lăn ra sàn đài. Ban tổ chức cho người lên khiêng y xuống. Sáu Phụng cũng trở về chỗ ngồi của mình nghỉ ngơi chờ đấu trận tiếp theo. Ban tổ chức xướng danh hai võ sĩ kế tiếp là Văn Đỉnh của quận Mỏ Cày và Văn Ngạc thuộc quận Thạnh Phú. Sau mươi phút giao tranh, Văn Đỉnh của quận Mõ Cày đánh bại đối thủ để được ghi tên vào vòng tứ kết. Rồi tiếp theo Trần Võ của quận Sóc Sải đánh bại đối thủ. Cuối cùng là Đỗ Thành Chuyển, cháu nội đích tôn của hội đồng Quí cũng lọt vào danh sách của 4 võ sĩ tranh tài. Ban tổ chức mời bốn võ sĩ bắt thăm để biết ai sẽ đấu với ai. Sau khi bắt thăm thì Lê Phụng sẽ đấu với Văn Đỉnh, còn Đỗ Thành Chuyển sẽ đấu với Trần Võ. Thấy đã gần tới canh ba nên ban tổ chức tuyên bố tạm ngưng tới sáng mai.

    Tuy đã sang canh tư mà Sáu Phụng vẫn còn trằn trọc chưa ngủ được. Không biết vì sao mà cậu cảm thấy người bứt rứt khó chịu và lòng nóng như lửa đốt. Có chuyện gì xảy ra ở Châu Bình? Cha mẹ già lâm trọng bịnh? Hay là Phương Loan bị cái gì? Nghĩ ngợi lan man cho tới khi gà gáy đợt đầu tiên cậu mới chợp mắt được. Trong giấc ngủ cậu thấy mình máu me đỏ lòm, đang vung cây roi tre tám lóng tả xung hữu đột đánh nhau với mấy chục người cầm vũ khí.

    - Cậu Sáu… dậy… cậu Sáu… sáng rồi…

    Sáu Phụng giật mình đổ mồ hôi như tắm vì bị thằng Tranh gọi.

    - Cậu tắm rửa xong rồi ăn sáng xong nghỉ một chút. Cũng sắp bắt đầu đánh võ rồi cậu…

    Uể oải ngồi dậy, Sáu Phụng tắm rửa thay võ phục xong mới cảm thấy dễ chịu. Đang ngồi ăn sáng cậu lại cảm thấy người bứt rứt khó chịu và trong lòng nóng tợ lửa đốt. Phải thật lâu cảm giác kỳ lạ đó mới hết.

    Người người ngồi đứng chật bốn khán đài. Ai cũng biết hôm nay là ngày quyết định. Bốn tuyển thủ đại diện cho dòng họ hay các lò võ đều là những kẻ xứng đáng chức vô địch. Đúng 9 giờ sáng, ban tổ chức tuyên bố cuộc tranh tài bắt đầu bằng hai đối thủ là Lê Phụng và Văn Đỉnh. Đúng như khán giả đồn đoán, sau mười mấy hiệp giao đấu, vị đại diện cho dòng họ Lê ở Châu Bình đã đánh bại Văn Đỉnh để vào vòng chung kết. Kế tiếp là trận đấu giữa Đỗ Thành Chuyển và Trần Võ. Là cháu đích tôn của hội đồng Quý, một võ sĩ kỳ cựu đồng vai vế với Hương Cả Cọp, dĩ nhiên Thành Chuyển phải được chân truyền của ông nội. Dù trẻ hơn Lê Phụng tám tuổi song có thể hắn là thứ tài không cần đợi tuổi. Điều đó sẽ được chứng thực trong cuộc so tài ngày hôm nay.

    Trái với lời đồn đại vị đại diện cho dòng họ Lê ở Châu Bình có vóc dáng nho nhã, phong thái trầm lặng, cử chỉ đường hoàng và nụ cười dễ thân thiện. Bộ võ phục màu trắng với đôi giày da làm bằng da con heo độc chiếc, dây thắt ngang lưng cũng màu trắng, Lê Phụng lên đài bằng tư thế vô cùng ngoạn mục mà bất kỳ ai trông thấy cũng đều vỗ tay hoan hô. Đạp nhẹ chân xuống đất lấy đà, cậu như bóng trắng vọt chênh chếch lên trời cao rồi chỉ với cái chao mình, hai cánh tay áo rộng xoè ra như cánh phụng cậu tà tà đáp xuống sàn đài.

    - Sáu Phụng xử chiêu Bình Sa Lạc Phụng này tôi chịu quá… Nó lả lướt, nhẹ nhàng và tao nhã…

    Trái với tư thế văn nhã và đẹp mắt của đối thủ, Đỗ Thành Chuyển quăng mình lên đài chẳng khác gì cọp vồ mồi. Đứng sừng sửng giữa đài hắn trợn mắt hằm hè nhìn Sáu Phụng. Sau tiếng hô của trọng tài, cuộc đấu bắt đầu. Chân mặt làm trụ, chân trái co lên ép sát vào chân mặt, hai cánh tay dang ra thẳng băng, hai bàn tay chụm lại nhọn hoắt như mỏ con chim phụng, vị đại diện của dòng họ Lê triển chiêu Bạch Phụng Giương Cánh để đối đầu với đối thủ cũng có võ gia truyền như mình. Gia truyền, sư truyền hay bất cứ loại võ thuật nào cũng đều có chung một tính chất đặc thù là bí truyền. Tuy nhiên tính chất bí truyền được thấy rõ rệt nhất trong võ gia truyền. Nhiều gia đình, nhà hoặc dòng họ, chỉ truyền thụ các ngón đòn hiểm hóc và độc địa nhất cho con trai mà không truyền cho con gái vì sợ con gái khi về nhà chồng sẽ truyền lại cho chồng của mình. Hoặc giả có nhiều nhà 1 công phu nào đó thì chỉ truyền cho con trai trưởng, hoặc người con nào được coi là có đức độ nhất.

    Không khí lặng trang dù mấy trăm người ngồi đứng để chứng kiến cuộc so tài hiếm có. Tuổi trẻ hơn, công phu trầm tịnh kém hơn, do đó Đỗ Thành Chuyển ra đòn trước. Nạt tiếng lớn hắn đạp bộ nửa bước cùng với tay quyền đấm thẳng vào ngực còn quyền bên trái khép lại thẳng băng chém tới bả vai đối thủ. Đã nghe danh biết tiếng lại thấy Lê Phụng lọt vào vòng tranh tuyển cuối cùng, do vậy hắn phải trổ hết tài nghệ may ra mới thắng được. Đỗ Thành Chuyển là hậu duệ của Đỗ Thành Nhân, nhân vật đứng đầu của phái võ Đông Sơn, từng theo phò Nguyễn Ánh đánh nhau với Tây Sơn. Võ nghệ và tài chỉ huy của Đỗ Thành Nhân còn khiến ba anh em Tây Sơn phải nể phục. Sau khi Nguyễn Ánh nghe lời dèm pha giết chết Đỗ Thành Nhân thì phái võ Đông Sơn thôi không ủng hộ Nguyễn Ánh chống lại Tây Sơn. Cũng vì vậy mà sau khi lên làm vua, với tính tiểu nhân, Nguyễn Ánh đã ra lệnh truy nã và tàn sát phái Đông Sơn. Bị binh lính Nguyễn triều truy nã, con cháu Đỗ Thành Nhân và phái Đông Sơn phải tẩu tán khắp nơi cho tới khi giặc Pháp làm chủ Nam Kỳ thì họ mới từ từ lộ diện và tìm cách hưng phục lại phe phái của mình. Đỗ Thành Quý, nhờ vào võ nghệ cao cường thêm giàu có với lại hợp tác với giặc Pháp vì vậy được chúng cho làm tới chức hội đồng. Dọn đường tiến thân cho cháu nội đích tôn, hội đồng Quí bỏ tiền ra tổ chức đánh võ đài với ý định đoạt chức võ sĩ vô địch tỉnh Bến Tre. Nhưng dự tính của Hội Đồng Quý đang bị cản trở bởi truyền nhân của Bế Khôi.

    Đòn của đối thủ ra được nửa đường mà Lê Phụng vẫn an nhiên bất động. Điều đó khiến cho Đỗ Thành Chuyển phải chận tay lại để đổi đòn. Tuổi trẻ ít khi giao đấu nên y thiếu kinh nghiệm ở chỗ đó. Ngay lúc y vừa định đổi đòn thì hai cánh tay trong thế Bạch Phụng Giang Cánh bắt từ ngoài kéo ập vào với hai bàn tay chụm lại nhọn hoắt như mỏ chim phụng mổ một đòn lanh lẹ và dữ dằn vào ngay thái dương đối thủ. Thái dương là yếu huyệt, nếu bị đánh trúng thì không chết cũng khó nuôi do đó Đỗ Thành Chuyển bắt buộc phải giải đòn mà phải giải nhanh mới kịp. Nạt tiếng trong trẻo hắn xô người tới trước cùng với hai cánh tay cất lên. Trước khi hắn xô người thì chân phải của Lê Phụng đang co lên chợt bung ra theo thế đá tạt vào đầu gối bên mặt cùng lúc hai bàn tay trong một thế Phụng Trảo trôi vùn vụt xuống bấu vào khuỷu tay. Cậu biến đòn lanh khủng khiếp khiến cho Đỗ Thành Chuyển vì thiếu kinh nghiệm nên bị đối thủ đoạt tiên cơ. Không còn cách nào hơn hắn phải thoái bộ thật nhanh. Không tấn công tiếp, Lê Phụng mỉm cười cất tiếng nói với Đỗ Thành Chuyển.

    - Chú em quả có tài bộ hơn người…

    Da mặt đỏ ửng vì bị thua một đòn họ Đỗ làm thinh. Thiên hạ vỗ tay hoan hô tinh thần thượng võ của Lê Phụng. Nếu cậu mà ra tay tấn công dồn dập thì có thể đánh ngã hoặc nếu không cũng đánh bị thương Đỗ Thành Chuyển để có hy vọng đoạt chức võ sĩ vô địch tỉnh Bến Tre. Tuy nhiên cậu lại đứng yên không tấn công có lẽ vì tự tin và cũng muốn nhân dịp này phô tài cho thiên hạ thấy.

    - Đỡ…

    Nạt tiếng nhỏ Đỗ Thành Chuyển tấn công bằng hai đòn trong thuật múa quyền bí truyền của dòng họ Đỗ. Cánh tay mặt giơ cao lên đánh vào đỉnh đầu còn tay phải đánh ập vào hông. Lần nữa hắn lại mắc phải lỗi lầm và lỗi lầm đó được một võ sĩ lịch lãm giang hồ và giàu kinh nghiệm giao tranh như Lê Phụng khai thác triệt để. Cái hay của cậu là nhìn ra lỗi lầm của đối phương trước nhất để rồi nương theo đó mà ra đòn để đánh bại. Khi giơ cao tay mặt để đánh vào đỉnh đầu, Đỗ Thành Chuyển để lộ ra sơ hở là nách và bên hông. Cậu chỉ cần sử dụng phụng chỉ hay phụng trảo đánh vào hai yếu điểm đó là có thể bức đối thủ phải lùi lại. Hội Đồng Quý lắc đầu thở dài. Ông ta có thừa kinh nghiệm và kiến thức để biết là tài bộ của Lê Phụng vượt trội cháu nội của mình. Tuy nhiên trận đấu còn kéo dài chưa biết ai hơn ai thì không lẽ ông ta lại nhìn nhận thua một cách vội vàng thì mất mặt quá. Nổi giận vì bị đối phương bức mình phải lùi lại hai lần, Đỗ Thành Chuyển lao vào sát đối thủ tấn công tới tấp. Đôi bên đấu với nhau được chừng chục hiệp, mọi người nghe Lê Phụng hét lớn tiếng ''trúng'' rồi bay người ra khỏi vòng đấu. Đỗ Thành Chuyển té nằm dài trên sàn đài. Trọng tài tuyên bố Lê Phụng thắng cuộc và trở thành võ sĩ vô địch của tỉnh Bến Tre. Chiều hôm đó Hội Đồng Quý mở tiệc đãi mọi người ăn uống tới tối mới tan để nghỉ ngơi chờ sáng mai sẽ trở về nhà.

    Đang ngủ ngon thằng Tranh bị chủ dựng dậy vào lúc nửa đêm để lên đường trở lại Châu Bình. Mắt nhắm mắt mở nó đeo gói hành lý lên vai rồi lặng lẽ theo cậu sáu ra khỏi nhà của Hội Đồng Quý. Sáu Phụng cắm đầu đi nhanh mà không nói tiếng nào. Sau khi quẹo vào con đường cái cậu mới quay qua nói nhỏ với thằng Tranh.

    - Đây là gói thức ăn mà tao lấy được ở nhà Hội Đồng Quý. Mày ăn cho no rồi băng đường tắt để về Châu Bình…

    Lấy làm ra về lời nói của chủ, thằng Tranh vội hỏi.

    - Sao cậu lại biểu tôi dìa trước làm chi vậy. Tôi đi với cậu cũng được mà…

    Sáu Phụng cười lắc đầu.

    - Mày ráng chạy về nhà thưa với ông là tao bị trúng độc…

    Thằng Tranh hớt hải kêu.

    - Trúng độc… cậu… cậu… có sao hông cậu?

    - Bây giờ thì chưa vì tao có uống thuốc chận độc rồi. Nhưng chất độc này mạnh lắm…

    - Ai cho cậu uống thuốc độc cậu biết hông?

    Sáu Phụng lắc đầu cất giọng nhẹ.

    - Tao không biết… Mày ráng chạy về nhà báo tin cho ông biết may ra còn kịp…

    Nghe giọng nói thều thào như hết hơi mòn sức của cậu chủ, thằng Tranh biết chuyện vô cùng nguy ngập nên không kịp chào chủ cắm đầu chạy theo đường tắt về Châu Bình báo tin dữ.

    Trời trưa nắng gắt. Đưa tay vuốt mồ hôi trán chảy dầm dề trên mặt mình, Sáu Phụng đưa mắt nhìn con đường làng vắng ngắt không bóng người đi. Nhìn thấy cây sao cao ngất cậu mừng thầm vì biết còn không bao xa nữa sẽ tới khu rừng tre. Đó là chỗ cậu có thể dừng lại nghỉ ngơi giây lát rồi sẽ về tới nhà trước khi chiều xuống. Tới một ngã ba cậu nghe tiếng cười hằng hặc rồi từ trong rặng trâm bầu mấy chục người nhảy ra. Cậu Sáu thấy trong đó có Đỗ Thành Chuyển, Văn Đỉnh, Văn Ngạc, Trần Võ và nhiều võ sĩ tham dự cuộc tranh tài mà cậu không nhớ tên.

    Tạt bộ ra giữa lộ chắn bước kẻ đã đánh bại mình, Đỗ Thành Chuyển cười hà hà.

    - Tứ Độc Xà Tán vang danh hai cù lao Bảo và cù lao Minh mà vẫn không giết được ngươi thì ngươi đúng là võ sĩ vô địch…

    Tuy ngoài mặt không lộ vẻ gì song trong lòng cậu Sáu lại lo âu. Tứ Độc Xà Tán là tên của một loại thuốc độc được chế bởi tay bắt và nuôi rắn nổi tiếng tên Dũng Khùng. Không một ai biết rõ gốc gác của hắn. Người ta chỉ biết Dũng Khùng qua một kiệt tác được hắn đặt tên Tứ Độc Xà Tán, lấy từ nọc của bốn thứ rắn độc nhất là Mai Gầm, Hổ Mang, Đẻn Cườm và rắn Lục Cườm. Điều hơi khó hiểu là nọc rắn truyền theo đường máu chứ không truyền theo đường tiêu hóa thì lở ăn vào bụng thì cũng không có hại gì thì tại sao Sáu Phụng lại bị trúng độc. Muốn cho kẻ thù bị trúng độc thì Dũng Khùng phải trộn nọc rắn với một chất gì đó rồi khi chất này vào trong dạ dày sẽ làm cho dạ dày chảy máu để nọc rắn theo đó mà vào trong máu của nạn nhân. Một điều nữa khiến cho Tứ Độc Xà Tán khó chữa trị vì nó là một thứ độc hổn hợp của bốn loại nọc rắn mà mỗi thứ lại có độc tính khác nhau.

    Liếc một vòng người cầm gậy gộc giáo mác bao quanh mình, Sáu Phụng bật cười sang sảng nhìn Đỗ Thành Chuyển.

    - Hóa ra ngươi chính là kẻ đã bỏ thuốc độc vào thức ăn của ta. May mà trời cao có mắt nên ta biết nên uống thuốc trừ trước…

    Câu nói của Sáu Phụng khiến cho Đỗ Thành Chuyển và toán võ sĩ theo hắn đều sợ hãi. Họ biết nếu hôm nay Sáu Phụng không chết thì bọn chúng sẽ dòng họ Lê báo thù. Bây giờ Đỗ Thành Chuyển mới biết lời ông nội nói đúng. Thuốc độc khó mà giết được Lê Phụng. Vì vậy mà hắn phải dẫn thủ hạ hợp cùng số võ sĩ tham tiền rượt theo Lê Phụng để lấy mạng cậu đồng thời chiếm lấy hai trăm đồng tiền thưởng.

    - Đánh…

    Nạt tiếng lớn, Đỗ Thành Chuyển vung thước đánh ập xuống đầu Sáu Phụng. Biết mình bị trúng độc nọc rắn lại bị vây đánh với các võ sĩ tài ba, cậu Sáu đành phải rút khí giới ra chống đỡ. Khúc roi tre tám lóng rít gió vù vù đánh những đòn dữ dội dễ mở đường máu chạy về khu rừng tre. Đỗ Thành Chuyển cùng đồng bọn rượt theo. Cuộc tử chiến càng lúc càng trở nên ác liệt. Thây người chết nằm rải rác dọc theo con lộ. Cuối cùng còn lại hai đối thủ ghìm nhau để nghỉ ngơi trước khi mở cuộc tử đấu. Quần áo xốc xếch, đẫm máu bầm, Sáu Phụng chống khúc roi tre xuống đất để làm điểm tựa mới đủ sức đứng vững được. Đối diện với cậu, Đỗ Thành Chuyển, kẻ kế thừa của danh tướng Đỗ Thành Nhân chống cây thước sắt xuống đất và thở hào hển vì cạn lực. Bằng tất cả sức lực Sáu Phụng nâng khúc roi tre tám lóng lên. Thân tre đỏ rực màu máu. Vù… Đầu ngọn roi trong thế khỏ đầu giặc xẹt ra. Đỗ Thành Chuyển nấc tiếng nhỏ ngã úp mặt xuống đất. Sáu Phụng thở ra hơi dài nặng nhọc cầm khúc roi tre tám lóng lên ngắm nghía. Màu đỏ của máu nhạt dần dần để chuyển sang màu vàng óng ánh cùng với khuôn mặt của Phương Loan hiện ra. Cậu Sáu lẩm bẩm.

    - Phương Loan… Ta đành lỗi hẹn với nàng…

    Trong ánh sáng mờ ảo của khu rừng tre, cậu sáu thấy Phương Loan từ cõi hư vô bước ra nắm tay mình. Bàn tay nàng mềm và ấm hơi người. Cậu sáu mỉm cười lẩm bẩm.

    - Phương Loan… Đợi ta với…

    *****

    Giọng của Ngoại nhỏ dần. Sáu nghe được tiếng thở dài của bà rồi lát sau giọng nói khàn khàn, già nua lất lây trong căn phòng tối mờ.

    - Sau khi chôn cất con trai của mình xong xuôi, Hương Cả Cọp đem giấu kín khúc roi tre tám lóng vào một nơi chỉ có mình ông biết. Bẳng đi thời gian, trước khi mất ông có trối lại với ông Ngoại của con nơi cất giữ khúc roi tre của ông Sáu. Tuy nhiên khi ông Ngoại cho người đào lên thì trong lòng chiếc tráp trống không. Mọi người đều tin rằng khúc roi tre tám lóng đã theo ông Sáu và cô Phương Loan đi vào cõi vô cùng. Ban đêm vào những ngày có trăng, người ta thấy nơi mộ của cậu Sáu Phụng và cô Phương Loan như có bóng người hiện lên, đi đứng nói cười và tiếng hò hét của ông Sáu lúc đang luyện võ. Có người bạo gan tới gần xem xét kể lại rằng họ thấy ông Sáu cầm khúc roi tre múa võ nữa. Tựu trung chẳng ai biết chuyện đó thật hay giả. Chỉ biết trong gia phả ghi lại rằng ông Sáu Phụng không bao giờ lập gia đình và chết lúc còn trẻ vì bị đầu độc sau khi giật được chức võ sĩ vô địch…
  6. Sáu đi như chạy. Phải dằn lòng lắm nó mới không chạy u về nhà nằm trùm mền để gặm nhắm sự vui mừng của mình. Hồi sáng này, anh Nhiên Tây rủ nó vào trong vườn, miệt Thủ Ngữ chơi. Nó nhận lời liền, hí ha hí hửng được đi theo người anh bà con mà nó thích và nể phục. Khác với trai tráng trong làng và các vùng lân cận, anh Nhiên Tây to con cao lớn như tây, da trắng như con gái, chắc vì vậy mà dân làng mới gọi anh là Nhiên Tây. Anh vui vẻ, có duyên, cử chỉ điềm đạm và ăn nói có vẻ hiểu biết nên dân trong làng ai cũng mến phục và nể nang. Nó biết anh vì thỉnh thoảng anh có ghé nhà đưa thư của ba nó gởi về cho má. Cùng đi với anh có anh Cát, người nho nhã, trầm lặng và đàn hát rất hay. Anh Cát có tài đàn mandoline nghe đã cái lỗ tai lắm. Nghe lén má và chị hai nói chuyện với nhau thì hình như anh Cát để ý tới chị hai và chỉ cũng chịu ảnh lắm. Hai người hình như đã hứa hẹn gì đó, chắc hẹn khi nào đất nước hết bóng kẻ xâm lăng thì sẽ làm đám cưới.
    - Em thích đánh giặc hông Sáu?
    Sáu gật đầu không do dự. Đánh giặc thì cũng như quánh lộn vậy mà. Dễ ợt… Thằng nào ăn hiếp nó thì nó quánh. Đứa nào ăn hiếp bạn bè, em út của nó thì nó quánh. Nhiều khi thấy đứa mạnh ăn hiếp đứa yếu, đứa giàu ăn hiếp thằng nghèo, nổi máu anh hùng nó cũng quánh luôn. Ở trong cái đầu còn thơ dại của nó quánh lộn hổng phải là chuyện xấu, dù sau mỗi lần quánh lộn với đứa con nít nào trong xóm nó đều bị má rầy la hoặc bị bà bắt nằm dài trên bộ ván quất mấy roi đau điếng. Đánh xong bà ôm lấy con khóc, khuyên nó đừng có đánh ai, có chuyện gì nên nói năng trước. Sáu dạ dạ nhưng cũng không đồng ý với má. Đọc trong sách sử, người ta nói đối với những kẻ chuyên bắt nạt người khác thì mình phải quánh nó. Cũng như đối với kẻ dùng sức mạnh để xâm lăng nước mình thì mình phải quánh nó. Bác ba Học, cô giáo Thâu có kể cho nó nghe về chuyện ông vua Quang Trung quánh quân Mãn Thanh chạy rớt quần luôn vì sang xâm chiếm nước ta. Họ còn kể chuyện ông Phan Tôn, Phan Liêm gì gì đó ở Bến Tre đã đánh nhau với tây vì tây là kẻ đã chiếm nước mình. Từ khi nghe chuyện đó nó đâm ra hổng có ưa tây. Nó nghĩ khi lớn lên nó sẽ quánh tây vì nghĩ tây ỷ mạnh ăn hiếp yếu.
    - Quánh giặc có khó hông anh?
    Anh Nhiên Tây trả lời lấp la lấp lửng.
    - Khó thì cũng khó, mà dễ thì cũng dễ… Chắc khó hơn đánh lộn chút chút…
    Sáu nghe mà khoái trong bụng. Nó bắt đầu nản quánh lộn với mấy thằng con nít vì chẳng có đứa nào dám quánh lộn thật tình. Mới dọng có mấy cái là sò rồi. Đứa nào gan hơn chút thì xịt máu mũi đã la làng và mếu máo rồi. Nó muốn làm việc gì khó khăn hơn và thích hợp với tính hiếu động của nó hơn là những trò chơi con nít.
    - Má em biết em đánh giặc thì má em có rầy em không anh?
    Đó là điều nó lo nhất vì không muốn má nó buồn và giận nó. Nhiên Tây cười cười.
    - Anh nghĩ má của em không có nói gì đâu. Nhưng tốt hơn em đừng có nói cho má em biết… Anh sẽ nói với má em là anh rủ em đi đánh giặc chơi cho biết. Ba của em bảo anh làm như vậy mà…
    Nghe nói ba bảo mình đi theo anh Nhiên Tây đi đánh giặc thì Sáu yên lòng không sợ má rầy nữa. Đi lòng vòng trong vườn hồi lâu, Nhiên Tây mới dừng lại trước căn nhà lá cất giữa khóm cây rậm rạp. Mở cửa cho Sáu vào trước xong anh ta mới vào sau khi khép cửa lại cẩn thận. Sáu thấy trong nhà có hai người đàn ông và một đàn bà. Hai người đàn ông thì trẻ, còn đàn bà cở tuổi má nó. Ba người này đều mặc bà ba đen và quấn khăn rằn trên cổ. Khi thấy anh Nhiên Tây họ đều đứng dậy chào hỏi.
    - Hai chú và chị ba biết cậu Bảy Minh rồi chứ gì?
    Ba người trong nhà đều gật đầu. Sáu biết ba của mình tên Minh, thứ bảy, như vậy cậu Bảy Minh mà anh Nhiên Tây nói chắc là ba của mình. Chỉ Sáu, Nhiên Tây giới thiệu.
    - Sáu là con của cậu Bảy…
    Khi biết Sáu là con của cậu Bảy Minh thì ba người trong nhà đều tỏ vẻ niềm nở, vui vẻ và không còn nhìn nó với ánh mắt như lúc ban đầu. Anh tư Nhiên nói cho nó biết người đàn bà tên Định mà sau này nó gọi là Chị Ba. Còn hai người kia là Tư Ân và Tám Mốc.
    - Tôi giao Sáu cho chị ba đó nghen. Chị dạy cho Sáu những gì tôi đã bàn với chị. Bây giờ tôi phải đi qua Lương Phú có chuyện cần. Nhớ đưa Sáu về nhà sơm sớm để mợ Bảy khỏi lo…
    Nói qua loa vài lời với Sáu xong anh tư Nhiên bỏ đi mất. Suốt ngày hôm đó Sáu được Chị Ba huấn luyện để đánh giặc. Đầu tiên nhân danh '' Kháng Chiến '' Chị Ba phong cho Sáu chức liên lạc viên. Hể nghe được tin gì mới, lạ thì nó có bổn phận chạy vào vườn báo tin. Như thấy xe nhà binh và lính tây xuống ở chợ trước khi đi vào vườn lùng bắt và bố ráp thì nó phải chạy vào báo cho Chị Ba biết. Cái này thì dễ ợt. Nhà nó ở ngay chợ nên hể lính tây xuống là nó thấy trước hơn ai hết. Sau khi chỉ dẫn cặn kẽ điều gì nó phải làm xong Chị Ba dẫn nó ra lộ, chỉ cho nó nhà của ông hai Hào để khi có tin tức gì thì vào đó sẽ có người đợi để nhận tin. Nhận nhiệm vụ rồi, đi một mình về nhà Sáu cảm thấy mình lớn lên và quan trọng hơn. Ít ra nó cũng làm việc gì có ích hơn là chơi trò chơi con nít. Đó là lý do khiến cho nó cảm thấy kích thích và nôn nóng chờ được dịp để làm liên lạc viên.
    Sau khi xúc miệng và thay quần áo xong Sáu chớp lấy đồng bạc mà má đã dằn trên bàn. Đó là tiền ăn sáng và tiêu vặt cho nó nguyên cả ngày. Cơm thì có cơm nguội cá kho hoặc gặp thứ gì ăn nấy. Con nhà nghèo nên nó dễ ăn. Hôm nay má dẫn chị năm và Sơn về thăm ngoại. Bà muốn nó đi nhưng nó nói dối là nhức đầu nên bà cho nó ở nhà. Thực ra thì nó có bịnh hoạn gì đâu. Ba cái thứ nhức đầu, nhức mình mẩy tay chân đó thì còn thua rít cắn hay ong vò vẻ chích. Đầu nó thì ký lủng sọ còn chưa nhức nữa kìa. Nó muốn ở nhà vì lý do quan trọng hơn. Đã làm liên lạc viên cho kháng chiến thì nó phải có mặt ở chợ để dò xét và nghe ngóng tin tức chứ. Đi vắng rủi có lính tây bố thì làm sao. Dù nhỏ nó cũng biết phải làm tròn nhiệm vụ của mình. Chị Ba đã dặn đi dặn lại nhiều lần ngày hôm qua. Nhét đồng bạc vào túi áo sơ mi, nó bắt đầu đi rảo một vòng quanh chợ. Muốn lượm được tin tức sốt dẽo thì nó phải đi rảo để nghe người ta nói và bàn tán chứ. Chợ càng lúc càng đông. Nằm tại ngã ba đường về Phong Nẫm, Phong Mỹ, Châu Phú, Châu Thới, Châu Hoà và Châu Bình vì vậy Lương Quới là nơi các người dân trồng trái cây, rau cải đủ loại đem ra bán tại chợ hoặc các bạn hàng từ trên tỉnh xuống mua. Chấp tay sau đít, Sáu vừa đi vừa ngó quanh quất. Đột nhiên có một dáng người lạ lọt vào con mắt do thám của nó. Người này là một cô gái tóc thật dài, dáng thon gọn chứ hổng có ục ịch như mấy bà già, hổng như mấy chị vừa có con được ba lứa là đã xồ xề ra, mà cũng hổng có ốm như cò ma nữa. Cô ta cũng mặc áo bà ba, quần đen như mọi người nhưng Sáu biết cô ta hổng phải là dân trong làng. Nó biết mặt hết mấy cô gái vì con gái tuổi như cô này hay như chị hai nó thì hổng có bao nhiêu. Còn một điều nữa cho nó biết cô gái này là dân xứ lạ vì cô ta mặc áo bà ba trắng tinh và mang guốc vông. Các cô gái ở đây hổng có ai mặc áo bà ba trắng đi chợ vì dễ bị dơ. Họ chỉ mặc trong những dịp như giỗ quảy, tiệc tùng mà thôi. Dân ở đây cũng hổng có ai mang guốc hết trơn hết trọi. Trời mưa, đường đất trơn trợt mà mang guốc là chụp ếch lia lịa, còn qua cầu thì cắm đầu xuống mương dừa. Thấy cô gái lạ Sáu bám theo liền. Nó mỉm cười khoái chí vì có chuyện mới để báo với Chị Ba rồi.
    Đi rảo một vòng chợ, cô gái nhận ra một điều lạ là có đứa con nít cứ lẽo đẽo theo sau lưng của mình. Thằng nhỏ mặt mày sáng sủa dù ăn bận có hơi luộm thuộm. Muốn hù thằng nhỏ chơi cô gái giả vờ khom người lựa mấy bó bông bí mà mắt liếc chừng thằng nhỏ. Thấy nó tới gần, cô cười tiếng nhỏ.
    - Em đi theo chị làm gì vậy?
    Đang theo dò, bị cô gái hỏi một câu Sáu đớ người ú ớ hổng biết trả lời ra sao. Mặt nó nghệch ra, miệng há lớn mà ấp úng hổng thành lời. Cũng may nó sáng dạ nên sau một lúc bí nó cũng rặn ra câu trả lời mà khi nghe xong cô gái cười hắc hắc.
    - Dạ em thấy chị lạ nên theo coi chơi…
    Trả tiền bó bông bí, cô gái đứng thẳng người nhìn Sáu.
    - Em tên gì vậy?
    - Dạ em tên Sáu… Chị tên gì vậy chị?
    Nghe đứa con nít độ bảy tám tuổi trả lời xong còn hỏi lại, cô gái mỉm cười.
    - Chị tên là Thục Trâm. Em nói chị lạ mà lạ làm sao?
    Sáu gãi gãi đầu.
    - Dạ chị đẹp… Tướng của chị sang… Má em cũng đẹp và có tướng sang như chị…
    Thục Trâm cười hắc hắc có lẽ vì câu trả lời của Sáu. Cô ta cười cũng phải. Ai đời thằng con nít hỉ mũi chưa sạch mà biết coi tướng cô đẹp và sang. Cô thầm nghĩ.
    - Thằng nhỏ này mai mốt lớn lên chắc lẽo lự lắm…
    Dù vậy cô lại tỏ ra thích vì được con nít khen đẹp và sang. Má cô thường nói với cô là con nít ngây thơ, thật thà, hồn nhiên và chất phác nên nói thật hơn người lớn.
    - Nhà chị ở đâu vậy?
    Sáu hỏi dò. Thấy Thục Trâm chưa kịp trả lời nó cười tiếp.
    - Chắc chị ở trên tỉnh mới dọn về đây chứ gì. Hồi trước em cũng ở trên tỉnh. Má em mới dọn nhà về đây chừng một năm…
    Thục Trâm cười nhỏ nhẹ thốt.
    - Vậy à… Hèn chi chị thấy em cũng có cái tướng sang như chị vậy…
    Sáu khoái chí cười hắc hắc khi được Thục Trâm khen. Nó không biết đó là câu nói châm chọc của cô gái. Có lẽ biết mình vừa nói câu không được lịch sự đối với đứa trẻ đáng tuổi em út mình, Thục Trâm bèn đổi giọng.
    - Nhà em ở đâu vậy?
    Sáu giơ tay chỉ dãy nhà lá nằm bên con đường làng từ lộ lớn chạy sâu vào trong vườn, Thục Trâm cười hỏi.
    - Em mấy tuổi?
    - Dạ tám tuổi…
    - Chị 15 tuổi… Em đi học chưa?
    - Dạ rồi… Em học lớp tư…
    - Em có anh chị em gì hông?
    - Dạ có… Em có hai chị và anh trai với đứa em trai…
    Sáu khai ra hết. Dường như đứng trước Thục Trâm, nó bị chị hớp hồn hớp vía quên mất mình có bổn phận theo dò xét, hỏi han để thu lượm tin tức chứ hổng phải là người bị hỏi cung.
    - Chị phải đi chợ cho má chị. Em có muốn đi chợ với chị hông?
    Sáu gật đầu lia lịa như sợ chị Thục Trâm đổi ý.
    - Dạ muốn…
    Khẽ gật đầu cười, Thục Trâm bưng rổ đi trước. Vì nhằm giờ đông chợ, người qua lại tới lui đông đảo nên Sáu không thể đi song song với Thục Trâm được mà phải đi sau lưng. Tuy nhiên nó cũng không nói gì thêm mà im lặng bước. Được chừng một lát, sau khi đi chợ xong, Thục Trâm quay lại cười khi thấy thằng nhỏ tên Sáu vẫn kiên nhẫn đi sau lưng của mình mà không hề nói năng tiếng nào. Cô hơi ngạc nhiên về điều đó. Thường thường gặp mấy đứa con nít khác thì đã càu nhàu hoặc bỏ đi chỗ khác từ lâu rồi.
    - Em đói bụng chưa Sáu?
    Nghe câu hỏi của Thục Trâm, Sáu mới nhớ từ lúc thức dậy tới giờ nó chưa có cái gì bỏ bụng.
    - Dạ đói… Từ sáng tới giờ em chưa có ăn cái gì hết…
    - Chị cũng vậy…
    Nghe nói như vậy, Sáu liến thoắng lên tiếng.
    - Em bao chị ăn xôi nghen… Xôi đậu phong ngon hết biết…
    Sáu làm bộ chép chép miệng. Hơi mỉm cười, Thục Trâm hỏi.
    - Em có tiền hông mà bao chị?
    - Dạ có. Em có một đồng, đủ mua hai gói xôi. Chị một gói còn em một gói…
    Không hiểu nghĩ sao mà Thục Trâm lại gật đầu cười.
    - Ừ em đi mua đi… Chị đợi em ở gốc me đằng kia…
    Thục Trâm đưa tay chỉ về hướng gốc cây me già nằm bên vệ đường kề bên cống nước và phía bên kia đường là con rạch nhỏ. Sáu gật đầu bước đi về cuối nhà lồng chợ còn Thục Trâm thong thả đi về gốc cây me. Tại đây có cái băng bằng gỗ mà người ta thường hay ngồi đón xe đò từ Giồng Trôm chạy lên. Ngồi xuống cái băng cây cũ mà trơn láng, Thục Trâm hơi mỉm cười khi thấy Sáu đi tới. Cô không hiểu vì sao mình lại làm quen với thằng nhỏ xa lạ này. Có lẽ vì nó có nhiều điểm giống với đứa em trai của mình đã chết lúc được 9 tuổi vì mắc phải bịnh ho lao. Cô nhớ tiếng ho sù sụ của đứa em trai bạc phước với nét mặt xanh xao và thân hình ốm tong teo.
    - Chị chờ em lâu hông?
    Đưa gói xôi đậu phọng cho Thục Trâm, Sáu cười hỏi. Cô gái nhẹ cười trả lời bằng giọng ôn nhu.
    - Chị mới ngồi xuống chưa nóng ghế mà… Em mua xôi cho chị rồi tiền đâu mua bánh ăn…
    Miệng nhai nhóp nhép, Sáu trả lời chậm.
    - Nhịn một bữa đâu có sao chị. Hổng có bánh em ăn trái cây. Chị thích ăn trái cây hông?
    - Thích… Chị thích ăn xoài tượng chấm nước mắm đường… Xời ơi ngon ơi là ngon… Vú sữa nữa… Thơm mà ngọt ơi là ngọt…
    Nói xong Thục Trâm chép miệng tỏ vẻ thèm thuồng xong cười nói tiếp.
    - Ở trên tỉnh chị ăn hoài. Từ ngày về đây chưa ăn lần nào. Xoài tượng ở đây ngon hông em?
    - Dạ ngon hết biết luôn. Ở trên cây mới hái xuống dòn rụm. Mai em sẽ đem cho chị vài trái ăn ê răng luôn. Mà nhà chị ở đâu?
    Nuốt xong miếng xôi, Thục Trâm cười quay qua nhìn Sáu rồi đưa tay chỉ về xóm nhà ở cạnh ngôi đồn.
    - Ăn xôi xong em theo chị cho biết nhà…
    Chiếc xe đò từ Giồng Trôm chạy lên đậu ngay chỗ băng cây cho khách xuống xong chạy đi. Nhìn theo bóng chiếc xe đò chạy để lại chút bụi mờ, Sáu nói. Giọng của nó chậm và buồn.
    - Khi nào hổng có gì chơi em hay ra đây ngồi nhìn xe đò, ước gì mình được leo lên chiếc xe chở mình đi xa, xa thật xa…
    - Đi xa là đi đâu?
    Thục Trâm hỏi.
    - Hổng biết… chỉ biết đi xa… Chị có đi xa lần nào chưa?
    - Có… đi Sài Gòn… Em có đi xa chưa?
    - Dạ chưa…
    Ăn xong gói xôi, Thục Trâm nắm tay Sáu dẫn về nhà của mình. Sáu hơi ngỡ ngàng khi bị Thục Trâm nắm tay đi tới ngay cửa đồn mà người ta gọi là bót
    - Chị ở trong đó…
    Thục Trâm nói gọn. Nhìn Sáu, cô cười nói tiếp. Giọng của cô nửa như ép uổng mà nửa như năn nỉ.
    - Em dô nhà chị chơi nghen… chơi một chút rồi dìa…
    Sáu do dự. Nó có nghe má nó và nhiều người trong làng nói về cái bót hay ngôi đồn của lính '' quốc gia ''. Má nó dặn không được lân la hay chơi với mấy đứa con nít ở trong bót. Bà không có cắt nghĩa tại sao song thỉnh thoảng nó cũng nghe lóm được và lờ mờ hiểu chút chút về chuyện giặc giả. Ở trong làng chia làm hai phe. Ngoài chợ thì theo quốc gia còn trong vườn thì theo kháng chiến. Tuy nhiên ngoài chợ cũng có nhiều người bí mật theo kháng chiến vì liên hệ gia đình hoặc được móc nối để hoạt động cho kháng chiến bằng cách ủng hộ tiền bạc, thuốc men hoặc tin tức. Cũng như gia đình nó sống ở trong vùng quốc gia mà ba thì đi theo kháng chiến. Cô sáu của nó cũng ở ngoài chợ mà chồng và con của cô lại theo kháng chiến.
    Thấy Sáu dụ dự chưa chịu bước theo mình, Thục Trâm cười hỏi.
    - Em hổng muốn dô hả?
    Sáu ngập ngừng. Nó không muốn làm Thục Trâm buồn. Dù mới quen song nó lại thích chị vì chị hiền lành, tử tế và vui vẻ.
    - Dạ muốn mà em sợ…
    Thục Trâm cười xiết chặt tay Sáu.
    - Đừng sợ… Ba chị là sếp bót mà… Ba chị hiền lắm… Em đi theo chị thì hổng có ai bắt em đâu…
    Vừa nói Thục Trâm vừa nắm tay Sáu đi vào cửa. Sáu cúi đầu bước. Nó quên mất chuyện phải mở con mắt thật to, vểnh tai nghe ngóng để dọ thám như lời chỉ dạy của Chị Ba. Nó chỉ biết là đang bị cô gái lớn gần gấp đôi tuổi mình nắm tay dẫn vào bót. Nó cảm thấy chút chút hồi hộp và lo lắng. Bàn tay của chị Thục Trâm thật ấm áp và mềm mại và như có sức lực gì từ bàn tay của chị truyền sang mà nó cảm thấy khoan khoái và can đảm hơn.
    Đúng như lời chị Thục Trâm nói. Ba má chị hiền lắm mà cũng vui vẻ và tử tế nữa. Họ đem bánh kẹo ra cho nó ăn đã thèm luôn. Dường như ba má của chị Thục Trâm rất vui khi thấy con gái có người quen dù người đó chỉ là đứa con nít. Ở chơi một lát chị Thục Trâm dẫn Sáu ra tới cổng rồi còn dặn với người lính gác để lần sau cho nó vào thăm chị.
    - Em nhớ nghen Sáu… Mai mốt nhớ vào thăm chị nghen… Chị thích chơi với em…
    Sáu dạ bước đi mà khi quay đầu lại nó thấy chị Thục Trâm vẫn còn đứng nhìn theo.
    Anh Nhiên Tây và Chị Ba im lặng nghe Sáu kể lại chuyện quen với Thục Trâm. Họ có vẻ vui mừng và suy nghĩ khi nghe nó nói Thục Trâm là con gái của ông sếp bót làng Lương Quới. Để Sáu ngồi một mình trong căn nhà, anh Nhiên Tây và Chị Ba đi ra sân nói chuyện. Ngồi trong nhà nhìn ra Sáu thấy, không biết hai người nói chuyện gì mà trông bộ tịch có vẻ như là bàn cãi hăng say lắm. Hể Chị Ba nói thì anh Nhiên Tây gật đầu, trái lại anh nói thì Chị Ba gục gặt đầu cười. Lát sau hai người trở vào nhà. Chị Ba cười hỏi Sáu.
    - Em thích chơi với chị Thục Trâm của em hông Sáu?
    - Dạ thích… Chỉ hiền lành, vui vẻ…
    Liếc nhanh anh Nhiên Tây, Chị Ba cười vỗ nhẹ lên vai Sáu.
    - Chị cũng muốn em có bạn mà chị cũng thích nghe em kể chuyện về chị Thục Trâm của em nữa. Mỗi lần gặp Thục Trâm em vào đây kể cho chị nghe nghen…
    Sáu dạ nhỏ. Anh Nhiên Tây móc túi cho nó hai đồng bạc gọi là thưởng cho nó làm việc giỏi. Sáu ra về. Lòng hí ha hí hửng nó nghĩ mình có tiền để bao chị Thục Trâm ăn bất cứ cái gì chị muốn. Đi ngang qua nhà con Ấu, nó chợt nghĩ ra là chị Thục Trâm rất thích ăn vú sữa nên ghé vào nhà con nhỏ này mua hai trái. Quen mặt nó nên má con Ấu cho mà không lấy cắc nào. Mừng rỡ nó hối hả về nhà đem giấu hai trái vú sữa chín vào trong hủ gạo. Sợ mợ hoặc chị Năm thấy nó chôn sâu tận đáy rồi mai sáng mới moi lên để đem cho chị Thục Trâm.
    Sáu choàng dậy khi nghe tiếng cười nói xôn xao. Mắt nhắm mắt mở, nó nhìn ra cửa thì ra trời đã sáng rồi. Nhảy phóc xuống đất, bước lẹ ra sau nhà rửa mặt và xúc miệng xong thay bộ quần áo coi được nhất của nó để đi gặp chị Thục Trâm. Tuy nhiên nó chưa đi mà ra đứng ở cửa nhìn trong đám người đang đi chợ coi có thấy chị ấy hông. Ngó tới ngó lui hoài mà không thấy cái dáng quen quen của chị, nó ngạc nhiên rồi sau đó lại thắc mắc và cuối cùng hơi buồn buồn vì không được gặp Thục Trâm. Hay là chị ấy bịnh? Hai trái vú sữa ở trong hủ gạo để lâu sẽ hư. Rán đợi tới khi chợ bắt đầu vãn vẫn không thấy bóng chị Thục Trâm, nó quyết định đi vào bót kiếm chị. Trở vào nhà lấy hai trái vú sữa bỏ vào bịch giấy dầu, nó làm bộ đi rảo một vòng chợ rồi men theo dãy nhà của ông Tám Bịch ra lộ lớn tới ngồi nơi cái băng mà hôm qua nó với chị Thục Trâm đã ngồi ăn xôi và nói chuyện với nhau. Đi dọc theo hàng rào kẽm gai nó hồi hộp khi gần tới cửa có người lính cầm súng đứng gác.
    - Ê nhỏ, mày đi đâu dậy?
    Người lính hỏi cộc lốc. Anh ta không phải là người lính gác hôm qua nên không biết được lời dặn dò của Thục Trâm.
    - Tôi đi gặp chị Thục Trâm…
    Nghe Sáu trả lời như thế, người lính gác thoáng do dự rồi hỏi tiếp.
    - Mày quen với cô Thục Trâm hả?
    Cúi đầu xuống Sáu lí nhí.
    - Dạ… Tôi đem trái cây cho chị Thục Trâm…
    - Đâu đưa tao coi…
    Sáu đưa bịch giấy dầu cho người lính. Mở ra thấy hai trái vú sữa, anh ta gật đầu cười.
    - Cho gì có hai trái vú sữa hổng đủ cổ lủm… thôi đi đi…
    Người lính ra hiệu cho Sáu đi vào. Mừng rỡ nó men theo lối đi dọc hàng rào kẽm gai về phía nhà của Thục Trâm nằm bên góc đồn sát với con lộ chính. Đi tới cửa nó thấy má của chị Thục Trâm đứng nơi cửa. Bà mỉm cười nhìn nó.
    - Con Trâm bị bịnh rồi cháu ơi…
    - Dạ… Chỉ bịnh gì dậy bác?
    - Bị cảm…
    Thấy Sáu ôm cái bịch giấy dầu bà hỏi.'
    - Cháu đem cái gì cho nó dậy?
    - Dạ vú sữa… Hôm qua chỉ nói thích vú sữa nên cháu đem cho chỉ hai trái vú sữa…
    Má Thục Trâm cười gật đầu quay lưng bước vào nhà trong.
    - Nó nằm trong nầy nè… Cháu vào nói chuyện với nó cho vui…
    Sáu rụt rè theo sau lưng má Thục Trâm. Nhà nhỏ thôi, được ngăn làm ba gian. Phía trước đặt cái bàn nhỏ chắc dùng để cho gia đình ăn cơm và tiếp khách. Chính giữa là chỗ ngủ có hai cái giường, còn phía sau là bếp. Thục Trâm đang nằm đắp mền thiu thiu ngủ. Hơi mở mắt ra nhìn thấy Sáu cô bèn cười hỏi.
    - Em mạnh hông?
    - Dạ em mạnh. Chị bịnh gì dậy?
    Hơi tỏ vẻ ngượng ngùng và bối rối, Thục Trâm liếc má của mình rồi mới cười trả lời Sáu.
    - Bị nhức đầu và đau bụng…
    Vừa nói Thục Trâm vừa nhích vào trong vách như có ý bảo Sáu ngồi xuống giường. Thấy nó còn dụ dự, cô cười khẽ lên tiếng.
    - Em ngồi xuống giường đi…
    Ngồi xuống mép giường, Sáu đưa bịch giấy dầu ra.
    - Em đem cho chị hai trái vú sữa…
    Đỡ lấy bịch giấy dầu, mở ra nhìn xong Thục Trâm cầm lấy trái vú sữa lên mân mê rồi đưa lên mũi hít hít mấy cái.
    - Thơm quá… Vú sữa chín ngon quá… Con ăn được hông má…
    Sáu cười hắc hắc vì cử chỉ ngồ ngộ của chị Thục Trâm.
    - Được… mà con ăn một trái thôi… Để cho Sáu một trái…
    Nghe má Thục Trâm nói vậy, Sáu cười lắc đầu.
    - Chị thèm chị ăn hết đi… em ăn hoài hà…
    Sáu chăm chú nhìn chị Thục Trâm cẩn thận nắn bóp vòng quanh trái vú sữa trắng da căng bóng cho mềm thật mềm rồi sau đó đưa lên miệng nút chầm chậm. Nhìn Sáu, chị nói trong tiếng cười hồn nhiên.
    - Ngon quá… ngọt quá… Con hết bịnh rồi má…
    Má Thục Trâm cười nhìn Sáu tỏ ý cám ơn rồi mới quay qua nói với con gái.
    - Vậy thì con ngồi chơi với Sáu để má đi nấu cơm… Con chịu hông?
    - Dạ chịu…
    Nói xong Thục Trâm quay nhìn Sáu. Cô hơi ngạc nhiên vì thấy nó đang ngó ra cửa sổ nhìn ra hàng rào kẽm gai có cây so đũa cao cành lá xanh um.
    - Em nhìn gì vậy Sáu?
    - Dạ nhìn ra đường…
    Sáu quay lại cười. Mặt nó hơi đỏ lên. Thật ra nó không có nhìn ra đường mà ngắm chiếc áo bà ba màu trắng đang phơi trên trên sợi dây phơi quần áo kế bên hàng rào kẽm gai. Chiếc áo bà ba màu trắng bay phất phơ trong gió. Hai vạt áo giống như hai bàn tay đưa lên vẫy chào. Nó đoán chiếc áo bà ba màu trắng đó là của chị Thục Trâm vì chị cũng đang mặc áo giống như chiếc áo đang phơi ngoài hàng rào. Nghe Sáu nói như vậy, Thục Trâm cũng quay đầu nhìn ra cửa sổ và cười nói.
    - Nhà chị ở gần bên đường lộ đá…
    Nhìn Sáu giây lát Thục Tâm cười nói nhỏ.
    - Chị nhờ em ra lấy dùm chị cái áo bà ba trắng đang phơi ngoài sân. Chị sợ gió thổi mất áo của chị…
    Sáu gật đầu bước nhanh ra nhà sau rồi đi vòng tới chỗ phơi quần áo. Lấy cái áo xuống cầm trong tay, không biết nghĩ sao nó lại đưa áo lên mũi ngửi. Nó cảm thấy như có thứ mùi hương là lạ len vào mũi của mình. Cầm chiếc áo trong tay, nó đứng nhìn về hướng nhà lồng chợ giây lát rồi mới trở vào. Đưa chiếc áo cho chị Thục Trâm, nó cười nói.
    - Áo của chị thơm quá…
    Thục Trâm cười hắc hắc.
    - Chị giặt bằng xà bông Cô Ba đó…
    Sáu gật đầu cười. Nó chẳng biết xà bông cô ba cô tư gì hết. Thấy Thục Trâm đưa tay lên che miệng ngáp, nó đứng lên cười.
    - Em đi dìa… Chừng nào chị hết bịnh chị đi chợ nghen. Em có xoài tượng cho chị…
    Thục Trâm gật đầu nhìn Sáu đi ra cửa. Nắng bên ngoài thật gắt.
    Trong gian nhà nhỏ và hơi tối chỉ có hai người là Sáu và Chị Ba. Mấy ngày nay nó không thấy mặt anh Nhiên Tây. Hỏi Chị Ba thì chỉ trả lời là ảnh đi công tác cho kháng chiến ở bên cù lao Minh.
    - Chị Thục Trâm mấy tuổi hả Sáu?
    Sáu nhìn Chị Ba khi nghe cái giọng hơi nghiêm nghị của chỉ. Cúi đầu xuống nó lí nhí.
    - Dạ 16 tuổi…
    - Hồi nãy em có kể cho chị nghe là chị Thục Trâm của em bị bịnh hả?
    - Dạ…
    - Bịnh gì?
    - Dạ em không biết… Nghe má chỉ nói là bị nhức đầu…
    - Em nói là đứng trong nhà chị Thục Trâm nhìn ra sẽ thấy nhà lồng chợ. Phải vậy hông?
    - Dạ phải… Nhà của chỉ nằm gần lộ ngó ra ngay cái cống nước. Em với chỉ hay ngồi ở cái băng cây ăn bánh tiêu nhìn xe chạy…
    Sáu cười như thích thú khi nói về chuyện đó. Nó nhớ lại mới hôm kia, sau khi hết bịnh chị Thục Trâm đã đi chợ và nó với chị ngồi ở cái băng cây ăn mỗi người một cái bánh tiêu ngon ơi là ngon. Chị Thục Trâm có nói là khi nào ba chị đi lên tỉnh chị sẽ năn nỉ ba mua bánh mì thịt về cho Sáu ăn. Nhớ tới ổ bánh mì thịt thơm dòn rụm có thịt xá xíu thơm nó chảy nước miếng.
    - Vậy à… Em giỏi quá… Chị cho em hai đồng để mua bánh tiêu ăn nghen…
    Dạ tiếng nhỏ Sáu cầm lấy hai đồng bạc rồi hớn hở ra về quên cả Chị Ba đang đứng nhìn theo cho tới khi nó mất dạng.
    Đang đứng coi đám con nít trong vườn bắn cu li với nhau, Sáu thấy Chị Ba đang đi trên con lộ đá từ quán tạp hoá của chú Ba về cái bót. Sáu không biết chị đi ra từ ngã nào song chị đi chậm rãi như có ý dòm ngó hay tìm kiếm cái gì. Tới ngay cái băng bằng gỗ chị ngồi xuống. Điều đó khiến cho Sáu đoán là chị chờ đón xe đi về Lương Hoà hay lên trên tỉnh vì vậy nó lại cắm cúi vào trò chơi bắn cu li đang tới hồi gay cấn giữa thằng Hết và thằng Tửng. Nhìn một hồi nó ngước lên coi Chị Ba còn ngồi ở băng cây không.
    Nó hơi ngạc nhiên khi thấy Chị Ba đang ngồi bỗng đứng lên rồi ngó trước ngó sau xong băng qua lộ rồi đi từng bước chậm rãi.
    - Chỉ làm cái gì vậy cà?
    Sáu hỏi thầm khi thấy Chị Ba đứng tại ngã ba đoạn đi từng bước một trên con lộ đất dẫn vào miệt vườn. Nó biết chị đang đo bước đi. Bác Năm Học có dạy cho nó biết cách thức đo bước chân đi này. Ở dưới quê người ta không có thước nên dùng bước chân để đo. Khi Chị Ba đi ngang qua chỗ đám con nít đang đứng chơi, Sáu vội quay đi để không cho chị thấy mình.
    Đang ngủ ngon Sáu bị má dựng dậy để chui xuống gầm giường. Nó nghe súng nổ khắp nơi. Lẫn trong tiếng súng có tiếng nổ ì ầm như lựu đạn hay mọt chê.
    - Cái gì vậy má?
    - Chắc Việt Minh đánh bót…
    Sáu giật mình. Nó nghĩ tới chị Thục Trâm. Nó biết Việt Minh là phe của anh Nhiên Tây và Chị Ba. Nếu họ đánh bót tức là đánh vào nhà của chị Thục Trâm.
    - Kháng chiến đánh tây bà con ơi…
    - Việt Minh đánh bót quốc gia bà con ơi…
    Tiếng người la ơi ới ngoài đường. Không chịu được Sáu chạy vụt ra sân chợ đứng nhìn về phía ngôi đồn đang bập bùng ánh lửa trong đêm tối thâm u. Ánh lửa sáng cho nó thấy chỗ cháy gần nhà của chị Thục Trâm. Anh hai Ngươn nói nhỏ với má của Sáu.
    - Mợ bảy biết ai đánh đồn không mợ bảy?
    Ngần ngừ giây lát má của Sáu trả lời nhỏ. Dường như bà không muốn cho mấy người đang đứng xem bên cạnh nghe được.
    - Chắc đám của thằng Nhiên… Chỉ có nó mới đánh bót được…
    Dân ở chợ đứng thưởng thức cuộc công đồn của Việt Minh. Tiếng súng nổ. Tiếng người la ơi ới. Sáu thấy mấy bóng người mặc bà ba đen chạy lăng xăng. Lát sau cuộc công đồn mới chấm dứt. Lính của Việt Minh rút lui vì sợ lính của quốc gia ở trên quận xuống tiếp cứu.
    Sáng hôm sau Sáu đi vào đồn. Má của chị Thục Trâm mếu máo vừa khóc vừa kể cho nó nghe chuyện gì xảy ra tối đêm hôm qua. Một trái đạn tromblon do phe Việt Minh bắn đã rơi trúng ngay giường ngủ của chị Thục Trâm. Sáu ứa nước mắt. Từ đây không còn có ai chơi với nó nữa. Trên đường trở về nhà nó thấy chiếc áo bà ba màu trắng của chị Thục Trâm vắt lên hàng rào kẽm gai. Chiếc áo trắng tinh của chị bây giờ lấm tấm vài giọt máu đỏ bầm.
    Sáu buồn lắm. Nó thôi làm liên lạc viên cho anh Nhiên Tây. Nó sợ tham dự vào cái trò chơi giết người. Ngày ngày nó ra ngồi nơi chiếc băng cây bên vệ đường ngẩn ngơ chờ một người.
  7. Sáu ngồi dựa ngửa vào thân cây dừa xiêm. Mũi của nó nhăn nhăn vì cảm nhận được mùi gì là lạ.
    - Mùi gì kỳ vậy ta... thơm quá...
    Nó hít một hơi thật dài như cố hít hết thứ mùi là lạ đang phảng phất trong không khí nóng hừng hực của buổi trưa hè. Hít hít vài lần xong nó đưa mắt nhìn quanh quất như cố tìm xem cái mùi hương từ đâu theo gió thổi đến vì xung quanh nó tuy có nhiều cây cối nhưng lại là những thứ cây có bông mà lại có ít hương. Với lại nó là thằng con nít mới có 10 tuổi thì để ý làm chi tới chuyện bông hoa cây cỏ có hương có hoa. Mấy thứ đó mắc mớ gì tới nó. Bông hoa cây cỏ để dành cho mấy ông già bà lão '' nhàn cư vi bất thiện, ở không thì hay sanh chuyện '' mà. Cái câu này Sáu nghe được từ anh Bảy Bê. Thấy hay hay nó bèn học thuộc lòng rồi nhận là của mình và thường đem ra nói giỡn với đám con nít trong vườn. Tuy nhiên trưa nay, nằm dưới gốc cây dừa xiêm đầy bóng mát ngắm trời mây ruộng nước, nó lại thắc mắc về thứ mùi xa lạ cứ phảng phất vào mũi của mình.
    - Mùi gì thơm quá... kỳ quá ta...
    Sáu lẩm bẩm trong lúc ngước đầu nhìn vơ vẩn. Khi thấy quài dừa đang nở bông trắng xoá trên đầu của mình, nó hừ tiếng nhỏ cau mày lẩm bẩm.
    - Hổng lẽ... hổng lẽ... hừ...
    Không dằn được sự tò mò nó chỏi tay đứng dậy. Quài dừa chỉ cao hơn đầu nó một chút nên khi nhón chân lên thì cái mũi của nó cũng vừa ngang tầm với mấy cái bông dừa đang lơ lửng trong không khí. Bật cười hắc hắc nó buột miệng.
    - Hèn chi... Mấy cái bông dừa mắc dịch...
    Nói thì nói song nó lại nhón chân cho cao hơn để mũi của mình chạm sát vào quài dừa rồi hít lấy hít để.
    - Má ơi... Mình đâu có ngờ bông dừa lại thơm như vầy...
    Hít đã một hồi nó lại ngồi xuống dựa lưng vào cây dừa ngó mong ra xa. Đồng ruộng cỏ mọc xanh xanh. Phía bên phải chỗ nó ngồi là thửa vườn trái cây của nhà cô giáo Thâu. Cô cưng nó nhất. Khi được biết lý do cô giáo cưng mình thì nó khoái lắm. Hổng biết cô giáo Thâu có nói giỡn hay là nịnh nó không. Cô cưng nó vì nó khôn hơn mấy đứa học trò khác mặc dù nó cũng phá phách hơn. Thỉnh thoảng cô kêu nó qua nhà hái trái cây cho nó ăn. Bù lại nó cũng giúp cô bằng cách đi lấy ổ kiến vàng đem về để lên những cây quít trong vườn của cô. Nó được cô dạy rằng muốn cho cây quít có trái lớn, nhiều nước và nước ngọt thì phải có kiến vàng sống trên cây quít. Nó thì không hiểu tại sao cần phải có kiến vàng sống ở trên cây quít thì trái mới ngon.
    Ngồi tựa lưng vào thân cây dừa Sáu cảm thấy bốn mí mắt của mình từ từ khép lại vì con buồn ngủ len lén bò vào. Cố hết sức nó cựa mình ngồi bật dậy rồi há miệng ngáp lớn. Nó cảm thấy chán và buồn vì không có việc gì làm cho vui cho qua hết thời giờ. Tiếng con cá lóc táp mồi dưới gốc cây khế khiến cho nó quay nhìn một cách thờ ơ. Câu cá, tát mương, mò cua, bắt ốc riết rồi nó đâm ra mệt với ba cái vụ đó. Từ lúc má nó dời nhà ngoài chợ về cái nhà lá cất lẻ loi trên miếng đất mới của bà nội cho thì nó ít đi ra chợ hơn. Đường từ nhà ra tới chợ xa gần cây số. Mỗi lần ra chợ phải cuốc bộ, nên ra tới nơi đã đói bụng rồi chỉ ở chơi một chút lại lội bộ về nhà lục cơm nguội, thành ra đi được vài lần nó hổng muốn đi nữa. Còn quanh quẩn khu nhà thờ này thì chẳng có gì chơi. Con nít ở đây, đứa thì nhỏ quá, đứa thì lớn quá, hổng có cùng trang lứa và hạp với nó. Đám con nít trong vườn như thằng Hết, Em, Biết thật thà và dễ bảo hơn đám con nít khu nhà thờ này. Cô thân độc mã nên nó không muốn gây sự với bất cứ đứa nào. Với lại quánh lộn hoài nên nó cũng chán. Thật tình mà nói thì nó cũng hổng ưa quánh lộn với con nít khác. Cái vụ thượng cẳng chân hạ cẳng tay này chỉ xài với mấy thằng con nít du côn du kề, ỷ lớn ăn hiếp nhỏ mà thôi. Nghĩ ngợi lan man Sáu cảm thấy mắt mình nhắm lại từ từ dù nó cố gượng mở mắt ra vì không muốn ngủ.
    Biết cứ nằm một chỗ thì thế nào cũng rơi vào giấc ngủ, Sáu chỏi tay ngồi dậy rồi đi vòng vòng quanh cái ao rộng. Đây là cái ao mà người ta đào lấy đất đắp nền nhà rồi sẵn dịp má nó mướn đào sâu và rộng hơn để nuôi cá tra. Bà là người hay có sáng kiến song ít có kiên nhẫn theo đuổi và thực hiện cái sáng kiến của mình tới nơi tới chốn. Bà mua cá con về thả xuống rồi giao cho con cái đi hái rau muống về cắt nhỏ ra trộn với chuối cây và gạo lức nấu chín thành viên lớn bằng nắm tay để làm thức ăn cho cá tra. Mới đầu con cái còn hăng hái tham gia vì lạ và hổng có việc làm sau đó cực quá nên hổng đứa nào hưởng ứng nữa. Thế là cá dưới hồ đói nhăn răng luôn và chết dần chết mòn trừ con nào mạnh mới sống được. Xung quanh bờ ao trồng đầy cây khế và cây đo đũa để lấy bóng mát và dừa xiêm của bà ngoại mang lên trồng. Trời trong vắt và xanh một màu xanh lơ. Gió nhè nhẹ làm lắc lư rặng trâm bầu xa ngoài kia. Không có chuyện gì làm Sáu thơ thẩn bước từng bước chậm chạp dài theo bờ mẫu chạy đụng tới con rạch lớn. Nó là nhánh của rạch Bình Chánh hay sông Bến Tre chảy vào đây nên lúc nào cũng nhiều nước và sức nước chảy mạnh. Vào mùa nước rong, toàn vùng hầu như ngập nước trừ một vài cái gò cao có cỏ mọc. Hai tay chấp sau đít, đầu ngước lên nhìn trời, Sáu bước chậm và đều. Được nửa đường thì tới một cái gò cao cọ mọc tràn lan nhưng lại không cao lắm vì mấy đứa trẻ chăn trâu thường hay chơi ở đây làm cho cỏ không mọc cao lên được. Gần tới rạch lớn nên gió mát hơn khiến cho nó tỉnh cơn ngủ. Xa tít trên cao lơ lửng một con ó đang soải cánh lượn theo gió. Nhìn con chim Sáu ước gì mình được như nó để tự do bay trên trời. Đọc sách nó nghe nói tới máy bay nhưng chưa bao giờ thấy tận mắt hình dáng. Tuy nhiên nghe kể nó ao ước được ngồi lên máy bay bay về một phương trời xa thẳm. Nó chưa bao giờ được đi xa trừ một lần được đi thăm ba ở Nam Vang. Đó là chuyến đi xa nhất trong đời với nhiều cái mới lạ như ngồi xe lửa, xe đò, được ăn mía ghim, ăn kem chứ hổng phải cà lem cây. Kem ở Sài Gòn ngon vì có mùi thơm lạ và béo bùi hơn cà lem cây làm ở trên tỉnh. Mặc dù có gió thổi lai rai nhưng đang độ mùa hè nắng cháy da nên Sáu vẫn cảm thấy nóng. Đưa tay áo quệt mồ hôi trán nó nhìn con ó đang sải cánh lượn dật dờ trên cao như tìm mồi. Tuỳ theo vùng thì con vật đó có người gọi là diều hâu, chim bù cắt, chim ó. Nghĩ tới đó nó lại đâm ra lẩn thẩn tới hai tiếng '' ó đâm ''. Tại sao người ta lại gọi là ó đâm. Kỳ quá. Tiếng gì kỳ cục quá... Ngước nhìn con diều hâu lượn trước mặt mình nó chợt bật cười hắc hắc.
    - Rồi... mình nhớ ra rồi...
    Dứt lời nó quày đầu chạy u một hơi về nhà. Cái mà nó vừa nhớ ra là thả diều, một trò chơi mà con nít nào cũng biết. Đám con nít trong vườn hổng biết thả diều vì ở trong vườn cây cối rậm rạp đâu có chỗ trống để thả diều. Phải ra đồng ruộng kìa mới có gió và trống trải cho diều bay cao. Vào tới nhà, cắm đầu xuống lu nước mưa ực một hơi no cành hông xong nó bước lẹ vào nhà. Gọi là bước lẹ vì nó phải nhón chân, bước êm để không gây tiếng động đánh thức chị Năm đang ngủ trưa. Muốn làm con diều nó phải có một vài thứ. Trước nhất phải có giấy. Giấy tập học trò làm cũng được song không đẹp và bền bằng giấy kiến có màu và dai hơn giấy tập học trò. Kế đó là cuộn dây để thả diều. Hai thứ đó không thể thiếu nếu muốn làm con diều coi cho được con mắt. Khung diều bằng trúc thì dễ rồi vì trước nhà đã có sẵn bụi trúc cây nào cây nấy cao trật ót luôn. Nhẹ kéo cái học tủ ra nó mỉm cười khoái chí khi thấy một xấp giấy kiến đủ màu. Len lén rút vài tờ nó lủi nhanh ra khỏi nhà trước khi chị Năm thức dậy. Giấu xấp giấy kiến vào bọng cây dừa, nó xách dao phai ra bụi trúc. Hì hục, nào chặt, chẻ, vót hồi lâu nó mới làm xong cái khung. Chỉ cần dán giấy kiến lên là xong. Trở vào nhà nó pha bột gạo với nước lạnh quậy cho đều đoạn đun sôi để làm hồ dán giấy. Quá quen nên chút xíu là nó dán xong con diều giấy với hai cái tai và cái đuôi dài. Gật gù đắc ý nó máng con diều chưa làm xong lên cây đoạn đi làm một việc khó nhất. Đó là kiếm dây để thả diều. Nhà có chỉ may song nó không dám đụng tới vì sợ bị má la và sau nữa chỉ nhỏ nên dễ đứt lắm. Nó không muốn con diều của mình đang bay cao mà bị đứt dây. Đối với những đứa con nít thả diều nghề ở nhà quê thì diều đứt dây là một đại hoạ. Thứ dây tốt nhất là nhợ giăng câu vừa dai vừa bền nên không sợ bị đứt khi có gió mạnh. Anh Tư của nó rỉ tai cho nó một bí mật là ở trên cao gió mạnh lắm nên muốn diều bay cao thì phải có nhợ chắc và bền. Lạng quạng là gió thổi diều bay tuốt luốt luôn. Vùng này đồng ruộng với sình lầy nên diều đứt dây thì kể như mất con diều. Gãi gãi đầu suy nghĩ trong lúc đi loanh quanh sau vườn, chợt thấy cây cần câu cắm cá lóc, Sáu reo lên tiếng mừng rỡ. Phải rồi. Năm ngoái anh Tư ở Sè Gòn về nhà có cho nó một cuộn dây câu mới tinh chưa có xài. Cái này thả diều thì hết biết. Bay cao tới cung trăng luôn. Lục lạo một hồi Sáu mới tìm được cuộn dây câu coi thì cũ mà còn chắc vì nó thử bứt cũng hổng đứt. Mừng rơn nó ôm con diều đã được cột dây, tất tả theo bờ mẫu ra khoảnh đất trống giữa đồng. Gió thổi lai rai. Không cần chạy, con diều giấy cũng no gió bốc lên cao tức thì. Hai cái tai dài bay phất phới còn cái đuôi dài ngoằng lả lướt trong cơn gió đồng mát rợi. Nước những lớn vì mương dừa nước lên xâm xấp. Con diều no gió bốc lên càng lúc càng cao và tung tăng bay lượn giữa khung trời bao la. Đứng thả diều một hồi lâu mỏi chân Sáu, tay cầm cái ống nhợ đi dần dần về phía nhà của mình. Tới hồ nuôi cá tra nó cột con diều vào gốc cây khế xong bỏ vào nhà kiếm cái gì dằn bụng vì nhớ ra từ sáng tới giờ mình chỉ có ba+bốn chén cơm nguội thôi. Mỗi khi nghe má nó than nuôi đàn con đang lớn tốn tiền quá thì bà ngoại lại cười nói con nít mới lớn ăn như thổi. Dù nhỏ nhít Sáu cũng biết má nó làm bộ than thở để xin tiền bà ngoại. Thương con, cắt ca cắt củm có bao nhiêu tiền bà đều xì ra cho con gái vì biết con gái cưng của mình vô phước có chồng mà chỉ được tiếng nâng khăn sửa túi chứ chẳng được bịt mắt móc túi chồng để ăn xài cho sướng tấm thân.
    Xực tô cơm nguội với cá bóng dừa kho khô bự tổ chảng mà chỉ thấy lưng lửng bụng, Sáu bước ra ngoài sân đứng nhìn vơ vẩn. Nhà vắng tanh chẳng có ai. Má nó đi Sài Gòn thăm chị hai và anh tư chắc còn lâu lắm mới dìa. Đã quen với chuyện má vắng nhà nên chị năm, nó và Sơn có thể tự lực cánh sinh được. Gạo thì có sẵn trong lu. Tôm cá thì lủ khủ dưới ao, mương. Mỗi sáng nó cầm cần câu đi rảo một vòng thì đủ ăn rồi. Cá bóng dừa sống trong những bẹ dừa nước, con nào con nấy mập ú và trắng phau dòm thấy chảy nước miếng luôn vì nó mà kho tộ ăn với rau càng cua trộn giấm thì ngon hết biết. Ăn cá bóng dừa riết chán, nó cởi áo nhảy xuống mương nước lấp xấp ngang đầu gối, quậy đùng đùng một hồi là tép bạc, tép đất và tôm lóng ló đầu, nổi râu lên bắt hổng hết. Khi nào bắt được cá lóc hoặc tôm càng nó đem qua cho cô giáo Thâu. Bù lại cô cho nó trái cây ăn ê răng luôn. Thỉnh thoảng nó cũng đem qua cho chị sáu Nhũ làm nghề tráng bánh tráng ở bên cạnh và chị cho nó những cái bánh phồng, bánh tráng đã bể ra từng miếng. Chị sáu Nhũ tráng bánh ngon ơi là ngon. Khi nướng trên lửa than miểng gáo nó bốc mùi thơm thơm mà dòn rụm và béo bùi hết biết luôn.
    Đang nhìn vơ vẩn Sáu chợt nhíu mày khi thấy có đứa nào đang đứng cạnh gốc cây khế nơi nó cột con diều giấy đang bay. Nhìn kỹ nó mới nhận ra đó là đứa con gái nhờ mớ tóc đen dài và chiếc áo bà ba màu vàng.
    - Ai dậy ta... Đứa nào dậy ta?
    Sáu lẩm bẩm trong lúc nhẹ bước theo từng thân cây so đũa, cây khế và thân cây dừa để ra chỗ gốc cây khế đang buộc con diều. Nó len lén đi vì muốn hù cho con nhỏ chạy quắn đít đặng cười chơi.
    - Tại mày qua nhà tao mà hổng xin phép trước... Tao bắt mày tao trói vô gốc cây cho kiến cắn chơi...
    Sáu lẩm bẩm trong lúc lần bước theo các thân cây tiến về nơi con nhỏ mặc áo vàng đang đứng. Tới cách chỗ con nhỏ đứng chừng ba gốc cây, nó dừng lại chăm chú nhìn. Mặc cái áo bà ba màu vàng, quần đen, đi chân đất, con nhỏ đứng im nhìn con diều đang bay trên trời. Gió đồng khá mạnh thổi tung mái tóc đen dài của con nhỏ bay bay. Sáu lẩm bẩm.
    - Con nhỏ tóc dài ghê… Ban đêm trời có trăng mà nó mặc áo trắng, để tóc dài dám mình tưởng ma con nít hiện lên…
    Không nhịn được Sáu bật cười song ngậm miệng lại thật nhanh. Tuy nhiên con nhỏ cũng nghe được tiếng cười của nó nên quay qua nhìn và nhoẻn miệng cười. Dù chỉ là nhoẻn miệng cười sao mà Sáu thấy nó có duyên tệ. Dù còn nhỏ song nó cũng thấy được nhiều người cười như má, chị hai, chị năm, chị sa, con Thêu… mà nó chưa thấy ai cười đẹp như con nhỏ này. Nụ cười tự nhiên chứ hổng phải làm duyên hay ỏng ẹo, hoặc giả bộ cười.
    - Con diều của anh đẹp ghê… Anh cho em cầm một chút nghen anh?
    Ôi câu nói sao mà nghe xong Sáu muốn cho con nhỏ luôn con diều của mình. Không trả lời câu hỏi, Sáu lại hỏi con nhỏ mà khi nghe xong con nhỏ lại gật đầu nhoẻn miệng cười.
    - Em thích con diều hông?
    - Dạ thích… thích ghê lắm… nhà em nghèo má em hổng có tiền mua cho em con diều mà em hổng biết làm…
    Sáu khoái sự thành thật của con nhỏ. Nhiều đứa con nít nhà nghèo muốn cạp đất ăn thế mà mở miệng là khoe giàu sang đủ thứ. Con nhỏ này lạ ở chỗ hổng có mắc cỡ về nhà nghèo. Có lẽ nó còn nhỏ quá, thơ ngây chưa có mặc cảm về cái nghèo của mình. Như nó vậy. Nhà nghèo nên bị bên nội ghét bỏ. Bà nội mà con cháu giàu sang ở trên tỉnh hay Sài Gòn về thì bà cưng chiều. Bao nhiêu món ngon vật lạ, trái cây chín bà cho mang về ăn phủ phê, không bằng nó xin thì bà bảo ra gốc cây mà lượm. Nó nhớ và nhớ không bao giờ quên, một lần chú năm, con nuôi bà nội về ăn đám giỗ gì đó. Dĩ nhiên má nó phải có mặt và bà cũng phải cho con vào thăm bà nội. Chú năm ở Mỹ Tho, chạy xe mô tô nổ bành hạch mà nổ còn thua cái hống hách và oai quyền của chú. Thấy chiếc xe lạ nó lại gần ngắm nghía và săm soi sờ mó. Chát… nó ăn nguyên bạt tai nháng lửa, chảy máu miệng chỉ vì cái tội sờ mó chiếc xe của ông chú mình. Má nó phải xin lỗi chú năm. Nó không khóc mà đau, đau không phải vì cái bạt tay mà đau vì má nó phải hạ mình xin lỗi. Lúc đó nó thù, ghét chú năm tới độ mà sau này lớn lên, có thời gian ở tại Mỹ tho mà chẳng thèm lui tới. Má nó biết nó buồn nên mới nói như vầy: Con bị thằng nhổ răng( chú năm làm thợ nhổ răng) bạt tay, còn Hàn Tín phải luồn trôn thằng bán thịt. Con nghĩ ai nhục hơn ai? Câu nói đó làm cho nó suy nghĩ hoài và mỗi khi có bị ai chưởi mắng, đánh đập nó thản nhiên chịu đựng. Sắt được ông thợ rèn tôi bằng lửa thì sắt mới trở thành sắc bén cũng như người có bị bầm dập, đá lên đá xuống thì mới nên người.
    - Anh cho em con diều đem về nhà thả cho vui…
    Con nhỏ tròn mắt nhìn Sáu. Nó đoán con nhỏ ngạc nhiên.
    - Dạ… em cám ơn anh… mà em đem về nhà cho má em coi rồi ngày mai em qua đây thả diều với anh. Ủa mà anh hổng có diều thì làm sao thả…
    Sáu cười hắc hắc.
    - Thì anh làm con diều khác… dễ ợt hà…
    Con nhỏ gật đầu chăm chú ngó lên con diều đang bay lơ lững trên trời. Sáu cảm thấy ánh mắt của con nhỏ thật lạ. Nó không biết lạ như thế nào, chỉ biết là nó khác hơn ánh mắt nhìn của bất cứ đứa con nít nào mà nó đã gặp.
    - Nhà em ở đâu dậy?
    Sáu bắt đầu cuộc điều tra của mình. Cái tật của nó là vậy. Hể thích ai là nó quấn lấy người đó, dù có bị xua đuổi, xô đẩy nó cũng tìm cách tới gần.
    - Dạ ở chỗ kia kià…
    Con nhỏ chỉ tay về chỗ xóm nhà nằm kế bên nhà của chị Sáu Nhũ.
    - Nhà em ở trên tỉnh rồi bây giờ dọn về đây. Cái nhà nhỏ xíu. Ở đây buồn quá… hổng có ai chơi với em hết…
    Sáu gật đầu im lặng như cảm thông được cái buồn của con nhỏ vì nó cũng là đứa ở trên tỉnh dọn về đây. Chắc nhà con nhỏ cũng giống như mình, nhà giàu rồi hoá ra nghèo phải dọn về quê tá túc. Tự dưng nó thương con nhỏ mới biết này. Có lẽ vì đồng cảnh ngộ.
    - Thì anh em mình chơi với nhau...
    Con nhỏ quay nhìn Sáu đăm đăm.
    - Thiệt hả anh...
    - Ừ... anh nói thiệt mà... Anh thích chơi với em...
    Con nhỏ cười toe toét phô hàm răng có cái răng bị rụng.
    - Em cám ơn anh... Ở đây hổng có ai chịu chơi với em hết... Mấy anh lớn chê em nhỏ... Mỗi lần em lại gần là mấy anh đuổi em đi chỗ khác...
    Giọng con nhỏ như có nước mắt làm cho Sáu nổi máu anh hùng. Giơ nắm tay lên nó nói với con nhỏ.
    - Anh chơi với em... Đứa nào mà đuổi em đi chỗ khác anh dọng sặc máu mũi nó...
    Con nhỏ cười híp mắt vì sung sướng. Đã có người chịu chơi với nó mà còn binh vực nó thì bảo sao nó không thích mê tơi. Giơ tay cầm lấy ống nhợ câu Sáu ấn vào tay con nhỏ.
    - Con diều của em đó... Em biết thả diều hông?
    Con nhỏ cười ngỏn ngoẻn lắc đầu.
    - Dạ hông...
    Sáu nghĩ thầm: '' trời đất... mê thả diều mà hổng biết thả diều... cái này lọa à ta...''. Dù nghĩ như vậy nó cũng cười dịu dàng nói với con nhỏ.
    - Để anh chỉ cho em thả diều...
    Bằng giọng của người anh, nó chỉ con nhỏ thu dây từ từ để kéo con diều xuống đất. Con nhỏ im lặng làm theo lời chỉ dẫn. Khi con diều được kéo xuống đất thì nó dẫn con nhỏ đi dài theo bờ đất rộng tới khoảng trống giữa đồng. Gió nhè nhẹ song cũng đủ làm cho cái đuôi và hai cái tai diều bay phất phới. Con nhỏ reo hò cười hắc hắc khi nó mở ống dây câu và con diều bốc lên cao.
    - Ui... ui... đẹp quá... Nó bay lên anh ơi...
    Sáu cười vui lây cái vui mừng của con nhỏ. Đứng thả diều một hồi hai đứa mới đi dần dần về phía hồ cá. Con nhỏ vẫn nắm chặt lấy ống nhợ câu có con diều bay lượn trên không. Đang thả diều con nhỏ chợt lên tiếng.
    - Em phải đi về thôi má em trông...
    Sáu gật đầu bảo con nhỏ kéo diều xuống đặt nằm trên mặt đất rồi chỉ cách cho nó xếp con diều lại để cầm trên tay.
    - Em đem về khoe với má em đi rồi sáng may qua đây mình thả diều chung với nhau...
    Nhoẻn miệng cười con nhỏ bước đi. Tới lúc nó khuất bóng Sáu mới chợt nhớ ra là chơi với nhau cả buổi mà hai đứa hổng có đứa nào biết tên đứa nào. Cú lên đầu mình cái mạnh sáu lẩm bẩm.
    - Mình ngu quá... hổng biết tên nó rồi biết đâu mà tìm...
    Mặt trời đứng bóng. Ở trong nhà nhìn ra Sáu thấy bóng con nhỏ chạy lúp xúp trên bờ đất đầy cỏ xanh rồi con diều bốc lên cao. Đi dài theo bờ đất quanh hồ cá nó nghe tiếng cười thỏa thích của con nhỏ khi thấy con diều phất phới bay. Tới đứng trước mặt Sáu, con nhỏ cười.
    - Má em coi con diều rồi. Má em khen nó đẹp... Má em cho phép em chơi với anh...
    Sáu cười híp mắt. Chợt nhớ ra điều gì nó hỏi liền.
    - Em tên gì dậy?
    - Dạ tên Ngoan. còn anh tên gì vậy?
    - Anh tên Sáu...
    - Em mấy tuổi?
    - Dạ tám tuổi. Còn anh mấy tuổi?
    - 10 tuổi…
    - Anh Sáu hổng có diều rồi làm sao anh Sáu chơi với em...
    Sáu lắc đầu.
    - Thì anh ngồi đây ngắm em thả diều. mình thiếu gì trò chơi...
    Ngắm nghía Ngoan thả diều hồi lâu Sáu đâm ra chán. Riêng con Ngoan thì chưa. Nó có đủ trò với con diều của mình như thu dây lại thật nhiều rồi bất thình lình buông ra làm cho con diều lảo đảo như bị đứt dây rơi gần tới đất mới theo gió bốc lên cao. Lần đầu nó làm Sáu không để ý nên tưởng con diều bị đứt dây bèn la lớn.
    - Ngoan… ngoan… diều đứt… diều đứt dây rồi…
    Tới chừng nghe con nhỏ cười hắc hắc nó mới bật ngửa là con nhỏ giỡn chơi. Vừa quê vừa buồn cười nó nghĩ.
    - Con nhỏ này cũng rắn mắt dữ...
    Giỡn với con diều một hồi có lẽ mệt, Ngoan tới ngồi cạnh Sáu nơi gốc dừa xiêm
    - Em khát nước… để em chạy về nhà uống nước…
    Sáu lên tiếng.
    - Nhà anh nước thiếu gì…
    Hai đứa đi bộ vào nhà uống nước vừa xong thì Ngoan lại kêu đói bụng làm Sáu phải đốt lửa nướng bánh tráng, bánh phồng cho nó ăn rồi trở ra chỗ thả diều. Chạy nhảy thả diều một hồi mệt, Ngoan tới ngồi dựa vào Sáu ngủ gà ngủ gật. Tội nghiệp nó đỡ con nhỏ nằm gối đầu vào lòng mình mà ngủ.
    Con Ngoan khóc mùi mẩn khi biết là anh Sáu của nó sẽ bỏ nó vì sẽ dời lên trên tỉnh. Rồi đây không còn ai chơi với nó nữa. Sẽ không còn ai binh vực nó, dẫn nó đi học nữa. Rồi đây không còn ai thả diều với nó nữa. Không có Sáu, quãng đồng rộng sau nhà sẽ vắng bóng con diều bay phất phới. Hai đứa ngồi im nơi bồ hồ nhìn ra đồng vắng. Trên cao con diều bay phất phới. Sáu buồn nhiều hơn vui. Dù mới quen nhau có mấy tháng song nó thấy mến và thương con Ngoan như đứa em gái bé bỏng của mình. Nghe con Ngoan sụt sùi Sáu vỗ về.
    - Em đừng khóc… anh đi mai mốt anh về thăm em…
    - Chừng nào anh về…
    Sáu lặng thinh. Đó là câu hỏi nó không trả lời được. Làm sao một thằng con nít như nó có thể biết được khi nào trở lại đây.
    - Anh đi xa em nhớ anh…
    Con Ngoan đưa tay áo lau nước mắt. Sáu cười nói nhỏ.
    - Em nhớ anh thì em gởi thơ cho anh…
    - Gởi bằng cách nào…
    Sáu im lặng nhìn con diều giấy đang bay lơ lững trên cao. Trong óc nó nãy ra ý nghĩ.
    - Anh chỉ cho em cách gởi thơ. Em viết thư rồi gắn vào con diều rồi nó sẽ bay lên tỉnh đưa cho anh…
    Để làm cho con Ngoan tin tưởng, Sáu kể chuyện ngày xưa người ta dùng chim bồ câu đưa tin với nhau. Con Ngoan mừng lắm vì có cách để nói chuyện với Sáu khi hai đứa xa nhau. Sáu còn chỉ cách cho con Ngoan viết và gởi thư nữa. Nó xé giấy thành miếng nhỏ tròn tròn rồi viết '' Ngoan… anh nhớ em…'' xong xé miếng thư gắn vào sợi nhợ. Gió cuốn miếng giấy bay lên cao và biến mất luôn. Con Ngoan vỗ tay reo nghĩ lá thư mình gởi anh Sáu đã nhận được. Theo cách của Sáu làm, nó viết '' Em cũng nhớ anh anh Sáu… '' rồi gởi lên nhờ con diều bay lên tỉnh trao thư cho anh Sáu.
    - Khi nào muốn gởi thư cho anh em cứ thả diều bay lên rồi nó sẽ đem thư tới cho anh. Nhận được thư anh sẽ trả lời cho em…
    Mừng lắm con Ngoan không còn khóc nữa. Một tháng sau Sáu bỏ con Ngoan theo gia đình dời lên trên tỉnh. Hai đứa chỉ ở cách xa nhau chừng mươi cây số song không bao giờ gặp lại. Từ dạo ấy, dù ở bất cứ nơi nào, mỗi lần nhìn thấy con diều bay trên trời cao, Sáu lại nhớ tới con Ngoan. Nó nhớ những lá thư mà hai đứa gởi cho nhau bằng con diều giấy trong đó có câu '' em thương anh… anh sáu của em…'' được viết bằng ngòi viết lá rong nguệch ngoạc trên giấy kẽ hàng. Con nhỏ chắc cũng như con diều giấy, không biết trôi dạt về phương nào.
  8. Ông Thầy Huế

    Kính dâng hương hồn Ngoại với những câu chuyện kể vẫn còn trong trí nhớ của con.

    Công tâm mà nói, mặc dù là dân trôi dạt tới Châu Bình song Ông Thầy Huế rất được dân làng kính phục, nể nang và thương mến. Nếu không kính trọng và nể nang thì người ta đâu có gọi là Ông Thầy được. Thầy mà còn thêm tiếng Ông nữa đủ hiểu dân làng Châu Bình kính trọng và nể phục vị gia sư của dòng họ Lê như thế nào rồi. Tuy không có danh tiếng và quyền hành nhiều như Hương Cả Cọp nhưng ông lại được người ta thích nhiều hơn. Đối với vị hương cả, dân có ba phần kính, ba phần nể và bốn phần mến nên họ ít thân cận hơn là đối với Ông Thầy Huế. Bất cứ chuyện gì không biết họ tới gặp thầy Huế để hỏi và được ông chỉ bảo rành mạch. Đám con nít hoặc mấy cô mấy cậu tre trẻ con cháu của ông hương cả rất mê nghe ông kể chuyện. Ngoài giờ dạy học, những đêm trăng sáng ông hay trải đệm ngoài sân phơi dừa kể chuyện rừng thiêng nước độc, chuyện ma quái, chuyện tình thần tiên của Tiên Dung Chữ Đồng Tử, Tú Uyên Giáng Kiều, Từ Thức Giáng Hương hay Huyền Trân Công Chúa cho học trò nghe làm chúng, trước phục sau đâm ra mến rồi dần dần thương và cuối cùng mê ông thầy trẻ tuổi, đẹp giai và tài hoa. Ngoài cái vốn văn hay chữ giỏi, làu thông kinh sử, thông kim bác cổ, ăn nói có duyên Ông Thày Huế còn biết đàn hát nữa. Cái này mới làm cho học trò mê mệt ông hơn điếu đổ. Người mê ông nhất chính là cô Sáu Hiền, em gái út của Hương Cả Cọp. Cha mẹ mất sớm, nghe nói đâu lúc cô Sáu Hiền mới chừng mười tuổi, hương cả cọp là anh cả do đó ông nuôi nấng và dưỡng dục cô em gái út như con gái của mình. Khi cô sáu Hiền tới tuổi cập kê thì ông tính chuyện gã chồng cho em. Mai tới mối đưa nhiều lần mà cô sáu vẫn phòng không chiếc bóng. Mà cô có xấu xa gì cho cam. Nổi tiếng nết na hiền hậu thêm nhan sắc chim sa cá lặn, làu thông chữ nho, chữ nôm, chữ quốc ngữ và tiếng tây thế mà cô lại chưa có chồng. Hổng phải hổng có ai chịu lấy cô mà vì cô hổng ưng ai hết. Ngặt là ở chỗ đó. Nguyên đám con trai của ba châu và có thể nói nguyên cả mấy tổng trong cù lao Bảo, hổng có ai lọt vào mắt của người đẹp Châu Bình. Anh thì cô chê dốt. Anh thì cô chê tham tiền. Đứa thì cô bỉu môi nói vai u thịt bắp. Ông bá hộ Ác có hai thằng con trai cũng ngang tuổi cô, nhờ bà mai tới hỏi bị cô mắng trọc phú và dê cụ. Nghe tiếng cô, con của cai tổng Linh tới coi mắt bị cô phang một câu '' thà cắm đầu xuống sông Ba Lai còn hơn lấy thằng con nít ngũ đoản đó...'' Rốt cuộc rồi ông hương cả chịu thua cô em gái của mình. Ông biết cô sáu Hiền, tuy tính hiền lành song lại cứng đầu và bướng. Nhiều lần ông khuyên can giải bày hơn thiệt thì cô nói chẳng thà ở giá còn hơn lấy ông chồng không hạp với mình. Những tưởng sẽ không có ai lọt vào mắt mỹ nhân cho tới một hôm...
    Hôm nay nhà ông hương cả có tiệc. Chuyện đó hổng có gì lạ đối với đám đầy tớ của một gia đình danh vọng, giàu có và quyền thế mà khách khứa tới lui thường xuyên. Tuy nhiên người khách của chủ nhà này lại khác và lạ hơn. Đó là ông thầy đồ từ kinh đô Huế lưu lạc vào tận cái làng khỉ ho cò gáy này. Đám đầy tớ chẳng có đứa nào biết kinh đô Huế ở mô, ở rứa, chắc là xa lắc xa lơ, lạ quắc lạ quơ. May ra chỉ có vài người biết trong đó có cô Sáu Hiền. Cô em gái rượu của Hương Cả Cọp đứng thị thiền chỉ huy đám đầy tớ làm tiệc đãi khách vì người khách này, nếu được chọn sẽ trở thành gia sư của đám con cháu trong nhà. Ông hương cả nhờ cô coi mắt và coi tướng ông thầy giáo bởi vì cô là người giỏi chữ nhất và biết xem tướng. Giao cho cô sáu thì chắc còn hơn đinh đóng cột. Ông hổng sợ chọn nhằm người có '' tướng học trò mà bộ giò ăn cướp '' thì hư bột hư đường vì nhà ông hương cả cháu nội, ngoại đếm mười đầu ngón tay và luôn mười đầu ngón chân cũng chưa hết. Nhiều đứa cháu gái tới tuổi cập kê do đó mướn gia sư phải cẩn thận. Phải chọn người văn hay chữ tốt mà tâm tánh đàng hoàng. Chọn nhằm ông thầy dạy học mà rủi có đứa nào có chửa rồi ổng quất ngựa truy phong thì còn chi danh tiếng.
    Tay chỉ chỏ, miệng la rầy đầy tớ mà cô sáu mỉm cười vu vơ. Ai đời cô là con gái chửa chồng, tuổi còn chẻ măng lại được ông anh già hai thứ tóc giao cái chuyện coi mắt và coi tướng đàn ông.
    - Cô sáu có gì vui dậy cô sáu?
    Bà ba Lọn, đầy tớ trưởng vừa cười vừa hỏi cô Sáu Hiền.
    - Đâu có gì vui đâu...
    - Hổng có vui mà sao tui thấy cô cười hoài dậy cô sáu...
    Cười lỏn lẻn Sáu Hiền thì thầm vào tai bà ba Lọn. Hổng biết cô nói gì mà nghe xong bà ba cười hăng hắc.
    - Từ thủa cha sanh mẹ đẻ tới giờ tôi mới thấy chuyện con gái coi mắt và coi tướng đàn ông con trai đó nghen cô sáu... Mà cô có ưng tướng của ông thầy chưa?
    Mắt sáng long lanh, miệng tủm tỉm cười, cô sáu nói nhỏ với bà đầy tớ trung thành của mình.
    - Tôi coi sơ sơ rồi song phải chờ tới lúc ổng ăn nói coi ra làm sao đã... Nhiều khi cái tướng đi đứng lại hổng hạp với chuyện ăn nói...
    Tiệc được dọn lên đúng ngọ. Trên mặt bàn làm bằng đá hoa Phủ Quốc bày la liệt thức ăn tuy không phải sơn hào hải vị nhưng cũng là thức ăn ngon lạ được nấu bởi đầu bếp trứ danh là cô Sáu Hiền. Khách thì chẳng ai xa lạ vì toàn người trong nhà. Hương cả Cọp có ba người em trai là Ba Hùm, Tư Hổ và Năm Ó. Họ đều có mặt trong buổi tiệc mừng để xem giò xem cẳng ông thầy dạy học con cháu của mình. Đứng chỉ huy mà cô Sáu Hiền thì một con mắt ở trong bếp, còn một con mắt ở ngoài nhà ăn nơi ông thầy đồ ngồi đối diện với chủ nhà. Thoạt nhìn ông khách lạ tuổi chẻ măng có vóc dáng làm cho cô sáu liên tưởng tới ông sư-tráng sĩ Phạm Thái trong thơ văn cổ xưa cô đã đọc qua. Bộ nho phục bạc màu, vành khăn nhiễu trên đầu, vóc dáng cao gầy của kẻ quen dùi mài kinh sử không làm mất đi dáng dấp hào hùng và ngang tàng của con nhà võ xuyên qua ánh mắt sắc sảo và tinh anh. Càng coi mắt đi coi mắt lại, càng nhìn và quan sát kỹ càng tướng mạo nhiều chừng nào, cô Sáu Hiền càng cảm thấy ông thầy đồ xa lạ có vẻ thu hút và lôi cuốn người khác mà người khác đó chính là mình. Ông ta hổng phải là hạng người vai u thịt bắp, vũ phu chuyên thượng cẳng tay, hạ cẳng chân với đàn bà và con nít. Ông ta cũng hổng phải hạng người mở miệng ra là phun nước miếng và nhả giấy 500, 1000 thay vì nhả ngọc phun châu. Ông thầy đồ này hổng có xổ '' nho đùm '' mà ăn nói từ tốn, cử chỉ ung dung điềm đạm và khoan thai. Cô Sáu Hiền còn nhận thấy thỉnh thoảng ông thầy đồ mỉm cười khi nghe ba người anh của cô pha trò. Nụ cười của ông ta khiến cho cô sáu đâm ra có cảm tình và cô nhất định chọn ông thầy đồ làm gia sư cho các cháu nhỏ của cô tuy biết quyền quyết định do ở ông anh cả của mình.
    - Cô sáu thấy ổng được hông cô sáu?
    Đang đứng suy nghĩ cô sáu quay lại khi nghe bà ba Lọn hỏi nhỏ. Ở vị thế đầy tớ trưởng của ông hương cả, bà ba Lọn cũng biết chuyện chọn gia sư và có thể còn biết nhiều chuyện khác nữa như ngoài mặt thì chọn gia sư mà biết đâu ông hương cả lại có ý kén rể đông sàng cho cô em gái của mình.
    - Ông ta coi cũng được...
    Bà ba Lọn cười thì thầm vào tai cô chủ nhỏ của mình.
    - Coi cũng được bởi vậy nãy giờ tui thấy cô chăm bẳm vào ổng...
    - Dì ba thấy ổng ra sao... Chắc tôi chọn ổng...
    Biết cô chủ trẻ đã chọn lựa rồi nên bà ba Lọn cũng phải vuốt theo.
    - Tui thấy ổng mặt mày sáng sủa, ăn nói đàng hoàng. Tướng của ổng hổng nằm trong câu '' đừng chơi với thằng lé, đừng ghé nhà thằng lùn, đừng hùn với thằng mập, đừng ăn nói lập cập như thằng cà lăm...''
    Cô sáu Hiền phải đưa tay bụm miệng cười vì câu nói của bà ba Lọn.
    - Dì coi xấp nhỏ, đứa nào tới tuổi thì cho đi học đi... Tôi sẽ nói với anh Hai cho xấp nhỏ bất kể con ai đều được đi học...
    - Thiệt hả cô sáu... Như vậy thì phước quá...
    Quay nhìn người đầy tớ già của anh mình, cô sáu Hiền nghiêm giọng.
    - Tôi nói thiệt mà... Tôi đã bàn sơ với anh hai và ảnh cũng bằng lòng rồi...
    Một tuần lễ sau, đúng vào ngày giờ đã được chọn lớp học bắt đầu. Tuy không có mặt song cô sáu Hiền cũng được xấp nhỏ trong nhà kể lại. Ông thầy Huế đúng là nho sinh tài đức vẹn toàn, thông kim bác cổ. Không những thông thạo chữ nho, tiếng Nôm mà ổng nói tiếng Phú Lang Sa không thua gì tiếng mẹ đẻ. Ngay cả cô sáu Hiền cũng rành tiếng tây mà còn phục lăn kia mà.
    - Thầy biết võ phải hông thầy?
    Tư Phụng, con trai út của ông hương cả hỏi ông thầy Huế trong buổi trưa ngồi uống trà. Cậu tư, lúc đó mới 17 nên bạo ăn bạo nói. Nghe cậu hỏi ông thầy Huế mỉm cười điềm đạm trả lời. Giọng của ổng trọ trẹ hơi khó nghe một chút. Cô sáu Hiền bảo đó là giọng của người Huệ.
    - Thưa cậu tư... Nếu nọi không biết thì không đúng sự thật. Tôi đi đây đi đọ, vì vậy cũng phải biết vài ngón nghề phòng thân...
    Hai Lân và Ba Qui liếc nhau rồi tủm tỉm cười. Lớn tuổi, trường đời dày dạn, cho nên khi gặp ông thầy Huế lần đầu họ đã sớm nhận ra tài ba của con nhà võ ẩn giấu trong lớp học trò. Người ta bảo cứ nhìn bước chân là biết người đó có luyện võ. Dù không có thân hình vạm vỡ, bắp thịt nổi cuồn cuộn song điều đó không thể cả quyết là ông thầy Huế không thông thạo võ nghệ. Đó là thứ võ không lộ ra ngoài mà chìm vào bên trong hay còn gọi là võ nội hay nội công.
    - Hôm nào thầy chỉ cho tôi vài đòn nghen thầy...
    Ông thầy Huế liếc Hai Lân và Ba Qui rồi nhìn về phía ông hương cả đang ngồi nơi chiếc trường kỹ xong mới cười lên tiếng.
    - Ông Cạ lừng danh 6 tỉnh về tài đả hổ mà cậu tư đã học hết nghề của ổng rồi thì cần gì học ai nữa...
    Liếc hai huynh trưởng rồi hướng mắt về nơi cha già đang ngồi, cậu Tư cười lắc lắc đầu.
    - Ba tôi có nói rừng võ mênh mông mà cái sở học bình sanh của mình như lá. Mình biết một thì người khác biết mười. Cái đó là cao nhân tắc hữu cao nhân trị mà thầy...
    Ông thầy Huế điểm nhẹ nụ cười trên môi khi nghe cậu tư Phụng xổ nho. Riêng hai Lân và ba Qui không nói lời nào như cố tình để cho đứa em út nhỏ tuổi tìm hiểu thêm về ông thầy dạy học xa lạ.
    - Võ của thầy là võ gì dậy thầy. Võ Tiều, Thiếu Lâm, Bình Định hay là võ Bắc. Tôi nghe nói ngoài bắc có nhiều tay giỏi võ lắm. Ông Lê Văn Khôi cũng là dân bắc trôi dạt vào Gia Định...
    Đưa tách trà nóng lên nhấp ngụm nhỏ ông thầy Huế ung dung lên tiếng.
    - Tôi cũng có nghe đồn về chuyện ông Khôi tay không vật hổ...
    - À quên... Hổm rày lu bu nên tôi quên hỏi thầy họ gì dậy thầy?
    Tinh ý ông hai Lân thấy ông thầy Huế có chút gì do dự khi bị em mình tra cứu lai lịch.
    - Dù mới tới Châu Bình này song tôi rất mến mộ ngài hương cả. Vì vậy mà tôi không dám nói dối. Tôi vốn họ Nguyễn, sinh ra ở Huế. Lớn lên tôi cũng được thân phụ cho đi học chữ quốc ngữ rồi học tiếng tây nữa... Học ở Huế hết bậc trung học thì tôi ra Hà Nội học. Chưa đỗ đạt gì thì tôi bỏ học đi lang thang đó đây cho thoả chí tang bồng. Cũng như cậu Tư tôi thích đi giang hồ...
    Tư Phụng cười ròn tan. Cậu mới lớn, thích lang bạt sông hồ cho mở rộng tầm mắt song vì gia pháp rất nghiêm nên cậu ít khi được phép cha ra khỏi nhà. Bây giờ nếu có ông thầy dạy học rủ đi thì cậu mới có hi vọng được cha già chấp thuận. Bởi vậy cậu tìm cách đẩy đưa gợi chuyện với Ông Thầy Huế.
    - Tôi nói thật cho thầy nghe. Tôi hổng có ý thách đấu với thầy đâu mà chỉ muốn thấy thầy giở vài miếng ra cho tôi coi... Tôi ngứa tay ngứa chân lắm mà ở đây hổng có ai chịu dợt hết trơn hết trọi... Chỉ có thầy là người mới...
    Ông Thầy Huế mỉm cười như hiểu ý của cậu Tư Phụng. Dù mới quen thầy cũng thích tính tình bộc trực và thật thà của cậu. Liếc về phía ông hương cả như ngầm xin phép, thầy gật đầu thốt.
    - Tôi chỉ sợ cậu Tư thất vọng...
    Tư Phụng cười ha hả vì thích chí. Cậu hiểu nói như vậy là Ông Thầy Huế đã bằng lòng dợt võ với cậu rồi.
    - Thầy có cần thay võ phục không?
    Cậu Tư Phụng hỏi và Ông Thầy Huế lắc đầu. Hai người song song bước ra sân trước cũng là sân dùng để phơi dừa nên được nện kỹ càng thành ra rắn chắc và phẳng phiu. Nó cũng được làm sân luyện võ của trai gái trong nhà họ Lê.
    Đang ở trong phòng riêng thêu thùa, cô Sáu Hiền chợt nghe tiếng Linh, gọi cô bằng bà la lớn ngoài cửa.
    - Cậu Tư đánh võ với Ông Thầy Huế bà sáu ơi...
    Nghe nói Tư Phụng đánh võ với Ông Thầy Huế, cô Sáu Hiền lật đật bước ra khỏi phòng. Người lớn, con nít, già trẻ trai gái lần lượt trước sau kéo về sân phơi dừa để coi đánh võ. Họ xôn xao bàn tán vì đây là lần đầu tiên họ mới nghe ông thầy dạy chữ dám dợt võ. Nếu hổng giỏi võ làm sao dám nhận lời giao đấu với cậu Tư Phụng. Dù bản lĩnh sánh không bằng cha già hoặc anh hai và anh ba song tài nghệ của cậu Tư cũng thuộc hàng cao thủ. Tuổi của cậu tư mới gần hai mươi, theo thời gian với sự trau dồi cộng thêm kinh nghiệm thì tài nghệ của cậu sẽ vượt trội hơn.
    Đứng xen lẫn với đám đông, cô Sáu Hiền chăm chú nhìn Ông Thầy Huế. Bộ bà ba trắng, chân mang giày rơm, mái tóc cắt ngắn, ông thầy dạy chữ với tư thái ung dung nhàn hạ đứng đối diện với Tư Phụng. Mặc dù vai cô của cậu Tư, song cô Sáu Hiền chỉ lớn hơn cháu của mình có hai tuổi do đó hai bên rất thân cận và gần gủi với nhau. Nay thấy cháu của mình đấu võ cô lấy làm thích thú. Bản tâm cô cũng muốn biết ông thầy dạy chữ có phải tài kiêm văn võ hay không. Nếu là kẻ có tài tại sao ông ta không thi cử để ra làm quan mà lại bỏ gia đình đi vào tận trong này. Dường như có điều gì bí ẩn mà ông ta giấu diếm dưới lốt một ông thầy dạy chữ.
    Tuổi trẻ nóng tính với lại thiếu kiên nhẫn hơn đối thủ, Tư Phụng ra đòn trước. Là hậu duệ của Bế Khôi, dĩ nhiên cậu phải dùng Hổ quyền lừng danh tứ xứ. Bước chênh chếch tới trước nửa bước, bàn tay trái tống ra một quyền vào ngực còn bàn tay mặt mở khum khum như vuốt cọp chụp vào hông bên trái. Tả quyền hữu trảo, Tư Phụng ra đòn đúng phép để thử tài ông thầy dạy chữ. Hổ quyền nổi tiếng trong làng võ Việt về tính chất dữ dằn, mạnh bạo. Tuy nhiên Hương Cả Cọp và hai người con lớn là Hai Lân và Ba Qui đều nhận thấy hai đòn của Tư Phụng không có ý đả thương mà khoe ra cái đẹp của mình nhiều hơn.
    - Hay quá...
    Ông Thầy Huế buột miệng khen khi thấy hai đòn đánh ập tới người của mình. Không chậm trễ ông ta bước nửa bước chênh chếch về phía phải rồi bàn tay tả với bốn ngón tay cụp lại chỉ chừa ngón trõ xỉa tới khuỷu tay mặt của cậu Tư. Nếu gặp người thường không biết chút võ nghệ thì đòn của Ông Thầy Huế chẳng có gì đáng quan tâm, nhưng dưới con mắt của kẻ am tường võ nghệ như cậu tư thì đó là thế phá đòn hay tuyệt. Tại khuỷu tay có huyệt khúc trì, nếu bị điểm, đụng vào thì cánh tay sẽ tê liệt ngay không cử động được. Ngoài ra chỉ bằng cách dịch bộ đi nửa bước ông thầy dạy chữ đã phá đòn hổ trảo một cách không tốn sức chút nào.
    - Hay dữ a...
    Miệng buột tiếng khen, cậu Tư Phụng đình bộ nhìn Ông Thầy Huế xong cười ha hả.
    - Ông thầy giỏi à nghen... Phá đòn của tôi bằng cách đó thì ít có ai làm được...
    Ông thầy dạy chữ cười nhẹ.
    - Hổ quyền của ông Khôi thật đặc biệt...
    - Xin thầy chú ý...
    Tư Phụng đạp bộ bước dài giở thuật múa quyền gia truyền của dòng họ tấn công đối thủ tới tấp. Ông Thầy Huế ung dung đỡ đòn. Tay quyền của hai người chạm nhau rôm rốp. Đứng cạnh anh hai của mình, cô Sáu Hiền thong thả lên tiếng.
    - Anh hai... Em hổng ngờ Ông Thầy Huế giỏi võ như vậy...
    Hương Cả Cọp cười nhẹ khi nghe cô em út của mình khen. Không nói ra ông cũng đoán biết cô em gái chưa chồng của mình thầm để ý tới Ông Thầy Huế. Trai tài gái sắc mà. Bản tâm ông cũng nhân dịp này kiếm chồng cho em gái. Mẹ ông trước khi lâm chung đã trối trăn nhờ ông bảo bọc cho đứa em gái mồ côi.
    - Anh cũng không ngờ ông ta lại tài kiêm văn võ... Em đúng là có tài coi tướng người...
    Ông hương cả cười nói với em gái đang đứng nhìn một cách say mê vào trận đấu võ. Mặt ửng hồng vì e thẹn, cô Sáu Hiền im lặng.
    - Hôm nào anh phải nhờ ổng dạy võ thêm cho mấy đứa nhỏ... Thằng Tư đánh không lại ổng đâu...
    - Sao anh biết?
    Buột miệng hỏi xong cô Sáu Hiền mới biết là mình đã hỏi một câu rất khờ khạo nên quay qua nhìn anh hai rồi bật cười hắc hắc.
    - Em quên anh hai rất giỏi võ...
    Hương Cả Cọp cười giơ tay vò đầu cô em gái tuổi nhỏ mà ông xem như con.
    - Thằng Tư sức vóc thì có mà kinh nghiệm và sự tập luyện còn kém lắm. Ông Thầy Huế chưa trổ tài đó em...
    Khi ông hương cả nói tới đó thì mọi người nghe tiếng Ông Thầy Huế hự tiếng thật lớn lảo đảo lùi lại mấy bước xong nói lớn.
    - Cậu Tư còn trẻ mà tài bộ hơn người... Tôi rất khâm phục...
    Tư Phụng ngưng tay quyền. Thấy Ông Thầy Huế ôm ngực ho khan vài tiếng, cậu vội bước tới vỗ vỗ vào lưng ông ta rồi nói nhỏ.
    - Xin lỗi thầy tôi lỡ tay... Thầy có đau lắm không?
    - Tôi đau chút chút thôi... Mình ngưng tay nghen cậu Tư...
    Cười hà hà Tư Phụng gật đầu. Thấy trận đấu ngưng mọi người lần lượt giải tán. Cô Sáu Hiền do dự giây lát rồi cũng bỏ vào nhà trong. Chỉ có ông hương cả và hai người con trai lớn mới biết Ông Thầy Huế chịu thua chỉ vì muốn ngưng trận đấu. Tư Phụng còn trẻ, thiếu tinh tế nên không biết ông thầy dạy chữ gồng mình chịu trúng một quyền chỉ vì không muốn đánh nữa. Thực ra chiêu quyền của cậu không làm ông ta bị thương gì hết.
    Trăng mùng mười rọi sáng hồ nước rộng biến cảnh vật thành lung linh và huyền ảo. Không khí man mát. Tiếng côn trùng rỉ rả. Vì nhà đông người nên ông hương cả cho đào hồ vừa để làm cảnh mà cũng thả cá nuôi nữa. Đứng trong phòng riêng của mình nhân thấy trăng sáng cô Sáu Hiền nãy ý đi ra hồ nước ngoạn cảnh và ngắm trăng. Tuy nhiên khi ra tới nơi cô lại thấy có bóng người đang thong thả bách bộ trên lối đi lát bằng gạch tàu vòng quanh hồ nước. Khi tới gần cô nhận ra người đó chính là Ông Thầy Huế. Nghe tiếng bước chân ông ta quay nhìn và nhận ra cô Sáu Hiền.
    - Xin lỗi tôi làm kinh động tới thầy... Nhân thấy trăng sáng đẹp nên tôi...
    Cô Sáu Hiền thỏ thẻ phân trần. Ông Thầy Huế từ tốn lên tiếng.
    - Tôi vì thấy trăng soi hồ nước đẹp quá nên ra đây ngắm. Không ngờ lại làm phiền cô Sáu...
    - Dạ... Thầy dạy quá lời. Tôi cũng vì trăng đẹp nên tính ra ngoạn cảnh chốc lát...
    Ngước nhìn khuôn mặt của Ông Thầy Huế nhuộm trắng bởi ánh trăng bàng bạc, cô Sáu Hiền cười nói tiếp.
    - Trăng chỉ có một, hồ nước cũng có một; vậy thì tôi xin thầy cho phép tôi được chia nửa vầng trăng ở dưới kia với thầy...
    Ông Thầy Huế mỉm cười ý nhị khi thấy cô Sáu Hiền chỉ xuống vầng trăng đang lung linh dưới mặt nước hồ lấp lánh sáng. Hai người không hẹn cùng bước tới đứng cạnh bờ hồ nhìn xuống mặt nước chan hòa ánh trăng.
    - Thầy bớt đau chưa?
    - Cám ơn cô Sáu có lời hỏi thăm... Cậu Tư thương tình nên đấm cũng nhẹ thành ra tôi chỉ êm ẩm mình một lúc thôi...
    - Tôi không ngờ thầy văn đã hay mà võ cũng chẳng sút nhường ai...
    Cô Sáu Hiền bật lên tiếng cười vui sau khi dứt câu nói. Ông Thầy Huế dường như cũng vui lây khi được trò chuyện với người đẹp bèn cười thốt.
    - Tôi chỉ biết năm ba miếng võ quèn nhưng bị cậu Tư năn nỉ quá bèn đứng ra cho cậu dợt võ... Thời đại bây giờ có võ cũng chẳng làm nên cái tích sự gì hết...
    Nghe giọng nói có chiều cay đắng và liếc thấy nét mặt buồn rầu của Ông Thầy Huế, cô Sáu Hiền lên tiếng an ủi.
    - Tôi nghĩ cũng có lúc người ta cần tới võ nghệ để tự vệ...
    Như muốn đổi câu chuyện, Ông Thầy Huế ngước nhìn vầng trăng sáng trên đầu rồi lại cúi nhìn vầng trăng ở dưới nước đoạn cất giọng ngâm nga một câu.
    - Một trăng, một hồ, một cô...
    Bật lên tiếng cười trong trẻo, cô Sáu Hiền tiếp theo liền cho trọn nghĩa câu của Ông Thầy Huế.
    - Một trăng, một hồ, một cô, một thầy đồ...
    Thầm khen cho sự sáng dạ của cô gái quê, Ông Thầy Huế đùa.
    - Hai trăng chứ sao một trăng được... Một ở trên kia và một dưới đó. Cô Sáu nghĩ sao?
    Cô Sáu Hiền cười tươi trước lời bắt bẻ của người đang đứng bên cạnh mình. Liếc nhanh ông thầy dạy chữ cô thỏ thẻ.
    - Tôi biết có tới hai trăng song hồi nãy tôi có nói với thầy là xin được chia nửa vầng trăng thôi. Nửa trên kia với nửa dưới này cộng thành một. Một của tôi và một của thầy...
    Ông Thầy Huế gật gù cười thầm khen cho trí thông minh và tài ứng biến của cô gái nhà quê. Hai người không hẹn cùng bước song song trên lối đi vòng quanh bờ hồ.
    - Tôi nghe đồn kinh thành Huế đẹp lắm...
    Cô Sáu Hiền gợi chuyện. Tuy nhiên Ông Thầy Huế vẫn im lìm không lên tiếng. Điều đó khiến cho cô kinh ngạc. Quay qua cô nhìn thấy ông thầy dạy chữ của nhà mình đang cúi đầu bước như bận tâm suy nghĩ chuyện gì đâu đâu.
    - Thầy ơi...
    Cô Sáu Hiền gọi nhỏ. Ông Thầy Huế ngước lên nhìn trăng rồi quay sang nhìn cô gái đang bước song song với mình. Trong đêm sáng ánh trăng mông lung, cô Sáu Hiền thấy khuôn mặt của ông thầy dạy chữ có vẻ gì buồn rầu và u uất.
    - Lý do gì khiến cho cô sáu chưa chịu lấy chồng?
    Cô Sáu Hiền hơi đớ người khi nghe câu hỏi thẳng thừng và đường đột phát ra từ miệng của Ông Thầy Huế. Bấy lâu nay cô biết ông là người nho nhã, lễ phép và lịch sự trong lời ăn tiếng nói. Bởi vậy cô sửng sốt vì câu hỏi đường đột có hơi riêng tư của ông ta.
    - Lý do gì thầy lại hỏi tôi câu đó?
    Cô Sáu Hiền mỉm cười thích thú vì hổng biết do ông bà xui khiến hay thần linh xúi bậy mà cô lại buột miệng nhái mấy tiếng của Ông Thầy Huế để hỏi lại ông ta. Phần ông thầy dạy chữ cũng cười thầm khen cho cô gái quê mà biết ăn biết nói không thua gì người có chữ nghĩa.
    - Tôi có lý do chứ. Ở vùng quê này, con gái tới tuổi cập kê thì cha mẹ đã lo chuyện lấy chồng rồi. Riêng cô, tuổi gần hai mươi, gia thế giàu sang, công dung ngôn hạnh đủ điều lại thêm dung nhan hoa nhường nguyệt thẹn mà lại phòng không chiếc bóng... Điều đó hơi lạ, bởi vậy tôi mới hỏi...
    Im lặng giây lát Cô Sáu Hiền mới cười thỏ thẻ.
    - Những điều thầy vừa nói ra chính là lý do khiến tôi dù đã hai mươi cũng vẫn còn phòng không chiếc bóng. Châu Bình là vùng hoang vu rừng rú, người vốn đã ít mà thanh niên trai tráng cũng ít. Nếu có người nào trạc tuổi tôi thì tôi lại không ưng...
    - Xin cô Sáu cho phép tôi được ngắt lời. Tại sao cô lại không ưng?
    - Tôi dù là phận gái quê mùa song cũng được cha anh cho đi học. Dù chữ nghĩa của tôi không bằng thầy...
    Nói tới đó cô Sáu mỉm cười nhìn ông thầy dạy chữ. Ông Thầy Huế cũng cười khẽ lên tiếng.
    - Cô Sáu quá khiêm nhường. Ở đây không lâu song tôi cũng được nghe người ta khen ngợi về cô rất nhiều. Không những thông chữ quốc ngữ cô còn nói tiếng tây như gió...
    Cô Sáu cười hắc hắc một cách vui vẻ.
    - Tiếng tây thì tôi nói được chút đỉnh chứ nói như gió thì tôi không dám nhận. Đất Ba Châu này con trai cùng trang lứa với tôi, người thì vai u thịt bắp, kẻ thì chữ bẻ làm đôi cũng hổng biết, đứa thì cha mẹ giàu có ăn chơi lêu lổng. Bọn chúng đầu óc nhỏ như tép riu, bị người nước ngoài đè đầu cởi cổ mà không biết nhục. Thấy nước mất nhà tan mà không biết lo, biết buồn. Hạng người như thế đâu đáng mặt làm trai thì thầy nghĩ xem làm sao tôi ưng làm chồng cho được...
    Cô Sáu Hiền say sưa nói nên không thấy được ánh mắt của Ông Thầy Huế sáng lên nét là lạ, như khâm phục và vui mừng.
    - Chồng của tôi nếu không phải là anh hùng cứu nước như Ngô Quyền, Hưng Đạo Vương, Lê Lợi và Quang Trung, thì cũng là kẻ thấy nỗi nhục mất nước thì phải đứng lên giành lấy chứ. Tôi nói đúng không thưa thầy?
    Ông Thầy Huế gật đầu lia lịa rồi mới thong thả lên tiếng.
    - Cô Sáu nói đúng lắm... Không ngờ cô lại có ý nghĩ của bậc nam nhi. Tôi lấy làm khâm phục...
    Liếc nhanh ông thầy dạy chữ đang song hành với mình, cô Sáu Hiền cười thỏ thẻ.
    - Tôi hổng biết tại sao mà tôi cứ có ý nghĩ nếu thầy mà cạo trọc đầu thì thầy giống nhà sư-tráng sĩ Phạm Thái...
    Ông Thầy Huế đột ngột ngừng bước rồi quay sang nhìn cô Sáu Hiền đăm đăm. Dưới ánh trăng sáng vằng vặc ông ta thấy một khuôn mặt khả ái và nụ cười tủm tỉm có nhiều cợt đùa và tình tứ. Thấy thế ông thầy dạy chữ vội quay nhìn chỗ khác. Có lẽ ông ta sợ mình động lòng trước nhan sắc quyến rũ của cô gái quê.
    - Cô Sáu chắc thích văn chương lắm hả?
    - Dạ... Ở chốn quê mùa không có gì tiêu khiển nên tôi đâm ra thích đọc sách...
    Gật gù mỉm cười như thích thú Ông Thầy Huế ngước đầu nhìn trăng xong hắng giọng.
    - Tôi, dù sở học kém cỏi song cũng ráng học hành, lại đua đòi chút đỉnh chuyện văn thơ. Mấy năm trước đây tôi có đọc được bài thơ của cụ Phan Bội Châu làm ra để tưởng niệm vị anh hùng Nguyễn Thái Học vừa bị hành hình tại Yên Bái. Tôi xin đọc cho cô Sáu nghe...
    Cô Sáu Hiền cười duyên.
    - Nhà cách mạng Phan Bội Châu thì tôi có nghe anh hai của tôi nói sơ qua. Mời ông cho tôi nghe giọng bình thơ của ông...
    Mỉm cười Ông Thầy Huế cao giọng ngâm.

    - Gươm ba thước chọc trời kinh, chớp cháy, này Lâm Thao, này Yên Bái, này Vĩnh Bảo, khí phục thù hơi thở một tầng mây!
    Súng liên thanh vang đất thụt, non reo, nào chủ đồn, nào xếp cẩm, nào quan binh, ma hút máu người bay theo ngọn gió.
    Trách nông nỗi trời còn xoay tít, trước cờ binh sao quay gió cản ngăn
    Tiếc sự cơ ai quá lờ mờ, dưới trướng giặc bấy nhiêu tay len lỏi.
    Ma cường quyền đắc thế sinh hùng uy,
    Thần công lý bó tay nghe tử tội.
    Ôi thôi, mù thảm mây sầu,
    Gió cuồng mưa vội;
    Cửa quỷ thênh thang!
    Đường trời vòi vọi!
    Nhân dân chí sĩ, sát thân vào luật dã man;
    Nữ kiệt anh hùng, thất thế đang hồi đen rủi.
    Trường tuyên án chị chị anh anh cười tủm tỉm, tức nỗi xuất sư vị tiệp,
    vai bể non gánh nặng hãy trìu trìu,
    Đoạn đầu đài sau sau trước bước ung dung, gớm gan thị tử như quy,
    mặc cây cỏ máu tươi thêm chói chói.
    Tuy kim cổ hữu hình thì hữu hoại, sóng Bạch Đằng, mây Tam Đảo, hơi sầu cuộn cuộn bóng rồng thiêng đành ông HỌC xa xuôi,
    Nhưng sơn hà còn phách ắt còn linh, voi nàng Triệu, ngựa nàng Trưng, hình hạc gió, hãy cô GIANG theo đuổi...


    Tai nghe tiếng ngâm thơ trầm bổng, khi dồn dập khi nhặt khoan, lúc hùng hồn lúc buồn bã, mắt nhìn vào khuôn mặt của người đối diện, cô Sáu Hiền có cảm giác ông thầy dạy chữ của nhà mình như một tráng sĩ '' múa gươm rượu tiễn chưa tàn... chỉ ngang ngọn giáo vào ngàn hang beo...'' có mặt dưới cờ của Quang Trung kéo quân ra bắc diệt kẻ xâm lăng. Cô có cảm tưởng, ngay lúc này ông thầy dạy chữ là hiện thân của người mà cô từ lâu mong đợi.

    - Đoàn trẻ chúng tôi nay:
    Tiếc nước còn đau,
    Nghĩ mình càng tủi!
    Nghĩa lớn khôn quên,
    Đường xa dặm mỏi!
    Giây nô lệ quyết rày mai cắt đứt, anh linh thời ủng hộ, mở rộng đường công nhẩy, bằng bay;
    Bể lao lung đua thế giới vẫy vùng, nhân đạo muốn hoàn toàn, phải gắng sức rồng dành, cọp chọi,
    Đông đủ người năm bộ lớn, đốt hương nồng, pha máu nóng, hồn thiên thu như sống như còn,
    Ước ao trong bấy nhiêu niên, rung chông bạc, múa cờ vàng, tiếng vạn tuế càng hô càng trỗi.
    Tình khôn xiết nói,
    Hồn xin chứng cho,
    Thượng hưởng!


    Sào Nam Phan Bội Châu, (1932)

    Tiếng ngâm thơ dứt mà âm hưởng còn đọng lại âm ỉ hoài trong lòng của cô gái trẻ có nhiều mơ mộng và lãng mạn. Ông Thầy Huế hơi mỉm cười khi thấy nét mặt thờ thẩn và như đang ở trong cơn mơ của cô Sáu Hiền.
    - Trời cũng đã khuya rồi, tôi mời cô sáu đi nghĩ...
    Câu nói của Ông Thầy Huế kéo cô Sáu Hiền trở về với thực tại. Chắc cũng biết nên cô đâm ra bẽn lẽn cười nói.
    - Dạ cám ơn thầy... Tôi chúc thầy an giấc...
    Nói xong cô đi về bên trái để lại ông thầy dạy chữ đứng tần ngần bên bờ hồ như suy nghĩ chuyện gì. Thật lâu ông ta mới khe khẽ thở dài đi về chỗ trọ của mình.
    Lật bật mà Ông Thầy Huế đã lưu lại nhà của Hương Cả Cọp hơn một năm rồi. Theo thời gian tình cảm giữa ông ta và cô Sáu Hiền càng thêm thắm thiết. Họ thường xuyên hò hẹn ở hồ nước. Thỉnh thoảng hai người cũng rũ nhau đi dạo dưới vườn dừa hoặc trong khu rừng mù u ngát hương. Dĩ nhiên chuyện trai gái quyến luyến tình cảm đó không lọt khỏi mắt của ông hương cả. Dù không nói gì song ông ta cũng kín đáo dò xét ông thầy dạy chữ của mình. Nếu thấy được ông sẽ đứng ra tác hợp lương duyên của em mình với Ông Thầy Huế.
    Rằm tháng 7. Trăng cao vời vợi. Tiếng trẻ con nô đùa nơi sân trước làm huyên náo không khí yên tịnh. Từng đợt ánh sáng vàng hờ hửng buông xuống mặt hồ nước. Ông Thầy Huế có mặt nơi hò hẹn. Thái độ của ông ta có vẻ trầm tư dường như bận tâm suy nghĩ chuyện gì quan trọng. Chốc chốc ông ta lại thở dài.
    - Anh có chuyện gì mà Hiền nghe anh cứ thở dài...
    Ông Thầy Huế ngước lên khi thấy cô Sáu Hiền đang đứng bên cạnh.
    - Đâu có chuyện gì... Anh có thói quen thở dài...
    Ngoẹo đầu nhìn ông thầy dạy chữ, Cô Sáu Hiền cười tươi tắn.
    - Thiệt hông... Hồi trước anh đâu có thở dài đâu... Chỉ mấy hôm gần đây Hiền mới nghe anh thở dài...
    Nhìn cô Sáu Hiền giây lát, Ông Thầy Huế nhẹ giọng.
    - Anh có một chuyện muốn nói với Hiền nhưng ngần ngại mãi cho tới hôm nay mới có dịp để bày tỏ cùng Hiền...
    - Chuyện gì vậy anh. Chắc anh định...
    Nói tới đó cô Sáu Hiền nín lặng. Mặt cô hồng lên vì mắc cỡ. Cô nghĩ Ông Thầy Huế sẽ tỏ lộ tình yêu với mình. Hơn một năm qua, phục nhau vì tài, mến nhau vì nết, lại thêm tâm tánh hợp nhau, do đó tình cảm nảy sanh và quyến luyến với nhau không rời. Đêm nay nghe Ông Thầy Huế nói như vậy, cô nghĩ ông ta sẽ bày tỏ tình yêu nên cô im lặng chờ nghe.
    - Hơn một năm qua Hiền cũng biết anh mến thương...
    - Dạ biết. Hiền cũng...
    Dù cô không nói trọn câu song Ông Thầy Huế hiểu.
    - Có một điều anh chưa nói cho Hiền biết về thân thế của anh...
    Ngừng lời, Ông Thầy Huế nhìn vào mặt cô Sáu như để dò xem cử chỉ, nhưng thấy cô im lặng ông ta nói tiếp.
    - Anh sinh ra ở Hải Phòng. Được năm tuổi thì gia đình dời vào Huế sinh sống. Vì thế mà anh nói giọng Huế. Học xong trung học, ba anh bèn gởi anh ra Hà Nội để thi vào trường Cao Đẳng Thương Mại thuộc Đại Học Đông Dương. Sau khi trúng tuyển anh bắt đầu học năm thứ nhất. Cũng tại trường cao đẳng thương mại, anh quen biết với một người bạn cùng trường tên Nguyễn Thái Học...
    Cô Sáu Hiền nhíu mày khi nghe Ông Thầy Huế nói tới đó. Thấy cô mấp máy định nói ông ta cười âu yếm lên tiếng.
    - Hiền định nói gì?
    - Dạ... Nguyễn Thái Học có phải là cái ông đã bị giặc tây chém đầu trong bài thơ mà anh đã đọc cho Hiền nghe bữa hôm trước...
    - Đúng đó Hiền... Nguyễn Thái Học là người sáng lập ra Việt Nam Quốc Dân Đảng với ý định dùng vũ lực để đánh đuổi ngoại xâm giành lại tự do và độc lập cho xứ sở...
    - Như vậy anh là đảng viên của Việt Nam Quốc Dân Đảng?
    Hơi mỉm cười Ông Thầy Huế âu yếm nhìn cô Sáu Hiền rồi thong thả xác nhận bằng cái gật đầu.
    - Năm 1930, do ở tình hình diễn biến không thuận lợi, đảng trưởng Nguyễn Thái Học triệu tập một cuộc họp với sự có mặt của Nguyễn Khắc Nhu, Phó Đức Chính, Hồ Văn Mịch để hoạch định một cuộc tổng nổi dậy tại các địa điểm Hưng Hóa, Lâm Thao, Phú Thọ, Yên Bái, Sơn Tây, Hải Dương, Hải Phòng, Kiến An, Bắc Ninh, Đáp Cầu, Phả Lại và Hà Nội vào đêm mồng 10, rạng ngày 11 tháng 2 năm 1930. Tuy nhiên cuộc tổng khởi nghĩa không thành công và đảng trưởng Nguyễn Thái Học bị bắt rồi bị xử chém tại Yên Bái cùng với 12 đảng viên trung kiên của Việt Nam Quốc Dân Đảng...
    Ông Thầy Huế ngừng lại giây lát mới thở dài rồi tiếp.
    - Anh là đảng viên tin cậy được đảng trưởng Nguyễn Thái Học phái vào miền trung hoạt động vì anh vốn là dân ở Huế. Nhờ vậy khi nghe tin cấp báo cuộc khởi nghĩa ở Yên Bái bị thất bại và mật thám tây đang lùng bắt các đảng viên của Việt Nam Quốc Dân Đảng, anh theo lời khuyên bảo của thân phụ đã bí mật đi vào nam lánh nạn và sau đó trôi dạt tới Châu Bình. Còn chuyện về sau Hiền đã biết rồi...
    Nói dứt câu Ông Thầy Huế cười nhìn cô Sáu Hiền lúc đó cũng đang nhìn mình đăm đăm.
    - Tại sao anh lại nói cho Hiền biết chuyện anh là đảng viên của Việt Nam Quốc Dân Đảng?
    - Qua nhiều lần chúng mình trò chuyện với nhau anh biết anh có thể tín nhiệm Hiền để thố lộ bí mật. Ngoài ra anh cũng muốn nói với Hiền chuyện anh sẽ trở lại Huế...
    - Anh muốn xa nơi này... Anh muốn bỏ Hiền à... Anh không còn thương Hiền nữa sao...
    Cô Sáu Hiền nói bằng giọng thật buồn. Cô không rơi nước mắt song nhìn nét mặt ủ rủ của cô, Ông Thầy Huế động lòng thương cảm.
    - Anh thương Hiền... Anh muốn được ở bên Hiền suốt đời, nhưng anh phải đi. Có hai lý do buộc anh phải trở lại Huế rồi sau đó ra Hà Nội...
    Nâng càm người bạn tình lên, nhìn sâu vào mắt nàng, Ông Thầy Huế ôn tồn giải thích.
    - Hôm qua có người tới kiếm ông hương cả. Xuyên qua điệu bộ và cung cách nói chuyện, anh đoán người đó là mật thám tây theo dò tìm dấu tích của anh. Bởi vậy anh phải gấp rút rời khỏi đây vì không muốn làm liên lụy tới gia đình của Hiền. Thêm nữa anh cũng cần trở lại Huế và Hà Nội để tìm cách liên lạc với các đảng viên còn sống sót sau cuộc khởi nghĩa... Anh biết Hiền sẽ hiểu mà không hờn trách anh. Ngày nào khi đất nước được tự do độc lập, nếu còn sống anh sẽ trở lại Châu Bình cùng em nên duyên cầm sắt...
    Đưa tay chỉ lên vầng trăng sáng vằng vặc, Ông Thầy Huế cười tiếp.
    - Những lời tâm huyết của anh có vầng trăng làm chứng. Dù vật có đổi sao có dời, anh vẫn một lòng thương em...
    Nghe lời hứa hẹn của người thương, cô Sáu Hiền cảm thấy nhẹ cả lòng. Cô vừa cảm phục vừa thương mến người thanh niên đang ôm chí lớn trong lòng. Nhìn người thương cô thỏ thẻ.
    - Anh đi tranh đấu cho tự do và độc lập của đất nước thì em đâu vì chút tình riêng mà ngăn cản anh. Anh cứ mạnh dạn lên đường. Dù anh có trở lại hay không, em vẫn chờ anh. Em sẽ không lấy chồng... Em ở vậy chờ ngày anh trở lại...
    Cảm động vì sự chung tình của người thương, Ông Thầy Huế vòng tay ôm cô vào lòng rồi thì thầm trong tóc.
    - Anh sẽ trở lại. Chỉ có cái chết mới làm anh xa em...
    Suy nghĩ giây lát Ông Thầy Huế dặn dò cô Sáu Hiền.
    - Vì sự an nguy của anh và cho gia đình em, em đừng tiết lộ bất cứ điều gì về thân thế của anh...
    Cô Sáu Hiền gật đầu cười nhẹ.
    - Em sẽ làm theo lời anh dặn...
    Cô Sáu Hiền thì thầm. Nghe xong Ông Thầy Huế cười gật đầu.
    - Em thật khôn ngoan... Anh sung sướng có được ý trung nhân như em...
    Hai ngày sau, Ông Thầy Huế lặng lẽ rời Châu Bình. Nửa tháng sau toàn thể người trong gia đình đều xì xầm về chuyện lạ xảy ra đối với cô Sáu Hiền. Từ nào tới giờ vốn là người vui vẻ, tháo vát và siêng năng làm lụng thì bây giờ cô lại khác. Suốt ngày cô rú rú trong phòng riêng. Tới giờ cơm cũng không chịu ló mặt ra khiến cho ông hương cả phải sai người đem vào tận trong phòng mà cô cũng không chịu ăn. Thiếu ăn mất ngủ, chẳng mấy chốc người cô gầy gò và xanh xao. Rồi thời gian sau cô lại sinh chuyện lạ. Sau khi mọi người ăn cơm xong thì cô mới chịu ra ăn. Cô tự mình làm một mâm cơm, dọn lên bàn hai cái chén, hai đôi đũa và khi bắt đầu ăn cô thì thầm khấn vái như nói chuyện với người nào khuất mặt. Mọi người bàn tán. Có người nói cô bị thất tình. Có người nói cô tương tư Ông Thầy Huế. Có người còn đồn là cô bị trúng bùa yêu của Ông Thầy Huế nên bây giờ sinh ra khật khùng, điên không ra điên tỉnh không ra tỉnh. Trước bệnh trạng của em gái và theo lời khuyên của bà con trong xóm, ông hương cả cho người rước một ông thầy bùa nổi tiếng trong quận về chạy chữa cho cô em gái. Sau ba ngày theo dõi, Tám Thiên, tên của ông thầy bùa, nói cô Sáu Hiền đã bị Ông Thầy Huế bỏ bùa yêu nên mới bị khật khùng. Ông còn nói thêm đây là thứ bùa yêu độc hại và khó chữa trị nhất vì được làm bằng mủ của cây chuối hột mới trổ quài lần đầu tiên. Trước khi lấy mủ cây chuối hột, Ông Thầy Huế phải trai giới ba ngày, đợi đúng lúc cây chuối hột trổ hứng lấy mủ đem về rồi yểm thêm vào phù phép đặc biệt làm thành thứ bùa yêu khiến cho cô Sáu Hiền mê muội. Ông dặn riêng ông hương cả nếu muốn chữa dứt bệnh, việc đầu tiên là lén lấy cái áo lót của cô Sáu Hiền đem giấu chỗ nào thật kín đáo không cho cô tìm được. Đúng 100 ngày ông sẽ trở lại. Nếu nạn nhân không tìm được cái áo ông ta sẽ làm phép để giải bùa yêu của Ông Thầy Huế. Biết được chuyện đó, người nhà của ông hương cả, từ anh em cháu chắt, đầy tớ, tá điền thi nhau chưởi rũa, mắng mỏ ông thầy dạy chữ không hết lời. Họ chê ông độc ác, tàn nhẫn, lấy ân báo oán... Nghe lời ông thầy bùa, Hương Cả Cọp tự thân vào phòng em gái lấy chiếc áo lót đem giấu kín một chỗ nào đó chỉ có mình ông biết. Từ khi mất chiếc áo thì cô Sáu Hiền có nhiều cử chỉ khác lạ. Suốt ngày cô đi vòng vòng trong nhà lục lạo khắp nơi để tìm cái vật bị mất. Gặp mặt bất cứ ai cô cũng hỏi có lấy áo của cô không. Hơn ba tháng trôi qua thật chậm. Một bữa hai vợ chồng ông hương cả đi vắng, không biết trời xui đất khiến hay ma quỉ đưa đường dẫn lối gì đó mà cô Sáu Hiền đi vào phòng ông anh trai lục lạo và tìm ra cái áo lót của mình. Khi trở về nhà nghe bà ba Lọn báo tin dữ, ông chỉ thở dài nói: '' Âu cũng là do trời định...''. Đúng ba tháng mười ngày, khi trở lại nhà ông hương cả, biết chuyện chẳng lành đó, ông thầy bùa Tám Thiên bảo không có cách gì để chữa trị và cô Sáu Hiền sẽ bị điên khùng suốt đời. Từ đó khắp làng Châu Bình đều biết chuyện cô Sáu Hiền bị trúng bùa yêu nên đâm ra khùng điên. Họ còn nói thêm rằng chỉ khi nào Ông Thầy Huế trở lại may ra cô Sáu Hiền mới hết điên. Riêng ông hương cả và chỉ có ông mới biết cô em gái của mình điên hay tỉnh. Vào những đêm trăng sáng, nhìn bóng em gái thơ thẩn dạo chơi quanh hồ nước, ông thở dài thương cho cô em gái cứ mãi chờ một người đi xa không bao giờ trở lại.
  9. 1

    Kiên uể oải leo lên cầu thang. Hai chân của anh, sau bốn giờ cày mút chỉ cà tha trong nhà hàng Tàu, hầu như không còn sức để lết lên tầng lầu 3 của chung cư. Cuộc sống của một người dân tị nạn như anh thật bận rộn và vất vả. Vừa đi học vừa đi làm, cái nào cũng mệt, cũng cực; khiến anh nhiều khi muốn bỏ học để đi làm cu li cho khỏe. Tuy nhiên anh biết làm cu li với lương hai đồng ba một giờ cũng không khoẻ, nhất là rửa chén cho nhà hàng.
    Lết lên tới bực thang cuối cùng, anh dừng lại để nghỉ mệt giây lát đoạn đi dài dài theo hành lang. Đây là khu chung cư rẻ tiền do đó rất xô bồ, hổn tạp. Mỹ trắng, Mỹ đen, Mễ, Việt, Miên, Lào, Đại Hàn và một vài sắc dân khác sống chung đụng với nhau trong một chung cư tồi tàn, bẩn thỉu và dơ dáy. Dừng lại nơi căn phòng mang số 136 anh mở cửa rồi lặng lẽ bước vào sau khi đóng ập lại cũng như không quên gài chốt an toàn. Số 136 cộng lại thành bù. Nhiều người chê căn phòng mang số bù này nên không ai chịu mướn. Cả đám dân Á châu cũng tin dị đoan do đó căn phòng bị bỏ trống. Vì thế khi anh hỏi mướn thì thằng chủ người Nhật mừng hết lớn. Nó cho anh ở không lấy tiền tháng đầu, ngoài ra còn bớt 20 đồng mỗi tháng. Không tin dị đoan lại được bớt tiền nên anh vui vẻ dọn vào ngay tức khắc vì sợ có người khác xí chỗ trước.
    Căn phòng nhỏ nhưng ngăn nắp và sạch sẽ. Thật ra anh không có nhiều đồ đạc để bày biện. Chiếc giường một người ngủ nơi góc. Nhà bếp hẹp chỉ đủ chỗ cho một cái bàn hai người ngồi và tủ lạnh nhỏ trong góc. Bếp sạch trơn vì anh ăn ở trường và nhà hàng nhiều hơn ăn ở nhà, mà ăn ở nhà cũng chỉ nấu nước pha cà phê hay nấu mì gói. Máy truyền hình trắng đen nằm đối điện với giường ngủ. Nó là món quà của người bảo trợ cho khi anh dọn ra riêng để đi học. Quẳng đôi giày ba ta vào gầm giường anh buông mình xuống tấm nệm cũ kỹ bốc mùi hăng hăng. Anh không nhớ bao lâu rồi mình chưa thay tấm trải giường và giặt cái mền cũ mua ở Goodwill.
    - Có lẽ hơn một năm rồi...
    Kiên lẩm bẩm trong lúc đưa chiếc mền lên mũi ngửi. Nhăn nhăn mặt vì cái mùi là lạ nhưng anh lắc đầu nhắm mắt lại lẩm bẩm nói với mình. Bây giờ không phải là lúc nghĩ tới chuyện giặt mùng mền. Chuyện đó thủng thẳng làm cũng được. Mình đã không giặt một năm rồi thời thêm năm ba tuần lễ hay nửa năm nữa cũng đâu có hôi hám gì. Ngày xưa ở trong lính, mình đắp cái mền từ lúc mới lãnh cho tới khi rách hổng có giặt giũ, thời bây giờ một năm chưa giặt có chết ai đâu. Ngày xưa... Hai tiếng nghe như xa thật xa, cũ thật cũ... Năm phút sau anh đã thở đều đều. Đột nhiên chuông điện thoại réo lên khiến cho anh giật mình mở mắt. Hơi cựa mình anh lẩm bẩm.
    - Hổng có ai ở nhà...
    Tiếng chuông điện thoại réo lên lần thứ nhì mà Kiên vẫn chưa nhúc nhích.
    - Nobody home...
    Kiên lẩm bẩm bằng tiếng Anh. Điện thoại cứ reo. Lần thứ ba. Kiên lầm bầm. Lần thứ tư. Nhỏm người anh với tay nhấc điện thoại.
    - What do you want?
    Nghĩ thằng chủ nhà hàng gọi mình đi làm sớm sáng mai do đó giọng của Kiên hơi sẳng và đầy bực dọc vì bị đánh thức trong lúc đang thiu thiu ngủ. Đầu dây bên kia im lặng có lẽ vì cái giọng cáu kỉnh của anh. Lát sau giọng nói của một người con gái vang lên nhỏ và hơi run.
    - Dạ... Dạ... Tôi xin phép được nói chuyện với ông Kiên...
    Giọng nói của con gái, nhất là sự lễ phép và lịch sự của cô ta khiến cho Kiên bớt gắt gỏng.
    - Tôi là Kiên đây... Xin lỗi cô là ai?
    - Dạ... Anh nhớ tôi không anh Kiên?
    Kiên cau mày vì câu hỏi của cô gái có giọng nói nghe thật lạ. Anh lẩm bẩm.
    - Cô này dị... Mình có biết cô ta là ai đâu mà nhớ với nhung...
    Kiên lẩm bẩm với chính mình nhưng người bên kia đầu dây lại nghe được.
    - Dạ... Anh có phải là anh Nguyễn An Kiên, sinh năm 1952 tại Bến Tre. Trước năm 75 anh ở Thị Nghè...
    Nằm vật xuống giường Kiên tự hỏi cô gái này là ai mà lại biết rõ về mình trong khi mình không biết cô ta. Điều đó khiến cho anh bực dọc.
    - Cô là ai?
    Kiên sẳng giọng. Lạ một điều là người bên kia không những không giận vì câu hỏi cộc lốc của anh, mà còn tỏ ra thích thú biểu lộ qua giọng cười thánh thót cùng với câu nói vang lên.
    - Anh không nhớ tôi thật hả anh Kiên. Anh không nhớ tôi hay anh giả bộ?
    Kiên im lặng như đang lục lạo trong ký ức của mình. Cuối cùng một hình ảnh thoáng hiện ra. Tuy nhiên anh lại lắc đầu vì giọng nói của người trong điện thoại không giống như giọng nói của người mà anh đã nghĩ ra.
    - Thú thật tôi không nhớ ra cô là ai...
    Kiên dịu giọng của mình xuống. Cô gái bên kia cười khẽ cùng với giọng nói ấm và thanh tao vang lên khác xa với giọng nói lúc nãy.
    - Tôi là Quỳ đây anh Kiên. Anh nhớ Quỳ không?
    Kiên run người. Tiếng '' Quỳ '' như dòng điện 220 volt chạy rần rật trong người làm cánh tay cầm điện thoại của anh hầu như bị tê liệt. Khẽ lắc lắc đầu mấy lượt như tưởng mình nghe lầm, anh lên tiếng hỏi. Giọng của anh lạc và khàn đi.
    - Cô là Quỳ thật hả?
    Người ở bên kia đầu dây nói chậm và rõ như một xác định.
    - Tôi là Quỳ. Anh Kiên hổng tin hả... Chắc anh quên rồi...
    Kiên cười hực. Anh lên tiếng và giọng nói khàn đục của anh nửa mỉa mai nửa cay đắng.
    - Ai thì tôi không nhớ chứ người tên Quỳ thì tôi không bao giờ quên. Mới có ba năm thì làm sao tôi có thể quên được... Chỉ có điều là giọng nói của cô Quỳ nghe lạ quá nên tôi nhận không ra...
    Kiên nghe tiếng cười hắc hắc cùng giọng nói nhuốm đùa giỡn vang vang trong ống nghe và trong tai của mình.
    - Quỳ phải giả giọng để hù anh chơi... Dễ gì mà hù được ông trưởng toán thám sát tỉnh của tiểu khu Kiến Hòa...
    Kiên im lặng vì câu nói đùa của Quỳ. Lát sau anh mới chậm chạp lên tiếng.
    - Quỳ đang ở đâu vậy... Việt Nam hả?
    - Dạ không... Quỳ đang ở thành phố Pheonix thuộc tiểu bang Arizona...
    Kiên bật thành tiếng kêu nhỏ có lẽ vì quá ngạc nhiên tới độ sửng sốt.
    - Mỹ... Quỳ đang ở Mỹ hả? Làm sao Quỳ tới Mỹ được? Tôi không tin...
    Có tiếng Quỳ cười vui trong điện thoại.
    - Dạ... Hổng lẽ ở Việt Nam lại có thành phố tên Pheonix...
    Kiên lẩm bẩm.
    - Ở Mỹ... Pheonix... Khó tin quá... Chắc cô ta hù mình...
    Kiên quên mình đang nói chuyện điện thoại do đó những gì anh lẩm bẩm người ở đầu dây bên kia đều nghe được.
    - Quỳ hổng có hù anh đâu. Anh Kiên nghĩ là Quỳ vẫn còn ở Trúc Giang hả?
    Kiên im lặng rồi lát sau mới cất giọng khàn đục.
    - Tôi nghĩ Quỳ vẫn còn ở Bến Tre. Đâu có lý do gì để Quỳ phải ra đi. Quỳ là kẻ thắng trận mà...
    Giọng nói của Kiên nghe cay đắng, mỉa mai và hình như có chút gì ngậm ngùi. Im lặng thật lâu Quỳ mới nhỏ nhẹ cất tiếng.
    - Sau ngày 30 tháng 4 rồi Quỳ mới biết cái giá của sự chiến thắng quá đắt hay đúng hơn là vô nghĩa. Quỳ bị mất nhiều hơn được...
    Kiên cười với chính mình hay như có Quỳ đang đứng trước mặt.
    - Thế à... Tôi tưởng...
    - Pheonix cũng gần chỗ anh Kiên ở. Quỳ có nhiều chuyện muốn nói với anh Kiên...
    Kiên biết Quỳ có ý muốn mình đi thăm cô ta. Thật lâu anh mới nói nhỏ. Giọng nói của anh hững hờ, lạnh nhạt.
    - Tôi nghĩ giữa tôi và Quỳ đâu còn chuyện gì để nói... Chuyện quá khứ buồn ứa nước mắt... Chuyện hiện tại thì đâu có gì để nói đâu… Còn chuyện tương lai thời...
    Quỳ im lặng. Lát sau nàng mới lên tiếng. Câu nói chứng tỏ nàng cố tình làm lơ chuyện Kiên hờ hửng, lạnh nhạt với mình.
    - Nếu không có chi phiền Quỳ mời anh qua Pheonix chơi vài ngày cho biết… Anh đi nghe anh Kiên... Quỳ có thư của má anh gởi cho anh...
    Kiên làm thinh. Anh biết Quỳ định dùng tình cảm gia đình để lung lạc mình. Nàng biết anh thương mẹ và các anh chị em, muốn biết tin tức của gia đình do đó phải đi qua Phoenix để gặp nàng. Bịt kín ống nghe như không muốn cho người ở bên kia đầu dây điện thoại nghe được xong anh hừ tiếng nhỏ lẩm bẩm. '' Sức mấy cô ta gạt mình được...''
    - Má anh Kiên, chị Hai và chị Ba nhắn nhiều lắm, không nói hết trong điện thoại được...
    - Quỳ gởi thư của má tôi qua cho tôi cũng được mà...
    Giọng nói của Quỳ vang lên chắc và rắn.
    - Không được... Má của anh Kiên có dặn là phải trao tận tay cho anh. Với lại bà và hai chị của anh Kiên còn kể lể và nhắn nhiều thứ lắm Quỳ không thể nói trong điện thoại được. Gặp mặt anh Kiên nói cả tuần cũng chưa chắc hết chuyện bên nhà...
    Bật cười vui vẻ, Kiên nói đùa một câu.
    - Quỳ học ai mà lẻo mép vậy... Ngày xưa Quỳ đâu có...
    Bên kia đầu dây có tiếng cười hắc hắc của Quỳ. Liếc nhanh tờ lịch treo trên vách Kiên nói chậm và nhỏ. Giọng nói của anh không còn lạnh nhạt và hờ hửng như lúc ban đầu.
    - Chắc khó đi lắm. Tôi vừa đi học vừa đi làm...
    Kiên nghe có tiếng cười vang trong điện thoại rồi sau đó giọng nói nhẹ ấm.
    - Dạ... Thì tới hè hết học anh đi... Quỳ dọ hỏi mãi mới tìm ra anh... Quỳ cũng muốn gặp lại anh...
    Kiên thở dài nhìn ra khung cửa kính nhỏ. Bên ngoài trời tối đen.
    - Sau ngày 30 tháng 4 năm 1975, tôi nghĩ tôi không bao giờ gặp lại Quỳ...
    - Quỳ cũng nghĩ như anh... Nhưng...
    Kiên cười một mình. Quỳ cũng cười nói nhỏ.
    - Dạ cũng khuya rồi. Quỳ xin phép để anh nghỉ. Chừng nào anh đi, anh gọi cho Quỳ biết nha... Đây là số điện thoại của Quỳ...
    Kiên uể oải ghi số điện thoại của Quỳ vào cuốn sổ tay của mình. Trước khi cúp điện thoại anh hối hả lên tiếng.
    - Tôi muốn hỏi Quỳ một câu...
    - Dạ...
    Ngập ngừng giây lát Kiên mới nói. Giọng của anh chậm và buồn.
    - Quỳ đã có gia đình chưa? Tôi muốn nói là Quỳ đã có chồng con gì chưa?
    Hỏi xong Kiên nghe tiếng Quỳ cười hăng hắc bên kia đầu dây điện thoại.
    - Dạ chưa... Nếu đã có chồng thì Quỳ kiếm anh làm gì... Vậy mà cũng hỏi... Anh khờ quá...
    Gác điện thoại trở về chỗ cũ, Kiên lẩm bẩm.
    - Mình khờ quá... Quỳ nói mình khờ cũng đúng... Khờ nên mới bị cô ta gạt...
    Vắt tay lên trán Kiên nhắm mắt lại. Trong vùng ký ức không mới mà cũng không cũ lắm của anh thấp thoáng hình ảnh một cô gái mặc bà ba đen. Cô gái đó là bí thư tỉnh ủy tỉnh Bến Tre của Mặt Trận Giải Phóng Miền Nam, bí danh Út Quỳ.




    2


    Chiếc Chevrolet bốn máy đời 69 của Kiên từ xa lộ 99 nhập vào xa lộ 5 rồi lát sau hòa vào dòng xe cộ lưu thông đông như nước chảy của thành phố Los Angeles vào buổi trưa một ngày cuối tháng 5 năm 1980. Hôm nay anh lái xe đi Pheonix thăm Quỳ như lời đã hứa. Sau lần nói chuyện đầu tiên Quỳ còn điện thoại nói chuyện với anh mấy lần. Dù có nhiều điều để kể lễ nhưng cả hai ráng dằn, đợi tới khi gặp nhau. Điện thoại viễn liên rất mắc tiền và còn mắc hơn nữa khi họ chỉ là kẻ tạm cư chân ướt chân ráo chưa có nghề nghiệp vững chắc. Phải năn nỉ thằng chủ nhà hàng gần gãy cái lưỡi của mình anh mới được nó bằng lòng cho nghỉ bảy ngày với một lời hứa là anh vẫn còn chân rửa chén khi trở về. Thật ra anh cũng biết chẳng có ai thèm lãnh cái việc rửa chén hai đồng ba một giờ này nhưng anh không muốn bị hỏng giò. Tuy không phải là việc làm thơm nhưng đối với anh nó có nhiều điều tiện lợi như gần nhà cũng như gần trường học và nhất là có tiền để tiếp tục việc học của mình.
    - Không biết Quỳ bây giờ ra sao?
    Kiên lẩm bẩm trong lúc lái xe. Thấy bảng chỉ đường anh đổi sát vào lề bên phải rồi theo lối rẽ dẫn vào xa lộ số 10 đi Arizona. Đường từ từ ít xe đi. Vừa cầm tay lái anh vừa miên man suy nghĩ.
    - Quỳ bây giờ có như ngày xưa?
    Hai tiếng ngày xưa làm cho Kiên nhớ lại năm năm về trước. Con đường trước mặt như mờ đi cùng với khuôn mặt của một cô gái hiện lên. Quỳ. Bộ bà đen. Chiếc khăn rằn quấn cổ. Ánh mắt long lanh rực lửa. Nụ cười khinh khỉnh. Suốt quãng đường dài Kiên miên man trở về với quãng đời cũ. Kỹ niệm đứt nối, gãy vỡ, góp nhặt đâu đó những mẫu vụn vặt.
    Xế chiều xe đi vào Tolleson, một thành phố nhỏ cách Pheonix chừng hai chục dặm. Phải hỏi đường hai lần Kiên mới tìm ra khu chung cư của Quỳ. Nó nhỏ hơn song yên tịnh và khang trang hơn chung cư của anh mướn. Leo hai chiếc cầu thang cuối cùng anh dừng lại trước căn phòng mang số 117.
    - 117... 9 nút... chắc mình hên...
    Kiên lẩm bẩm rồi cười với mình. Anh không hiểu tại sao mình lại dị đoan. Có bao giờ anh lại tin những điều lẩm cẩm đó. Hơi lắc đầu anh bấm chuông. Tiếng bước chân di động. Ổ khóa kêu lách cách. Quỳ hiện ra. Kiên nhìn chăm chú người con gái có khuôn mặt trái soan thanh tú. Ánh mắt long lanh buồn. Nụ cười hơi ngượng ngùng và e ấp một chút. Vóc dáng mảnh mai gầy. Quỳ đứng đón anh trong bộ bà ba bằng lụa trắng. Nàng vẫn y nguyên như ngày xưa. Có khác chăng là đôi mắt long lanh buồn bây giờ còn buồn hơn ngày xưa.
    - Anh Kiên kiếm nhà có khó hông?
    Kiên mỉm cười. Cái giọng của cô gái xứ dừa, nửa quê nửa tỉnh đó làm anh cười. Đôi môi son hơi mím lại Quỳ nhăn nhăn mặt.
    - Anh cười gì dậy?
    Vừa hỏi Quỳ vừa nhích qua bên nhường chỗ cho Kiên bước vào. Đàn bà ở có khác. Ngăn nắp, sạch sẽ và vén khéo hơn. Không biết có phải như vậy không hay Quỳ đã dọn dẹp vì biết sẽ có khách quý tới thăm.
    - Anh Kiên ngồi đi. Quỳ lấy cho anh chai bia nghen...
    Ngồi xuống ghế nệm trong phòng khách Kiên liếc nhanh một vòng căn phòng trọ của Quỳ. Rộng hơn của anh một chút nhờ có phòng khách với 1 cái ghế nệm dài và chiếc bàn đặt giữa ghế nệm và cái tivi cũ. Phòng vệ sinh nhỏ. Kế bên là phòng ngủ. Căn phòng trọ nhỏ nhưng đủ tiện nghi.
    Đặt lon bia trước mặt Kiên, Quỳ cười.
    - Không biết anh Kiên thích thứ bia nào nên Quỳ mua đại...
    Khẽ gật đầu Kiên cười gượng.
    - Tôi có kén chọn gì đâu. Quỳ biết tánh tôi mà...
    - Dạ...
    - Phòng đẹp quá...
    - Dạ... Lúc trước Quỳ mướn chỗ rẻ tiền mà ở không được nên phải dọn lên đây tuy mắc một chút nhưng an ninh hơn...
    Kiên gật đầu hiểu ý. Đàn bà con gái như Quỳ không thể chung đụng với dân cà chớn, nghiện ngập, hút xách hoặc đá cá lăn dưa. Khui lon bia, uống ngụm nhỏ, Kiên móc túi lấy gói thuốc, rút một điếu đưa lên môi. Nhưng chợt nhớ ra đây không phải nhà của mình anh quay nhìn chủ nhà như hỏi ý. Quỳ cười nhỏ nhẹ lên tiếng.
    - Dạ anh Kiên cứ tự nhiên. Mời anh tới chơi mà hổng cho anh hút thuốc chắc anh hổng có tới đâu...
    Quỳ cười hăng hắc sau khi nói. Hơi mỉm cười Kiên rút ra điếu thuốc hiệu Kent. Quỳ im lặng kín đáo ngắm người đàn ông ngồi trước mặt mình. Khuôn mặt xương xương gầy. Ánh mắt buồn u uẩn và nhuốm chút mỏi mệt. Tia nhìn xa vắng. Cũng cung cách từ tốn và quen thuộc. Rút điếu thuốc ra dọng nhè nhẹ một đầu xuống hộp quẹt mấy cái. Quẹt diêm xong đợi cho que diêm cháy bùng lên rồi mới đốt thuốc. Hỏi lý do thời được trả lời không thích ngửi và hít mùi diêm sinh. Bập bập mấy lần cho thuốc cháy đều đoạn hít hơi thật dài. Ém hơi thật kỹ rồi sau đó mới nhả khói từ từ. Nàng đã thấy nhiều lần lắm. Gần bảy năm. Đúng hơn sáu năm tám tháng mười hai ngày. Hai người xa cách nhau 5 năm, tưởng gặp nhau sẽ có nhiều điều muốn nói song họ lại im lặng. Dường như có nhiều chuyện muốn nói quá nên họ không biết bắt đầu từ đâu hay ở chỗ nào. Hoặc họ còn ngài ngại vì không biết người kia có muốn nghe câu chuyện của mình không. Cuối cùng Kiên lên tiếng trước.
    - Quỳ qua đây có một mình?
    - Dạ… Quỳ đi có một mình…
    Như cảm thấy câu hỏi của mình không đủ nghĩa Kiên tiếp.
    - Tôi muốn nói ba má của Quỳ...
    - Dạ vẫn còn ở bên nhà... Quỳ vượt biên một mình...
    Kiên xoay xoay ly bia trong tay. Không biết làm gì anh lại hít liên tiếp hai hơi thuốc rồi nhả khói ra thật chậm. Xuyên qua khung cửa sổ lớn của phòng khách anh thấy nắng chiều vàng úa đọng trên thân cây. Xa xa khu nhà lầu nổi lên trên nền trời xanh lơ như một khối màu nâu thẩm.
    - Tại sao Quỳ lại vượt biên. Quỳ đâu có bị ngược đãi... Quỳ là người của mặt trận mà… Quỳ là kẻ chiến thắng mà...
    Giọng của Kiên nghe như có nhiều cay đắng và phẫn hận. Anh lập lại mấy tiếng '' người của mặt trận mà... kẻ chiến thắng mà '' với giọng điệu mỉa mai và ít nhiều hằn học. Tuy nhiên khi nhìn thấy mắt của Quỳ long lanh như sắp sửa khóc anh thở dài.
    - Tôi xin lỗi Quỳ... Tôi không có ý...
    Đưa tay rút miếng giấy Quỳ chậm lên mắt của mình. Giọng nói của nàng cất lên nghèn nghẹn.
    - Quỳ biết Quỳ có lỗi với anh... Quỳ đã làm khổ anh...
    - Tôi cũng vậy... Tôi cũng có lỗi với Quỳ... Tuy nhiên...
    Bỏ lửng câu nói Kiên lại thở dài. Không biết nói gì hơn anh nâng lon bia lên uống, đưa điếu thuốc lên hít một hơi thật dài rồi nhả khói ra từ từ. Hai người im lặng ngồi đối diện nhau song không nói câu nào. Trời chập choạng tối. Quỳ vẫn không chịu đứng dậy để bật đèn. Nàng ngồi im như một pho tượng, nhìn đầu thuốc thỉnh thoảng đỏ rực của Kiên.
    - Quỳ muốn gặp tôi để làm gì?
    - Để hỏi một câu. Để biết một điều?
    Giọng của Quỳ vang trong bóng tối như tiếng thì thầm. Kiên cảm thấy lòng mình chao đảo vì cái giọng nói mà anh thường gọi '' êm như tiếng lá dừa ru trong gió '' của cô gái Bến Tre.
    - Hỏi câu gì? Biết điều gì?
    Nhìn sâu vào đôi mắt long lanh buồn của Quỳ Kiên hỏi. Lẫn khuất trong đó anh thấy lại chút mộng mơ và lãng mạn của tình yêu tuổi trẻ.
    - Anh có còn yêu Quỳ như ngày xưa anh đã yêu...?
    Câu hỏi của Quỳ chìm vào im lặng và bóng tối. Không biết bao lâu mới có tiếng Kiên thở dài. Giọng nói khàn khàn, chầm chậm, rời rạc, mỏi mệt.
    - Yêu là làm khổ mình... Tôi biết điều đó mà tôi vẫn yêu Quỳ... Hôm qua yêu... Hôm nay yêu... Ngày mai yêu... Tôi tệ với tôi như vậy...
    Vì cúi đầu xuống trong khi nói, Kiên không nhìn thấy ánh mắt của Quỳ sáng lên vẻ mừng vui cũng như nụ cười tươi tắn nở ra trên môi của nàng.
    - Quỳ cám ơn anh đã nói sự thật. Cũng vì muốn biết sự thật mà Quỳ vất bỏ những gì mình đã có để...
    Kiên ngước lên nhìn cô gái đang ngồi đối diện với mình. Đôi mắt long lanh buồn. Gương mặt trái soan mờ mờ. Chiếc áo bà ba bằng lụa trắng. Mái tóc huyền mượt mà phủ trên bờ vai. Anh dường như ngửi được mùi của Quỳ thoang thoảng. Nó không phải là mùi nước hoa mà là mùi bông sứ ngâm trong nước mưa Quỳ thường hay gội đầu trước khi chờ gặp anh tại nhà.
    - Quỳ ở một mình?
    Kiên hỏi cho có chuyện. Anh vẫn còn sót lại chút e dè và ngần ngại khi ngồi nói chuyện với Quỳ sau mấy năm xa cách. Những gì xảy ra giữa hai người vẫn còn đó. Quá sớm để anh có thể quên.
    - Dạ... Có vài người muốn ở hai mình với Quỳ mà Quỳ hổng chịu...
    - Lý do?
    Quỳ mỉm cười khi nghe câu vặn của Kiên. Anh vẫn không bỏ cái tật vặn hỏi như cắt vào tim người ta mà người ta đó chính là nàng.
    - Dạ tại vì mục đích của Quỳ qua đây hổng phải để ở hai mình với họ...
    Kiên bật cười vì câu trả lời của Quỳ. Anh uống cạn lon bia. Thấy vậy Quỳ cười nói.
    - Quỳ lấy thêm bia cho anh Kiên nhen...
    Kiên lắc đầu.
    - Đủ rồi... Năm năm nay tôi không có uống say... Đi học, đi làm vả lại cũng không có ai thành ra...
    Quỳ đứng dậy bật đèn. Nhìn đồng hồ treo trên vách chỉ gần 8 giờ tối, nàng cười nói bằng giọng âu yếm và thân mật.
    - Anh Kiên tắm rửa và thay quần áo đi. Quỳ chờ anh ra ăn cơm...
    Thấy Kiên hơi do dự nàng cười tiếp.
    - Quỳ để sẵn khăn tắm và bộ quần áo cho anh mặc tạm...
    Bị chủ nhà thúc dục hai lần, Kiên mới chịu đứng lên song vẫn ngần ngừ chưa bước vào phòng tắm.
    - Tôi có quần áo trong va ly...
    Quỳ bước tới đứng sát vào lưng Kiên. Thái độ của nàng như thúc hối hay bắt buộc anh phải bước vào phòng tắm.
    - Quỳ biết... Bộ quần áo Quỳ mua cho anh chắc không vừa... Tuy nhiên anh đẹp trai mặc cái gì cũng đẹp...
    Kiên bật cười tiếng nhỏ khi nghe Quỳ nhắc lại câu nói mà ngày xưa hai người thường đùa giỡn với nhau. Nghĩ tới ngày xưa Kiên thở dài. Nghe được tiếng thở dài của Kiên, Quỳ hỏi nhỏ.
    - Anh có gì buồn hả anh?
    Đây là lần đầu tiên Quỳ tỏ âu yếm bằng tiếng '' anh '' chứ không nói anh Kiên. Hơi quay đầu lại, nhìn vào mặt Quỳ, Kiên nói nhỏ.
    - Nghĩ tới ngày xưa buồn thế thôi...
    Quỳ thầm thở dài. Quá khứ là cái gì đã xảy ra, đã đi qua, nhưng cứ theo đuổi người ta hoài mặc dù người ta muốn quên hay cố gắng để quên. Nàng muốn nói cho Kiên biết, tại sao anh không quên đi những gì đã xảy ra để nghĩ tới tương lai dù tương lai cũng không có gì sáng sủa lắm song ít nhất cũng không buồn đau như quá khứ. Tuy nhiên nàng biết chưa tới lúc để nói những điều đó với Kiên. Bây giờ đối với anh, nàng như một người xa lạ hay tệ hại hơn, một người quen biết mà anh đã có một thời yêu say đắm rồi cũng ghét đắng ghét cay, nếu không muốn nói thù hận. Thù hận nhiều tới độ anh có thể kề khẩu K54 vào đầu nàng và sắp sửa bóp cò. Chỉ một sát na giữa sự sống và sự chết anh đã kịp thời ngừng lại. Nhiều lần hồi tưởng lại cảnh tượng đó nàng vẫn còn rùng mình sợ hãi đồng thời cũng cảm ơn anh, cảm ơn tình yêu của anh dành cho nàng.
    Không nói gì Kiên lặng lẽ đi vào phòng tắm. Đứng tần ngần trước gương anh tự hỏi lý do nào khiến cho mình gặp lại Quỳ. Không lẽ mình vẫn còn yêu Quỳ nhiều tới độ không thể vứt bỏ dù nàng đã làm mình khổ, đã phản bội lại lòng tin yêu của mình. '' Mình yếu đuối quá. Mình tình cảm quá...''. Kiên lẩm bẩm khi bước vào bồn tắm tráng men trắng tinh. Nước âm ấm khiến cho anh cảm thấy dễ chịu. Mùi xà bông gội đầu thoang thoảng mùi trái cây làm cho anh nhớ lại câu hát '' Ta thấy trong tóc em mùi cây trái thơm tho...''. Lau khô thân thể, mặc bộ quần áo của Quỳ chọn xong ngắm mình trước gương anh mỉm cười. Bộ quần áo thật vừa vặn vì có thể Quỳ vẫn còn nhớ vóc dáng của anh.
    Đang cắt thịt bò Quỳ ngước lên khi nghe tiếng khịt khịt mũi quen thuộc của Kiên. Nàng cười bằng mắt khi thấy anh súng sính trong bộ quần áo mới.
    - Thấy chưa. Quỳ nói anh đẹp trai nên mặc gì cũng đ..ẹ...p... tr...a...i...
    Kiên bật cười khi nghe Quỳ kéo hai tiếng đẹp trai ra thật dài.
    - Em làm gì vậy?
    Kiên giật mình. Anh biết mình vô tình gọi Quỳ bằng tiếng '' em '' thân mật của ngày xưa. Cảm nhận ra điều đó Quỳ cũng cười nhìn Kiên như cám ơn rồi nhỏ nhẹ trả lời.
    - Dạ em làm bò nướng vỉ cho anh ăn. Em biết mấy năm nay anh ăn uống kham khổ vì không có ai nấu cho anh ăn...
    Kiên cười buồn.
    - Tại tôi lười với lại nghĩ ăn gì cũng được miễn no bụng thôi...
    Quỳ ngước nhìn Kiên. Ánh mắt của nàng long lanh, trong suốt, từ đó người đối diện có thể thấy được tâm hồn đang mở rộng.
    - Anh ốm lắm. Quỳ phải tẩm bổ cho anh được ngày nào hay ngày đó...
    Bỏ những miếng thịt bò đã thái mỏng vào cái thau nhỏ đoạn nêm nếm, Quỳ cười tiếp.
    - Anh rót rượu nghen anh. Quỳ có chai rượu trong tủ lạnh...
    Gật đầu Kiên mở tủ lạnh. Cầm chai Black &White lên Kiên hỏi với giọng hơi có chút ngạc nhiên.
    - Quỳ mua chai rượu này à?
    - Dạ... Mua cho anh và Quỳ uống...
    Kiên lại hỏi và giọng của anh nhiều ngạc nhiên hơn câu hỏi trước.
    - Quỳ uống rượu?
    - Dạ chưa bao giờ nhưng hôm nay Quỳ uống với anh. Để anh không nói '' Uống riêng ta, ta buồn không bạn hữu. Không người tình chuốc rượu ủ hơi men...''
    - Quỳ còn nhớ...
    Mặc dù Kiên không nói trọn câu song Quỳ hiểu. Xếp thịt bò ra dĩa nàng nói chậm. Giọng của nàng như có lẫn nước mắt trong đó.
    - Dạ... Đúng ra Quỳ không bao giờ quên. Điều đó làm Quỳ khổ tâm...
    Kiên thấy bàn tay rót rượu của mình run run. Một chút thôi. Vừa đủ để cho anh biết mình bị xúc động. Đặt hai cái ly lên bàn, rót thêm nước suối và bỏ đá cục vào ly, anh quay qua cười với Quỳ.
    - Để anh dọn chén cho...
    Lát sau hai người ngồi đối diện nhau qua chiếc bàn nhỏ. Chiếc lò nướng bằng điện bắt đầu cháy đỏ và cái vỉ sắt bóng mỡ cũng lên khói. Quỳ thong thả bỏ vài miếng thịt bò lên. Mùi thịt nướng ướp gia vị bốc lên khiến cho Kiên chảy nước miếng. Chép chép miệng anh nhìn Quỳ
    - Lâu lắm rồi tôi mới được ăn sang như vầy...
    Quỳ cười hắc hắc.
    - Anh Kiên dọn về ở gần Quỳ đi, bảo đảm anh Kiên sẽ được ăn ngon mỗi tuần...
    Gắp một miếng thịt bò trên vỉ, chấm vào chén nước mắm đoạn bỏ vào miệng, Kiên vừa nhai vừa hỏi.
    - Gần là bao xa?
    Quỳ bật lên tiếng cười vui vẻ.
    - Ở cùng phố... Để Quỳ có thể nói chuyện với anh Kiên mỗi ngày và thấy mặt anh Kiên khi nào nhớ anh...
    - Tôi còn đang học...
    - Anh Kiên học tới đâu rồi...
    - Năm thứ nhì...
    Kiên trả lời gọn vì còn đang nhai thịt bò. Đợi nhai xong, uống hớp rượu, anh mới cười tiếp.
    - Mùa thu này tôi bắt đầu năm thứ ba... Tôi học chậm vì lười, dốt và phải đi làm...
    Trao cuốn bánh tráng có thịt và rau cho Kiên Quỳ cười góp chuyện.
    - Quỳ cũng đang đi học Anh văn để mùa thu này hi vọng được vào đại học...
    - Quỳ qua đây lâu chưa. Ở một mình buồn không?
    - Dạ Quỳ qua Mỹ cuối năm 79. Mới đầu buồn nhưng riết rồi cũng quen... Nhiều khi nhớ nhà Quỳ khóc. Quỳ cảm thấy đơn độc...
    Kiên thở dài thầm lặng. Đó cũng là tâm trạng của anh.
    - Tôi cũng vậy. Dù tôi không khóc vì là đàn ông. Tuy nhiên vì không khóc được nên buồn đau cứ quặn trong lòng. Nhất là khi nghĩ tới tình yêu của chính mình...
    - Anh Kiên nghĩ về Quỳ nhiều lắm hả?
    Kiên cười nhẹ. Anh nói bằng giọng thành thật.
    - Không nhiều lắm mà cũng không ít lắm. Vừa đủ để làm mình buồn. Còn mới quá để có thể quên...
    Quỳ đưa thêm cho Kiên một cuốn nữa nàng đã cuốn sẵn. Kiên cười.
    - Quỳ ăn đi chứ...
    - Dạ... Quỳ không dám ăn nhiều quá sợ mập. Anh Kiên nghĩ bao lâu anh mới có thể quên Quỳ?
    Kiên đưa ly rượu lên ngắm nghía như để có thời giờ suy nghĩ về câu trả lời của mình.
    - Nói quên thời có thể tôi không bao giờ quên được. Tình yêu đầu đời lớn quá nên mình khó tìm được một tình yêu khác... Quỳ nghĩ Quỳ có thể quên được tôi?
    Kiên hỏi lại và Quỳ chưa chịu trả lời. Nàng đưa ly rượu lên uống một ngụm nhỏ như cố tình kéo dài thời gian để suy nghĩ. Chưa bao giờ uống rượu nhưng vì chìu Kiên nên nàng đã mua chai rượu để uống với anh cho vui. Cũng vì vậy tuy mới uống có hai hớp nhỏ mà mặt nàng đã hồng lên.
    - Anh Kiên là người đầu tiên mà Quỳ gặp và... Anh biết Bến Tre không phải như Sài Gòn...
    Kiên cười hỏi một câu. Có lẽ sự hiện diện của Quỳ và chút men say của rượu đã làm tính lãng mạn và phóng túng của anh đã thức dậy sau thời gian ngủ quên.
    - Gặp và yêu. Có phải Quỳ muốn nói như vậy?
    Má của Quỳ đỏ au vì mắc cỡ và sung sướng mà cũng vì có chút men rượu trong người.
    - Anh Kiên đã hỏi và anh Kiên có thể trả lời...
    Quỳ nhái lại câu nói quen thuộc mà Kiên hay dùng khi họ còn yêu nhau. Kiên mỉm cười. Anh nhận thấy mình cười nhiều hơn cũng như nỗi đau buồn trong lòng vơi đi chút ít vì sự hiện diện của Quỳ. Anh nghĩ khi mình thật sự yêu thương người nào mình có thể tha thứ cho họ dù mình bị khổ sở cũng không sao.
    - Tôi muốn câu trả lời của Quỳ?
    Kiên nhìn người ngồi đối diện với ánh mắt như năn nỉ
    - Dạ... Anh Kiên là người con trai đầu tiên mà Quỳ đã gặp và yêu thương cho tới bây giờ...
    Quỳ nói chậm và nghiêm nghị. Dù nàng cúi đầu xuống nhưng Kiên biết nàng đang ứa nước mắt.
    - Tôi cũng vậy. Quỳ là cô gái đầu tiên tôi gặp và yêu cho tới bây giờ và có thể còn lâu lắm...
    Phải kìm giữ Quỳ mới không bật ra câu nói '' Như vậy tại sao mình không sống chung với nhau ''. Tuy nhiên nàng biết chưa phải lúc. Kiên vẫn còn giận hờn nàng. Kiên vẫn còn ghét nàng dù anh không nói ra. Vả lại nàng không muốn hạ mình, van xin tình cảm của người khác, nhất là của Kiên. Mình không thể ăn mày tình yêu. Mình kỵ nhất điều đó. Quỳ đã nhũ với lòng mình từ lâu lắm, từ khi bước chân xuống tàu vượt biên.
    Thấy Quỳ cứ lo cuốn cho mình ăn Kiên nói nhỏ.
    - Quỳ ăn đi. Tôi thấy Quỳ hơi ốm...
    Nói xong Kiên đẩy cái dĩa đựng mấy cuốn thịt bò sang trước mặt Quỳ. Thấy nàng định đưa tay đẩy trở lại anh nghiêm mặt.
    - Đừng cãi lời... Quỳ ăn tôi mới ăn...
    Quỳ cười đưa ly rượu lên. Hiểu ý Kiên cũng nâng ly rượu chạm nhẹ vào ly của Quỳ rồi cười nói.
    - Mừng hai đứa mình gặp lại...
    Âm thanh của hai cái ly đụng nhau nghe vui vui. Có lẽ nhờ rượu kích thích nên thái độ của Qu